close

Вход

Забыли?

вход по аккаунту

?

Ведьмин круг

код для вставкиСкачать
Ведьмин круг
Ведьмин круг
Светлана Борисова
2
Рыжая ведьмочка получила от своего кота неожиданный подарок на
день рождения и в результате познакомилась с Лесным королем.По
дороге в мир фейри она влюбилась в хитрого красавца-эльфа.Что
из этого вышло вы узнаете,если прочитаете,а если нет тоже не
беда.Каждому своё.
Оглавление
Круг первый
4
∗ ∗ ∗
.........................
11
∗ ∗ ∗
.........................
19
Круг второй
20
∗ ∗ ∗
.........................
26
∗ ∗ ∗
.........................
34
Круг третий
35
∗ ∗ ∗
.........................
55
Круг четвертый
57
∗ ∗ ∗
.........................
64
∗ ∗ ∗
.........................
68
∗ ∗ ∗
.........................
80
Круг пятый
81
∗ ∗ ∗
.........................
87
∗ ∗ ∗
.........................
99
Круг шестой
104
∗ ∗ ∗
.........................
122
3
4 Оглавление
∗ ∗ ∗
.........................
126
∗ ∗ ∗
.........................
134
∗ ∗ ∗
.........................
135
∗ ∗ ∗
.........................
156
Круг восьмой
157
∗ ∗ ∗
.........................
158
Круг девятый
177
∗ ∗ ∗
.........................
197
Круг десятый
198
Круг одиннадцатый
225
∗ ∗ ∗
.........................
242
Круг двенадцатый
248
∗ ∗ ∗
.........................
266
Круг тринадцатый
275
∗ ∗ ∗
.........................
286
∗ ∗ ∗
.........................
294
∗ ∗ ∗
.........................
305
Круг первый
5
6
На крутом берегу небольшого озера гостеприимно горел
уютный костерок.Его мерцающий свет отражался в глубинах
тёмной зеркально-гладкой воды,придавая тёплой ночи оре-
ол волшебства и таинственности.Временами вихрастое рыжее
пламя весело взвивалось вверх и рассыпалось яркими искра-
ми — своеобразный фейерверк под высоким куполом небес,
усеянном колючими звёздами.
Костёр вызывал опасливое любопытство у окрестного зве-
рья и манил к себе одиноких путников.И не только он один.
Вокруг пляшущего пламени сидели несколько совсем юных
девушек,которые все как на подбор были красавицами.Впро-
чем,что с них возьмешь,на то они и ведьмы.Злые людские
языки утверждали,что за красоту они продали души дьяво-
лу,но сами они так не считали.Ведьмы утверждали что в их
жилах течёт частичка эльфийской крови,а в мире нет нико-
го красивей воздушных фейри,и здесь даже боги не могут с
ними сравниться.
Юные ведьмочки перебирали собранные травы,и с нетер-
пением поглядывали на свою наставницу.Наконец,одна из
них не выдержала:
— Матушка,ты обещала рассказать нам сказку,если мы
хорошо справимся с заданием.
Красивая темноволосая женщина подняла голову.Видя
юные лица,с надеждой взирающие на неё,она ласково улыб-
нулась.
— Ладно,мои хорошие.Я расскажу вам обещанную сказ-
ку,— она обвела задумчивым взглядом своих учениц.— Ка-
кую именно вы хотите услышать?
— Матушка-матушка,расскажи нам сказку о любви!—
нестройно закричали девчонки.
— О злой колдунье и верном рыцаре,чье сердце она съе-
ла!..
— О морской королеве Эдайна!..
— О честолюбивой королеве Фелиции!..
—Нет!..Замолчите все!Я хочу новую романтическую сказ-
7
ку!..
— Тихо-тихо!Не шумите!..Девочки,не забывайте,где
вы находитесь.Помните,что лес это зелёный храм матери-
природы.Нельзя нарушать его покой и тревожить зверье и
птиц,а то Вековечный дух,страж леса рассердится!— строго
сказала наставница,а затем с картинным сожалением вздох-
нула.
— Кто бы сомневался,какие сказки интересуют вас в ва-
шем возрасте!— хитро прищурившись,она спросила:— Мо-
жет,стоит рассказать какую-нибудь поучительную притчу?
— Нет!— немедленно раздался дружный ответ.
— Нет?
— Ну,матушка,не смейся!— протянула высокая строй-
ная блондинка и,умильно глядя,добавила:— Пожалуйста,
расскажи нам сказку о любви!
Наставница выдержала паузу,и когда напряжение у кост-
ра достигло своего максимума,что даже саламандра не вы-
держала и нетерпеливо взвилась ввысь,она снисходительно
проговорила:
— Ладно,будь по-вашему.Я расскажу вам сказку о любви.
Ну-ка,подбросьте дровишек в костер,чтобы он жарче запо-
лыхал.Тогда и мне будет веселее вспоми...рассказывать вам
сказку,— видя заблестевшие любопытством глаза учениц,она
снисходительно усмехнулась.— Но-но!Не надо воспринимать
мою оговорку,как нечто такое,что я хочу анонимно расска-
зать о себе.История и на самом деле сказочная и для нас
ведьм кое в чём поучительная.
На губах наставницы промелькнула мимолётная улыбка.
— Прежде всего,мои дорогие слушательницы,разрешите
сказать несколько слов о главной героине.Думаете,она ужас-
ная злобная колдунья,которая поедает детишек на завтрак,а
на ужин предпочитает их симпатичных пап?Ничего подобно-
го!
Девчонки засмеялись.
— А мы ничего не имеем против симпатичных папочек,
8
особенно после ужина!
— Кто бы сомневался,безобразницы!— покачала головой
наставница,укоризненно глядя на развеселившихся учениц,и
когда они немного успокоились,мягко добавила:— Не пере-
бивайте меня,а то я утеряю нить повествования.
Наставница мечтательно уставилась в бархатную темноту
летней ночи,наполненной таинственными звуками,и её синие
глаза затуманились.
— Итак,наша ведьмочка была со своими тараканами в го-
лове,но при этом совершенно безобидная,и вам нечего её
бояться.Во-первых,людям она никакого зла никогда не дела-
ла,во всяком случае,сознательно,чего не скажешь о них;а
во-вторых,она была совсем юной,совсем как вы сейчас.Ко-
нечно,по нашим ведьминским меркам,— наставница насмеш-
ливо глянула на разочарованные лица своих слушательниц.—
Надеюсь,теперь вы поняли,что моя героиня положительный
персонаж,и не ждёте от меня страшилок,— помолчав,она
тихо добавила:— Итак,слушайте сказку,которая называется:
Подарок на день рождения
Жутко заскрипев несмазанными петлями,стукнула рас-
пахнувшаяся дверь и из нее выскочила встрепанная рыжая
девчонка лет шестнадцати,с ошарашенным выражением на
конопатом лице.Она усиленно протирала слезящиеся гла-
за.Несмотря на юный вид,девчонка являлась самой насто-
ящей ведьмой.Вековечный дух леса немедленно оборотился
в огромного черного кота,в таком виде он уже второй год
проживал в её доме,и потерся о хозяйские ноги.
— Эй-эй,осторожнее,котик!Ты таких размеров,что мо-
жешь ненароком уронить меня,а я и так нетвердо держусь на
ногах после вчерашнего,— весело пискнула ведьмочка.
— Знаю-знаю!Куда-то собралась,хозяюшка?— ласково
мурлыкнул он.
— Пойду,прогуляюсь,пока иллюминация не закончится.
9
— Кошмар!Опять ты по рассеянности в приворотное зелье
насовала гнилушек.
— Ой,было дело!Кажется,я опять чуточку отвлеклась,
читая о китайских фейерверках.Кстати,ты не очень-то пугай-
ся,если из избушки полезут разноцветные красавцы-драконы,
они хоть и злобные,но не настоящие...во всяком случае,я
надеюсь.
— Ясно,— скрипнул зубами «котик».— Сама-то чего не
хочешь остаться и полюбоваться на свой колдовской зоопарк?
— И рада бы,но голова что-то так разболелась,что нет
никаких моих дамских сил!— зачастила ведьмочка,винова-
то глядя на огромного кота,с укоризной взирающего на неё
зелеными глазами.
— Понятно.Нашкодила и убегаешь.
— Неправда!— немедленно обиделась та.— Я же не ви-
новата,что боюсь пауков,мышей,лягушек и всех ящериц,
включая драконов.
— Точно.Из всех ведьм,что повстречались на моем пути,
ты самая ненормальная.Эта живность атрибуты твоего ремес-
ла.Как же ты готовишь зелья?
— Потому я так много экспериментирую,что ищу им заме-
ну.Вообще некрасиво убивать несчастных зверей только для
того,чтобы повысить потенцию какого-нибудь двуного при-
дурка или приворожить какую-нибудь дуру,у которой всего и
достоинств,что коровьи глаза и огромное...— наставительно
произнесла ведьмочка,замявшись на последних словах.Кот
не любил,когда она говорила скабрезности.
— Ладно-ладно,можешь не распространяться о секретах
своего ремесла,их последствия мы всем лесом испробовали
на своей шкуре.Где твой транспорт?— озабоченно спросил
кот.— Всю ночь лил дождь,не ходи пешком по лужам,а то
простудишься.
— Ой,кажется,я потеряла свою метлу!— растерянно
вскрикнула ведьмочка.
— Ай-я-яй,растеряха!Вижу,что вчера ты от души пове-
10
селилась,хозяюшка!
— И не говори,дорогой котик!Ах,как славно мы провели
время,празднуя мой наступающий день рождения!
— Вроде же плохая примета отмечать его заранее?
— Ах,котик,так-то у людей,а у нас ведьм все наоборот!
Сам день рождения лучше всего встретить в гордом одиноче-
стве,или на худой конец,с семьей или с женихом,а с друзья-
ми его нужно отметить накануне,да так чтобы небо вздрог-
нуло от нашей гулянки.И уж мы постарались не ударить в
грязь лицом,и отпраздновали его как следует!— ведьмочка
счастливо хихикнула.— Кажется,я одна выпила целое море
верескового пива!Начали мы свой шабаш на Лысой Горе,и во
время танцев вытоптали её чуть ли не до основания,так что
пришлось нам заново насыпать нашу Лыску,чтобы в другой
раз было,где тусоваться!А вот где мы закончили это боль-
шой вопрос...— она озадаченно почесала в затылке.— Ой!
Кажется,я знаю,где моя метла!
— Ну,и где же?
— Там же,где и мой ухажер,зеленый чертик,с которым я
танцевала до упаду!Ах,какой он славный неутомимый паре-
нек!Знаешь,котик,нужно как-нибудь обязательно пригласить
его к нам на ужин,— на лице девчонки появилось нешуточное
воодушевление.— Раз такое дело и у нас намечаются гости,
схожу я лес и наберу свеженьких мухоморчиков для подливки,
старый запас почти закончился.
— Одобряю,хозяюшка,только не перепутай их как в про-
шлый раз с сыроежками,— иронично пропел кот,намывая
усы.— Помнишь,как рвало с них твоего предыдущего кава-
лера?Кстати,не подскажешь он изначально,от природы имел
такой окрас,или ты специально вызеленила его сыроежками?
Откуда такая любовь к кузнечикам — зеленым огуречикам?
Хочешь,познакомлю с одним из них?Просто гигантская са-
ранча — тебе понравится.
— Фу,дружок,нехорошо издеваться над хозяйкой.Пло-
хой мальчик,так и знай,утром не получишь своих любимых
11
сливок!
— М-рр,моя хорошая!Тебе не идет быть такой злюкой,—
кот спрыгнул с приступочки и,состроив умильную мордочку,
потерся о хозяйские ноги.— М-рр,ты только посмотри какой
я хороший.
— Так и быть сменю гнев на милость,будут тебе слив-
ки,причем отборного качества!— засмеялась ведьмочка,под-
хватывая на руки кота,который при этом очень недовольно
сверкнул зелёными глазищами.
— Хор-рошая девочка,но лучше немедленно отпусти,а
то сейчас получишь лапой так,что мало не покажется,—
предупреждающе зашипел он,попеременно то выпуская,то
снова втягивая ятаганы своих огромных когтей.
— Ах ты,мохнатый поганец!Вот и корми тебя после по-
добных заявлений!
— Ваше хозяйское дело простое.Знай себе ухаживай за
домашней живностью и поменьше спрашивай,зачем тебе это
нужно,— снисходительно ответил зверь.
— Слушаюсь Ваше кошачье величество!— насмешливо
сказала рыжая ведьмочка и,опасливо покосившись на его
когти,опустила кота на землю.Тот презрительно фыркнул,
и немедленно удрал в лес.
— Плохой мальчик!Убежал,теперь и поговорить не с
кем!— сокрушенно пробормотала она и,подхватив корзин-
ку,бросилась следом.— Кис-кис,постой!Ведь я тоже в лес
собиралась!
— Как-нибудь ты у меня получишь «кис-кис» в полный
рост,чтобы знала,как фамильярничать!— донесся красивый,
но очень сердитый голос из лесной чащи.
— Ой,извини!Я забыла,что ты не любишь,когда тебя
зовут «кис-кис»!
— Ну,всё!Издеваешься,да?Ухожу насовсем.Я тебя пре-
дупреждал — еще одно «кис-кис» и мы расстанемся.
— Ой,нет!Вернись,котик!Прости,я же нечаянно огово-
рилась!— отчаянно завопила рыжая ведьмочка и,не разбирая
12
дороги,бросилась в лесную чащу на голос кота,но того и след
простыл.
Вечерело.Рядом с высоким цветущим кустарником сгу-
стились синие тени и Вековечный дух леса,перекинувшись
из зверя в человеческий облик,присел на поваленное мшистое
бревно и посмотрел на крытую соломой приземистую избушку.
Мрачный взгляд и сердитое выражение на лице показывали,
что он очень недоволен.Ещё бы!Ведь живущая в лесу ведьма
доставляла ему немало хлопот.
∗ ∗ ∗
На следующий день в избушке на опушке леса царила необыч-
ная суета,оттуда доносилось усиленное бряканье посуды и
из открытых окон тянуло разнообразными запахами,правда,
не всегда приятными.Ведьма усиленно готовилась к гранди-
озному празднеству одиночества.Ей должно было стукнуть
сто шестнадцать лет.И поскольку не каждый день рождения
исполняется такая круглая дата с двумя нулями — сто лет
в обед,и шестнадцать лет — после,веснушчатая красавица
решила отметить свой юбилей с долженствующим размахом
и побаловать себя разными вкусностями вкупе с небольшим
праздничным фейерверком.Погрузившись в сложный процесс
его изготовления,изложенный в древнекитайском манускрип-
те,ведьмочка одновременно варила зелья для заказчиков из
соседнего города,рассеяно помешивая длинной ложкой буль-
кающее содержимое нескольких котелков на плите.
«Колдовство колдовством,а звонкая монетка никогда не
бывает лишней»,— решила она,поселившись в лесной глухо-
мани.— Грибы с ягодами и орехами,конечно,очень здоровая
пища,но иногда хочется разнообразия в меню,а призрачным
хлебом сыт не будешь,даже если ты мастер в своем деле.
Конечно,наколдованная еда по всему не отличается от насто-
ящей,вот только питаясь ею можно протянуть ноги в один
более или менее прекрасный день».Быстро выяснилось,что
13
не имеет смысла наколдовывать подменку.Невзирая на дру-
гой внешний вид,такая еда все равно имела вкус исходного
продукта и очень сильно отдавала либо грибами,либо ягода-
ми,либо орехами.
Сегодня ведьмочка столь сосредоточенно изучала фейер-
верки оттого,что вчерашние испытательные драконы оказа-
лись чрезмерно шкодными и живучими.Ей пришлось всю
ночь гоняться за ними с заклинаниями небытия,поскольку
она боялась,что они дорвутся до соседних с лесом поселений
и натворят там черт знает что.
Вдруг в избушке раздался грохот,что-то по-змеиному за-
шипело,и изо всех щелей повалил едкий дым.В довершение
она вся засветилась ядовито-зеленым светом.
«Ну,горе моё,опять начинается!— Вековечный дух тяжко
вздохнул.— Мелочь,живо по норам пока шкуры целы!Да и
вы,остальное зверье,не медлите и прячьтесь поскорей!».Он
прислушался к разговору волчьей стаи,обитающей неподале-
ку.
— У-у!— грозно взвыл седой вожак,— порву поганку на
мелкие кусочки!Сколько можно терпеть идиотские выходки
девчонки?Опять всю охоту испортила,лихоманка её раздери!
Он немедленно заработал укус от своей дражайшей поло-
вины.
— За что?— прорычал он,обиженно глядя на волчицу.
— Не стыдно?Забыл,кто прошлой весной спас наших щен-
ков во время наводнения?А кто зимой лечил тебе лапу,когда
ты попал в охотничий капкан?
— Ладно-ладно!Я же пошутил,дорогая.Знаю,что она
хорошая девочка,но согласись,уж очень беспокойная.Невоз-
можно же каждый раз сломя голову прятаться в норе,когда
она экспериментирует со своими зельями или осваивает новые
заклятия.С таким экстремальным режимом жизни мы ско-
ро окончательно отощаем.Давай-ка,поищем себе местечко в
другом лесу...
Нырнула в ближайшую нору парочка лис и Вековечный
14
дух прислушался к их разговору.
—Что струсил,дорогуша?—ласково пропела Патрикеевна.
— Кто бы говорил!— язвительно отозвался рыжий краса-
вец и презрительно покосился на подружку.— На себя по-
смотри бесхвостая!
— Дура двуногая!Я же не виновата,что она спалила мне
хвост своими огненными шутихами!— обижено пробормотала
та,стыдливо поджав куцее охвостье.
— Вот-вот!Дураков нет.Помнишь,как я нечаянно сло-
вил ледяной оборот и статуей простоял трое суток вон на том
взгорочке?Мое счастье,что была зима,а то растаял бы на
солнышке и поминай,как звали.Поэтому береженого бог бе-
режет.Лучше нам отсидеться в норе — от греха подальше.
Стоя в кустах,задрожала всем телом пугливая олениха,
припомнив свою недавнюю радужную окраску,которую она
заполучила благодаря все той же ведьмочке.Правда в этом
была и некоторая польза.Лесные хищники,при виде ядови-
того окраса оленихи страшно смущались и,утеряв всякий ап-
петит,с жалобным воем линяли в ближайшие кусты.
— Дурища!Вот и что с ней делать?— сокрушенно про-
бормотал Вековечный дух,по-прежнему не сводя глаз с из-
бушки.— Н-да,пора что-то предпринимать,пока она оконча-
тельно не разорила мой лес и не распугала окрестное зверье.
Может,все-таки заманить редкой разрыв-травой и утопить в
болотной трясине?Или напустить кикимор,пусть защекочут
её до смерти.Э,нет!Тогда она обратится в болотное страши-
лище.Фу!..Ладно,утоплю её в реке,пусть будет красавицей-
русалкой.Она девчонка веселая и наверняка знает множество
историй и сказок.Будучи русалкой,она сможет выйти на бе-
рег при полной луне.Мы с ней потанцуем,и она расскажет
мне какую-нибудь волшебную сказку.Нет,все равно как-то
нехорошо получается.Выходит,мы сможем видеться только
раз в месяц?— Вековечный дух схватился за голову.— О,
нет!Только не это!Ах,мать — сыра земля,кажется,я начал
привязываться к ведьме и уже думаю о том,как её умертвить,
15
чтобы оставить у себя навечно!Нет-нет!Нужно срочно избав-
ляться от возникшей зависимости!Эта дурочка совсем мне не
нужна!
Но вопреки возмущению,ему невольно припомнилось,как
пару лет назад худенькая девчонка на вид эдак лет шестна-
дцати по людским меркам,с развевающейся шевелюрой,ко-
нечно же,рыжего цвета в лучших ведьминских традициях,
нарисовалась в небе над его лесом.Распевая во все горло пе-
сенки,она восседала на коньке своего домика и,сделав лихой
разворот,с диким грохотом сверзилась вниз вместе со всем
своим скарбом.Тогда он подумал,что пришелица разбилась
насмерть,но ничего подобного.Все и вся остались в целости и
сохранности,даже разухабистая избушка вопреки ожиданиям
не рассыпалась,а нахально притулилась на краю небольшой
поляны.
Вот так в его лесу поселилась беспокойная ведьмочка с ди-
пломом об окончании самой престижной Академии Ведовства
и Колдовства в королевстве Эдайна,причем у нее оказался
немалый трудовой стаж по профессии.
В общем,все было бы ничего,но Вековечный дух леса
быстро выяснил,что рыжая бестия обожает свое ремесло и за-
нимается им не из корыстных соображений или из-под палки,
а по призванию души.В этом не было бы ничего страшного,
но она оказалась страстной экспериментаторшей,и что ещё
хуже,колдуя,по-прежнему оставалась страшно рассеянной.
Увлекшись чтением или новой идеей,девчонка могла на-
прочь позабыть о начатом деле,или перепутать ингредиенты
зелья.Как правило,такая невнимательность заканчивалась
плачевно не только для неё,но гораздо чаще для окружаю-
щих.Потому ведьмочку и не любили в землях людей.Где она
ни поселится вреда от её действий больше,чем пользы.Ко-
нечно же,расстроенные сограждане не приходили в восторг,
получив вместо долгожданного дождя град с голубиное яйцо
и вместо ясной погоды во время уборки урожая — затяжной
ливень.
16
Ведьмочка проделывала такое не специально,просто так
выходило.И все из-за того,что она отказывалась пользоваться
традиционными формулами колдовства,которые всегда вклю-
чали в свой состав какую-либо несчастную живность,а замена
ей не всегда оказывалась равноценной.Вот потому результат
получался не совсем предсказуемым.Некоторые горячие голо-
вы не принимали на веру её слова о любви к меньшим бра-
тьям и упорно пытались отволочь на костер,утверждая,что
она из чёрных ведьм и нарочно вредит людям,прикидываясь
добренькой.
Еще бы им не злиться!Не расскажешь же всем,что рыжая
бестия вместо красивой соседки приколдовала корову Машку,
которую пришлось в срочном порядке прирезать.А что делать?
Влюблено мыча,копытная живность как собачонка неотвязно
бегала за хозяином под дружное ржание особо смешливых
сельчан.
Но больше мужчин все-таки злобствовали женщины.Уж
их-то она достала по-полной.На приколдованных козлов и
прочую непотребную живность вместо сердечного друга они
уже не обращали внимания — сами ведьмы по призванию.
Но когда у одной из женщин на голове выросли симпатич-
ные витые рожки,а у другой — вполне осязаемый пушистый
черно-белый хвост,то тут уж они вызверились по-настоящему,
и рыжая красотка еле унесла ноги от многочисленных сограж-
дан,желающих полюбоваться на неё в роли главного блюда
на общественном барбекю.
Потому решив немного передохнуть от людской предвзято-
сти,ведьмочка не придумала ничего лучшего,как поселиться
в его лесу.Но и здесь в ходе её исследовательского пыла
немедленно начала страдать живность и растительность.При-
чем последняя стала загибаться не только вокруг жилья ведь-
мы,— там деревья уже давно засохли,подвергнутые немыс-
лимым испытаниям в ходе многочисленных манипуляций с за-
клинаниями и зельями,— но и гораздо дальше.
Вековечный дух леса с досадой припомнил,как выгорел в
17
прошлом году значительный участок леса от ударившей мол-
нии,вызванной неугомонной ведьмочкой,осваивающей новое
заклятие.Правда,она немедленно постаралась его погасить
дождем,но что-то не заладилось с вызовом,а на дворе стояла
жаркая погода.В общем,когда хлынул вызванный ею ливень,
уже вовсю бушевал гигантский пожар,безжалостно пожирая
деревья.Вековечный дух леса с содроганием припомнил по-
лыхающие огненными свечами огромные величественные ели
и дубы.Причем последовавший потоп принес лесу не меньше
вреда,чем пожар,утопив в его окрестностях множество мел-
кой живности.Тогда он,разозлившись на ведьмочку,поймал
её за ногу в ловушку из коряги,намереваясь утопить в нака-
зание,но всё-таки пожалел и отпустил.Правда не сразу и она
успела порядком нахлебаться воды.
«Горе-колдунья!Некому всыпать тебе по мягкому месту за
все проделки!..Впрочем,это делалось не со зла»,— и Веко-
вечный дух весело фыркнул,припомнив,как заполошно носи-
лась по лесу чумазая девчонка,бормоча заклинания,а затем в
растерянности размахивала руками не в силах остановить иду-
щий дождь.По ходу дела она полезла ещё и в воду,пытаясь
спасти тонущих зверушек.Обессилев от неимоверных усилий
в процессе спасательной операции,наутро она шлепнулась на
пятую точку,и сидя на пригорке,горько разрыдалась,разма-
зывая слезы вместе с сажей по конопатому лицу.
В общем,Вековечный дух и на самом деле не знал,как ему
поступить с ведьмочкой.С одной стороны она приносила нема-
лую пользу,заботясь о здоровье леса и живности,живущей в
чаще,а с другой — и вреда от неё было не меряно.Временами
раздражение перевешивало,но он все равно не мог решить-
ся избавиться девчонки,поскольку его забавляли её дурацкие
выходки,не давая заскучать.В общем,он неплохо относился
к ведьмочке.
«Ладно.В конце концов,несмотря ни на что,она заслужи-
ла свой подарок на день рождения.Нужно выяснить,что она
хочет больше всего и исполнить самое заветное желание».
18
— Вот ты где,бродяга!А я уж обыскалась тебя по всему
лесу!На,пей свои сливки,я только что слетала за ними на
соседний хутор.
— М-рр!Спасибо,моя хорошая,— одобрительно пропел
котяра,оглушительно мурлыча.— Добр-рая хозяюшка!Очень
вкусно!
Вековечный дух леса поневоле растрогался.Он знал,что
место,в которое она летала за его любимыми сливками — не
такой уж близкий свет и был благодарен ей за заботу.
— Ой,котик,это тебе большое спасибо,что ты нашел мою
утерянную метлу,а то без неё как без рук.Точнее,скоро бы
осталась без ног,передвигаясь пешедралом,— отмахнулась
страшно довольная похвалой ведьмочка.— Кушай,я специ-
ально проследила,чтобы в кувшин налили самых свежих сли-
вок.
— Моя умница!
Вылизав миску досуха,зверь уставился таким загадочным
взглядом на хозяйку,что та слегка занервничала.
— Котик,в чём дело?Что случилось?
— Дорогая хозяюшка,хочу сполна отплатить тебе за доб-
ро.Скажи своё самое заветное желание,и я его исполню,—
торжественно пропел огромный котяра,лукаво посматривая
на ведьмочку.
Ожидая,что она надумает,Вековечный дух леса насто-
роженно размышлял,не слишком ли он погорячился с обе-
щаниями,но потом решил,что ничто не мешает понять её
пожелание так,как ему хочется.
— Неа,котик,мне ничто и никто не нужен,кроме тебя,—
простодушно ответила ведьмочка.— Достаточно,чтобы ты
всегда был рядом,скрашивая моё одиночество.Хоть ты и по-
ганец,но я очень тебя люблю.Не поверишь,но оказывается,
я страшно привыкла к тебе за эти два года,— она удивлённо
хлопнула глазами,а затем состроила просящую мину.— По-
жалуйста,больше не удирай так надолго,а то сегодня утром
я вся извелась,думая,что ты на самом деле меня бросил.
19
Ластясь,довольный кот вспрыгнул ведьмочке на колени,и
она ласково погладила его по ушам.
— Эх,пушистый дружок!Конечно,в лесу хорошо,но все-
таки немного скучно в одиночестве.Говорящие звери всё же
не могут заменить людей.Жаль,что я не могу подолгу жить
среди них,почему-то они всегда норовят меня обидеть,а неко-
торые паразиты и вовсе мечтают сжечь,хоть я не сделала им
ничего плохого.
Подперев голову рукой,девчонка пригорюнилась,но недол-
го унывала.Вскоре она оживилась,и в синих глазах вспых-
нули весёлые искорки.
— Знаешь,как-то в одном городе,я познакомилась с очень
славными детьми,прикинувшись их новой учительницей.О!
Они совсем другое дело,чем взрослые!Мы так замечательно
повеселились!Оказалось,что малыши — это такая благодар-
ная публика!Представляешь,они встречали на «ура» каждый
мой простенький фокус и никто из них не кричал,что я зло-
вредная ведьма,которую нужно немедленно сжечь на костре.
О,боги,как они замечательно умеют слушать и как у них
восторженно блестят глазенки,когда им рассказываешь вол-
шебные сказки!Знаешь,мне хотелось бы жить только среди
детей...
— Понятно,ты из породы наивных мечтательниц,— фырк-
нул Вековечный дух леса и,тяжко вздохнув,добавил:— Что
ж,слово не воробей,вылетит,не поймаешь.Если уж ты вы-
брала меня в качестве подарка,то хотя бы знай,с кем имеешь
дело,и как на самом деле выглядит твой презент.
Кот спрыгнул на земляной пол.Его силуэт затуманился
и вместо вальяжного зверя появился высокий златокудрый
юноша-эльф.Сверкнув знакомыми зелёными глазами,он скло-
нился в изящном поклоне.
— Разреши представиться,дорогая,меня зовут Раэтиэль
из Высокого дома Атуане и я — король эльфов Вековечного
леса.
Глядя на недоумённое личико ошарашенной ведьмочки,он
20
весело фыркнул.
— Дорогая,ты не знала,что живешь в волшебном лесу с
выходом в реальный мир?Нехорошо,рыжее солнышко,а ещё
называешь себя колдуньей!Идем,я покажу настоящий облик
нашего лесного королевства.
Лесной король поднес к губам свирель.Под чудесную ме-
лодию стены убогой избушки растворились,и глазам изумлен-
ной ведьмочки предстал сказочно-прекрасный мир.
Красавец-эльф галантным жестом протянул ей руку.
— Идём,моя хорошая,нас уже ждут...— вдруг он обер-
нулся к ведьмочке,и на его лице промелькнуло лукавое вы-
ражение.— Постой!Будь добра скажи своё истинное имя.Я
должен представить тебя своим подданным.
Девчонка немедленно спрятала руки за спину и виновато
посмотрела на эльфа.
— Извини,Раэтиэль,ведьма никому не должна говорить
свое истинное имя.Если это препятствие,то я пойму твой
отказ взять меня с собой.
Лесной король заколебался,а затем снова протянул ей ру-
ку.
— Ладно,идём!— сказал он со вздохом.— Я уже настоль-
ко привык к твоим ненормальным выходкам,что переживу
очередной каприз.На самом деле зря ты упрямишься,в ми-
ре фейри не действуют правила реального мира,во всяком
случае,многие из них.Всё равно у нас ты получишь другое
эльфийское имя,а от старого придётся отказаться.
Хитрый Лесной король не сказал,что отказаться девчонке
придется не только от имени.
∗ ∗ ∗
— Матушка!А дальше?Что было дальше?
— Э,нет!Хватит на сегодня!Пора спать,девочки,завтра
услышите продолжение сказки.
Круг второй
21
22
— Ой,девочки,идем купаться перед сном!Я только что от
озера — водичка теплая как молоко!
— Ну,тебя Белочка!А вдруг русалки балуют?Я боюсь.
— Лисичка — хитрая сестричка!По амбару прыг-скок про-
пал наш петушок!Не бойся,подружка,если хвостатая будет
безобразничать,то мы её поймаем и пустим на уху!В конце
концов,ведьмы мы или нет?
— Вот еще глупости — есть русалок!Долгой жизни и мо-
лодости нам ведьмам и так хватает,а вот прокатиться на них
можно не хуже,чем на дельфинах.
— Не придумывай,Кузнечик!Не может быть,чтобы кому-
нибудь удалось заловить русалку в родной стихии.
— Честное слово,я как-то оседлала одну!Уж она прокати-
ла меня с ветерком!
— Небось,ты поймала ту несчастную,что выбросилась на
берег,сходя с ума от любви к Лесному королю?
— Дура ты,Осинка,и не лечишься!Неужели ты могла
подумать,что я стану издеваться над бедняжкой?!Ей и так
несладко пришлось,еле уговорили и выпихнули эту дурочку в
воду,а то она совсем уж собралась отбросить хвост на берегу.
А прокатила меня мама русалки в благодарность за спасение
дочери.Вот!
— Ой,хвастунья!..
К задумавшейся наставнице подскочила Белочка,веселая
светловолосая девочка лет десяти.Обхватив за талию,она
заглянула в её лицо и чуть слышно сказала:
— Сестричка,можно нам искупаться?
Женщина нарочито строго глянула на девочку.
— Белочка,сколько раз я просила назвать меня,как и все
матушкой.Пока ты ученица в Ведовской Обители забудь,что
мы сёстры.Хорошо?А то я буду вынуждена передать тебя
другой наставнице.
— Нет-нет!Матушка,я хочу быть только с тобой!Умоляю,
не передавай меня другой наставнице,а то я заболею от тоски
и умру!— испуганно воскликнула девочка,зарываясь лицом в
23
передник,знакомо пахнущий крахмалом и сушёными травами.
— Ах ты,озорница!Не бойся,я никому тебя не отдам,
но и ты веди себя как ученица.Я не хочу,чтобы девочки
подумали,что у меня есть среди вас любимицы,— ласково
сказала наставница.Она попыталась осторожно отстранить от
себя девочку,но та заупрямилась.
— Я твоя любимица!
—Конечно,малышка,—прошептала наставница и заговор-
щицки приложила палец к губам.—Но это же наш маленький
секрет.Не так ли?
— Да,матушка.
— Вот и умничка!— женщина погладила девочку по рас-
трепанным волосам и уже громко сказала:— Идите купать-
ся,девочки.Только не обижайте русалок,они злопамятные
создания и,обидевшись,найдут способ отомстить даже нам
ведьмам.
С радостным визгом девчонки бросились к озеру,и вскоре
его тишину и спокойствие нарушили звонкие голоса и счаст-
ливый смех.Наставница укоризненно покачала головой и мыс-
ленно попросила прощения за шум и гам у местной предводи-
тельницы общины ундин.
«Не беспокойся,Волчица,мои русалки не обидят твоих
учениц.Моя благодарность за спасение дочери остается в си-
ле,и ты в любое время можешь потребовать всего чего за-
хочешь.Конечно,если в моих силах будет исполнить твоё
пожелание»
«Ну,что ты,Берегиня!Я старалась не из благодарности.
Как там сейчас бедная девочка?»
«Плачет,но больше не рвется умереть,спасибо за это ми-
лостивым богам.Очень жаль,что я не уберегла дочку от своей
судьбы»,— печально прошелестела русалка.
«Хочешь,я попрошу Оберона,и он возьмет её в свое коро-
левство...»
«О,нет!Я же родила дочь от смертного и у неё есть душа».
«Ясно.Прости,что больше ничем не могу помочь».
24
«Тебе не за что извиняться,ты и так много сделала для
нас с дочерью.Всё хорошо,пока действует заклятие забвения
любви».
«Через три луны его нужно будет обновить.Приплывайте,
я буду ждать вас на том же месте,где и прошлый раз».
«Спасибо,Волчица,ты добрая девочка и я,надеюсь,что
судьба не будет к тебе жестока.До встречи».
«До встречи,Берегиня».
Почувствовав,что местные деревенские подростки подгля-
дывают за обнаженными ведьмочками,резвящимися в озере,
наставница не сразу их шуганула.Она решила,что мальчиш-
кам не помешают чудесные воспоминания о теплой летней но-
чи и красивых девушках,— ведь жизнь людей столь скоро-
течна и в ней слишком мало прекрасного.
Когда счастливые вылазкой на сбор трав ученицы угомони-
лись,мгновенно уснув,наставница поставила защитный купол
вокруг костра.Он тихо загудел,отбрасывая голубоватые бли-
ки.Тогда и она прикорнула рядом с ученицами,завернувшись
в темный плащ.Сон пришел мгновенно.И впервые за долгое
время в нём появился он — властитель её души.
«Раэтиэль,почему ты меня потревожил?»
«Я?Ты сама позвала.Неужели соскучилась?»
«Не придумывай».
«Вини себя,а не меня,ведь ты знаешь,чем чревато упо-
минание эльфов.В сказке ты вспомнила о нашем прошлом,
вот я и решил,что пора тебя навестить и напомнить о своём
существовании».
«Скажи уж прямо — тебе скучно.Потому ты вспомнил о
моём существовании,решив,что давно не забавлялся за мой
счет».
«Ах,моя любовь,какая же ты злюка!Я всего лишь хочу
посмотреть,как ты живешь и всё ли у тебя в порядке».
«Раэтиэль,в самом начале мы же договорились,что ты без
всяких условий отпускаешь меня на свободу.Прошу,прекрати
свою слежку!»
25
Наставница ведьм получила такой тоскливый взгляд лю-
бимых глаз,что с трудом удержалась от ответного порыва
чувств.
«Вернись,Аталиса,мне плохо без тебя»,— скорбным голо-
сом сказал эльф,называя её истинным именем,а не мирским
прозвищем Волчица.
«Я не могу,Раэтиэль.Ведь ты нарушил свое обещание.
Потому довольствуйся моей душой.В конце концов,ты же
получил всё,что хотел».
Почувствовав,что задел женщину за живое,Лесной ко-
роль оживился.В прищуренных зелёных глазах немедленно
вспыхнула лукавая хитринка.
«Моя любовь,если ты вернешься,то и я возвращу твою
душу».
«Прости,Раэтиэль,но тот,кто солгал единожды,навсегда
лишается веры к своим словам.Боюсь,если я вернусь в мир
фейри,то навсегда останусь безвольной рабыней,и чуда с
побегом больше не повторится».
Лесной король сердито выпрямился на троне.
«Не смей обвинять меня во лжи!Фейри никогда не лгут!»
«Знаю-знаю!Но и правды не говорят.Верно,Раэтиэль?
Только смертным от этого не легче,если ваши умолчания и
искусное жонглирование словами по своим последствиям,это
та же ложь».
«Аталиса,неужели ты счастлива?» — тихо спросил Лес-
ной король,мгновенно уходя от острой темы,и поймал её в
ловушку тревожных зеленых глаз.
«Да»,— скрепя сердце,твердо ответила она.
По щекам спящей наставницы,заструились слезы.
«Ах ты,лживая рыжая ведьма!Я тебе не верю!» — рассер-
дился он.
«Придётся.И как видишь,я уже не рыжая».
Красавец-эльф внимательно пригляделся к новому облику
женщины и презрительно фыркнул.
«Глупая!Рогатый тебя побери!Зачем ты нацепила на себя
26
шкуру какой-то старой ведьмы?Неужели в реальном мире
ничего лучше не нашлось?»
«Зачем?Этот облик вполне меня устраивает.Благодаря
ему,я живу тихо и спокойно.Поверь,это такое счастье
после интриг Майолиллорна и обременительной внешности
красавицы-эльфийки».
«Ну-ну!Дома всё равно примешь прежнюю окраску и
внешность,— процедил сквозь зубы Лесной король.— Ай-
я-яй,ведьма!Выходит,сейчас ты довольна жизнью и тебе нет
дела до моих страданий?..Что ж,видимо по-хорошему ты не
понимаешь!— в красивых зеленых глазах вспыхнула злоба.—
Слушай внимательно,повторять не буду.В общем,так,Ата-
лиса,даю тебе еще немного времени побегать на воле,чтобы
ты полностью осознала свою глупость с побегом,а затем без
разговоров домой.Поняла?— эльф поднял руку в предостере-
гающем жесте.—Не смей спорить,ведьма!Напомнить,что ты
бегаешь на очень коротком поводке?Твоя душа по-прежнему
находится в залоге и как только мне заблагорассудится,в лю-
бое время я могу потянуть за связующую нить.Вернись сама,
если действительно не хочешь заполучить рабский ошейник
на шею».
Испуганная наставница подскочила на месте и,сев,рас-
пахнула глаза.«О,матушка — сыра земля!Кажется,Раэтиэль
рассердился не на шутку и готов нарушить данное слово!» Сон
бежал,и растревоженная женщина подкинула веток в умира-
ющий костерок.Благодарная саламандра принялась деликатно
поедать предложенное угощение,и вскоре свет разгоревшего-
ся костра высветил грустное лицо женщины.Она припомнила,
что случилось дальше,когда она,ведомая неуемным любо-
пытством,столь опрометчиво приняла предложение Лесного
короля — следовать за ним в мир фейри.
Красавец-эльф галантным жестом протянул ей руку.
— Идём,моя хорошая,нас уже ждут...— вдруг он обер-
нулся к ведьмочке,и на его лице промелькнуло лукавое вы-
27
ражение.— Постой!Будь добра скажи своё истинное имя.Я
должен представить тебя своим подданным.
Девчонка немедленно спрятала руки за спину и виновато
посмотрела на эльфа.
— Извини,Раэтиэль,ведьма никому не должна говорить
свое истинное имя.Если это препятствие,то я пойму твой
отказ взять меня с собой.
Лесной король заколебался,а затем снова протянул ей ру-
ку.
— Ладно,идем!— сказал он со вздохом.— Я уже настоль-
ко привык к твоим ненормальным выходкам,что переживу
очередной каприз.На самом деле зря ты упрямишься,в ми-
ре фейри не действуют правила реального мира,во всяком
случае,многие из них.Всё равно у нас ты получишь другое
эльфийское имя,а от старого придётся отказаться.
Хитрый Лесной король не сказал,что отказаться девчонке
придется не только от имени.
∗ ∗ ∗
Они шагнули за порог домика.Рыжая ведьмочка оказалась в
удивительном зеленом мире,расцвеченном яркими красками
необычных луговых цветов.
— О боги!Неужели мир фейри так прекрасен?!— вос-
торженно спросила она,оглядываясь по сторонам.— А где
крошки-феи или они — досужая выдумка сказочников?
— Нет,моя хорошая!— с улыбкой покосился на нее
эльф.— Мы еще находимся в Междумирье,потому здесь ма-
ло волшебных существ.В этих местах им не хватает магии
для нормальной жизни.
—Ясненько.Значит,все чудеса ещё впереди!—весело вос-
кликнула ведьмочка и,вырвав руку из его ладони,бросилась
следом за огромным махаоном.
Прекрасная синекрылая бабочка размером с приличный
лист лопуха неспешно перепархивала с одного цветка на дру-
28
гой и,завороженная красотой летуньи,девчонка неотступно
шла следом.«Какое сказочное чудо!Вот бы рассмотреть её
поближе!» — восхищенно подумала она.Словно услышав,ба-
бочка опустилась на огромный цветок и,сложив крылья,вновь
раскрыла их дивный узор.
«Наверно,ты тоже ничего для двуногой,— снисходительно
прозвучало в голове ведьмочки.— Мои друзья из мира эльфов
говорили,что наш Лесной король из реального мира уводит
только самых красивых человеческих самок».
Она в изумлении открыла рот.
«Значит,я не первая,кого он приводит в мир фейри?»
«Само собой,дурочка!Ведь нам нужен приток человече-
ских душ,чтобы поддерживать магию на прежнем уровне...»
Вдруг прекрасную бабочку охватило прозрачное зеленова-
тое пламя,и она осыпалась серым пеплом.
— Ой!..Раэтиэль,что это было?
— Понятия не имею,— сказал эльф и нетерпеливо доба-
вил:— Солнце уже перевалило за зенит,давай поторопим-
ся,моя хорошая.Нам предстоит неблизкий путь,и до вечера
нужно успеть пройти как можно больше.
Как ни в чем не бывало,он крепко ухватил ведьмочку за
руку и потащил за собой,но она немедленно уперлась.
— Э,нет!Постой!Ничего у тебя не выйдет.Пусти,я
возвращаюсь домой,не хочу,чтобы меня использовали для
каких-то тёмных целей!— девчонка опустила голову,расстро-
ившись до слёз.— Я-то дура думала,что ты без всякой задней
мысли пригласил меня в гости.
— Ах,Аталиса!С каких это пор слова безмозглого на-
секомого значат для тебя больше чем мои?— укоризненно
спросил эльф,повернувшись к своей спутнице.— Ну-ка,под-
ними голову,моя хорошая,и посмотри мне в глаза!Неужели
в течение двух лет,что мы были вместе,я когда-нибудь тебя
обманывал?Вспомни,кто о тебе всегда заботился и оберегал
от напастей,— в его голосе прозвучала мягкая укоризна и,за-
глянув в синие глаза ведьмочки,он ласково добавил:— Кля-
29
нусь,Аталиса,ты будешь самой дорогой и желанной гостьей в
моем любимом Майолиллорне.Конечно,очень хочется,чтобы
ты осталась навсегда,но я не тороплю с решением.Это твой
выбор.
— Постой-постой!Откуда ты узнал мое истинное имя?—
воскликнула обескураженная ведьмочка,подозрительно глядя
на Лесного короля.Тот весело ухмыльнулся.
—Наконец-то заметила!Честное слово,никаких чар и кол-
довства!Как-то год назад я спал у тебя на груди,и ты сама
проболталась во сне.
— Ах ты,мохнатый поганец!Теперь ясно,почему ты вер-
телся рядом,буквально не давая проходу!Ну и зачем ты спра-
шивал моё истинное имя,если всё равно его знаешь?— вос-
кликнула покрасневшая ведьмочка.Она только сейчас начала
осознавать,что этот красавец-эльф и её любимец-кот одно и
то же лицо.
— Мне хотелось проверить,насколько ты доверчива,вот я
и спросил,— улыбнувшись,сказал Лесной король и ласково
добавил:—Моя хорошая,теперь ты понимаешь,что я давным-
давно мог бы воспользоваться твоим истинным именем.А уж
зная его проще простого сделать из тебя послушную куклу.
— О,нет!— испуганно вскрикнула ведьмочка.— Я не хочу
жить в неволе!Лучше смерть,чем такая участь!
— Не бойся,Аталиса,я никогда насильно не заберу твою
душу.Конечно,если ты сама её отдашь,то я не посмею отка-
заться от такого щедрого дара.
Лесной король исподтишка бросил хитрый взгляд,но ведь-
мочка взволнованная тем,что постороннему известно ее ис-
тинное имя,не очень-то обратила внимания на его последние
слова.Она колебалась верить или нет вообще длинноухому
созданию,но тут ей вспомнилось,что это же ее любимый кот,
которому она безоговорочно доверяла,и все сомнения исчез-
ли.Эльф внутренне возликовал,поняв,что дело сделано.
— Скажи,ты мне веришь,Аталиса?— умоляюще произнес
он,с искренней тревогой глядя в забавное личико веснушча-
30
той ведьмочки.
— Может,я и дура,но верю,Раэтиэль!Знаешь,за те два
года,что мы вместе,я поняла,что более близкого друга,чем
ты у меня не было,и нет.Ведь в трудную минуту ты всегда
приходил мне на помощь,— убежденно ответила она.
На мгновение сердце Лесного короля кольнула непрошен-
ная жалость к одинокой девчонке,чьим единственным дру-
гом оказался кот.Повеселев,Аталиса доверчиво заглянула в
красивые зеленые глаза,которые она за два года изучила до
мельчайших подробностей.
— Слушай,а как долго я могу у тебя погостить?
— Так ты идешь в Майолиллорн?..Ура!— с восторгом вос-
кликнул Раэтиэль и закружился,подхватив хохочущую ведь-
мочку.— Да,хоть целую вечность,моя хорошая!Думаю,
меньше и не получится.Уверяю,ты сама не захочешь по-
кинуть мир фейри,пока не увидишь все его чудеса.Ты же
никогда не слышала пение дриад на празднике весеннего рав-
ноденствия в Руанед!А знаешь,какое это чудо знаменитые
лунные танцы крошек-фей из Адустана!О,Аталиса,если за-
хочешь,ты сможешь присоединиться к их праздничному хо-
роводу,малышки всегда одолжат тебе крылья Лунной мечты
для полета.Дорогая,поверь,ты многое потеряешь,если не
посетишь мой мир.
— Пусти,ненормальный!У меня кружится голова!
— О,нет,мое сокровище!Я ещё не обо всём рассказал...
И лукавый эльф до тех пор расписывал чудеса волшебной
страны,пока не увидел,как в глазах очарованной его расска-
зами девчонки загорелся неподдельный восторг.
—Ну,так как,Аталиса,ведьма из Эдайна,ты согласна при-
нять статус моей любимой гостьи в Майолиллорне?— вкрад-
чиво спросил он,с дразнящей улыбкой на губах.
— О,да!Палкой будешь гнать,не выгонишь,пока не уви-
жу всего,что ты наобещал!— немедленно отозвалась она,
глядя на Лесного короля сияющими глазами.
— Замечательно!..Свидетели ко мне!— вдруг произнес
31
тот странным голосом и властно выкрикнул:— Подтвердите,
слово сказано и него нельзя отказаться!
В ответ на призыв Лесного короля над их головами пронес-
ся порыв ветра,и кто-то невидимый зашептал:«Мы слышали!
Мы подтверждаем!Слово сказано и от него нельзя отказать-
ся!»
— Раэтиэль,что это такое?— спросила встревоженная
Аталиса,смахивая волосы.Взвихрённые порывами ветра,они
упорно лезли ей в лицо.
Красавец-эльф беспечно улыбнулся.
— Не бери в голову,моя хорошая.Это очередной ритуал
из мира фейри.Привыкай понемногу к нашим обычаям.Идём,
нам предстоит неблизкий путь.
— Ой,я снова забыла свой транспорт!А так сразу накол-
довать новую метлу не получится,ведь отработка её лётных
качеств это ювелирная работа!
— Э нет,моя хорошая,ножками-ножками!Позабудь о кол-
довстве,пока мы находимся в Междумирье!Давай наперегон-
ки?Кто первым добежит до того дуба тот получит замечатель-
ную краюшку свежего хлеба и кувшин молока!
— Спорим,что я окажусь там первая?!Учти я такая го-
лодная,что лучше не приближайся,а то ненароком откушу
ухо,— и ведьмочка,щелкнув зубами,кровожадно покосилась
на Лесного короля.— Ведь из-за твоих сливок я не успела
позавтракать...
— С ума сошла?!Не смей покушаться на эльфийскую гор-
дость,— прижимая уши к голове,ошарашенный Раэтиэль да-
же отшатнулся.Аталиса засмеялась его явному испугу и,со-
рвавшись с места,как ветер помчалась к намеченной цели.
— Ах ты,ведьма!Смеешь покушаться на мои ушки?Ну,
нет!Такое кощунство даром не пройдет!
Довольный новой игрой,Лесной король радостно засме-
ялся и бросился догонять беглянку.Он быстро поравнялся с
девчонкой и всю дорогу держался с ней наравне.Дурачась,
эльф на бегу выделывал невероятные кульбиты и бегал кру-
32
гами,строя уморительные рожицы.Не выдержав его клоуна-
ды,она повалилась на мягкую зеленую траву и,схватившись
за живот,принялась неудержимо хохотать.А пока ведьмочка
приходила в себя,эльф успел наловить бабочек и,соорудив
из них необычный венок,торжественно водрузил волшебное
чудо на её голову.
Завороженная Аталиса замерла,боясь пошевелиться,а рас-
шалившийся эльф засмеялся и щелкнул пальцами.Бабочки
разом вспорхнули и принялись водить в воздухе замыслова-
тые хороводы.
— О,Раэтиэль,какая красота!Ты настоящий волшеб-
ник!— восторженно прошептала рыжая девчонка.
— Ха!Да на создание таких глупостей даже магии не тре-
буется!— самодовольно ответил он и лукаво прищурился.—
Эй,моя хорошая,ты ни о чем не забыла?
—Ах ты,ушастый поганец!Так нечестно!Ты нарочно меня
отвлёк!— огорчённо вскрикнула ведьмочка.
Небрежно прислонившись к корявому стволу огромного ду-
ба — цели их бега,красавец-эльф с ленивым видом жевал
сорванную травинку.
— Ну,и кто прохлопал ушами свой полдник?— насмешли-
во спросил он и с удовольствием приложился к кувшину с мо-
локом.В другой его руке возник обещанный каравай свежего
хлеба,и от дурманящего запаха пищи у голодной ведьмочки
закружилась голова.
— Держи,я не жадный,— снисходительно произнес эльф.
Он великодушно протянул ей весь хлеб и налил в возникшую
в руке глиняную кружку молоко из своего кувшина.Ведь-
мочка немедленно впилась зубами в предложенное угощение
и,прожевав,с удивлением поняла,что еда настоящая,а не
колдовская обманка.
— Ты же говорил,что колдовать нельзя!
— Никакой магии!Элементарное заклятие перемещения,а
для него мне и своих сил предостаточно.
— Воришка!— засмеялась рыжая ведьмочка.
33
— Ага!Нужно же хоть в чем-то оправдывать гнусную ре-
путацию эльфов!— ответствовал Лесной король,между делом
по-кошачьи вылизывая край кувшина.— Вкусно,но мало!Мр-
р!Ну,ничего,к вечеру ещё что-нибудь раздобудем.Идём!
Они шли весь день и ближе к вечеру обессилевшая ведь-
мочка взмолилась об отдыхе.
— О,боги!Я не думала,что нужно столько шлепать пеш-
ком!Раэтиэль,разве мы не можем раздобыть хоть какое-
нибудь средство передвижения,кроме своих ног?
— Увы!Пока я не могу воспользоваться магией,и ты не
смей колдовать.Нельзя привлекать внимание жителей Меж-
думирья.Уверяю,тебе не понравятся их зверообразный вид и
очень здоровый аппетит.Потому и дальше действуем по прин-
ципу:тише едешь — дальше будешь.
— О,боги!Сколько нам ещё тащиться?
— Не знаю.Может,неделю,может,месяц.В Междуми-
рье невозможно угадать,все зависит от пути,по которому мы
идем,— беспечно ответил Раэтиэль и,не обращая внимания
на стоны ведьмочки,весело добавил:— Видишь излучину на
реке?Давай остановимся там на ночевку.Текущая вода защи-
тит нас от многих местных тварей.Побежали?
— Совсем сдурели,Ваше Величество?Какое «побежали»,
шагом доплестись бы...
— Моя хорошая,«Лесной король» это титул наследника,
поэтому правильно обращаться ко мне «ваше высочество».
— Ясненько.
Добравшись до указанного места,Аталиса без сил рухнула
на золотой песок небольшого пляжа,намытого рекой.
— Всё!Пропади пропадом чудеса фейри!Умру,но больше
не сдвинусь с места,— устало сказала она.
— Отдыхай,больше некуда спешить...
Вдруг в руках насторожившегося Лесного короля появился
сияющий серебром удивительно красивый меч,и ведьмочка с
опаской посмотрела на его помрачневшее лицо.Таким она ещё
не видела Раэтиэля.
34
— Сумерки на подходе,— пробормотал он,внимательно
оглядываясь по сторонам.— Н-да,рановато на этот раз гря-
дет местный Рагнарёк,— процедил он сквозь зубы и мельком
глянул на растерянную девчонку.— Не бойся,Аталиса,я ско-
ро вернусь.Да,ещё одно,если не хочешь заработать кучу
неприятностей,то оставайся на пляже и ни шагу в сторону.
Поняла?
Ведьмочка кивнула головой.
— Раэтиэль,может,я могу чем-нибудь помочь?— выкрик-
нула она вслед стремительно исчезающему эльфу.— Конечно,
я не знаю,как сработает моё колдовство в Междумирье...
— Нет-нет!Оставайся на месте!Не вздумай колдовать,
помни мои слова о чудовищах,— обернувшись,резко отве-
тил он и сердито добавил:— Прошу,не вмешивайся,Аталиса,
для меня ты будешь только помехой.
Лесной король тенью скользнул к прибрежным зарослям и
мгновенно исчез среди них.Скрывшись с глаз ведьмочки,он
неузнаваемо преобразился.Исчез шаловливый ушастый маль-
чишка и вместо него появился красивый крылатый воин в си-
яющих доспехах.В новом облике эльф оказался гораздо выше
и массивнее.Он бесшумно шагнул на поляну и настороженно
осмотрелся.За его спиной мягко спланировало другое крыла-
тое существо.Раэтиэль немедленно обернулся,занимая обо-
ронительную позицию.
— Что-то на этот раз ты раненько пожаловал,Старший
брат.
Сложив черные крылья,которые тут же исчезли,пришелец
лениво улыбнулся насторожённому эльфу.
— А что медлить,Младший?Знаешь же,что твоя добыча
это лакомый кусочек,к тому же спорный,—он встал в боевую
стойку и в его руках вспыхнул черный меч.— Будем драться,
или полюбовно договоримся?
35
∗ ∗ ∗
Проснувшаяся Белочка схватила наставницу за руку.В какой-
то нечеловечески странной позе она замерла у потухшего ко-
стра.
— Матушка,ты не спишь?Что-то случилось,на нас напа-
ли?
— Нет,моя дорогая,все в порядке,— не сразу отозва-
лась женщина.Она опустилась на землю и,украдкой вытерев
слёзы,улыбнулась встревоженной девочке.— Иди спать,моя
хорошая.Я подновлю охранный круг и тоже лягу.
Круг третий
36
37
Лесной король тенью скользнул к прибрежным зарослям и
мгновенно исчез среди них.Скрывшись с глаз ведьмочки,он
неузнаваемо преобразился.Исчез шаловливый ушастый маль-
чишка и вместо него появился красивый крылатый воин в си-
яющих доспехах.В новом облике эльф оказался гораздо выше
и массивнее.Он бесшумно шагнул на поляну и настороженно
осмотрелся.За его спиной мягко спланировало другое крыла-
тое существо.Раэтиэль немедленно обернулся,занимая обо-
ронительную позицию.
— Что-то на этот раз ты раненько пожаловал,Старший
брат.
Сложив черные крылья,которые тут же исчезли,пришелец
лениво улыбнулся настороженному эльфу.
— А что медлить,Младший?Знаешь же,что твоя добыча
это лакомый кусочек,к тому же спорный,—он встал в боевую
стойку и в его руках вспыхнул черный меч.— Будем драться,
или полюбовно договоримся?
— Какая честь!Сам Улльтор пожаловал,чтобы сразиться
за душу смертной!— насмешливо прошипел Раэтиэль.— Да-
же не знаю,Старший,как нам повеселиться на этот раз,—
он призадумался и в его глазах вспыхнул хитрый огонек.—
Послушай,Улльтор,ты же в божественном пантеоне покрови-
тель лучников.Давай устроим состязание в стрельбе из лука.
Хорошо?Только,чур,стреляем из наших эльфийских луков.
— Ну,ты и наглец,Младший!Между прочим,это мы —
пострадавшая сторона.Ведь ты стащил у нас то,что тебе не
принадлежит,— засмеялся противник.— Неужели надеешься
победить в стрельбе из лука?..Хорошо,пусть будет по-твоему.
Как будем соревноваться на дальность или на меткость?
— Чтобы не было лишних споров,включим в программу и
то и другое.Видишь,к нам со всех сторон спешат любители
дармовой магии?Кто больше настреляет дичи,или точнее её
поразит при равном количестве,тот и победитель.Ему доста-
нется в безраздельное пользование ведьма из Эдайна по имени
38
Аталиса со всеми своими потрохами и душой.
— Ну,ты и хитер,Младший!— захохотал Улльтор.— Ви-
жу,ты предусмотрительный малыш,но слишком самонадеян.
Ты никогда не победишь меня в стрельбе из лука!
— Поживем-увидим,— спокойно отозвался Раэтиэль.
Серебряный меч исчез,и в его руках появился сияющий
эльфийский лук.
— Метриловый?Работы двергов?— уважительно произнес
Уиллтор,покосившись на чудесное изделие.
— Да,— коротко ответил Лесной король,и на его лице
в свою очередь появилось неподдельное восхищение при виде
эльфийского лука,возникшего в руках его противника.
— Неужели знаменитый Серебряный Ветер?Глазам сво-
им не верю!Откуда ты взял наш легендарный лук?Ведь в
незапамятные времена разгневанный Оберон его уничтожил.
Одушевленное оружие не захотело поражать своих создателей
двергов.
— О!Это несложно,мой мальчик,при наличии умения и
кое-каких способностей.Небольшое путешествие в прошлое и
вот он Серебряный Ветер снова в моих руках,— небесный ас
испытующе прищурился.— Ладно,если выиграешь,считай,
что он твой.
— Не обманываешь?— глаза Раэтиэля радостно засияли.
— Клянусь,небесным Отцом,— твердо пообещал Улль-
тор.— Ну,что приступим?
— Приступим!— звонко ответил эльф.— Итак,танец
Астинга,а затем по его знаку,спина к спине стреляем до
тех пор,пока не опустеет колчан в двести стрел.
— Договорились!Удачи,Младший.
— Тебе тоже,Старший!
— Начали!
Божественный ас повел рукой,и в воздухе вспыхнуло при-
зрачное голубое пламя вдоль границы очерченного им круга —
оно ритмично заплясало в такт тревожной музыке.За спиной
танцоров развернулись мощные крылья.Взлетев,они одно-
39
временно сложили луки в центре круга,и пошли вдоль его
границы,не спуская глаз друг с друга.
— Эй-я!— выдохнуло божество и в Раэтиэля полетел при-
цельный голубой огонь.Ухмыльнувшись,тот легко уклонился.
—Мазила!Лови ответный подарок!—насмешливо выкрик-
нул эльф и,взлетев,запустил в противника зеленым сгустком
силы.С первого же раза ему удалось зацепить оперение.—
Эй,старик!Что-то вы совсем потеряли форму в своей Валь-
халле!Меньше нужно трескать свинины и развлекаться с гу-
риями по ночам,а то скоро сами обрастете салом как непово-
ротливые рождественские хавроньи Единого!
— Ну,погоди,ушастый поросенок!Что б тебя...—
взъярился Улльтор,сверкая синими глазами,и выпустил по
шустрому противнику целую серию магических снарядов.
— Не попал!Не попал!— засмеялся эльф.— Я же говорил,
нужно больше тренироваться,старичок!
— Это кого ты смеешь называть стариком,мелочь пузатая?
— Плохо слышишь?Бедняга!И то верно,старость не ра-
дость!
— Да,я из тебя сделаю свиную отбивную!
— Вот и я говорю,что у вас в Вальхалле все мысли только
о еде и выпивке!Старик,может,дело плохо и тебя уже гурии
не интересуют?Хочешь,секрет возбуждающего эликсира?По-
верь,стоящая штука!Мой батюшка Оберон периодически им
пользуется,когда его на всех наложниц не хватает.
— Ну,всё!Убью поганца!— взревел уже не на шутку обо-
злившийся ас,и началась феерическая потеха.Могуществен-
ные противники сцепились уже всерьез во всю свою немалую
мощь.
Когда над прибрежными зарослями засверкали разноцвет-
ные всполохи,ведьмочка не выдержала и,проигнорировав
предупреждение Лесного короля,со всех ног ринулась к месту
необычных событий.Выскочив на край полянки,она замерла.
— Вот это да!— восхищенно выдохнула она.— Славно
мальчики резвятся!
40
Внутренним чутьем ведьмочка поняла,что один из крыла-
тых воинов её ушастый спутник.
— Интересно,как узнать,который из них эльф?— задум-
чиво пробормотала она.— Черный или белый?
Ведьмочка застыла в растерянности,не зная,стоит ли во-
обще ввязываться в схватку.
— Какая красотища!— спустя некоторое время воскликну-
ла она,позабыв о тревогах.
В подступающих сумерках магическая битва удивительных
крылатых воинов была грандиозным зрелищем.Противники
молниями проносились в воздухе,швыряя друг в друга светя-
щиеся энергетические снаряды.Сине-зеленая прозрачная заве-
са,окружающая поле битвы мерно пульсировала в такт звуча-
щей резкой мелодии.От непомерного количества магической
энергии,заключенной в очерченном круге,перенасыщенный
ею воздух трещал и вспыхивал разноцветными искрами.В
пылу битвы противники не замечали,что перья с их крыльев
сыплются дождём,устилая землю причудливым черно-белым
ковром.От проносящихся близко к земле воинов-магов уте-
рянное оперение периодически взлетало вверх,закручиваемое
небольшими вихрями,и ковёр непрерывно менял свой рису-
нок.
Увидев знакомые зеленые глаза,сверкнувшие в её сторону,
ведьмочка,наконец-то,опознала в белом крылатом существе
своего эльфа и радостно захлопала в ладоши.Он явно луч-
ше держался в магической битве,чем его чернокрылый про-
тивник.«Ну,Раэтиэль,даже не знаю,какой из обликов мне
больше по нраву.Хотя вру,в шкуре черного кота,ты всего ми-
лей,— игриво подумала она и сосредоточенно прищурилась,
готовясь к атаке.— Итак,со своими я определилась.Интерес-
но,что будет,если я сейчас пальну в его противника?»
«Мокрое место вместо одной придурочной ведьмы!— неза-
медлительно последовал мысленный ответ.— Брысь отсюда,
дурочка,пока цела!О,боги,за какие грехи...Аталиса,будь
другом,не отвлекай!»
41
Вдруг крылатых существ разделила радужная завеса.Пе-
рестав сражаться,они дружески ухмыльнулись друг другу и
принялись впитывать в себя выпущенную во время боя маги-
ческую энергию.Белокрылый эльф засветился зеленым при-
зрачным огнем,а его чернокрылый противник — синим.Све-
чение оградительной завесы погасло,и они взялись за луки.
Встав спина к спине,крылатые сосредоточенно замерли,об-
разовав совершенную в своей красоте скульптурную группу.
Стрелки одновременно положили серебряные стрелы на те-
тиву сияющих луков,и плавно её натянули.Затем они при-
нялись стрелять столь стремительно,что ведьмочка видела
только два светящихся потока,летящих в противоположные
стороны.
— Браво,мальчики!— восторженно выкрикнула она,за-
хлопав в ладоши.— Вы самые лучшие в мире лучники!
Одновременно иссякли серебряные потоки стрел и,син-
хронно повернувшись,крылатые воины с нескрываемым любо-
пытством посмотрели на растрепанную от бега рыжеволосую
девчонку.
— Раэтиэль,никак наше яблоко раздора изволило пожало-
вать?— насмешливо произнес чернокрылый ас,возбужденно
сверкая синими глазами,и вкрадчиво добавил:— Может,не
будем выяснять кто победитель,а поделимся по-братски?
— Нет,Улльтор!Никакого дележа не будет,либо всё мне,
либо тебе.Уговор дороже денег.
— Фу,малыш,какой ты собственник!— засмеялся тот.—
Никто не говорил тебе,что со старшими принято делиться,
хотя бы из уважения?
— Обойдешься!— резко ответил эльф.— Собственностью
я ни с кем не делюсь.Хватит болтать о ерунде,пойдем выяс-
нять,кто победил.
— Не стоит,Младший,— вздохнул чернокрылый ас.—
Твоя взяла с перевесом в одно убитое чудовище.Забирай свою
конопатую добычу и обещанный лук в придачу.
Он небрежно протянул Лесному королю Серебряного вет-
42
ра,и тот с благоговейным выражением на лице взял в руки
легендарный лук.
— Спасибо за бесценный подарок,Улльтор,— сказал впол-
голоса эльф.Подняв увлажнившиеся глаза,он тепло улыб-
нулся бывшему противнику.— Знаешь,состязаться с тобой
великая честь.
— Взаимно.Спасибо,малыш,за доставленное удоволь-
ствие,— дружески прогудел чернокрылый ас и протянул ру-
ку Раэтиэлю.— Искренне рад нашему знакомству,Младший.
Честно скажу,давно уже не встречал такого достойного про-
тивника,— на его лице появилось весёлое изумление.— Ну,
надо же!В стрельбе из лука даже меня сумел превзойти.
Неслыханно!Как там говорится?От побежденного учителя
— победителю ученику.Знай,отныне Серебряный Ветер ни-
когда тебя не ослушается.Без колебаний он поразит любого
противника,кто бы он ни был,даже дверга.
— Спасибо,Старший брат!Безмерно благодарен за столь
щедрые дары!..Извини,за грубость во время сражения,—
покаянно произнес Лесной король.
— Глупости говоришь,Младший!Думаешь,я сам не при-
бегал к уловкам во время боя?Вывести из себя противника —
залог победы.Только я на твоем месте не очень радовался бы
некоторым подаркам,— сказал ас.
Покосившись на рыжую девчонку,с любопытством прислу-
шивающуюся к их разговору,он вдруг расхохотался.
— Пока я добрый,хочешь,обменяю твою конопушку на
кого-нибудь другого?Не бойся,замена будет равноценной и
уж точно красивей,— сказал ас на высокоэльфийском наре-
чии.
— Думаю,нет смысла менять шило на мыло,— хладно-
кровно ответил Раэтиэль.— К тому же к этой ведьмочке я
привык,а её внешность не имеет для меня никакого значения.
— Послушай,если я не ошибаюсь,то эта ведьма и так уже
доставила тебе массу хлопот,основательно погромив эльфий-
ские владения в реальном мире.Ну,и зачем тебе такое бес-
43
покойное приобретение в мире фейри?Отдай её мне и вместо
бестолковой серенькой мыши ты получишь горячую красавицу
из воительниц.
— Извини,но лучше я останусь при своих.
— Малыш,ты же знаешь,что лучше не трогать ведьм.Из-
за той капли эльфийской крови,что течет в их жилах,они
не простые смертные и пользуются покровительством наших
богинь.Смотри,если в отношении девчонки ты задумал что-то
плохое,то впоследствии не оберёшься неприятностей.Помни,
что Сьефнейг особо покровительствует их племени,а она у
нас девочка капризная.Вдруг она проникнется сочувствием к
твоей смертной пассии?Тогда не жди пощады...
Чернокрылый ас ещё долго уговаривал упрямого эльфа,но
тот не сдавался.
— Нет,нет и нет!Я же сказал,что привык к девчонке и
она забавная.Право слово,Улльтор,если она такая никчемная
и некрасивая как ты расписываешь,то тебе-то она зачем?—
насмешливо спросил Лесной король.
Божественный собрат ухмыльнулся.
— О тебе же забочусь.
— Не стоит утруждаться.Когда девчонка станет рабыней,
то больше не будет причинять неудобств.
— Надежды юношей питают,особенно таких самонадеян-
ных,как ты,— фыркнул ас и вдруг легко рассмеялся.— Лад-
но,мое дело предложить,а твое — отказаться.Не бери в
голову,Младший,просто мне нравилось,как твоя ведьмочка
танцует,уж очень душевно у нее получается!Вот я и хотел
забрать её в Вальхаллу,но на нет и суда нет!
Поднимаясь в небо,он на прощание благосклонно махнул
рукой.
— Будь счастлив,малыш!Доброй тебе охоты!Может,ещё
свидимся.
— Доброй охоты!До встречи,Улльтор!— ответно махнул
эльф и повернулся к ведьмочке,подпрыгивающей на месте от
нетерпения.
44
— Кто это,Раэтиэль,и почему вы сражались?— немед-
ленно выпалила она,поняв,что безраздельно завладела его
вниманием.
Тот уставился на нее недобрым взглядом,и она притих-
ла.Суровый вид Лесного короля в крылатом облике,башней
возвышающейся над ней,внушал ей робость.
— Аталиса,где тебе велено быть?
— Прости,я не смогла усидеть на месте,когда поблизости
творятся такие удивительные дела.Ты же знаешь,я из породы
любопытных...
— Понятно,— эльф смерил её сердитым взглядом.— Что
ж,любопытство наказуемо,оставайся здесь и посмотри,что
будет дальше.
Раскинув белоснежные крылья,крылатый воин плавно
взлетел в воздух.
— Эй,когда станет невмоготу,кричи громче.Может на
меня найдёт блажь,и я приду на помощь,— издевательски
добавил он.
— Постой,Раэтиэль.Что это значит?— задрав голову,вы-
крикнула встревоженная ведьмочка.Внутреннее чутье подска-
зывало,что со всех сторон неотвратимо приближается нечто
зловещее.
— Считаю,лучше один раз увидеть,чем сто раз услы-
шать,— донесся сверху насмешливый ответ.— Держи ушки
на макушке,ни на минутку не расслабляйся,а то живо ока-
жешься в животе у какого-нибудь местного зубастика по всем
правилам тщательно зажёванная,а затем переваренная.
Подтверждая правоту его слов,прибрежные заросли морг-
нули на ведьмочку многочисленными горящими глазами неве-
домых тварей.Самое страшно заключалось в том,что они
приближались в полном молчании,не издав ни единого звука
и выйдя из кустов,заключили её в плотный круг.Чудовища
оказались огромными.В подступающей темноте поблескивали
их огромные острые зубы,а из ощеренных пастей белыми хло-
пьями капала голодная слюна.С явным ожиданием они воз-
45
зрились на ведьмочку горящими красными глазами.От страха
она тоненько взвизгнула и без раздумий запустила фаерболом
в ближайшую тварь.Та распахнула жуткую пасть и с види-
мым удовольствием заглотила магический шар.
— Мы тоже хотим есть!— глухо заворчали остальные,
завистливо косясь на удачливую товарку.
—Хотим-хотим!—запищали чудища поменьше и закивали
уродливыми головами.
— Не медли,поскорей дай нам магии,не то мы съедим
тебя!
— Нате,гады!Подавитесь!
Ведьмочка заполошно принялась швыряться фаерболами,в
надежде разогнать тварей.Но не тут-то было.Огненные сгуст-
ки не причиняли им никакого видимого вреда,и бесследно ис-
чезали,коснувшись шкуры.Когда запасы магической энергии
истощились,войдя в раж,она схватила камень и запустила
его в тварей.Грубое физическое воздействие оказалось гораз-
до эффективнее магии.Кто-то из ушибленных чудищ обижен-
но заскулил.
— Больно!Она ударила меня камнем!Плохая двуногая!
— Магии больше нет!— раздалось разочарованное рыча-
ние,а затем мстительное:— Нужно её съесть,ведь мясо тоже
вкусное.
— Съедим-съедим!Мы любим свежее мясо,— запищали
чудища поменьше и согласно закивали уродливыми головами.
— Съедим-съедим и даже косточек не оставим!Всю схру-
паем,— они начали подступать к обмершей от испуга ведь-
мочке.
— Фиг вам,мелочь пузатая!Она моя добыча,— прорычала
огромная собакообразная тварь,вздыбив шерсть на загривке.
Сверкая злобными красными глазами,она крадучись двину-
лась к ведьмочке,роняя по дороге голодную слюну.Та расте-
ряно оглянулась по сторонам,но бежать было некуда,твари
окружили её плотным кольцом.Не торопясь,собакообразное
чудовище подошло совсем близко и от него пахнуло таким
46
мерзким зловонием,что несчастная ведьмочка немедленно за-
жала нос,боясь,что её вырвет.Отчаявшись,она завопила во
весь голос:
— Поганец ты,Раэтиэль!Взял и бросил меня в беде,а я-то
думала,что ты друг!Бесстыжий котяра!Знай,моя смерть на
твоей совести!Будь ты прокля...
На последнем слове ей немедленно зажали рот.
— Э,нет!Никаких проклятий!— прошипел Лесной король,
опускаясь рядом,и с досадой добавил:— Вот,упрямая дуроч-
ка!Всего-то и дел позвать на помощь,но даже такая простая
мысль не пришла в твою бестолковую голову.Не смей кусать-
ся!— он ощутимо шлепнул её по губам.
— А ты не затыкай мне рот!И вообще поторопись.Может,
на закуску эти твари и от эльфятинки не откажутся,— от-
ветно прошипела рассерженная ведьмочка.Извернувшись,она
мстительно пнула в нос собачий гибрид и тот,шлепнувшись
на зад,обиженно заскулил.Расхохотавшись,Лесной король
подхватил её за талию и стремительно взмыл в небо.
—Эй,несостоявшийся десерт для чудовищ,хочешь,немно-
го полетаем?..Не злись,Аталиса,я серьёзно.Это будет так
романтично,— вкрадчиво проговорил Лесной король,слегка
касаясь губами уха ведьмочки.— Думаю,без своей метлы ты
скучаешь по полету.
— Иди ты к рогатому со своей романтикой!— сердито
буркнула она.— Давай вниз на посадку.
Лесной король недоуменно поднял брови.
— О,боги!Писать я хочу!Писать!Что ты таращишь глаза?
Сам бы столько времени поторчал в качестве лакомого кусоч-
ка на обеденном столе чудовищ,тоже рвался бы в ближайшие
кусты!
— Фу,какая проза жизни!Я ей о высоком:о романтике,о
звездах,о полётах при луне,а она мне о ночном горшке,— по-
кошачьи фыркнул Лесной король.Он насмешливо покосился
на бывшую хозяйку.—Тут на час лёта кругом терновые кусты.
Высадить или потерпишь?
47
Теперь уже ведьмочка презрительно фыркнула.
— Терновник говоришь?Давай вниз и не забудь загото-
вить щипцы,будешь вытаскивать колючки из моего зада.Врун
несчастный!
— Ладно,твоя взяла!— засмеялся Лесной король и плав-
но приземлился в небольшом лесочке.— Девочки направо,
мальчики налево,— он встряхнулся и из крылатого суро-
вого воина-мага вновь превратился в остроухого мальчишку-
сорванца.
— Совсем другое дело!— ведьмочка дёрнула его за ухо,
почувствовав себя гораздо свободнее с Лесным королём в его
традиционном облике.— Н-да!Походы налево любимое заня-
тие всех мальчиков,— не преминула съязвить она.
— Пошли вместе.
Эльф с готовностью развернулся и двинулся следом за
ведьмочкой.Заполошно замахав руками,она под переливы се-
ребристого смеха быстро слиняла в густые кусты.
— Иди к рогатому!Иди-иди!Ты шёл в правильном направ-
лении!
— Ну вот!Налево нельзя,направо не берут.Что остаётся
делать?
Выйдя из кустиков с чувством радостного облегчения на
конопатом лице,девчонка смущенно посмотрела на эльфа,ко-
торый сделав свое дело,без всякого стеснения принялся спо-
койно застегивать ширинку на штанах.
— Эй,что за нахальство?Трудно было отойти немного
дальше в лес?
— Зачем?Какая разница,где писать?— спросил он,недо-
уменно хлопая ресницами.—Лес везде одинаковый,что здесь,
что там.
— Слушай,ты же не в кошачьем обличии,мог бы соблю-
дать правила приличия,— воскликнула ведьмочка с возмуще-
нием.
— Вот еще!— независимо фыркнул эльф и насмешливо
добавил:— Аталиса,ты же природная ведьма,и наверняка
48
участвовала в праздниках плодородия,если Улльтор с тобой
знаком.Тогда ты должна знать,что мужское хозяйство у всех
двуногих устроено,да и выглядит примерно одинаково.Если
мое чем-то тебя смущает,то так и скажи.Или ведьмам море
по колено только тогда,когда они напьются во время шабаша?
С нахальной улыбочкой эльф уставился на жутко покрас-
невшую девчонку.
— Ну,знаешь!Это уже переходит все границы!— проле-
петала она и бросилась бежать наугад.
— Постой,Аталиса,нам не туда!— сгибаясь от хохота,за-
кричал он вслед улепетывающей как заяц ведьмочке.— Оста-
новись,дура!Напорешься снова на чудовищ,больше выручать
не буду!
— Сам дурак!— обиженно донеслось из лесочка.
— Всё-всё!Не злись,я пошутил,— примирительно прого-
ворил эльф,загораживая дорогу беглянке.— Клянусь,с этого
момента я буду эталоном приличий.
— Не обманываешь?— с недоверием спросила ведьмочка.
— Честное слово!— состроил эльф серьёзную мину на
лице и,взяв за руку,потащил её за собой.Неожиданно ведь-
мочка заупрямилась и,насупившись,посмотрела на спутника.
— Неправда,я никогда не пила во время праздников пло-
дородия!— с горячностью воскликнула она.— Всегда терпеть
не могла подобной распущенности как в мужчинах,так и в
женщинах.Когда во время шабашей начинается пьяная оргия,
исчезает всякое таинство единения с природой.А это самое
главное в наших обрядах.
— А ты часто участвовала в шабашах?— заинтересованно
спросил эльф и его глаза лукаво заблестели.
— Не твое дело!— сердито буркнула ведьмочка.— Знаешь,
Раэтиэль,изволь проявлять ко мне уважение как к женщине.
Если не хочешь,то иди к черту,а я возвращаюсь домой!
— О,нет,только не это!Моя хорошая,клянусь небесным
отцом,что я всегда уважал женщин вашего ведовского племе-
ни,— эльф галантно поклонился.— Прошу,сентау Аталиса!
49
— Что означает «сентау»?— немедленно спросила она,с
любопытством воззрившись на Лесного короля.
— Ничего,лучше забудь,— непроизвольно резко вырва-
лось у него,и он поспешно добавил:— Хватит болтаться по
ночному Междумирью в поисках приключений на свою...
Спохватившись,он досадливо покосился на спутницу.
— Прости,за грубость.От усталости всякие глупости ле-
зут в голову.Пора нам на отдых.
Облик эльфа снова заколебался,и мрачный крылатый во-
ин взмыл в поднебесье,крепко прижав к себе ценную добычу.
За живых ведьм,нелегально выкраденных из реального мира,
в качестве отступных всегда приходилось сражаться со стар-
шими богами,и исход такой битвы был далеко не ясен.Пото-
му Лесной король ни в коем случае не собирался подвергать
жизнь Аталисы настоящему риску.Во всяком случае,пока
не доставит её в свое королевство.В предстоящем решающем
эксперименте такой редкий товар как душа ведьмы была ему
необходима как воздух смертным созданиям.Только поэтому
он снова пошёл на риск,невзирая на уговоры родителей.
Лесной король вновь приземлился на том же песчаном пля-
же,на котором ранее отставил ведьмочку.Его облик затума-
нился,и он превратился в мальчишку-эльфа.
— Ничего не понимаю.Вроде бы я отошла на небольшое
расстояние и сразу же наткнулась на ваше сражение.Почему
так долго мы добирались обратно?
— Я же говорил,что в Междумирье расстояния непрерыв-
но изменяются,— устало ответил эльф и,свернувшись клу-
бочком на песке,собрался уснуть.
— Раэтиэль,я неприхотлива в своих привычках,— рас-
терянно глядя на него,сказала ведьмочка.— Может,хоть
лапника наберем,чтобы было на чём спать?
— Устраивайся на ночлег,вот твоё ложе,— сонно пробор-
мотал он и щелкнул пальцами.
На ошарашенную ведьмочку посыпались еловые ветки.
Опомнившись,она собрала лапник и,сделав удобный лежак,
50
блаженно растянулась во весь рост.«Сказка!..О,боги!Как
же я устала...»
— Подвинься!Разлеглась,как будто ты здесь одна,— про-
ворчал эльф,немедленно перебираясь к ней под бочок.
— Иди вон!Я не собираюсь спать с тобой!— рассерженно
воскликнула ведьмочка и бесцеремонно спихнула его на песок.
— Гадство!Ну,что за дела?Два года ты спала со мной
и ничего,а теперь придумала себе какие-то глупости,— пре-
зрительно фыркнул он и,превратившись в черного кота,пре-
спокойно улегся на её груди.— Предупреждаю,никаких ду-
рацких капризов!Только попробуй прогнать,будешь ночевать
на голом холодном песке.А знаешь,какие в нем здоровен-
ные мокрицы водятся?Заберутся в ухо и прокрутят дырку
величиной с кулак.Тогда навсегда останешься глухой тете-
рей.Ладно-ладно.Не бойся,пока ты со мной насекомые сюда
не сунутся.
Привычно прижав к себе любимого мохнатого изверга,
ведьмочка немедленно уснула.
Поутру ясное солнышко коснулось конопатого личика и,
почувствовав его теплые лучи,ведьмочка открыла глаза.Она
восторженно уставилась на стайку нарядных незнакомых пти-
чек,сидящих на развесистых цветущих кустах и заливающих-
ся звонкой чудесной песней.
«Красотища!Сказка,а не мир!Может,вчерашние чудови-
ща просто приснились?— лениво потягиваясь,подумала она.
Почувствовав привычную тяжесть на груди,она бережно пе-
реложила спящего кота на свое место и вскочила на ноги.
«Ура!Жизнь хороша и жить хорошо!Пора посетить местную
заводь и вплотную заняться водными процедурами».
Ведьмочка сбросила с себя одежду,и шкодно покосилась
на сладко посапывающий мохнатый клубок.«Вам,Ваше ко-
шачье величество,тоже не помешает умыться чем-то посу-
щественней,чем лапой».Она и думать забыла о том,что в
мохнатой шкурке обитает совсем не кот.Расшалившаяся ко-
нопатая девчонка подхватила сонного зверя на руки и,прижав
51
его к голой груди,на цыпочках прокралась к воде,собираясь
окунуть в воду.Кот никак не реагировал на её поползновения
до самой кромки воды,а там одним прыжком вырвался из рук,
и от толчка довольно массивного тела,она не удержалась на
ногах и с визгом полетела в прозрачную воду.
Бултыхаясь,ведьмочка подняла целый фонтан брызг сия-
ющих алмазами в лучах теплого солнца.Бесполезно.Преду-
смотрительный кот забрался повыше на ветку дерева,нависа-
ющую над водой,и с презрительным выражением на усатой
мордочке прикрыл глаза,делая вид,что не замечает её уси-
лий.
— Ах ты,мохнатый паразит!— засмеялась ведьмочка.—
Между прочим,зря не хочешь искупаться.Водичка просто
класс,в меру холодная.Б-р-р!..Бодрит до невозможности!—
отфыркиваясь,она отжала волосы,собираясь выйти из воды.
— Ладно,уговорила,— оттолкнувшись от ветки,эльф
прыгнул в воду,и её обдал гигантский фонтан воды.
— Да,что б тебе ни дна,ни покрышки!— с легкой досадой
воскликнула ведьмочка,протирая залитые глаза,и тут же с
головой ухнула в бездонный темный омут.Немало наглотав-
шись ледяной и какой-то безжизненной воды,она растерянно
осмотрелась по сторонам,не понимая,где находится.
«Ладно,потом подумаю,куда попала,а то еще немного
и придется растить жабры с хвостом.Нужно как-то выби-
раться,— ведьмочка подняла голову,и её сердце болезненно
сжалось.— Рогатый побери!Даже не знаю,хватит ли сил
выбраться на поверхность».Вдруг краем глаза она заметила
поблизости какую-то темную тень,и в испуге устремилась
наверх,но выбраться на поверхность не успела.
Русал,мужской вариант русалки,легко догнал беглянку
и,кривя красивое лицо в бессмысленной улыбке,немедленно
заключил в свои железные объятия.Как она не отбивалась,
вырваться не удалось,и он утащил её на дно.В памяти зады-
хающейся ведьмочки остались только смутные воспоминания
об удивительных тёмно-зелёных глазах сумасшедшего русала
52
и о его гибком сильном теле.Сколько она ни отрывала от се-
бя его холодные руки,они вновь оказывались на теле,а затем
сознание померкло.
Очнулась ведьмочка уже на берегу.Встревоженный эльф
шлепал её по щекам,приводя в чувство.
— Слава небесному отцу!Я уж думал,что ты загнулась,
пока я отбивал тебя у похотливого тритона,— облегченно
произнес он и неожиданно влепил ей полновесную пощечину.
— За что?— вскрикнула ведьмочка,хватаясь за щеку.Сев,
она испуганно посмотрела на злобно оскалившегося Лесного
короля.
— Не понимаешь?Сколько раз говорить,не смей в Меж-
думирье насылать проклятья!— прошипел он и,вздернув на
ноги,снова залепил ей звонкую пощечину.
— Я ничего такого не делала!— ярко-синие глаза девчонки
заблестели слезами.
— Ладно,не реви!— процедил эльф сквозь зубы и нехотя
пояснил:—Видишь ли,здесь многого не нужно,чтобы неосто-
рожно произнесённые слова стали проклятием.Причем,неиз-
вестно на кого они обернутся,в данном случае тебе повезло,
что не на меня.Учти,вполне может статься,что в следующий
раз пока я буду выбираться из ловушки,созданной неосторож-
ным пожеланием,ты уже погибнешь от какой-нибудь местной
напасти.
Гнев Лесного короля испарился также быстро,как и по-
явился.Беззаботно улыбнувшись,он легко коснулся покрас-
невшей щеки синеглазой ведовской девчонки и ласково произ-
нес:
— Извини,Рыжик,но тебе попало за дело.Считай,что
в этот раз ты легко отделалась.Ты не смотри,что этот мир
прекрасен,ко всему прочему он ещё и очень опасен.По су-
ти — это огромная ловушка для неосторожных путников.Чем
дальше мы углубляемся в Междумирье,тем все более оно
непредсказуемо.Пойми,здесь нет четких законов как в реаль-
ном мире или в мире фейри.И при всём желании,я не могу
53
предостеречь тебя от всех опасностей.Здесь выручает только
внутреннее чутье.Постарайся впредь быть осторожней.
—Хорошо,Раэтиэль,извини за невольно вырвавшееся про-
клятие.Я не хотела,это вышло случайно.
— Да,ладно!В конце концов,ты же оказалась пострадав-
шей стороной,— засмеялся эльф.
— Да,уж!Знал бы,где упадешь,подстелил бы солом-
ку!— с досадой сказала ведьмочка и,мельком глянув на себя,
ужаснулась.Следы страстных объятий русала оставили види-
мый след в виде множества жутких синяков и полос.Её мо-
ментально затрясло от озноба,вызванного не только ледяной
водой омута,но и пережитыми на его глубине треволнени-
ями.Припомнив,в насколько отчаянном положении находи-
лась,ведьмочка заплакала.
— Ну-ну,моя хорошая,успокойся.Не плачь.Все закончи-
лось,мы живы и здоровы,что само по себе уже неплохо в
Междумирье,— успокаивающе произнес эльф,заключивший
ее в нежные объятия,и она немедленно разрыдалась в голос,
повиснув у него шее.— Все хорошо,Аталиса.Пока мы вместе
с тобой не случится ничего плохого,— пробормотал он,гладя
девчонку по мокрым рыжим прядям.
— Правда?Ты не врешь?Клянешься,что больше никто
не будет пытаться меня сожрать в качестве ужина или уто-
пить?— улыбнулась она сквозь слезы.«Н-да,если бы только
утопить!»
— Конечно,моя хорошая.Когда это я обманывал?Мы,
фейри никогда не лжем,— ответил эльф и,мягко отстранив
зареванную ведьмочку,деловито спросил:— Есть хочешь?
— Спрашиваешь!Я голодна,как вурда...— оборвав на
полуслове,Лесной король быстро закрыл ей рот ладонью и
укоризненно покачал головой.
— Ай-я-яй,вот опять!Следи за своими словами,Атали-
са,и старайся вслух не упоминать нечисть.Это тоже опасно.
Привяжется,кто-нибудь из их числа,и потом всю дорогу от
него не отвяжешься.С тобой действительно все в порядке?—
54
вдруг спросил он и пытливо заглянул в ярко-синие глаза.
— Вроде бы да,— нерешительно ответила та,и снова с
ужасом посмотрела на жуткие багрово-синие следы,отстав-
ленные железными объятиями русала.О прочих своих опасе-
ниях она не стала говорить Лесному королю.
— Да!Что-то мы на каждом шагу влипаем в неприятности.
Надеюсь,что на этом отпущенная нам мера злоключений за-
кончилась,— произнес он,помрачнев,и протянул ведьмочке
кружку с горячим молоком.— Пей,пока ничего другого я не
могу предложить,вокруг нет поселений существ,питающихся
нормальной едой.Не надо спрашивать,что едят эти уроды.
Услышав их привычное меню,ты немедленно расстанешься с
выпитым молоком,и мне будет страшно жаль:у нас не так
много съестных припасов.
— Я и не подозревала,что они есть.А где ты их дер-
жишь?— удивилась ведьмочка,немного отогревшись горячим
молоком.
— Они хранятся в арет.
— Арет?
— Как бы объяснить?— недоуменно почесал затылок
эльф.— Это такая невидимая пространственно-временная
складка,созданная с привязкой к данной неустойчивой ре-
альности...
— Понятно.Сумка-невидимка,— самодовольно сказала
взбодрившаяся девчонка.— Тогда дай хлеба или чего там есть
у тебя,а то одним молоком особо сыт не будешь.
— Увы!— развел руками Раэтиэль и бросил лукавый
взгляд на разочарованное личико.— У меня в запасе оста-
лось только молоко.
— Чёртов ушастик!Я же не кошка,чтобы всю дорогу
лакать одно молоко вместо еды!— немедленно рассердилась
ведьмочка.
— Не беда!— немедленно «утешил» её «чертов уша-
стик».— Не хочешь молоко,нет проблем.Я живо превращу
тебя в кошку,и будем на пару ловить мышей.На это моей
55
внутренней силы хватит и без привлечения магии.
— Вот дурак!Сам же говорил,что тебе жалко выпитое
мной молоко,еще одно упоминание о мышатине и я подарю
его обратно.
— Вижу,ты совсем оклемалась,— засмеялся эльф.
Обсохшая на солнце ведьмочка,потянулась за своей одеж-
дой,но он перехватил её руку.
— Подожди,не одевайся.Давай,прежде уберу отпечатки
лап мерзкого русала,а то тебе не идет пятнисто-полосатая
раскраска,заодно окончательно согреешься.
Легко касаясь обнаженного тела ведьмочки,эльф начал
водить по нему ладонями,и она зябко поежилась,чувствуя
себя неуютно.Несмотря на многолетнюю привычку к шаба-
шам и совместные купания в Ведовской Обители,в обычной
жизни она не любила расхаживать без одежды,тем более пе-
ред посторонними.Правда,глядя на спокойное сосредоточен-
ное лицо эльфа,она быстро успокоилась и с любопытством
принялась наблюдать за его действиями.Там,где он проводил
руками по телу,багровые следы начали сразу же бледнеть
и вскоре бесследно исчезали,а кожа в этом месте начинала
гореть,как будто опаленная сухим жаром.Спустя некоторое
время внутри неё разгорелся внутренний огонь,который окон-
чательно прогнал леденящий холод омута.
— Вроде бы всё,— деловито произнес эльф и,обойдя ведь-
мочку кругом,придирчиво осмотрел.— В темпе одевайся и в
путь-дорогу.Из-за тебя мы потеряли массу времени,— неожи-
данно сердито буркнул он.
Схватив брошенную одежду,ведьмочка привычными дви-
жениями быстро натянула на себя тёмную длинную юбку и
такую же тёмную простенькую кофточку.Возясь со шнуров-
кой,она не замечала,что Лесной король не сводит с неё глаз.
— Готова?Идем,— коротко бросил он,когда она закончи-
ла одеваться и,резко повернувшись,стремительно двинулся
прочь от реки.— Не отставай,что ты ползешь как улитка?
Солнце уже высоко,а мы всё торчим на одном и том же ме-
56
сте.
Замешкавшаяся ведьмочка,услышав его раздраженный го-
лос,со всех ног бросилась догонять длинноногого спутника.
— Постой,Раэтиэль!Ты не видел мой ведовской амулет?
— Небесный отец!Ну,какой ещё амулет?Это такой блек-
лый синий булыжник,что висел у тебя на шее?
— Отдай!
— Увы!— эльф развёл руками.— Он мне не нравился и я
его выбросил.
— Убью ушастого паразита!
— Сначала догони!— донёсся смеющийся серебристый го-
лос и возмущённая ведьмочка бросилась следом за стреми-
тельным спутником.
∗ ∗ ∗
— Матушка,проснись!К нам гости!— до сознания наставни-
цы не сразу дошли встревоженные голоса учениц.
«Что ж ты делаешь,Раэтиэль?Немедленно прекрати вме-
шиваться в мою жизнь!» —мысленно воскликнула она,с боль-
шим трудом выплывая из паутины воспоминаний.
«Никогда,Аталиса!» — отголоском далекого эха до ведьмы
донесся издевательский смех Лесного короля.Его настроение
вновь переменилось.
«Игрушка,ты забываешься!Не смей мне указывать,что
делать!Я делал,и буду делать всё что захочу,— злобно про-
шипел он и вкрадчиво добавил:— Моя хорошая,может,при-
шла пора умереть?»
Горло женщины схватил спазм,не давая вздохнуть,и её
глаза полезли на лоб от удушья.
«Не надо,Раэтиэль,умоляю!— прошептала она,чувствуя,
как уходит жизнь.— Обещаю,я вернусь.Дай мне ещё немно-
го времени в реальном мире.Я должна завершить свои дела».
«Не медли,любимая,а то я передумаю,сочтя,что был
чересчур щедр».
57
Удушье отступило,и наставница согнулась в сильнейшем
приступе кашля,хватая ртом такой сладкий воздух.Когда сле-
зы перестали застилать глаза,она рассмотрела около костра
молчаливых всадников в воинском облачении.
Круг четвертый
58
59
Вперед выступил предводитель отряда,закутанный в шел-
ковый плащ слишком нарядный и непрактичный для долгого
путешествия.Не слезая с черного породистого коня,нервно
приплясывающего на месте,он высокомерно процедил:
— Эй,ведьмы,нужна лекарка из вашего проклятого пле-
мени.У нас тяжелораненый,решайте,кто из вас едет.
Чувствуя,что голова ещё сильно кружится после удушья,
тем не менее,наставница резко поднялась на ноги и,сделав
шаг,пошатнулась.Неожиданно всадник,наклонившись,учти-
во придержал её за локоть.
— Спасибо,сударь,— вежливо поблагодарила она и бро-
сила испытующий взгляд,чтобы понять с кем имеет дело.
Предводитель отряда оказался довольно молод,лет трид-
цати с небольшим по человеческим меркам.В ответ на бла-
годарность он бросил презрительно-высокомерный взгляд,но
всё-таки слегка кивнул головой.
— Правильно я понимаю,что ты у ведьм за старшую?— в
его резком голосе прозвучали интонации человека,привыкше-
го повелевать.
Наставница низко поклонилась и мягко ответила:
— Вы не ошиблись,сударь.Если немного подождёте,то
я соберу необходимое для лечения и буду в полном Вашем
распоряжении.
— Не медли,ведьма.Случись,что раненый умрет,не до-
ждавшись помощи,даю слово,что там же на месте спущу с
тебя шкуру.
— Не нужно угроз,мой господин,мы для того и живем,
чтобы спасать человеческие жизни,—по-прежнему мягко про-
говорила наставница,но она неосознанно выпрямилась и в
её высокой фигуре появилась королевская осанка.Опытный
взгляд всадника сразу же это отметил,как и то,что в потем-
невших синих глазах молнией промелькнул гнев.
— Вот и постарайся спасти моего слугу.Тебе же будет
лучше,—насмешливо произнёс он,но в его голосе прозвучали
невольные уважительные нотки.
60
Ничего не ответив,наставница отвернулась и начала отда-
вать распоряжения ученицам,которые тут же засуетились,со-
бирая необходимое для лечения.Вскоре она держала в руках
корзинку и,прежде чем двинуться в путь,с тревогой глянула
на сбившихся в стайку девчонок,глядящих на неё любопытно
блестящими глазами.
С вопросительным выражением на лице,она повернулась к
предводителю отряда.
— Сударь,не подскажете,я должна сопровождать ранено-
го,или мне предстоит оказать ему только первую помощь?
— Ты едешь с нами,— безапелляционно ответил предво-
дитель и,сорвавшись с места,подхватил женщину и усадил
её перед собой на коня.
— Ваше Велич...— бросился к нему один из всадников,
светловолосый юноша и,осекшись под грозным взглядом,тихо
добавил:— Господин,зачем Вам самому утруждаться?Давай-
те я довезу ведьму.
— Родос,когда мне понадобится помощь с женщинами,
я обязательно тебе сообщу.Только очень надеюсь,что такое
время никогда не наступит,— насмешливо ответил предво-
дитель под дружный хохот сопровождающих всадников.Он
ударил коня по бокам и тот,захрапев,с места сорвался в га-
лоп.
— Стойте,сударь!Куда вы так понеслись?— запротестова-
ла наставница и,обернувшись,крикнула ученицам:— Девоч-
ки,меня не ждите!Немедленно возвращайтесь в Ведовскую
обитель!Вы поняли?Немедленно!
— Хорошо,матушка!Не беспокойся за нас!— нестройно
закричали они вслед и стали оживленно перешептываться.
— Ой,девочки!Как романтично!Ночь,луна,таинственные
всадники и их предводитель такой красивый!— мечтательно
сказала одна из учениц,высокая красавица-блондинка и,сде-
лав большие глаза,добавила:— А вдруг он судьба нашей
наставницы?
К девушке немедленно подскочила девочка,которую на-
61
ставница назвала Белочкой,и заколотила по ней кулачками.
— Дура ты,Осинка!Матушке не нужен этот человеческий
козел!— закричала она с отчаянием.— Она любит только
меня...то есть нас своих учениц.
— Мелкая,еще хоть раз услышу от тебя словечко «дура»
так всыплю,что мало не покажется!— хладнокровно отозва-
лась Осинка и,ловко подхватив девочку,шлёпнула её по за-
ду.— Это тебе в качестве предупреждения,— та вырвалась и
спряталась за юбку ясноглазой худенькой девушки-брюнетки.
— Дура белобрысая!— обиженно выкрикнула девочка и,
кривляясь,принялась строить рожицы из безопасного убежи-
ща.— Наша Осинка дура!Простого заклятия выучить не мо-
жет,только и горазда,что двуногих козлов привораживать,а
потом не знает,как от них избавиться.Кыш,козлики,ваши
жены вас заждались!А они всё «бе» да «бе»,любим мы не
их,а лишь тобе...
— Ну,всё!Моё терпение кончилось,всё-таки я прибью эту
мелочь!
Блондинка бросилась к взвизгнувшей девочке,и они за-
кружилась вокруг брюнетки.
— Осинка,прекрати маленьких обижать!— воскликнула
та,с досадой поправляя растрёпанную подругами одежду и
причёску.— Я кому сказала?Ну-ка обе уймитесь!
— По-твоему эта мелкая язва своё не заслужила?— воз-
мущенно воскликнула блондинка,упорно пытаясь извлечь ма-
лявку из-за спины заступницы.— Отойди,Кузнечик!Я как
следует надеру ей уши,чтобы не смела обзывать старших!
Брюнетка подхватила озорницу на руки.
— Хватит,Осинка,дома подеретесь,— спокойно сказала
она и приказала тоном,не терпящим возражений.— Девочки,
собираемся!Матушка велела нам немедля возвращаться!..
— Кузнечик,нас же леший закружит по лесу.Давай здесь
заночуем,а утром пойдём домой.
— Нет!
Немного поворчав,что кто-то чересчур много на себя бе-
62
рёт,ученицы собрались и,выстроившись,гуськом двинулись
за брюнеткой.Идя по лесной тропинке,Кузнечик насторожён-
но проверяла окружающее пространство,чтобы вовремя за-
метить опасность.Бедняге лешему крупно не повезло.Нерв-
ничающая девушка запустила в него фаерболом,не поняв его
желания поразвлечься за их счёт.Лишившись половины своей
роскошной бороды,он убежал жаловаться на ведьм болотным
кикиморам.
Тем временем всадник,немного отъехав,бесцеремонно по-
вернул к себе лицо наставницы.
—Матушка?Вроде бы мне показалось,что ты не настолько
стара,—он пристально вгляделся в точёные черты женщины и
презрительно фыркнул.— Выглядишь ничего,но действитель-
но уже не первой молодости,а жаль.Говорят,что вы ведьмы
горячие штучки,и я надеялся,что по дороге ты попутно согре-
ешь мою постель.Ладно,я еще об этом подумаю,но честно
говоря сейчас ты не вызываешь никакого желания.
— Сударь,уберите руку!— прошипела наставница.— Ка-
жется,мы договаривались совсем об ином!Я еду лечить ра-
неного и это всё!Не надейтесь,ничего другого Вам не обло-
мится,независимо от того вызываю я у Вас похоть или нет.
Ясно?
— Да?А как ты сможешь помешать?Хоть ты и ведьма,
но всего лишь женщина,— насмешливо фыркнув,спросил
спутник и издевательски прошептал ей на ухо.— Вообще,
будешь слишком много разговаривать,передумаю и пущу по
рукам на радость моим слугам,— он с сомнением посмотрел
на напряженно выпрямленную спину спутницы.— Хотя вам,
ведьмам с вашими шабашами не привыкать к свальному греху.
— Мой господин,не говорите о том,чего не знаете.На-
ши шабаши носят ритуальный характер и посвящены богине
любви и плодородия Сьефнейг,чтобы дать полям обильный
урожай,а живым тварям — обильный приплод.Потому нече-
го слушать досужие выдумки!Тем более Вам такое непрости-
тельно.Только попробуйте выполнить свою угрозу,и я про-
63
кляну Вас,клянусь Сьефнейг!Можете сразу попрощаться с
будущими наследниками,Ваше Величество!— взяв его лицо
в ладони,жарким шепотом сообщила ему наставница и бес-
трепетно уставилась в потемневшее от гнева лицо короля.—
Теперь рискнёте?
— Сожгу на костре,ведьма!
— Не поможет,наши предсмертные проклятья сбываются
наверняка!— засмеялась она.
Огромным усилием воли король Эдайна Радон подавил
свой гнев и миролюбиво проговорил:
— Твоя взяла,ведьма,— яростно скрипнув зубами,он все
же с угрозой добавил:— Учти,отныне ты приобрела могуще-
ственного врага.
— О,Ваше Величество,мне не привыкать!В моей жизни
не счесть могущественных противников,и Вы будете лишь од-
ним из многих,— с неожиданной печалью отозвалась женщи-
на и,заглянув в тёмные глаза короля,неожиданно спросила:
— Я так понимаю,дорога не близкий свет?..Вы не против,ес-
ли я немного посплю?Хочется быть в форме перед лечением.
Слегка ошарашенный король нерешительно кивнул и она,
прислонившись к его груди,мгновенно уснула.Спустя некото-
рое время с ним поравнялся всадник с хитрым лисьим лицом.
— Ваше Величество,давайте ведьму.Вы устали,а она до-
ставляет Вам дополнительные неудобства.
— Лакмиш,кажется,я уже дал понять,что мне не требу-
ются помощники,— высокомерно отозвался король.Заметив
выражение искренней тревоги на лице своего ближайшего со-
ветника и друга,он успокоительно улыбнулся.— Не бойся,
дружище,она не сделает мне зла.Это же белая ведьма из Ве-
довской обители,они занимаются только лечением и не прак-
тикуют черную магию.
— Не верю я им,Ваше Величество,их ведовское племя
опасно,независимо от расцветки.Черная или белая ведьма —
неважно,любая из них может приворожить Вас.Если уже...
— Заткнись,Лакмиш,— сурово сказал король,и в его
64
голосе прозвучало предостережение.— Если я услышу,что ты
распространяешь подобные бредни,то не сносить тебе головы.
— Простите мою дерзость,Ваше Величество!— низко по-
клонившись,придворный ретировался к остальным сопровож-
дающим.
«Рогатый побери!Может,на самом деле передать ведьму
кому-нибудь другому,чтобы не наводить тень на плетень?—
прикусив губу,Радон сердито нахмурился.— Нехорошо,если
пойдут гулять слухи,что она сумела меня приворожить.Н-да!
Вот они издержки высокого титула.Каждый свой поступок
приходится соизмерять с мнением окружающих.Ничего,скоро
я изменю такое положение вещей,и никто больше не посмеет
ставить под сомнение мои действия».
Король совсем недавно взошел на престол,и его власть
в королевстве Эдайн еще не совсем устоялась после перио-
да длительной смуты.Правда,правил новый монарх железной
рукой и желающих перечить ему с каждым разом станови-
лось все меньше и меньше.Но будучи осторожным и умным
политиком,он обязательно просчитывал каждый свой шаг,
не гнушаясь мнением близких приближенных.Но сейчас его
вдруг обуяло бесшабашное настроение и захотелось плюнуть
на условности.«Небесный отец!Неужели я не могу проехать-
ся с ведьмой на одном коне,чтобы не опасаться последствий
такой мелочи?»
Конь короля оступился и наставница ведьм,не просыпа-
ясь,пошатнулась,рискуя упасть вниз.Немного поколебав-
шись,Радон прижал её к себе,и она мгновенно обвила ру-
ками его талию.«О,чертова ведьма!С тобой нужно держать
ухо востро!Действительно не заметишь,как ты вмиг меня
окрутишь»,— растерянно подумал король.Все-таки он был
слишком молод и не искушен в общении с женщинами,борь-
ба за власть в королевстве не оставляла ему слишком много
времени на фривольные развлечения.Стало ещё хуже,когда
спящая ведьма,потершись как кошка,в довершение ко всему
прижалась лицом к его груди.Теплое дыхание коснулось об-
65
нажённой кожи в вырезе кожаного жилета и,не выдержав,он
уткнулся носом в её макушку.Волосы женщины изумительно
пахли какими-то летними травами,и на него мгновенно на-
катил неожиданный прилив желания.Король болезненно по-
морщился и еле сдержал стон.«Чертовка!Мало тебя сжечь
за такое издевательство!Может,сделать привал и?..Э,нет!
К рогатому подлую ведьму!За мимолетное удовольствие,я не
согласен платить будущим наследником!»
Тем временем,не ведая о мучениях короля Радона,Аталиса
провалилась в омут сна и снова оказалась в компании Лесного
короля в их путешествии по Междумирью.
∗ ∗ ∗
Схватив брошенную ей одежду,ведьмочка привычными дви-
жениями быстро натянула на себя темную длинную юбку и
такую же темную простенькую кофточку.Возясь со шнуров-
кой,она не замечала,что Лесной король не сводит с нее глаз.
— Готова?Идем,— коротко бросил он,когда она закончи-
ла одеваться и,резко повернувшись,стремительно двинулся
прочь от реки.— Не отставай,что ты ползешь как улитка?
Солнце уже высоко,а мы все торчим на одном и том же ме-
сте.
Замешкавшаяся ведьмочка,услышав его раздраженный го-
лос,со всех ног бросилась догонять своего длинноногого спут-
ника.
— Постой,Раэтиэль!Ты не видел мой ведовской амулет?
— Небесный отец!Ну,какой еще амулет?Это такой блек-
лый синий булыжник,что висел у тебя на шее?
— Отдай!
— Увы!— эльф развёл руками.— Он мне не нравился и я
его выбросил.
— Убью ушастого паразита!
— Сначала догони!— донёсся смеющийся серебристый го-
лос и возмущённая ведьмочка бросилась следом за стреми-
66
тельным спутником.
— И догоню!Раэтиэль,лучше добром верни мой амулет!
В душе она опасалась,что эльф на самом деле мог выки-
нуть ее драгоценный камень,говорящий о принадлежности к
ведовскому племени.
— Стой!Поймаю,оборву все уши,поганец!
Конечно,догнать смертному быстроногого эльфа совершен-
но не под силу.Эту истину Аталиса осознала ещё в первый
день их путешествия,но с упрямством достойным лучшего
применения бросилась следом.Они бежали по прекрасному
зеленому лугу,усеянному чудесными цветами,но встревожен-
ной ведьмочке было не до окружающих красот.Во что бы то
ни стало,она хотела убедиться,что с амулетом всё в порядке,
иначе дома в реальном мире ей грозили большие неприятно-
сти.Потеря камня,врученного во время Таинства посвящения,
была равносильна смерти.Конечно,никто не будет покушать-
ся на её жизнь,но считалось,что амулет уходит потому,что
ведьма серьезно нарушила принесенную ритуальную клятву и
отныне недостойна своего звания.Больше её не примут ни в
один Ведьмин Круг.Отверженной своими сестрами,ей оста-
ется только одно из двух — либо жить как обычные люди,
больше не занимаясь своим ремеслом,либо на свой страх и
риск стать так называемой чёрной ведьмой,не защищённой
ведовскими законами.
«Может,вернуться и тщательней поискать на месте ночев-
ки?Вдруг Раэтиэль бросил мой амулет где-нибудь поблизо-
сти!» — отчаявшаяся девчонка резко притормозила.
— Рогатый тебя побери,Раэтиль!Беги куда хочешь,а лич-
но я возвращаюсь!— задыхаясь,выкрикнула она.
— Не-а!Догоняй и лучше поторопись,— донесся далекий
насмешливый голос.Эльф,стоящий на небольшой горке под-
нял руку,и амулет синей искоркой блеснул на солнце.— Не
отставай,Аталиса,а то я передумаю и действительно выброшу
твой булыжник.
— Немедленно верни амулет!— на глазах ведьмочки вы-
67
ступили слезы.— Раэтиэль,прекрати немедленно!Это не иг-
рушки!
— Кто сказал?Игры это так весело,моя дорогая!Про-
сто ты не понимаешь всей их прелести,— донесся веселый
безжалостный голос.— Ведьма,догони,если хочешь вернуть
амулет!
Эльф достиг окраины леса и скрылся в густом подлеске.
Испугавшись,что ко всему прочему он оставит её один на
один с опасностями Междумирья,ведьмочка бросилась сле-
дом.Несмотря на спешку,ей не скоро удалось добраться до
леса.Запалено дыша,она с отчаянием стала озираться в по-
исках эльфа,но того и след простыл.Заметив поваленное де-
рево,она без сил опустилась на мшистый ствол,и устало
поникла.Во рту пересохло от жажды,а сбитые ноги горели
огнем.Она сбросила туфли.Долгая погоня окончательно её
вымотала,и было тревожно на сердце.
Девчонка больше не доверяла эльфу,слишком уж непред-
сказуем и легкомыслен он оказался.Она уже сильно раскаива-
лась,что опрометчиво бросилась в авантюру с путешествием
в мир фейри,положившись на легкомысленное бессмертное
создание,да и сама дорога в волшебную страну оказалась
непростой.Конечно,и в реальном мире существовало немало
опасностей,но она их знала и могла избежать.
Слезы туманили глаза,но ведьмочка решительно смахну-
ла их с ресниц.Оставшись одна,она напряженно огляделась
в поисках неведомых опасностей,подстерегающих беспечных
путников.Как назло,словно желая усыпить её бдительность,
кругом царила мирная тишина.Летний ветерок овевал прохла-
дой разгоряченное лицо и босые ноги,успокоительно жужжа-
ли насекомые,и что совсем порадовало,в Междумирье пока
не встречалось надоедливых кусачих комаров.Рядом рос ма-
линник,и она протянула руку за спелой ягодой.В её ладонь
сразу высыпалась целая горсть малины,которую она немед-
ленно отправила в рот.Жажда немного отступила.
— Устала,моя хорошая?— участливо спросил неизвестно
68
откуда взявшийся эльф.— Держи.
Вызывая слёзы,обида вновь подступила к сердцу ведьмоч-
ки.Но тут на её коленях оказался небольшой туесок и она,
позабыв обо всём,жадно набросилась на спелую сочную яго-
ду.Присев на корточки,эльф взял в руки сбитую до волдырей
изящную ступню.— Ай-я-яй!Вот дурочка,как ты разбила но-
ги!Больно?Не плачь,моя хорошая,сейчас всё пройдёт.
Несколько плавных пассов и ведьмочка впала в блаженное
состояние,у неё больше ничего не болело.Правда усталость
никуда не делась.
— Спасибо,— сердито поблагодарила она лукаво улыбаю-
щегося эльфа и требовательно протянула руку.— Отдай аму-
лет.
— Нет,— спокойно ответил он.— Игра не окончена,ты
не сумела меня догнать.Пока не выполнишь поставленное
условие,ты его не получишь.
— Раэтиэль,добром прошу,отдай амулет.Иначе я никуда
не пойду.
— Если ты не пойдешь со мной,то не получишь амулет.
Ничья.Что будем делать?
— Сейчас?Лично я собираюсь отдыхать,— насупилась
ведьмочка.
— Здесь?— эльф иронично приподнял бровь.— Поверни
голову направо и посмотри на группу из четырех елей.
— Не хочу,— упрямо сказала ведьмочка,но все же не
удержалась и глянула в указанном направлении.
В следующее мгновение она уже неслась,не разбирая до-
роги.
— Постой,опять ты бежишь не туда!— смеющийся эльф
догнал беглянку и развернул в другом направлении.— Вот
теперь беги так,чтобы тролль тебя не догнал!
— Небесный отец!Фу,какая пакость!Премерзкое созда-
ние с премерзкими ужимками!В Междумирье все чудища
какие-то ненормальные?Я так понимаю эти придурки если
не голодные,то сексуально озабоченные!
69
∗ ∗ ∗
С тех пор дурацкие игры с погоней начинались каждое утро.
Смеясь,эльф удирал,а ведьмочка пыталась его догнать.
Несмотря на безнадежность этого занятия,она не сдавалась.
Спустя некоторое время он даже немного зауважал смертную
девчонку за проявленное мужество и настойчивость.Одна-
жды,будучи в хорошем расположении духа,эльф сообщил,
что нет смысла за ним гоняться,поскольку камень будет воз-
вращён только в мире фейри.Аталисе не оставалась ничего
другого кроме как смириться с его решением.Несколько раз
она подумывала на свой страх и риск вернуться домой,но
при мысли о том,что придётся расстаться с Раэтиэлем,у неё
болезненно сжималось сердечко.За время путешествия она
успела к нему очень привязаться,и со временем её чувство
переросло в нечто большее.
Озорной ушастый мальчишка очень нравился ей своими за-
бавными выходками и неунывающим характером.К тому же,
несмотря на вредность и показное легкомыслие на самом де-
ле он оказался очень ответственным.Она уже поняла,что на
эльфа можно положиться,если им грозит реальная опасность.
Несколько раз на них нападали по ночам,но Лесной король
легко справился и с нашествием странных лягушкообразных
тварей и парочкой троллей опрометчиво сунувшихся к их ко-
стру.Хуже всех оказались какие-то мелкие пакостные созда-
ния,которые донимали их на протяжении нескольких ночей.
В конце концов,разозленный недосыпанием Раэтиэль сжёг их
огнём.
В отличие от колдовства ведьмочки,его магия действовала
безупречно.Работая с ней,он всегда замыкал защитный купол
и затем собирал обратно,чтобы не привлечь остальных тварей
Междумирья.Правда ведьмочка очень не любила,когда во
время боя с чудовищами он принимал суровый облик крыла-
того воина-мага.Почему-то в таком виде она по-прежнему его
боялась и никак не могла пересилить свой страх.Поневоле на
70
ум сразу же приходило,что эльф значительно старше и далеко
не тот мальчишка,каким он предстает в своём традиционном
облике,а ей очень не хотелось расставаться с иллюзией,что
они ровесники.
И в остальном эльф исподволь неустанно заботился о ведь-
мочке,и она уже не так бурно реагировала на его довольно
злые выходки во время совместного путешествия.Тем более
что временами он бурно раскаивался и,попросив прощения у
доведённой до белого каления девчонки,несколько дней вел
себя по-рыцарски,обращаясь с ней как с любимой дамой серд-
ца.
В общем,незаметно для себя Аталиса без памяти влюби-
лась в Лесного короля.Только было одно большое «но»,чут-
кое сердце подсказывало,что её чувство остаётся без взаим-
ности.Мягко игнорируя все попытки сближения,эльф делал
вид,что не понимает,к чему она ведёт дело.Ведьмочка на-
чала недоумевать,зачем же он пригласил её в свой мир,но
старалась гнать неприятные подозрения.Прямо спросить она
не решалась,да и вряд ли бы эльф ответил.С приближением
к миру фейри его веселость почти исчезла.Всё чаще он был
мрачен как туча и подчас по нескольку дней не разговаривал.
В ответ на невинный вопрос он мог беспричинно разозлиться
и сорваться в бега,и затем ведьмочка всю ночь сидела у ко-
стра в тревожном одиночестве.Правда,надолго Раэтиэль её
не оставлял и под утро всегда появлялся с обязательным по-
дарком.Встав на колено,он вручал ей какую-нибудь мелочь,
например,чудесный цветок или огромное сочное яблоко и Ата-
лиса не могла устоять перед его просящим взглядом полным
раскаяния.В общем ближе к концу путешествия,она пребы-
вала в полной растерянности,не зная,что делать со своей
любовью.
К концу третьей недели,выбравшись из леса,они оказа-
лись на открытом пространстве.Кругом простирались зеленые
луга с небольшими купами деревьев и отдельными нагромож-
дениями камней.Заметив небольшое озеро со скалистыми бе-
71
регами,эльф немедленно устремился к нему и,на ходу сбро-
сив одежду,легко оттолкнулся от края высокой скалы.Сделав
изящный пируэт в воздухе,он бесшумно вошел в голубую во-
ду.
Когда ведьмочка добралась до озера,он уже подплывал
к его противоположному берегу.Она собрала разбросанную
одежду Раэтиэля и спустилась по диким каменным ступеням
к небольшому песчаному пляжу.Сняв туфли,она ступила в
воду и взвизгнула от неожиданности.Вода оказалась холодной
как лёд.
— Аталиса!Плыви ко мне,я жду!— донесся далекий голос
эльфа.
— Ни за что!Нашёл дурочку лезть в ледяную воду!— сло-
жив руки лодочкой,выкрикнула она.— Сам плыви обратно!
— Неженка!— донесся отклик и серебристый смех.— Хо-
рошо!Сейчас буду!
На противоположном пологом берегу мелькнуло светлое
гибкое тело.Вопреки своему обещанию,эльф скрылся в бере-
зовой роще,растущей недалеко от озера.Ведьмочка посмот-
рела ему вслед и,вздохнув,сбросила с себя одежду.После
долгого бега по пересеченной местности,— Раэтиэль не при-
знавал ходьбы пешком,ей тоже хотелось смыть с себя солё-
ный пот.Нерешительно потрогав пальчиками ног воду,она
убедилась,что та нисколечко не стала теплее и,зажмурив-
шись,бросилась в озеро.Над его спокойной гладью далеко
разнёсся заполошный визг.
Сделав несколько гребков,ведьмочка отплыла от берега.
Вода оказалась настолько прозрачной,что на песчаном дне
были видны стайки разноцветных рыб.Лениво помахивая хво-
стами,они не обращали никакого внимания на плывущую ря-
дом девчонку.Заметив на дне удивительно красивую белую
раковину,она нырнула.Вдруг её опередил темный силуэт,ко-
торый молнией метнулся ко дну и,всплыв навстречу,протянул
ей понравившуюся раковину.Когда она рассмотрела знакомые
тёмно-зелёные глаза русала,то в страшном испуге немедленно
72
рванулась наверх.К счастью тот не делал попыток задержать
беглянку,но и не отставал.Выскочив из воды,перепуганная
ведьмочка с разбега уткнулась в грудь эльфа.
— Что за паника?— невозмутимо спросил он,отстраняя её
от себя.— Что на сей раз не так с купанием?Вечно ты жалу-
ешься,что в воде кто-то за тобой следит.Аталиса,похоже,у
тебя навязчивая мания преследования.
— Рогатый побери!Нет у меня никакой мании-дурмании,
а я скоро буду бояться воды даже в кружке!— стуча зуба-
ми от холода,еле выговорила она.— Не поверишь,только
что встретила старого знакомца русала.Вот ведь привязчивая
нечисть!Теперь я уверена,что это он повсюду за мной тас-
кается.Раэтиэль,как такое возможно,неужели он способен
перемещаться из водоёма в водоём?
— Почему бы и нет,— холодно ответил эльф.— Я же
говорил,что здесь в Междумирье свои правила игры.Оденься,
а то простудишься.
Пока ведьмочка одевалась,он подошел к берегу и разда-
вил лежащую на песке чудесную перламутровую раковину.
Красивое лицо сумасшедшего русала скривилось в горестной
гримасе,и он исчез на глубине.
Уже начало вечереть.После того как они поели у неболь-
шого костерка,который развели на пляже,эльф позвал ведь-
мочку на красивую полянку по соседству.Опасаясь очередной
каверзы,та недоверчиво глянула,но у Раэтиэля был такой
таинственный вид,что она не выдержала и,подойдя ближе,
вопросительно посмотрела.
— Осторожно,Аталиса,не наступи на малышек!— шепо-
том произнёс он и взглядом показал вниз.
Там среди высокой травы,напоминая огромные разноцвет-
ные бабочки,порхали удивительные создания.
— О,Раэтиэль!Это же малышки-феи!— молитвенно сло-
жив руки,воскликнула ведьмочка.
— Тсс!Не шуми,моя хорошая,а то они испугаются и
улетят.Смотри,что будет дальше!
73
В подступающей темноте в ручках фей,порхающих с цвет-
ка на цветок,загорелись разноцветные фонарики.Неожиданно
они перестали беспорядочно перемещаться и,водя в воздухе
причудливые хороводы,начали свой танец.Что-то подобное
ведьмочка уже видела в первый день их совместного путеше-
ствия с эльфом,когда он сделал для неё венок из бабочек,а
затем заставил их танцевать.
— Прислушайся!— тихо сказал Лесной король очарован-
ной рыжей девчонке,и та последовала его совету.Присев на
корточки,она напрягла слух,и тогда услышала чудеснейшую
мелодию,такую нежную,что казалось,её исполняет ветер на
эоловой арфе,а может быть,так оно и было на самом деле.
Удивительно!Однажды расслышав мелодию,ей больше не
пришлось напрягать свой слух.Становясь всё полнозвучней,
она набирала силу и громкость.Ведьмочка перевела взгляд на
крошек-фей,и удивлённо хлопнула глазами.Они тоже росли
в размерах.Когда феи стали одного с ней роста,они тут же
окружили её плотной толпой,полностью отрезав от Лесного
короля.
— Идём-идём!Не оглядывайся!
—Но как же так?Вы же были совсем крошечными!Почему
теперь мы одного роста?— изумленно воскликнула она.
— О,ведьма,мы не можем открыть секреты нашего вол-
шебства,они не для смертных.А если будешь упорствовать
в своем любопытстве,то у тебя вырастет длинный нос!—
смеясь,ответили жизнерадостные феи,по-прежнему увлекая
девчонку за собой.
— Давайте танцевать!
— Маэстро,музыку!
Гигантский кузнечик в нарядном фраке,согласно кивнул
головой и,замерев на мгновение,взмахнул дирижёрской па-
лочкой.Вновь в полную силу зазвучала чудеснейшая мело-
дия,исполняемая причудливым,но страшноватым оркестром,
состоящим из гигантских насекомых.В его составе были и
жук-олень,и шмели,и злобные красавицы осы,красующиеся
74
тонкой талией.
— Танцуй,ведьма,и я подарю тебе крылья Лунной меч-
ты,— сказала надменная красавица с золотой короной на го-
лове.Королева фей гордо восседала на высоком троне.К нему
вела дорожка из цветов,вдоль которой сгрудилась её много-
численная свита в эфемерно-воздушных нарядах.Смеющие-
ся феечки немедленно вытолкнули Аталису в образовавшийся
круг.
— Но помни,если мне не понравится танец,ты будешь
наказана и наутро проснёшься дряхлой старухой.
Сердце ведьмочки испуганно забилось.Припомнив расска-
зы эльфа,она растерянно подумала:«О таком условии Раэти-
эль ничего не говорил!..Поганец!Лопоухий обманщик!»
Аталиса собралась с духом.
— Хорошо,я станцую,но мне не подходит ваша мелодия.
Пусть музыканты исполнят Зов Весеннего Равноденствия.
Королева фей смерила её презрительным взглядом.
— Фи,какая грубая мелодия!Она может нравиться только
вам,смертным животным.Ладно,пусть будет по-твоему,—
вымолвила фея,и небрежно стукнула по земле длинным жез-
лом,увитым растениями.— Траки,не подведи меня,надеюсь,
ты знаешь эту гадость,— добавила она,обращаясь к дирижё-
ру.Кузнечик преломился в низком поклоне.
— Всё что угодно для Вас,Ваше Величество,— почтитель-
но протрещал он,двигая страшными жвалами.
Оркестр заиграл знакомую мелодию и приободрившаяся
ведьмочка усмехнулась,смело глядя на любопытные личики
небесно-прекрасных феечек.«Ну,погодите,вы увидите,как
танцует настоящая ведьма зов нашей Матери!»
В нарастающих звуках музыки всё громче пульсировал
хмель просыпающейся земли,и Аталиса,захваченная мелоди-
ей,позабыла обо всём.Не замечая никого и ничего,она пошла
по кругу в танце весеннего пробуждения природы.И она отве-
тила на её страсть — в свадебных турнирах сцепились рогами
самцы оленей,борясь за благосклонность дамы сердца.Зато-
75
ковали глухари,призывая свою подругу.Зазвучали чудесные
соловьиные песни.Зарычали крупные кошки,выясняя кто из
них самый сильный.Повинуясь зову страстного танца,быст-
рей прорастали злаки и травы,стремясь навстречу тёплому
золотому солнцу.
Вскоре вокруг ведьмы земля буйствовала,истекая весенни-
ми соками.В довершение всего опьяненная хмельными тока-
ми она и сама подарила благосклонность счастливому избран-
нику,вступившему в круг её танца,и тот с благодарностью
принял щедрый дар.Улавливая малейшие нюансы его настро-
ения,жрица любви отдавалась ему без остатка,но и мужчина
безупречно вел свою партию страсти,самозабвенно вспахивая
благодатную почву.
Финальный аккорд.Избранник подарил ей семя,чтобы
и оно однажды принесло свой щедрый урожай.Выкрикнув,
ведьма выгнулась навстречу своему партнеру и всё закончи-
лось.Он обессилено упал и она,открыв глаза,увидела незна-
комое красивое лицо с синими глазами.Полузабытое воспоми-
нание об их удивительном сиянии всплыло в памяти,и сердце
сладко защемило узнаванием.
— Малышка,ты настоящая волшебница!— хриплова-
тым голосом страстно выдохнул мужчина,немного отдышав-
шись.— Не помнишь?А ведь мы уже встречались.
— О,нет,мой ненаглядный!Как же я могу забыть своего
первого мужчину?— еле слышно прошептала рыжая девчон-
ка и,обняв его сильные плечи,ласково заглянула в сияю-
щие синие глаза.— Таинственный незнакомец,божественный
партнер на моём первом шабаше,посвященном празднику Ве-
сеннего Равноденствия!..
Восторженный взор ведьмочки затуманился воспоминани-
ями.
— О,сколько было удивления и растерянности среди нас,
когда в ответ на ритуальную Песню Призыва Бога ты внезап-
но появился на алтаре!Никто не ожидал такого.Твой нече-
ловеческий рогатый облик внушал такой страх,что ведьмы
76
немедленно попадали на колени.А уж как я затряслась от
ужаса,когда твой выбор пал на меня и Старшие вытолкну-
ли меня из группки девственниц!..Глупая!Я так волновалась,
что думала или умру или упаду в обморок по дороге к алта-
рю.И лишь потом я узнала,насколько ты удивительно добр и
нежен...О,нашу волшебную ночь я помню до мельчайших
подробностей!..Нам было так хорошо вдвоем!..В перерывах
между страстью,мы летали в небесах и плавали в реках и
озерах...— не удержавшись,Аталиса всхлипнула.— А ещё
ты дарил мне разные диковинки.Правда,тот смешной зверё-
нок недолго протянул.Он отказывался есть и целыми днями
потерянно тыркался по углам,будто кого-то искал...кажет-
ся,малыш сильно тосковал в разлуке с тобой,совсем,как
я...— Ах,моя радость!Где же ты так долго пропадал?..Ведь
я столько лет жила лишь одним ожиданием встречи.
Из-под ресниц девчонки неудержимым потоком хлынули
слёзы.
— Ах,Аталиса,моя дорогая ведьма!Почему ты горько пла-
чешь?Неужели я опоздал?
— Скажи,ведь это ты сражался с Раэтиэлем?Выходит,вы
дрались из-за меня?..Прости!..Ничего не могу поделать с со-
бой,— ведьмочка виновато заглянула в нечеловечески краси-
вые синие глаза.— Не знаю почему,но я влюбилась в Лесного
короля.
— Очень жаль,что твое сердечко выбрало другого,а я на-
деялся,что мы поладим,— приподнявшись,огорчённо сказал
мужчина.— Увы!Время для нас течёт по-иному,чем для вас
смертных.Казалось,прошел миг с того достопамятного ша-
баша,ан нет,в реальном мире его уже немало утекло,— он
грустно улыбнулся,но затем в сияющих синих глазах вновь
вспыхнуло пламя страсти и он жарко прошептал на ухо ведь-
мочке:— Раз такое дело,может,тряхнем стариной и сделаем
ещё один заход?Не возражаешь?Эх,жаль,что в твоей утробе
растет семя другого,и я не могу подарить тебе нашего ребен-
ка,который связал бы нас родственными узами.Но все равно
77
я счастлив,дорогая,что ты не забывала меня,— необычный
мужчина светло улыбнулся.—Извини,я забыл представиться,
меня зовут Улльтор.
— Моё сердце,в извинениях нет нужды,в такой позиции я
в любом обличии всегда узнаю тебя,— засмеялась ведьмочка
и,застонав,подалась навстречу божественному асу.Песнь их
страсти вспыхнула с новой силой.
— Эй,Улльтор!Что-то я не помню,чтобы предоставлял в
твоё распоряжение свою собственность.Стоило только нена-
долго отлучиться,как ты уже вспахиваешь чужое поле.Тебе
не кажется,что это смахивает на воровство?Старший,ты на-
рушаешь свое слово.
— Прости,малыш,но ты сам виноват,— лениво отозвался
божественный ас,не отрываясь от дела.— Кто же оставляет
подружку феям?Аталиса беспробудно спала трое суток.Меня
это обеспокоило,и я решил её разбудить.Ну,а для быстрого
снятия чар нет ничего лучше доброго секса.
— Наглая выдумка,причём только что придуманная!..
— Как третьи сутки?— вмешавшись в их разговор,пора-
женно воскликнула ведьмочка,но снова в такт забившемуся
сердцу запульсировала тяжелая хмельная музыка и страсть
Улльтора заставила её позабыть обо всем.
— Может,уже хватит?— сквозь зубы прошипел Раэтиэль,
сгорбившись у костра.— Вы когда-нибудь закончите?Сколько
можно?
— А ты иди к нам,Младший,не упрямься,— с придыха-
нием вымолвил Улльтор.— В отличие от тебя я не жадный и
готов поделиться удовольствием.
— Иди,Раэтиэль,я и тебе подарю наслаждение,— просто-
нав,тоже позвала ведьмочка Лесного короля.Она приподняла
растрепанную голову из-за плеча Улльтора,и посмотрела на
него сияющими хмельными глазами.— О,мой хороший!..Это
зов матери-земли,не отказывай ей...
— Подожди,Аталиса,словами этого не передать,станцуй
для нас Зов Весеннего Равноденствия.
78
И поднявшись с земли,обнаженная ведьма начала свой
страстный танец под тяжелую пьянящую без вина мелодию,
исполняемую невидимыми музыкантами.Снова завыли волки,
зарычали встревоженные огромные кошки,тоненько запищали
мыши в норах,в природе снова поднялось волнение.Сразу
же обострились запахи свежей земли,и в воздухе разлился
одуряющий аромат ночных цветов,заставляя кровь быстрее
бежать по жилам.Выложившись до конца,ведьма застыла на
месте в последнем танцевальном «па».Зов крови стал совсем
неодолимым.
— Ненавижу тебя,Аталиса!— выкрикнул Лесной король,с
трудом вырвавшись из плена страстного танца.Яростно сверк-
нув дикими зелеными глазами,он сорвался в ночь.— Чтобы
ты сдохла,похотливая мартовская кошка!
— Умоляю,вернись,Раэтиэль!— раненой птицей жалобно
вскрикнула ведьма.— Это всего лишь ритуальный танец!Я
люблю тебя!
— Вот дурак!Не плачь,Аталиса,не обращай на него вни-
мания.Никуда ушастый хмырь не денется,—добродушно про-
гудел ас.
Подойдя к горько плачущей растрепанной ведьмочке,он
обнял её и погладил по волосам.Про себя он огорченно поду-
мал:«Вот,поросёнок!Взял да испортил нам чудесное удоволь-
ствие!Ещё и такими словами в Междумирье кидается.Чтоб
тебя!»
— Прости,Улльтор,за идиотский рев,— всхлипнула она,
пытаясь унять слезы.— Не так я хотела попрощаться с тобой,
моя первая любовь!— Ведьмочка подняла виноватые глаза на
божественного аса.— Очень жаль,что мое сердце занято,
но ему не прикажешь.От любви никуда не денешься,и им
полновластно распоряжается неблагодарный эльф.
— Не расстраивайся,малышка!К тому же ты зря про-
щаешься,— хитро улыбнулся Улльтор.— В конце концов,
ты же не перестанешь быть ведьмой.Значит,мы обязательно
встретимся на ваших шабашах,и станцуем ещё не раз танец
79
страсти в честь прекрасной богини Сьефнейг,чтобы она не
оставила своими милостями и смертных и богов.Не так ли?
— Обязательно,— улыбнулась сквозь слёзы рыжая дев-
чонка.— Если только ушастый поганец вернет мой ведовской
амулет.
— Вот поросёнок!Похоже,у нас больше не будет возмож-
ности встретиться!— огорченно воскликнул божественный ас
и,помолчав,задумчиво добавил:— Не думаю,что Младший
когда-нибудь его вернёт.Похоже,он всерьез на тебя нацелил-
ся,а эльфы страшно самолюбивый народ и у них в семьях
царит жуткий домострой.Правда,не знаю,для каких целей
он тащит тебя в Майоллиоран,но учти,слово эльфийского
главы семейства закон и никто из домашних не смеет ему пе-
речить,— Улльтор с жалостью посмотрел на ведьмочку.—
Ах,Аталиса,для своей же пользы,отныне забудь о ведов-
ской вольнице и привыкай к постоянной показной скромности
не то,оказавшись в эльфийском королевстве,живо получишь
плетей за распущенность.Там твою раскованность не оценят,
да и защитить будет некому кроме Раэтиэля.
— Может,вернуться домой?Что-то у меня пропало всякое
желание тащиться в мир фейри.
Божественный ас тяжело вздохнул.Видя,что ведьмочка
дрожит от холода,он небрежно повел рукой и погасший ко-
стер загорелся ровным голубоватым пламенем.Улльтор с огор-
чением посмотрел на то,как ведьмочка бросилась к одежде и
принялась торопливо её натягивать.«Эх,праздник страсти за-
кончился,а жаль!» Когда она присела рядом с ним у костра,
божественный ас мягко сказал:
— Увы,моя дорогая,вынужден огорчить.Ведь ты при сви-
детелях обещала стать гостьей Майоллиорана.Верно?К со-
жалению,так устроено Междумирье,хочешь или нет,но пока
ты не побываешь в мире фейри,назад пути тебе нет.
— Понятно,— поникла девчонка.— Лесной король полно-
стью поймал меня в ловушку,из которой нет выхода.
— Ничего,малышка,ещё не все потеряно.Держись,не
80
сдавайся!—Улльтор ободряюще улыбнулся.—Аталиса,у тебя
же храброе сердечко.Эльф поймал тебя в ловушку любви,
значит,с ним нужно сделать тоже же самое и всё будет в
полном ажуре.
— Думаешь,получится?Я же вижу,что Раэтиэль шараха-
ется от меня как от чумы,— с сомнением покачала головой
ведьмочка.
— Беда с вами юными!Вечно выдумаете себе проблему на
пустом месте!— рассмеялся ас.— Еще за дело не принялась,
а уже опустила руки.
— Эх,где наша не пропадала?!— заблестела глазами ведь-
мочка и вдруг тревожно уставилась на аса.— Слушай,а что
ты говорил по поводу ребенка?Я действительно беременна?
— Расстроилась?— божественный ас испытующе заглянул
в невинно-синие глаза.
— О,нет!Думать так,значит гневить Богиню!Ведь дитя
это её подарок,— убежденно воскликнула ведьмочка.— Кто
это,девочка или мальчик ты можешь сказать,Улльтор?
— Мальчик,— ответил божественный ас.— Ты носишь в
своем чреве сына речного бога Альфея.Да,Аталиса,умеешь
ты привлечь к себе внимание!Бедный Раэтиэль,ему предсто-
ит нелегкая борьба.Альфей ни за что от тебя не отступится,
он же ненормальный.
— Кошмар!— схватилась за голову ведьмочка.— Вот так
влипла!О,небесный отец,хорошо бы всё оказалось только
дурным сном!
— И я тоже,Аталиса?— усмехнулся ас.
— О,нет!— воскликнула ведьмочка,порывисто обнимая
Улльтора.Она глянула на него увлажнившимися глазами.—
Ах,моё сердце!Ты навечно останешься моей первой волшеб-
ной любовью,о которой я буду помнить и на смертном одре!..
81
∗ ∗ ∗
— Ведьма,что случилось?Почему ты плачешь?— встревожен-
ный король тряс не просыпающуюся наставницу.— Очнись!—
он слегка шлепнул женщину по щеке.
— Простите,Ваше Величество,что обеспокоила,— про-
бормотала она,поспешно вытирая заплаканные глаза.— Мы
уже на месте?
— Да,скоро подъезжаем,— сдержанно ответил король и,
помолчав,спросил:— Миледи,как Вас зовут?
Наставница ведьм напряженно глянула в его лицо.
—В миру кличут Одинокой Волчицей,Ваше Величество,—
тихо ответила она и,помолчав,добавила:— Я очень призна-
тельна Вам за выказанное уважение,но не стоит величать
меня столь высоким титулом,— ведь я обыкновенная ведьма.
Давайте Вы по-прежнему будете со мной на «ты»,иначе ваши
придворные подумают,что я околдовала Вас.
Круг пятый
82
83
— Кошмар!— схватилась за голову ведьмочка.— Вот так
влипла!О,небесный отец,хорошо бы все оказалось только
дурным сном!
— И я тоже,Аталиса?— усмехнулся ас.
— О,нет!— воскликнула ведьмочка,порывисто обнимая
Улльтора.Она глянула на него увлажнившимися глазами.—
Ах,мое сердце!Ты навечно останешься моей первой волшеб-
ной любовью,о которой я буду помнить и на смертном одре!..
— Девочка,даже не знаю,как тебе помочь,— сказал рас-
троганный божественный ас.— Если хочешь,вслух попроси
об услуге,только чётче формулируй своё пожелание,и я по-
стараюсь его выполнить.
Увидев,что глаза ведьмочки заблестели надеждой,он от-
рицательно покачал головой.
— Нет,котёнок,об этом и не проси.Я не в силах заста-
вить Раэтиэля любить...И это нет.Ведовской амулет тоже
невозможно вернуть без его согласия.
— Прости,Улльтор,тогда мне ничего не нужно,— она
тревожно заглянула в невозможно-синие глаза.— Ты не сер-
дишься?
— Ах ты,наивная глупышка!— захохотал божественный
ас.— Только ты могла отказаться от столь щедрого предло-
жения и не потребовать золотых гор или королевства!
Ведьмочка печально понурилась.
— Золотая клетка плохая замена свободе.Ведь только об-
заведись богатством,и ты всю жизнь будешь служить ему
бессменным сторожем.Ну и зачем нужны горы золота,если
на них не купишь и капельки счастья?И с королевством то-
же самое.Нет никакого желания связываться с кучей забот о
власти и неблагодарных подданных.Это поле игры для често-
любцев.На нём слишком много посторонней суеты и цветы
счастья быстро чахнут,растоптанные чужими амбициями.
Улльтор приподнял понурую голову девчонки и вниматель-
но заглянул в глаза.
— Прости,малышка,я ошибался,говоря,что ты наивная
84
дурочка.На самом деле ты мудрая маленькая женщина с лю-
бящим сердцем,— сказал он серьезно и,ласково глядя,до-
бавил:— Всегда оставайся такой и,несмотря на трудности,
удача тебя не оставит.Хорошо?
— Я постараюсь.Спасибо за участие,Улльтор,— тоже
серьезно ответила ведьмочка и,приподнявшись на цыпочки,
легко коснулась губами его щеки.— Это благодарность за
подаренное волшебство.
— И тебе спасибо,Аталиса,за воспоминание о легкокры-
лой радости юности,— отозвался божественный ас и с лег-
кой грустью на лице прикоснулся к ее опухшим губам.— Не
скупись,девочка.Подари на прощание свой самый сладкий
поцелуй,чтобы наше расставание не было таким горьким.
И рыжая девчонка без слов повисла на шее Улльтора,при-
никнув к его губам.Спустя некоторое время он с неохотой
оторвал её от себя и,взяв за талию,поставил на землю.
— Хватит-хватит,Аталиса!— довольно засмеялся он.—
А то опять мы заведем песню страсти,которая окончательно
выведет из себя нашего ушастого приятеля.А со злости он
может что-нибудь такое натворить,в чем потом раскается,да
будет поздно.
Он легко прикоснулся ко лбу ведьмочки и она,закрыв
глаза,начала оседать на землю.Божественный ас не дал ей
упасть и бережно положил на траву.Присев на корточки,он
долго смотрел на спящую,и на его лице блуждала ласковая и
немного грустная улыбка.«Ах,малышка,ты настоящая ведь-
ма,жрица нашей Всеобщей Матери!Я уж и не надеялся,что
кому-нибудь удастся разбудить моё сердце...»
— Любуешься,Улльтор?Надо же!Столько внимания с тво-
ей стороны...— высокомерно произнесла русоволосая краса-
вица,окутанная невыносимо ярким золотым сиянием.— Не
слишком ли много чести для какой-то ничтожной смертной?—
она насмешливо посмотрела на божественного аса.
В мгновение ока Улльтор оказался рядом и жестко прика-
зал:
85
— Ну-ка,убери свою иллюминацию,Верна,а то ненароком
разбудишь малышку.
Презрительно фыркнув,русоволосая красавица все же по-
слушалась,и окружающий её ослепительный ореол начал мед-
ленно тускнеть.Вскоре мягко светились только её кожа и рос-
кошные одежды.Улльтор небрежно привлек к себе богиню и,
заключив в кольцо рук,вкрадчиво спросил:
— Верна,что тебя привело сюда?Неужели банальная рев-
ность?
Высокомерно вздернув подбородок,богиня немедленно от-
толкнула его руки.
— Слишком много воображаешь о себе,Улльтор!— ото-
звалась она и,поспешно отступив,поправила и так идеальные
складки своего одеяния.
На прекрасном личике появилось выражение превосход-
ства.
— Кто ты такой,чтобы я ревновала?Не забывай,что ты
всего лишь наглый безродный мальчишка усыновленный То-
ром!
В голосе богини зазвучали снисходительные нотки,от ко-
торых Улльтор помрачнел.
— Это невозможно.Ведь в Асгарде полно таких как ты,ко-
торые не дают забыть мне о низком происхождении,— горько
сказал он и,помолчав,ядовито добавил:— Поверь,дорогая,
тут некому рукоплескать твоему величию и красоте и неко-
му восхищаться твоим несравненным умом и мудростью.Так
чего ж ты все время бегаешь за мной?
На умном личике русоволосой красавицы появилось вино-
ватое выражение,но услышав последние слова,она напряжен-
но выпрямилась.
— Это я-то бегаю за тобой?Неправда!— возмущенно вы-
крикнула Верна.— Я тут по делу!
— По какому такому делу?— божественный ас насмеш-
ливо прищурился.— Ну-ка,попробуй солгать,моя дорогая
правдолюбка,посмотрим,что из этого получится.
86
— Я должна...мне отец приказал...тебя разыскать!..—
с трудом выдавила богиня и её глаза заблестели слезами.—
Мерзавец!Да,чтоб у тебя яз...— договорить она не спела.
Улльтор резко привлек к себе строптивицу и заткнул ей
рот поцелуем.Она недолго вырывалась из его объятий и,за-
тихнув,прильнула к нему всем телом.Их поцелуй все длился
и длился,и Улльтор не скоро нашел в себе силы оторвать-
ся от желанной женщины.С ласковой улыбкой он заглянул в
сияющие глаза.
— Дорогая,не забывай,что мы в Междумирье и сказанные
здесь проклятия сбываются даже для богов.Во всяком случае,
неприятностей от них целое море,и замучаешься возиться с
нейтрализацией их последствий.
— Прости,Улльтор,я брякнула сгоряча,первое,что на
ум пришло,— покаянно произнесла русоволосая красавица
и разочарованно добавила:— Так ты только поэтому меня
поцеловал,чтобы я не успела сказать проклятие?
— О,нет,Верна!— с нежностью ответил божественный
ас.В синих глазах заполыхала страсть.Он снова прильнул
к губам богини,а затем резко толкнул её на землю и упал
сверху.
Вокруг слившейся в объятиях божественной пары вспых-
нуло сияние,и в такт их взволнованно бьющимся сердцам за-
звучала страстная музыка.В отличие от Зова Весеннего Рав-
ноденствия ведьмы,она звучала величественнее и глубже и её
звучные аккорды,ширясь и набирая мощь,устремились ввысь
к самим небесам.
Когда окутывавшее богов сияние немного поугасло,Улль-
тор покаянно произнес:
— Прости Верна!Ведь мы неровня по положению,но я не
смог удержаться,—он тревожно заглянул в сияющее любовью
прекрасное личико,и облегченно вздохнул.— Ясно.Я дурак.
— Неоспоримая истина,— насмешливо произнесла боже-
ственная красавица,ласково проведя по обнаженной груди
своего возлюбленного.— Лежала бы я сейчас под тобой,если
87
бы сама этого не хотела.Дорогой,не останавливайся,я тебе
не смертная,потому нефиг сдерживаться.Давай-ка,выклады-
вайся на полную катушку.
— Как скажешь моя душенька!— счастливо засмеялся
Улльтор.— Только потом не жалуйся,что тебя заездили.
— Даже не мечтай.Смотри,как бы самому не пришлось
жаловаться.
— Ах,так!Значит,вызов?Ну,погоди!Посмотрим,кто пер-
вым запросит пощады в нашем марафоне!
И мелодия божественной страсти с новой силой рванулась
к небесам.
Первой сдалась русоволосая красавица.Недаром она сла-
вилась в Асгарде как умница.Они присели у горящего кост-
ра и Верна протянула кубок с вином своему возлюбленному.
Улльтор с благодарностью его принял и,покосившись на мол-
чащую богиню,собрался с духом.
— Верна,я хочу сказать...— нерешительно начал боже-
ственный ас.— Ай,ладно!Наверняка со стороны я выглядел
идиотом,бегая от тебя,но мне казалось,что у нас ничего не
выйдет,поскольку я тебя недостоин...впрочем,я и сейчас
считаю,что мы не пара,— он поскрёб в затылке и растерянно
ухмыльнулся.— Ведь ты такая красавица и умница.С такой
кучей поклонников у тебя есть из кого выбирать...Верна,
неужели,ты меня любишь?
— Ты еще спрашиваешь,дурачок?Я уж и не надеялась,
что мы когда-нибудь будем вместе,ведь ты большой упрямец
и я...
— Гордячка!— с готовностью подсказал Улльтор.
— Ну,да,— всхлипнула красавица-богиня,прижавшись к
его плечу.—Неужели так трудно было заметить,что я не могу
без тебя жить?Стала бы я повсюду бегать за таким болваном,
позабыв о своей гордости!
Божественный ас покаянно заглянул в любимые глаза.
— Ладно,пора забыть о наших прошлых недоразумениях
и смотреть только в будущее.Знаешь любимая,думаю,я не
88
скоро решился бы на активные действия,если бы не одна ма-
ленькая ведьмочка,— он засмеялся,заметив недобрый взгляд,
который богиня бросила на безмятежно спящую смертную со-
перницу.— Не ревнуй,Верна,малышка любит не меня,а
одного ушастого эльфийского поросёнка.Но она помогла по-
нять одну вещь,когда любишь,нельзя медлить с признанием.
Иначе можешь остаться ни с чем,как это вышло в моём слу-
чае.
— Вот спасибо!Значит,я для тебя на втором месте?—
немедленно возмутилась гордая красавица.
— О,нет!В моём сердце ты всегда занимала первое место.
Сама знаешь,что богам невозможно всерьез полюбить смерт-
ного,для этого их жизни слишком коротки.Вот и малышка
для меня всего лишь прекрасная бабочка-однодневка.
— Замечательно!Идем домой?— радостно сказала богиня
и,взлетев,нетерпеливо потянула за собой возлюбленного.
— Подожди,моя любовь,— ответил Улльтор и,повернув-
шись к спящей рыжей девчонке,и поставил защитный барьер.
Он засветился ровным голубым светом.— Вот теперь идём.
Обнявшись,божественная парочка засияла невыносимо-
ярким светом и растаяла в воздухе,а на том месте,где они
занимались любовью,появилось крохотное раскидистое дерев-
це с золотисто-красными плодами.
∗ ∗ ∗
Разъяренный Лесной король материализовался у ворот на
подъездной аллее замка и покатился прямо под копыта четвер-
ки серебристо-белых единорогов,запряженных в легкую ко-
ляску.Испугавшись,изящные животные поднялись на дыбы,
дико сверкая голубыми глазами,но мальчик-возничий пристав
со скамейки быстро их успокоил.Не обращая никакого внима-
ния на сидящих в воздушно-легком экипаже двух очень кра-
сивых эльфов — мужчину и женщину,Лесной король легко
увернулся от копыт единорогов и стремглав бросился прочь.
89
Они с тревогой посмотрели ему в след.
— Раэтиэль,что это ты вытворяешь?— яростно выкрик-
нула золотоволосая красавица,сверкнув на него такими же
зелеными глазами.— Разве можно так неосторожно переме-
щаться в пространстве?Постой ты куда?Вернись немедленно,
паршивец!Между прочим,мы к тебе приехали в гости!Ну,
погоди,поросенок,ты еще попадешься мне в руки,и я жи-
во тебе напомню детство!Так надеру задницу,что мало не
покажется!
— Успокойся,Титания,видишь же,что нашему ребенку в
очередной раз попала вожжа под хвост,вот он и злится на
весь белый свет,— усталым голосом произнес синеглазый из-
неженный красавец.— Тем более что сейчас у Раэтиэля пере-
ходной возраст,отсюда такие резкие перепады настроения,—
он изящным движением смахнул с лица упавшие платиновые
пряди.
— Оберон,это ты во всем виноват!— немедленно набро-
силась она на своего спутника.— Ты совсем избаловал маль-
чишку,потакая его малейшему капризу!Вот они,плоды твоего
бездумного воспитания!Теперь с Раэтиэлем нет никакого сла-
ду!Вытворяет все что захочет,и слова ему не скажи поперек!
Так нахамит в ответ,что мало не покажется!
— Хассалех,трогай!— повелительно произнес Оберон,ко-
роль самого обширного королевства воздушных фейри.— Пе-
редай привет своему отцу Капелле и скажи,что я очень дово-
лен его работой.Ваши единороги выдрессированы на совесть.
Личико мальчика заалело нежным румянцем.
— Спасибо,сир,— прошептал он и,обернувшись,бросил
обожающий взгляд на своего сюзерена.
Четверка единорогов вместе с коляской взмыла в воздух и,
повинуясь мальчику-возничему,медленно поплыла к парадно-
му подъезду в огромный величественный дворец.
— Оберон,не смей увиливать от ответа,когда я с тобой
разговариваю!Не думай,что сможешь отмолчаться!— раздра-
женно воскликнула Титания.Она отвела тревожный взгляд от
90
цветущих кустов,среди которых скрылся их сын,и с негодо-
ванием посмотрела на мужа.Ничего не ответив,белокурый
красавец озабоченно поправил пышные кружевные манжеты
и в полном изнеможении от неимоверного усилия откинул-
ся на спинку сиденья.С утомлённым выражением на лице он
закрыл глаза.Не вынеся такого невнимания,Титания чувстви-
тельно ущипнула его за бок.От неожиданности эльфийский
владыка подпрыгнул на сиденье.
— Ой,больно!— воскликнул он и,обиженно хлопнув рес-
ницами,капризно протянул:— Дорогая,но почему ты ведёшь
себя как невоспитанная хулиганка?Вот и скажи после этого,
кто служит нашему мальчику дурным примером.
Увидев,что жена отвернулась и не реагирует на его сло-
ва,эльфийский владыка смерил её недовольным взглядом.На
мгновение сказалась усталость тяжёлого дня,и тщательно
скрываемое раздражение прорвалось наружу.«О боги,дайте
мне хоть капельку своего безграничного терпения!» За без-
обидной маской промелькнул совсем иной облик,но это дли-
лось краткое мгновение и прошло не замеченным для заинте-
ресованных лиц.
— Любимая,ты хочешь со мной поссориться?— прогово-
рил Оберон примирительно.— Лучше не стоит.Как только
мы начнем ругаться,то не успокоимся до самого вечера,и
ты будешь сама виновата,если я буду вынужден заночевать в
гареме,— в ленивом голосе отчётливо прозвучало предупре-
ждение,но Титания не пожелала этому внять,и её зелёные
глаза потемнели от гнева.
— Ненавижу!Можешь,хоть навсегда уйти к своим ра-
быням или фавориткам,мне нет дела!— воскликнула она и
мстительно добавила:— Только знай,что я тоже не буду си-
деть в гордом одиночестве и лить слезы,а живо найду замену.
— Что ты сказала?
В синих глазах Оберона мгновенно заполыхала ярость.Ку-
да только подевалась его изнеженная немощь!В мгновение
ока он схватил дражайшую половину за горло и ласково про-
91
шипел:
— Моя любовь,не шути так,а то однажды допросишься!
Я уже заметил,что в последнее время ты непозволительно
дерзка и слишком часто распускаешь свой язык.Учти,если
ты забыла что такое послушная эльфийская жена,то я быстро
напомню.Не посмотрю,что ты королева и публично прикажу
всыпать плетей.Представляешь,как обрадуются твои злопы-
хатели?
— Ты не посмеешь унизить меня при всех...
— Почему?Кто или что меня остановит?— спросил
эльфийский владыка и медленно сжал изящные не по-
человечески сильные пальцы,хладнокровно глядя в испуган-
ные глаза жены.
— Пусти,мне больно!— полузадушено прохрипела Тита-
ния,безуспешно пытаясь отодрать руки мужа от своего гор-
ла и,почти потеряв сознание,смиренно добавила:— Прости,
Оберон,я была неправа.
— То-то же!— наставительно проговорил эльфийский вла-
дыка и нехотя разжал пальцы.Снова приняв вид расслаблен-
ного неженки,он бросил взгляд на напряжённо выпрямившу-
юся жену и совершенно спокойным голосом добавил:— Моя
любовь,тебе не кажется,что нам пора прекратить вмешивать-
ся в жизнь Раэтиэля?Ведь он уже взрослый юноша и страшно
злится,что мы не выпускаем его из-под родительской опеки.
—Оберон,ты в своем уме?Не смей так думать!—с негодо-
ванием воскликнула королева,немедленно выбросив из головы
только что случившийся инцидент с удушением.С расстрой-
ства она стукнула мужа кулачком по плечу.— С чего ты взял,
что Раэтиэль взрослый?Ведь ему ещё не исполнилось и трех-
сот лун!За мальчиком всё время нужен неусыпный присмотр!
Кто о нём позаботится,если не мы?..Нет!Я ни за что не
спущу с Раэтиэля глаз,пока не передам его в руки надежной
невестки!
— Дорогая,ты не шутишь?..Кошмар!Женщины — это точ-
но проклятье любой расы!— тяжело вздохнув,пробормотал
92
эльфийский владыка.— Бедный мой мальчик!Когда-нибудь
любвеобильная матушка до смерти затискает тебя в своих
объятиях.
— Неправда!Я не клуша и не трясусь над Раэтиэлем!Но
ты же знаешь,что после смерти Атуэль он до сих пор не в
себе.Скажешь,что не так?Клянусь,как только он женится,
я немедленно от него отстану,а до тех пор пусть даже не
мечтает избавиться от моего присмотра!..Я же не виновата,
что люблю вас паршивцев и беспокоюсь о вашем благополу-
чии!— с отчаянием воскликнула Титания и её зелёные глаза
наполнились слезами.
— Кошмар!— еще тяжелее вздохнул эльфийский владыка.
Но когда его королева заплакала,он не выдержал и заключил
единственно любимую женщину в объятия.
— Не плачь,моё сердце,и прости за невольный гнев,—
произнес Оберон с раскаянием и примирительно улыбнулся в
ответ на негодующий взгляд.— Дорогая,в который раз умо-
ляю,следи за тем,что говоришь!..Ведь я тоже тебя люблю
и до сих пор безумно ревную,— он поцеловал жену и озабо-
ченно добавил:— Поверь,Титания,я тоже спал бы намного
спокойней,если бы история трагической любви Раэтиэля за-
кончилась хоть каким-нибудь внятным финалом.
— Дорогой,поговори с мальчиком!Ну,что тебе стоит?
Хватит ему таскать ведьм из реального мира.Когда-нибудь
это добром не кончится.Ты же видишь,что каждый раз ему
приходится за них сражаться с богами.
— Думаешь,я не разговаривал?К сожалению,это беспо-
лезно.Раэтиэль большой упрямец и не хочет признать,на-
сколько мала вероятность того,что ему попадется именно та
ведьма,что подойдет для его целей.
— Неужели бедному ребенку суждено целую вечность тос-
ковать по погибшей любви?Врагу такое не пожелаешь!— рас-
строено пошептала Титания,прижавшись к мужу.— Оберон,
во что бы то ни стало,нужно прекратить его бессмысленные
метания по реальному миру.Фейри там небезопасно находить-
93
ся,слишком изменчивы верования.К тому же среди смертных
силу набирают приверженцы Единого,вытесняя веру в нас,
старых богов и этим ослабляют наши связи с реальным ми-
ром.Однажды они могут совсем оборваться,и Раэтиэль рис-
кует навсегда остаться там,не имея возможности вернуться
домой.
— О,нет!Ты неправа,моя любовь!Старые верования силь-
ны и такое произойдёт ещё не скоро.Пусть мальчик резвится.
Неужели ты хочешь,чтобы он опять лунами напролет стоял
у саркофага Атуэль?— эльфийский владыка бережно провел
ладонью по лицу жены,вытирая слёзы.— Дорогая,давай не
будем лишать Раэтиэля последней надежды.Глядишь,со вре-
менем он отвлечется на что-нибудь другое и постепенно забу-
дет свою бывшую невесту.Кстати,тут одна сорока на хвосте
принесла,что на этот раз ему попалась очень необычная ведь-
мочка,— синие глаза Оберона лукаво сверкнули.— Похоже,
наш мальчик слегка ею увлёкся.
Королева немедленно возмутилась и во все стороны поле-
тели яркие феерические искры.
— Ну,знаешь!Нам только полукровки не хватало в каче-
стве невестки,к тому же смертной!
— Пусть хоть на тролльше или баньши женится,лишь бы
больше не устраивал жуткого переполоха в моём дворце!..Ти-
тания,прекрати выходить из себя,ты прожжешь мой любимый
наряд!— закрываясь от жены защитной завесой,воскликнул
раздосадованный Оберон и его глаза полыхнули гневом.—
Забыла что было,когда он узнал о смерти Атуэль?
— О,да!Но она еще не мертва,мой дорогой,— вкрадчиво
пропела сразу присмиревшая Титания.Взяв мужа за руку,она
долгим поцелуем приникла к его ладони.
— Вот это и нехорошо с её стороны,— проворчал смяг-
чившийся эльфийский владыка.— Я не спорю,она хорошая
девочка и была бы нам хорошей невесткой,но я не позволю,
чтобы душа моего сына умерла вместе с Атуэль.Даже лучше,
если его женой станет смертная.Раэтиэль не будет многого
94
ждать от такого брака,зная,что он быстротечен и достаточно
благоразумен,чтобы не позволить себе влюбиться в ведьму...
— Ваши Величества,добро пожаловать в Майоллиоран!
Навстречу августейшим гостям бросились придворные
Лесного короля,помогая им выбраться из экипажа.Следом за
королем и королевой,легко выпорхнувшим на ковер у входа,
из открывшегося портала появилась их многочисленная шум-
ная свита,состоящая из удивительных существ.На этот раз
даже сам Лесной король вышел встречать родителей.Одетый
в роскошное одеяние,он низко поклонился отцу и испортил
торжественность приема тем,что с мрачным видом монотонно
произнес:
— Смиренно приветствую Вас,сир,под нашим скромным
кровом.Примите заверения в неизменной преданности и вер-
ности.Всех благ Вашему доблестному дому!Будьте дорогими
гостями в Майоллиоране и не погнушайтесь нашим скромным
угощением.
Лесной король безобразно сократил положенное по этикету
приветствие высокородной эльфийской четы.
— Здравствуй,мама,— обняв,он небрежно поцеловал зла-
товласую красавицу в нежную щечку.Та тут же ухватила его
за ухо.При этом никто из свиты Их Эльфийских Величеств
не позволил себе и тени улыбки.
— Я тебе покажу «здравствуй мама!» — не выпуская его
многострадальное ухо,рассерженная королева потащила от-
прыска за собой во дворец.— Сколько раз я говорила,что
нужно быть осмотрительней при перемещениях в простран-
стве!Хочешь однажды впилиться в какой-нибудь камень и
навеки остаться булыжником?
— Мама,немедленно отпусти моё ухо!— прошипел эль-
фийский принц.— Я знаю,что обязан всю жизнь почитать
родителей и подчиняться их воле,но лучше не доводи до край-
ности!
— Мой мальчик,ты тоже меня не доводи!— засверкала
глазами Титания,но тут же порывисто обняла сына.— Про-
95
сти,Раэтиэль!С тех пор как я узнала,что ты тащишь к нам
очередную ведьму,просто схожу с ума от беспокойства.
— Все в порядке,мама.Я снова выиграл в споре с старши-
ми богами!— в глазах Лесного короля вспыхнула горделивая
радость.— Знаешь,мам,на этот раз моим противником ока-
зался сам Улльтор.Наставники говорили,что он очень силен,
но он проиграл и в магической дуэли и в стрельбе из лука!
Представляешь,за это небесный ас подарил мне Серебряного
Ветра!
— Слава Небесному отцу!Идём,ты расскажешь по поряд-
ку,как проходила ваша битва...
— Малыш,я тоже хотел бы узнать кое-какие подробно-
сти,— произнес эльфийский владыка,неслышно догнав жену
и сына.
— Сир,неужели Вас заинтересовала моя жизнь?— язви-
тельно произнес Раэтиэль.Застыв на месте,он вызывающе
уставился на отца.Оберон по-приятельски обнял его за пле-
чи.
— Конечно,дорогой сын.Особенно меня интересует,как к
тебе попал мой Серебряный Ветер.
Обернувшись к жене,эльфийский владыка властно доба-
вил:
— Ступай к себе,моя дорогая.Потом поболтаешь с маль-
чиком,а сейчас у нас чисто мужской разговор.
— Хорошо,Оберон,как прикажешь,— неслышно вздох-
нув,ответила королева.— Ваше Величество,— она поклони-
лась мужу и,легко развернувшись,исчезла в сопровождении
своей многочисленной свиты придворных дам.
После помпезного обеда,устроенного в честь августейшей
четы,королева проскользнула в покои сына.Она прошла по
анфиладе многочисленных комнат и нашла своего отпрыска на
открытой террасе.С унылым видом тот качался на качелях,
увитых цветущими лианами.
— Ну-ка,подвинься,Раэтиэль,— возбужденно сияя гла-
зами,сказала она,присаживаясь рядом с сыном на мягкое
96
сиденье качелей,выполненное в форме небольшого диванчи-
ка.— Давай,рассказывай!..Кстати,мой мальчик,что от тебя
нужно было отцу?
Лесной король бросил на мать ироничный взгляд.
— Хочешь знать о нашей беседе,спроси у отца.И нече-
го смотреть на меня с укоризной!Я не намерен получать по
ушам за передачу конфиденциальной информации...Мам,не
злись...— он вздохнул.— Ладно,спрашивай.Я же знаю,что
лучше сразу сдаться на милость победительницы.Всё равно
ты вытряхнешь из меня нужную информацию.
— Хороший мальчик!Верно понимаешь ситуацию.Ведь
мама должна позаботиться о своём мальчике,а для этого она
должна знать всё,что с ним происходит,— мурлыкнула ко-
ролева,мгновенно сменив гнев на милость.— Давай-ка нач-
ни с рассказа о твоей новой ведьме и излагай подробней,а
не в трех словах,как ты любишь.Я просто умираю от лю-
бопытства,что же это за штучка,которой удалось привлечь
внимание моего привередливого сыночка.
Лесной король удивленно приподнял брови.
— Ты наверно шутишь,моя хорошая?С чего ты взяла,что
я обратил внимание на какую-то ничтожную ведьму?Конеч-
но,девчонка нужна мне для опыта,но даже здесь я не уверен,
что она подходящий экземпляр,— он закинул руки за голову
и,покачиваясь на качелях,закрыл глаза.— Настолько не уве-
рен,что наверно брошу её в Междумирье.Боюсь,что здесь с
ней будет слишком много проблем даже в качестве обычного
источника магии.
— Это действительно нечто новенькое!— недоверчиво по-
качала головой королева.— Не смеши,мой мальчик.Какой
вред фейри может причинить какая-то смертная ведьма?
Лесной король,открыв глаза,насмешливо посмотрел на
мать.
— Та из них,которая имеет возможность рожать от богов,
и к тому же обзавелась покровителем из небесных асов.
— Очень интересная девочка!— глаза Титании,столь схо-
97
жие с глазами сына,заблестели воодушевлением.— Раэтиэль,
не будет тебе прощения,если я не встречусь с этой загадочной
ведьмой!Немедленно веди её к нам!
— Мам,не понимаю твоей заинтересованности,— лениво
протянул Лесной король.— Поверь,она совершенно обычная
девчонка без царя в голове.Конечно,ей привалила небывалая
удача,но вряд ли она сумеет ею воспользоваться.
«Во всяком случае,я не позволю Аталисе этого сделать,—
мстительно подумал он.— Какая неслыханная наглость,на
моих глазах заниматься сексом с другим!Рабыня,знай свое
место!..»
— Раэтиэль,что ты задумал?
Лесной король обворожительно улыбнулся.
— Моя драгоценная леди,не думаю,что сей низкий пред-
мет как смертная ведьма заслуживает столь пристального вни-
мания с нашей стороны,— схватив за руку,он потащил мать
за собой.— Идем,моя хорошая,у меня есть подарок.Уверяю,
ты будешь от него в восторге.
Встревоженная королева попробовала было ещё поговорить
с сыном о ведьме,но он делал вид,что не слышит её вопросов.
— Раэтиэль,не так быстро!Скажи,куда ты меня тащишь
и что это за подарок?
— О,нет,моя хорошая,потерпи немного и скоро сама уви-
дишь!— Лесной король лукаво посмотрел на мать,заметив,
что она сдалась и переменила тему.
«Ох уж,эти подарки!» Незаметно для сына,королева недо-
вольно поморщилась.«Небесный отец!Может,под благовид-
ным предлогом лучше сразу смыться к себе во дворец,чтобы
потом не маяться с очередным подношением Раэтиэля?Очень
надеюсь,что на сей раз его подарок окажется менее злоб-
ным и пакостным,чем кумихо.Конечно,белая лисичка просто
прелесть,но слава небесам,что она сбежала!Иначе обижен-
ные фрейлины до сих пор донимали бы меня жалобами.Эта
пакостница любила изгадить их наряды и бессовестно крала
драгоценности.Не говоря уж о том,что мстительная тварь из-
98
мазала некоторым из фрейлин волосы какой-то липкой дрянью
и им пришлось отрезать под корень красу и гордость эльфий-
ских женщин...Что-то мне не нравится,как мальчик замял
наш разговор о ведьме.Конечно,Раэтиэль скрытничает,но
чем-то она сильно его задела и он страшно зол.Как бы он не
натворил дел,о которых сам впоследствии пожалеет...»
— О чем печалишься,моя хорошая?— улыбнулся Лесной
король и,спохватившись,королева ласково улыбнулась люби-
мому сыну.
— Все мои думы только о тебе,солнышко.
— Тогда не стоит хмуриться,моя драгоценная леди,всё в
порядке.
— Раэтиэль,думаю,ты...
— О,мы уже пришли!Мам,принимай подарок,— опере-
див слуг,Лесной король сам распахнул изукрашенные расти-
тельным орнаментом огромные двери и учтиво поклонился.—
Прошу!
Королева опасливо заглянула в роскошный зал и с радост-
ным возгласом исчезла в его недрах.Откуда-то издалека до-
неслось её ласковое воркование:
— Лапусечка!Златоглазое солнышко!Какой же ты хоро-
шенький!Ах ты,моя прелесть!
Улыбнувшись,Лесной король вошел следом.Счастливая
Титания держала на руках крошку-дракона золотого цвета и
тот тоже цвёл от радости,глядя на новую хозяйку с непод-
дельным обожанием.
— О,Раэтиэль!Не знаю даже как тебя благодарить!—
прослезилась королева,отнюдь не склонная к сантиментам.—
Где ты взял такую редкость?
— Я же знаю,что ты любишь ездовых драконов.А где
взял лучше тебе не знать,крепче будешь спать,— засмеялся
он.— Ну,угодил я подарком?По-моему,именно о драконе
такой расцветки ты и мечтала.Я прав?
— Ах,мой золотой мальчик,я люблю тебя!— воскликнула
Титания и,оставив малыша-дракончика,от всей души расце-
99
ловала сына.В ответ тот обнял её и с нежностью в голосе
произнес:
— Я тоже очень люблю тебя,мама,и хочу,чтобы ты всегда
была счастлива.
Титания подняла на сына увлажнившиеся глаза и порыви-
сто воскликнула:
— Мое сердце,а уж как я хочу,чтобы ты был счастлив!
Обняв сына,она приникла к его груди и на её лице снова
появилась тревога.«О,небеса!Скорей бы его возня с оживле-
нием Атуаль чем-нибудь закончилась.Умрет она окончательно
или нет уже неважно,лишь бы она освободила моего мальчи-
ка»
— Интересно,а я вхожу в вашу семейную идиллию?—
раздался холодный голос эльфийского владыки.Выражение
его красивого лица не сулило ничего хорошего.
— Ай-я-яй!— укоризненно покачала головой королева.—
Мой дорогой,ревновать к собственному сыну,очень некраси-
во с твоей стороны!—прекрасное лицо златовласой красавицы
скрылось за привычной светской маской,и она вкрадчиво до-
бавила:— Оберон,идём,прогуляемся по парку.Моцион после
еды очень полезен,к тому же есть небольшой разговор.
— Кто бы сомневался!Думаешь,я не заметил,как ты пи-
лила меня заинтересованными взглядами во время обеда?—
сразу же расслабившись,утомленно проворчал эльфийский
владыка,но не замедлил предложить руку жене для совмест-
ной прогулки.
— Раэтиэль,думаю,ты с нами не пойдёшь,потому и не
приглашаю,— бросил он сыну на ходу и ехидно добавил:—
Наверняка опять будешь торчать у гробницы своей ненагляд-
ной полумертвой невесты.
— Ошибаешься,отец,я иду с вами,— насмешливо сказал
Лесной король.Решительно вклинившись между родителями,
он подхватил их под руки.Те поражённо переглянулись.
— Эй,нечего смотреть так,как будто на лбу у меня вырос
лес рогов!
100
— Боюсь,их зрелище не настолько удивило бы нас,как
твои слова,— задумчиво протянул Оберон,и на его утомлен-
ном красивом лице промелькнуло хищное выражение.— Но я
очень этому рад,мой мальчик.
∗ ∗ ∗
Пока Лесной король прохлаждался в волшебном Майолли-
оране,балуемый любящими родителями и многочисленными
придворными,покинутая им ведьмочка,мирно спала под за-
щитным куполом,поставленным заботливым Улльтором.Она
не видела,как глубокой ночью из озера вышел изящный вы-
сокий русал со знакомыми ей тёмно-зелёными глазами и рас-
пущенными длинными волосами такого же цвета.
Речной бог Альфей,остановленный барьером,долго стоял
около него,неотрывно глядя на ведьмочку.Он был неузнава-
ем.Когда с его лица пропало выражение сумасшествия,русал
оказался очень красив.Нечаянно попавшую к нему ведьмочку,
во время неосторожно произнесенного проклятия,речной бог
не помнил,как не помнил и того,что он её изнасиловал.Не
знал Альфей и того,что она беременна,но его с неодолимой
силой тянула к ней родная кровь,заключенная в её чреве.
Когда наступил рассвет,Альфей печально вздохнул,и по-
ложил рядом с барьером принесенные с собой венок из белых
лилий,перевитый речным жемчугом и несколько нарядных
ракушек.Непрерывно оглядываясь,он пошел к воде.Бросив
напоследок тоскливый взгляд на спящую рыжую девчонку,он
горестно вскрикнул и бесшумно ушел в воду.Его лицо вновь
исказилось безумием.
На следующую ночь рядом с беспробудно спящей ведьмоч-
кой появилась Королева фей со своей многочисленной свитой
малышек.Она ударила жезлом по барьеру,и он исчез.Недоб-
ро усмехнувшись,фея подлетела к лицу рыжей девчонки,и
долго в него всматривалась.«Ладно.Хочешь,не хочешь,но
своё слово нужно держать».Вздохнув,она прикоснулась жез-
101
лом к плечам Аталисы,и на мгновение её охватило призрачное
лунное сияние,принявшее форму огромных крыльев.«Ведь-
ма,я не считаю,что ты заслужила Крылья Лунной Мечты,но
ради Лесного короля,принимай обещанный подарок,— кро-
хотное красивое личико феечки искривилось в злобной грима-
се.— И только попробуй оказаться неблагодарной тварью,я
немедленно отомщу!» Тем не менее,перед тем как исчезнуть,
Королева фей снова замкнула защитный купол над спящей
девчонкой,не ведающей,что творится вокруг.
И только на третью ночь рядом с местом их стоянки по-
явился Лесной король,который легко прошел через защиту,
словно её и не было.Присев на корточки,он потряс ведьмоч-
ку за плечо.
— Вставай,соня,сколько можно дрыхнуть!Или тебя на-
столько утомило обслуживание Улльтора,что теперь ты отсы-
паешься?..Ну и когда он ушел?— холодно спросил он Атали-
су,трущую заспанные глаза.
— Понятия не имею.Но такое ощущение,что на моем
теле появились пролежни недельной давности,— со стоном
ответила она и попыталась встать.— Ой,что-то ноги совсем
не держат!
Ведьмочка с надеждой взглянула на эльфа.В другое вре-
мя он обязательно помог бы ей,но сейчас даже не двинулся
с места.Он по-прежнему стоял в сторонке и,сложив руки на
груди,не спускал с неё недоброго взгляда.Ведьмочка поежи-
лась и смущенно пробормотала:
— Не сердись,Раэтиэль,я же говорила,что это часть свя-
щенного ритуала,входящего в Зов Весеннего Равноденствия.
Если ты не хотел участвовать...
— Слушать ничего не хочу,про ваш ведьминский раз-
врат,— непримиримо произнес эльф.Его зеленые глаза потем-
нели,и их выражение живо напомнило ведьмочке глаза сума-
сшедшего русала.Он жестко приказал:— Вставай и быстро в
путь.
— Подожди,я же еще не умылась,и ноги у меня совсем
102
не идут,— жалобно сказала она,но все бесполезно.Эльф тут
же бесшумно исчез в прибрежных зарослях у озера.Схватив
свою сумку с вещами,Аталиса бросилась его догонять.Она не
заметила в ней прибавление.Что кроме привычных вещей в ее
сумке притулилась небольшая шкатулка в форме золотого яб-
лока,внутри которой лежали ожерелье в форме цветов белых
лилий,перевитых жемчугом и несколько красивых ракушек,
внутри которых тоже лежало по огромной жемчужине.
Сегодня они шли какими-то странными местами.Все ча-
ще под ногами ведьмочки хлюпала болотная вода.Ко всему
прочему к ней вскоре привязались огромные стаи комаров,ко-
торые до этого ни разу не встречались в Междумирье.Стояла
жара и над болотом парило марево удушливых испарений.У
надышавшейся ими Аталисы жутко разболелась голова.Кома-
ры,жара и болотное марево настолько ее измучили к середине
дня,что она мчалась за эльфом,почти ничего не замечая во-
круг.
Но не столько трудности пути мучили ведьмочку.Боль-
ше всего она маялась оттого,что душа была не на месте.
Аталиса почувствовала,как бездонная пропасть непонимания
разделила ее с Лесным королем.Злясь,сегодня он ни разу
не остановился и не подождал её,как обычно и не сказал ни
единого ласкового слова.Да что там!Эльф даже ни разу её
не покормил и от голода у нее уже подкашивались ноги.
— Подожди,Раэтиэль!Остановись на минутку,давай
немного передохнем и поговорим!—отчаянно выкрикнула она,
почти его догнав.
В ответ эльф прибавил ходу и,стремительно промчавшись
по огромной зеленой поляне,исчез среди хилых березок.Ведь-
мочка снова потеряла его из виду.
— Не о чем нам разговаривать!— донесся до неё сердитый
голос.—Если устала и хочешь отдохнуть,пожалуйста,но я не
буду тебя ждать.А...делай,что хочешь!И вообще,можешь
отправляться на все четыре стороны и спать со всеми подряд.
Вот дурак!Всегда знал,что вы ведьмы шлюхи,но почему-то
103
думал,что ты другая.
— Не злись,Раэтиэль!Я люблю тебя!— отчаянно выкрик-
нула ведьмочка.В спешке она потеряла туфли,и с трудом
выдергивала босые ноги из трясины.— Послушай,почему ты
ревнуешь к Улльтору?Ведь мы с ним давно знакомы.Что пло-
хого в том,что я попрощалась со своей первой любовью так,
как это принято у нас ведьм?..Я не понимаю.
— То и плохо,что не понимаешь,— снова донесся холод-
ный голос эльфа.— Вот за это я тебя и ненавижу.
Вдруг взгляд Аталисы наткнулся на одинокое покорежен-
ное деревце,растущее посреди ровной зеленой поляны.На
солнце призывно сверкнула синяя искорка и,вскрикнув от ра-
дости,она бросилась к заветному амулету.Пробежав несколь-
ко шагов по обманчиво зеленой поляне,она с головой ушла в
болотную трясину.
Все произошло настолько быстро,что ведьмочка даже не
успела вскрикнуть.Когда темное окно бочага на болоте сно-
ва затянуло зеленой ряской,на его краю бесшумно появился
эльф.Он долго смотрел на то место,где исчезла злосчастная
ведьмочка.Затем спокойно ступая по болотной топи,подошел
к дереву и снял амулет.
— Что и требовалось доказать.Для тебя важнее остать-
ся ведьмой,чем со мной,— пробормотал он и мстительно
добавил:— Значит,поделом тебе утонуть в болоте и стать
болотным чудищем!
Эльф размахнулся,чтобы выбросить ведовской амулет,но
передумал и одел его себе на шею.Он снова пересек болото,и
пошел было дальше,но вдруг его лицо исказилось отчаянием.
— Нет!Аталиса,вернись!Я не хочу твоей смерти!—
вскрикнул он и его силуэт смазался в стремительном беге.
Но сколько Лесной король не нырял в глубокий бочаг на
болоте,в его темной воде нигде не было тела утонувшей ведь-
мочки.
— Как же так?Не может быть,чтобы Аталиса мгновен-
но утонула!Ведь она очень хорошо плавает,— с отчаянием
104
прошептал он,сгорбившись у бочага.
— Эх,Младший!Может,она и хорошо плавала,но ты за-
был о своем проклятье,— сказал Улльтор,опускаясь рядом с
эльфом.— Я так и подумал,что оно сбудется.Ты же пожелал
малышке смерти.Помнишь свое:«чтобы ты сдохла,похотли-
вая мартовская кошка»?Да и сделал немало,чтобы проклятье
сбылось.Что ж,теперь пожинай плоды содеянного.
Божественный ас насмешливо покосился на понурившегося
эльфа.
—Младший,не расстраивайся!В мире полно других ведьм
и любая из них прекрасно подойдет для твоих опытов.
— Заткнись,Улльтор!Это ты во всем виноват!
Сорвавшись с места,эльф бросился прочь.Из бочага осто-
рожно выглянул водяной и Улльтор весело ему подмигнул.
— Порядок,Вотар!Ушастый поросенок уже страшно рас-
каивается в своем поступке.Как там моя малышка,ты её не
обижаешь?
—Не беспокойся,Улльтор.Неужели я могу причинить вред
своей невестке?Как-никак,а она моего внучонка носит.Вот
уж не ожидал такой прыти от моего ненормального оболтуса!
— Так у Альфея проблема только с головой,а остальное
хозяйство у него в полном порядке!— захохотал Улльтор.—
Так что нет ничего неожиданного в скором появлении твоего
внука!Хотя многие желали бы оказаться на его месте.Ведь в
ребенке,рожденном ведьмой от бога,воскресает один из по-
гибших богов,причем далеко не слабейший.Интересно,кого
родит Аталиса?Есть у меня одно подозрение,но пока лучше
не говорить,чтобы не сглазить.Ладно,старик,я пошел.А то
Верна хватится меня,а бедной малышке только еще ревнивой
богини не хватало для полного счастья!
Круг шестой
105
106
Оказавшись в болотном бочаге,ведьмочка не успела даже
вскрикнуть,как стремительно ушла под воду,утащенная на
дно чьими-то сильными руками.Как только ногами она кос-
нулась мягкого донного ила,незнакомец ухватил ее за руку и
потащил за собой.
— Нет!Не хочу!— захлёбываясь,выкрикнула ведьмочка и
попыталась высвободиться из железной хватки.Но не тут-то
было.
«Не бойся,глупышка,здесь никто не причинит тебе вре-
да,— нетерпеливо произнёс он и снова потянул ведьмочку за
собой.— Идём,девочка!Давай поторопимся,пока ты совсем
не наглоталась воды.Быстрей!Скоро мы будем в моём малень-
ком королевстве».Почему-то низкий глуховатый голос незна-
комца вызывал у ведьмочки доверие,и она перестала упирать-
ся.Путь оказался не таким уж близким.Поначалу она верте-
ла головой по сторонам,но кругом простиралась безжизнен-
ная тёмная вода с однообразной болотной растительностью.
Вскоре сознание стало туманиться от недостатка воздуха,и
ведьмочка без понуканий бросилась вперёд,завидев голубое
сияние.Сделав несколько шагов по мягкому илу,она без сил
рухнула на весёленькую дорожку,посыпанную разноцветным
песком.«Слава богам,жива!..Хватит валяться,пора посмот-
реть,куда меня занесло на этот раз».Немного отдышавшись,
обессиленная ведьмочка встала на четвереньки,и её взгляд
уперся в синие сапоги на фоне стаек проплывающих мимо ры-
бок.Она подняла голову и с изумлением посмотрела на своего
спутника.Высокий величественный старик в роскошной одеж-
де доброжелательно улыбнулся и протянул ей руку.
— Вставай,девочка,осталось совсем недалеко до моего до-
ма,там ты отдохнешь.Я знаю,что ты голодна и очень устала.
— Спасибо за участие,сударь,— произнесла ведьмочка,
глядя на незнакомца с легким сомнением.— Меня зовут Ата-
лиса.
—Спасибо за оказанное доверие,дочка,—он лукаво улыб-
нулся ее удивлению.— Не понимаешь?Ведь ты осмелилась
107
назвать мне истинное имя.
— Раэтиэль сказал,что оно больше ничего не значит...—
растерянно пробормотала ведьмочка.
— Все еще веришь его словам?Ай-я-яй,Аталиса,нельзя
быть такой доверчивой.Хотя вряд ли Лесной король мог обма-
нуть напрямую,он же фейри.Думала,что твое истинное имя
потеряло свою магию?Это не так.Но не бойся,пока ты на-
ходишься в Междумирье,действительно никто не может им
воспользоваться,чего не скажешь о реальном мире и мире
фейри,— старик нахмурился и укоризненно покачал головой,
но при взгляде на ее расстроенное личико снова по-доброму
улыбнулся.— Не тревожься,дочка,боги на твоей стороне,а
меня зовут Вотар.Мы с тобой не чужие друг другу.Ведь ты
носишь моего внука.
— Р-р-ада знакомству с Вами,Вотар — заикаясь,пролепе-
тала ведьмочка,и покраснела как маков цвет.
— Не смущайся,дочка.Я прошу прощения за своего сы-
на Альтея,но ты не ругай его слишком сильно,— печально
сказал старик и его широкие плечи ссутулились.— Бедный
мальчик не виноват в своем безумии.Если хочешь,позже я
расскажу его историю,а сейчас идем,что-то ты совсем по-
бледнела.
Водяной с беспокойством посмотрел на осунувшееся личи-
ко рыжеволосой девчонки.Взяв ее за руку,он быстро пошёл
вперед,но вскоре замедлил шаг,видя,что от усталости и голо-
да у его гостьи заплетаются ноги,и она частенько спотыкается
на ровном месте.«Ах ты,ушастый задавака!Совсем заморил
мою невестку!Эх,будь у меня надежда,что разум вернется к
Альтею,не видать бы тебе никогда нашей девочки!»
— Потерпи,Аталиса,нам осталось совсем немного.
За поворотом дорожки неожиданно открылся удивительно
красивый водный сад.Тропинка между колышущимися расте-
ниями и причудливыми скульптурами из разноцветных корал-
лов привела их к небольшому,но роскошному дому,больше
похожему на миниатюрный дворец.
108
— Как красиво!— воскликнула в восхищении ведьмочка,
оказавшись в огромном холле.
— Да,кое-что у нас еще осталось от былого величия на-
шего рода,— не сразу отозвался водяной.— Знай,Аталиса,
что ты желанная гостья,потому не стесняйся и чувствуй себя
как дома.Хорошо?
От искреннего участия,прозвучавшего в голосе водяного,
к глазам изнервничавшейся и усталой ведьмочки подступили
слезы.
— Спасибо,Вотар,на добром слове,— всхлипнула она,
украдкой вытирая слезы.—Знаете,когда тебя предают,просто
жить не хочется.
— Не расстраивайся,дочка,все будет хорошо.Поверь,ко-
гда ты немного отдохнешь,все будет выглядеть не столь уж
мрачно,— водяной погладил ее по голове.— Прислуги у меня
немного,но сейчас я пришлю кого-нибудь.Мольпа,ты где?
Помоги устроиться нашей гостье.
— Я здесь,мой господин.Не беспокойтесь,я сделаю все
что нужно,чтобы на должном уровне принять госпожу,—низ-
ко кланяясь,пропела синеглазая красавица с распущенными
синими волосами.
Завороженная голосом сирены,ведьмочка невольно двину-
лась в её направлении.Заметив это,та спохватилась и доба-
вила уже обычным голосом:
— О,простите,мой господин!Я совсем забыла,что наша
гостья из смертных.Следуйте за мной,госпожа.
Сирена скользнула к боковой двери и ведьмочка двинулась
следом.Вскоре они оказались в небольшой уютной столовой.
— Присаживайтесь,госпожа.Сейчас принесут поесть,а
затем я провожу Вас в покои,где Вы сможете отдохнуть и
при желании принять ванну.
— Мольпа,пожалуйста,зовите меня Аталисой и лучше на
«ты»,а то как-то становится не по себе,когда меня величают
госпожой,— попросила ведьмочка,тепло улыбнувшись сине-
глазой красавице-сирене.
109
Вопреки ожиданиям,та бросила на нее недовольный взгляд
и сдержанно ответила:
— Госпожа,мне нетрудно выполнить Вашу просьбу,но мой
господин распорядился принять Вас как знатную леди.Я не
знаю,к какому морскому роду Вы принадлежите,но будьте
добры держаться с подобающим достоинством и не роняйте
честь своей семьи.Ко мне не нужно обращаться на «вы».Я
здесь служанка и Вы,как знатная леди,обязаны держать ди-
станцию со слугами.
— Хорошо,Мольпа,я постараюсь,хотя не очень-то пони-
маю,о чем ты говоришь.Я не леди,а обычная ведьма,— не
сразу отозвалась ошарашенная Аталиса.
— Главное Вы поняли,госпожа.
Сирена смерила ее долгим высокомерным взглядом и,по-
клонившись,исчезла за дверью.Вскоре она появилась в сопро-
вождении двух тоненьких большеглазых девушек-служанок с
огромными подносами.Под руководством Мольпы они накры-
ли на стол и,бросив напоследок любопытный взгляд на го-
стью,склонились в низком поклоне и исчезли.От непривыч-
ных церемоний аппетит ведьмочки резко пошел на убыль и
совсем ее ввели в уныние многочисленные столовые прибо-
ры и незнакомые блюда.А уж взгляд на них вблизи и вовсе
привел ее в замешательство.Особенно нечто живое и черве-
образное малинового цвета.Но голод взял свое,и ведьмочка
после долгих колебаний ухватила с блюда чью-то шипастую
конечность.Она показалась ей самой съедобной из того,что
находилось на столе.Попытка отковырнуть твердую хитино-
вую оболочку не увенчалась успехом.С недоумением посмот-
рев на ногу,она перевела взгляд на невозмутимую сирену,
застывшую поблизости.
— Послушай,Мольпа,здесь что-нибудь можно съесть,или
этот натюрморт предназначен исключительно для украшения
стола?
— Конечно,госпожа,только для этого нужно воспользо-
ваться соответствующими столовыми приборами.
110
— Какими?— не отступала ведьмочка.
— Возьмите латуэт в правую руку,а ментро в левую и
проведите по самому краю ламуса...
Раздосадованная Аталиса вскочила на ноги.
— К рогатому вашу еду!
— Прикажете убирать со стола,госпожа?— с готовностью
спросила по-прежнему невозмутимая сирена.
Ведьмочка немедленно плюхнулась на место и кинула оце-
нивающий взгляд на стол.
— О нет!Пусть все остается как есть,— спокойно ото-
звалась она и,закрыв глаза,откинулась на высокую спинку
стула.— На столе просто королевское великолепие,и сойдет
в качестве погребального украшения.Хочу,чтобы Вотар лю-
бовался на мои мощи в окружении именно этого натюрморта.
Надеюсь,он поймет,что я здесь до последнего чувствовала
себя как дома.
За ее спиной раздалось мелодичное хихиканье.Она повер-
нулась и с негодованием посмотрела на смеющуюся сирену.
«Паршивка!Музы правильно сделали,что ощипали вам пе-
рья!»
— Неправда!Сирены никогда не имели перьев,мы же мор-
ские русалки!— обижено сказала Мольпа.Вздохнув,она по-
дошла к столу и,взяв с него пару причудливых приборов,
вручила их ведьмочке.
— Что ж,госпожа,давайте попытаемся спасти Вас от го-
лодной смерти.
Придерживая ее руки своими,она вместе с ней провела по
краешку шипастой ноги и та легко распалась на две половин-
ки,обнажив сочное белое мясо.От него в столовой поплыл
такой чудесный аромат,что голодная ведьмочка в мгновение
ока проглотила деликатес и потянулась за следующей ногой.
Но сирена легонько шлепнула ее по рукам.
— Госпожа,больше одной порции ламуса в неделю есть
нельзя,если не хотите отравиться.
—Какая жалость!Ты уверена,Мольпа?—спросила Атали-
111
са,не спуская жадного взгляда с вожделенной конечности.—
Может,все-таки я могу съесть еще одного...как его?Ах да,
ламуса!
— Нет,госпожа,— твердо ответила сирена.— Поднимай-
тесь,с Вас достаточно еды.
— Да,ни за что!Издеваешься?— сердито фыркнула ведь-
мочка.— Там же есть-то нечего в вашем ламусе!
И она отважно потянулась к лежащему на блюде голубому
пушистому огурцу,но взять его не успела.Сирена вместе с
тяжеленным стулом на вытянутых руках понесла ее к выходу
из столовой.
— Поставь меня на место!Мольпа,с ума сошла?Я же
умираю с голоду,дай мне хотя бы что-нибудь попить!
— Увы,госпожа!После лакмуса в течение дня нельзя ни
пить,ни есть.
Ведьмочка соскочила со стула и гневно уставилась на за-
мершую сирену.
— Мольпа,ты это нарочно делаешь,да?За что ты меня
ненавидишь?
Сирена удивленно приподняла безупречные дуги синих
бровей.
— О чем Вы,госпожа?Я всего лишь обыкновенная до-
моправительница и слово хозяина для меня закон.Он велел
принять Вас как дорогую гостью,и именно этим я занимаюсь,
в соответствии с его распоряжениями.Ах да!Простите,я за-
была предупредить,что после мяса ламуса чувство сытости
приходит не сразу.Немного потерпите и Вы не пожалеете,что
попробовали наш деликатес.Идемте,госпожа,как и обещала,
я провожу Вас до покоев.
Легко развернувшись,невозмутимая сирена скрылась за
полупрозрачной сине-зеленой дверью,и ведьмочке пришлось
бегом нагонять свою провожатую.Та привела ее к дверям из
золотого стекла с чудесным узором и с поклоном их распах-
нула.
— Прошу,госпожа.Справа находится будуар и за ним
112
спальня,а слева — ванная.Располагайтесь,как Вам удобно.
Если нужна помощь,то я пришлю горничную.
— Спасибо,Мольпа,мне ничего не нужно,я самостоя-
тельная девушка,— буркнула рассерженная Аталиса,Её не
оставляло ощущение,что сирена,держась в рамках прили-
чий,по-своему тонко над ней издевается.
— Не смею спорить,госпожа.И всё-таки,если Вам что-
нибудь понадобится,то здесь у двери есть звонок для вызова
прислуги.Достаточно дернуть за шнур,— низко поклонив-
шись,сирена исчезла за дверью.
«Слава небесно отцу!Наконец-то,лицемерка оставила ме-
ня в покое.Можно расслабиться и отдохнуть!—с облегчением
подумала усталая ведьмочка.Сняв с себя еще не просохшую
одежду,она бросилась на роскошное мягкое ложе.«Какое бла-
женство!Надеюсь,что поутру я не превращусь в подводную
жительницу,и у меня не отрастут жабры и рыбий хвост вме-
сто ног»,— с этой обнадеживающей мыслью она и уснула.
Оставив гостью,Мольпа притворила дверь и,нажав на
причудливое украшение,скользнула в открывшийся полутем-
ный коридор.Она добралась до флигеля и постучалась в
дверь кабинета своего хозяина.Дремавший за письменным
столом Вотар,зябко кутался в шелковый халат бирюзового
цвета,украшенный роскошной вышивкой жемчугом.Он тут
же встрепенулся.
— Заходи,Мольпа.Ну,как тебе наша гостья?— с порога
спросил он сирену.Та серебристо рассмеялась и,мгновенно
оказавшись рядом с его креслом,опустилась на колени и при-
жалась к его ногам.
— Что Вы хотите услышать,мой господин?— нежно про-
пела она.— Если она действительно гостья,то я ей рада,как
говорится,добро пожаловать.Если Вы привели в дом новую
наложницу,то я её изничтожу.
— Ах ты,глупая ревнивая сирена!Ну-ка,посмотри на ме-
ня,— засмеялся Вотар,приподнимая ее голову за подборо-
док.— Ты же знаешь,что из всех женщин я предпочитаю
113
тебя.Пойми,девочка нужна нам.Я люблю Альфея,но мне
нужен настоящий наследник...
— Тогда я убью ее!— с яростью перебила его сирена.
— Не горячись,моя любовь.Все обстоит не так,как тебе
кажется.Ведьма уже беременна от моего сына Альфея,и мы
должны беречь ее как зеницу ока.В ней заключена надежда
на будущее возрождение захиревшего рода Ньёрдов.Если мой
внук обретет былое могущество нашей семьи,то мы вернем
потерянный трон Морского королевства.Понимаешь?
— О,мой господин!Только прикажите своей преданной
служанке,и чтобы вернуть Ваше былое могущество,я буду
целовать ноги этой жалкой смертной!— восторженно пропела
сирена.— Ах,поскорей бы вернуться домой в морские глу-
бины!Как прекрасно снова резвиться на морских просторах!
Как встарь,Вы вызовете бурю на море,и мы будем безжа-
лостно топить корабли людишек,и их сокровища достанутся
нам.Я сяду на самом верху самых опасных рифов и спою им
свою песню!— ее синие глаза засверкали гневом.— Когда Вы
снова возвыситесь,мы сотрем в порошок подлых людишек,
чьими руками боги изгнали Вас!Как они посмели загнать Вас
в ловушку своими подлыми штучками!Это ж нужно было до-
думаться и осушить целое море!Будь прокляты их плотины!
—Угомонись,Мольпа,еще рано думать о мести.К тому же
она не главное,я хочу лишь вернуть былое могущество рода
Ньёрдов,потому береги ведьму.Как я сказал в ней заключено
наше будущее.
— Я поняла,мой господин,— нежно пропела сирена,и
лукаво заглянула в выцветшие голубые глаза старика.
Они вдруг потемнели,приобретая насыщенный синий цвет.
В кабинете пахнуло морской свежестью,и фигура водяного
распрямилась,перетекая в иную форму.
Ведьмочка проснулась от грохота морского прилива.Ложе
захлестнула волна и,взвизгнув,она вскочила на ноги.Холод-
ная вода быстро прибывала,заливая ее комнату.Вскоре она
стояла по грудь в ней и с ужасом наблюдала,как она подни-
114
мается все выше и выше.
— О,Вечная Мать!Что же такое творится?Все-таки при-
дется обзаводиться жабрами и хвостом!Спасите!Я не хочу
быть утопленницей!
Двери распахнулись,и поток воды немедленно схлынул.К
ней заглянул озабоченный Вотар.
— Слава небесному отцу,с тобой все в порядке!Прости
меня,Аталиса,я не удержал свою магию,и она вышла из-
под контроля,— сокрушенно произнес он и,увидев,что пе-
репуганная девчонка трясется от холода,быстро добавил:—
Сейчас я все высушу.
С удивлением Аталиса увидела,как от намокших вещей
начал подниматься пар и,образовав шар,двинулся к водяно-
му.Окутав его,он исчез.
— Ну,вот!Все в порядке,— произнес довольный Вотар.—
Если ты что-нибудь накинешь на себя,то совсем согреешься.
— О,небесный отец!— покраснев,ведьмочка заполошно
нащупала совершенно сухое одеяло и закуталась в него.
Водяной рассмеялся ее смущению.
— Аталиса,мне случалось участвовать в ваших шабашах,
так что можешь не стесняться.
— Кошмар!
— Не бойся,это происходило так давно,что ты не могла
со мной повстречаться,— усмехнулся ее панике Вотар.— В
те времена ты еще не родилась.
— Надо же!Я и не подозревала,что не только боги пасутся
на наших шабашах!Смотрю,на них развлекаются все кому не
лень.
— Грубиянка!Это же для дела,чтобы урожай и приплод
были богаче!— засмеялся водяной.— Заодно и нам радость.
Почему бы немного не поразвлечься с красивыми молодыми
ведьмочками?
— Неужели водяные тоже посещают наши шабаши?
— Успокойся,Аталиса,ваши шабаши посещают только бо-
ги.Вы жрицы Всеобщей Матери,и потому в основном это
115
боги плодородия.Я же не всегда был водяным,— произнес
Вотар,усаживаясь в кресло.— Я из рода Ньёрдов,потому
неудивительно,что присутствовал на ваших шабашах.Наш
род не только управляет морской стихией и огнем,как ты
сама видела.Изначально мы являемся богами плодородия.
— Вотар,почему Вы теперь...— ведьмочка замялась.
— Хочешь спросить,почему я сейчас обыкновенная
нечисть?Тому есть много причин,но главная из них — это
мое легкомыслие и невезение,— на лице водяного появилась
виноватая улыбка.— По молодости лет я был порядочным ша-
лопаем,и много кому насолил в божественном пантеоне.Вот
мои шалости и аукнулись мне со временем.
— А ваш сын,Альфей...
— Мой господин,завтрак готов,— тихо сказала сирена,
поклонившись хозяину.
— Идем в столовую,Аталиса.Если тебе интересно то,как
и обещал,я как-нибудь расскажу историю сына,— Вотар под-
нялся и удивленно посмотрел на унылое личико ведьмочки.—
В чем дело?Нет аппетита или тебе не понравилось наше уго-
щение?Я просил Мольпу покормить тебя привычной едой.
Может,слугам не удалась готовка?Извини,все-таки им не
часто приходится готовить земные блюда.
—О нет,мне все понравилось!Можно я переоденусь и поз-
же Вас догоню?— поспешно ответила она и вскочила на ноги.
Сирена облегченно вздохнула и бросила на нее благодарный
взгляд.
— Хорошо,дочка,я жду тебя в столовой,— он повернул-
ся к сирене.— Мольпа,проводи нашу гостью,вряд ли она
запомнила дорогу с первого раза.
— Слушаюсь,мой господин.
Легко поднявшись из кресла,Вотар улыбнулся ведьмочке
и исчез за дверью.
— Значит,уважаемая Мольпа,ты потчевала меня исклю-
чительно привычной едой?— язвительно спросила она сирену,
уперев руки в боки.Та скромно потупила глаза.
116
— Госпожа,простите мою самонадеянность.Но я действо-
вала из добрых побуждений,решив,что Вам неплохо попро-
бовать наши деликатесы.
— Ладно.Что сделано,то сделано,— вздохнула ведьмоч-
ка.— Мольпа,ты не знаешь,куда смыло мою одежду?
Глаза сирены вспыхнули радостным блеском.Она дернула
за шнур,и властно приказала неслышно появившейся служан-
ке:
— Принесите госпоже соответствующие ее рангу платья и
украшения.
— Мольпа,меня вполне устроит старая одежда!— запро-
тестовала ведьмочка.
Сирена высокомерно вздернула брови.
—Матери нашего будущего повелителя не пристало носить
обноски.
В мгновение ока вернулась служаночка с ворохом одежды
и не одна,следом за ней другая девушка несла массу шкатулок
и коробок.Аталиса обреченно прикрыла глаза.
— Жуть!Я же загнусь от голода,пока перемерю все эти
тряпки!Короче,делайте что хотите,только дайте поесть и
отпустите на волю.
— Госпожа,не унывайте.Думаю,Вам подойдет голубое
платье,— задумчиво произнесла сирена и с ловкостью фо-
кусницы извлекла из разноцветной огромной кучи требуемый
наряд.— Одевайте ее,девушки,— приказала она служанкам
и зарылась в разнокалиберных коробках.— О!Вот и подходя-
щие туфельки.
Обувь состояла из нескольких узких серебряных полосок
на высоченных каблуках.Ведьмочка живо представила себе,
как она передвигается в этом пыточном инструменте,и ка-
тегорически отказалась их одевать.После жарких споров с
сиреной они сошлись на сандалях с плоской подошвой.Еще
немного мучений с прической и украшениями и она,мыслен-
но прокляв всех любителей тряпок,двинулась к столовой в
сопровождении сирены.На этом ее мучения не кончились.У
117
Аталисы осталось твердое убеждение,что Мольпа специально
водила ее кругами,чтобы прочитать ей кучу нравоучений по
поводу манер благородных леди.Радостная,что избавилась от
своей непрошенной наставницы,она влетела в столовую,но
сирена тут же прошипела за ее спиной:
— Госпожа,извольте,как положено,поклониться нашему
господину!
Яростно сверкнув глазами,ведьмочка все же послушно
присела в книксене,которому её только что выучила сирена.
— О,дочка!Да ты у нас красавица и у тебя манеры насто-
ящей леди!— с мягкой улыбкой произнес Вотар,поднимаясь
с места.Он отодвинул стул.— Прошу,дорогая.
— Благодарю Вас,мой господин,— процедила Аталиса.
Она с размаху плюхнулась на стул и с удовольствием услыша-
ла,как сирена с негодованием что-то невнятно прошипела про
дурно воспитанных девчонок.Но ведьмочка тут же позабы-
ла обо всем.На столе истекая чудесными ароматами,стояли
блюда с настоящим мясом и овощами.Горками высились раз-
нообразные конфеты и печенье.Водяной протянул ей вазочку
с земляникой и свежими сливками.
— Начни с привычного,Аталиса.Наверняка эльф всю до-
рогу потчевал тебя ягодами и молоком?
— Да,— прошептала рыжая девчонка.Она медленно ела
душистую ягоду и с болью в сердце вспоминала их путеше-
ствие с Раэтиэлем,такое беззаботное и радостное в начале их
пути.Из ее глаз закапали слезы.
— Не плачь,дочка.Поверь,со временем всё образуется,—
ласково глядя на нее,произнес старик и с жалостью в голосе
добавил:— Правда,легкой жизни не жди,ведь ты должна
еще вырваться из мира фейри.Жаль,что Лесной король пой-
мал тебя в свою ловушку.Зря ты пообещала посетить Майол-
лиоран,но сделанного уже не воротишь.Ешь,не стесняйся.
Хочешь мяса с грибной подливкой?Вот свежий хлеб.
— Спасибо,Вотар.Все очень вкусно,— ведьмочка набро-
силась на еду,а затем,немного утолив голод,посмотрела на
118
водяного.
— Знаете,Улльтор тоже предупреждал,что в мире фей-
ри мне придется нелегко.А что в нем такого страшного?Вы
можете рассказать?
— Для бессмертных фейри там нет ничего особо опасного.
А вот смертным созданиям в нем приходится нелегко,— водя-
ной немного помедлил.— Как ведьма,ты больше человек,чем
фейри и потому мир эльфов чужд тебе и быстро убьет сво-
им волшебством.Для людей в нем есть только один способ
жить долго — это отделить бессмертную душу от смертно-
го тела,— он снова заколебался.— Эльфы частенько такое
проделывают.Оно им выгодно.Ведь душа отделенная от тела
служит мощным источником магии.Именно потому они уво-
дят смертных людей в мир фейри,а остальные причины —
всего лишь досужие выдумки,причем зачастую распускаемые
самими эльфами.Так что не верь легендам о великой любви
фейри к смертным созданиям.
— Неужели они существую только за счет того,что вытя-
гивают из людей магию души?
— О,нет!Магическое поле фейри очень устойчиво.Эльфы
стоят на его страже и не разрешают бездумно истощать,при-
берегая для крайних случаев.Вот потому их ученые для своих
опытов,требующих много энергии,привлекают ее бесплатные
источники из реального мира.
— Не совсем бесплатные,Раэтиэль сражался за меня с
божественным асом.
— Здесь особый случай.Ведьмы это любимые игрушки,
созданные чародейством богини Сьефнейг.Вы её жрицы и вас
слишком мало,поэтому она не разрешает похищать вас из
реального мира.Правда,Лесной король не подчиняется её за-
прету и,несмотря на угрозы асов,по-прежнему крадет ведьм.
Ты у него далеко не первая из вашего племени.Ведь из вас
получаются самые мощные источники магической энергии.
— Вы знаете,зачем ему нужны ведьмы?— пересохшими
губами спросила Аталиса.
119
Водяной испытующе глянул на её напряженное личико и,
помедлив,произнёс:
— Уверена,что хочешь знать причину?
— Д-да!
— Видишь ли,пятьдесят назад...
— Простите,что перебиваю,а сколько лет Лесному коро-
лю?
— По летоисчислению фейри он очень молод.По-моему,
ему около двухсот семидесяти человеческих лет.И он един-
ственный сын Оберона,Верховного короля фейри и его по-
следней самой любимой жены Титании.Потому Раэтиэль пол-
новластный наследник эльфийского трона.А сколько тебе лет,
Аталиса?
— Седьмого мая в реальном мире мне исполнилось сорок
человеческих лет.
— Ведьмы живут в среднем двести пятьдесят лет,а эльфы
около полутора тысяч.Следовательно,по ведовскому летоис-
числению тебе шестнадцать лет,а Раэтиэлю по эльфийскому
— восемнадцать.Так что вы оба очень молоды для своих рас.
— Небесный отец!Раэтиэль старше меня на целых двести
тридцать лет!
—Ну,прожитые годы никак не сказались на его характере.
Он нисколько не изменился за те два столетия,что я его знаю.
— Да уж!Упрямый избалованный мальчишка,— помрач-
нела Аталиса.— Так за каким рогатым ему нужны ведьмы?
— Пятьдесят лет назад он повстречался с благородной эль-
фийской леди Атуэль из очень древнего,но обедневшего рода,
который давно утерял свое влияние при королевском дворе
Оберона.Леди Атуэль единственная дочь Ринриса эс-Ограна,
крупного ученого эльфийского мира.Оказавшись в Майолли-
оране ты еще наслушаешься море слащавых историй о любви
эльфийской Золушки и Золотого Принца.Одно лишь верно,
молодые люди действительно встретились во время Осенне-
го Листопада — самого крупного бала,устраиваемого коро-
левским двором Оберона,и сразу же полюбили друг друга.
120
Несмотря на сильное сопротивление отца,который считал ле-
ди Атуэль неровней своему сыну,Лесной король уломал его и
тот дал согласие на их брак.А накануне свадьбы случилось
несчастье.Леди Атуэль помогала отцу в лаборатории,и Рин-
рис во время испытания не справился с экспериментальным
заклятием.Выйдя из-под контроля,оно убило его самого,а
леди Атуэль с тех пор беспробудно спит,замкнутая в магиче-
ском коконе и никто не может ее извлечь наружу.Вот Лесной
король и использует души ведьм для снятия заклятия со спя-
щей невесты.
— Ясно.
Вскочив из-за стола и не слушая встревоженного Вотара,
ведьмочка выбежала из столовой и,не разбирая дороги,понес-
лась по коридору.Оказавшись в саду,она медленно побрела
по его дорожкам,роняя горькие слёзы.Обида и ревность по-
переменно раздирали её сердечко.В дальнем конце сада она
опустилась на скамейку и устремила вдаль невидящий взгляд.
Когда сгустились сумерки,сирена осторожно дотронулась до
ее плеча.
— Госпожа,идемте в дом.Вы же ничего не ели с самого
утра.
Ведьмочка безропотно поднялась на ноги и ничего не го-
воря,двинулась следом за Мольпой.И только оказавшись в
холле,она сказала,что не хочет есть,а сразу ляжет спать.
Уговоры сирены ни к чему не привели.Равнодушно глядя,
девушка молчала,ожидая,когда она исполнит ее просьбу и
Мольпа сдалась.В спальне Аталиса сразу же легла и отвер-
нулась к стене.Сирена беспомощно посмотрела на нее и тихо
вышла.
— Мой господин,лучше бы Вы скрыли правду от девоч-
ки,— с легкой укоризной сказала она,найдя хозяина.
Тот поднял голову от старинной рукописи и задумчиво гля-
нул сквозь очки.
— Ты неправа,моя любовь.Ложь только преумножает на-
ши печали.Не беспокойся Аталиса сильная девочка и пере-
121
живет разочарование в любви.
Сирена смерила водяного пристальным взглядом.
—Вы хотите,чтобы она разлюбила Лесного короля?..Кста-
ти,Альфей уже появлялся у нас,но я обманула его,сказав,
что ведьма ушла на поверхность.Мне кажется,что она ему
очень нравится.Он натащил ей всякой всячины в подарок.
— Бедный мальчик!Мольпа ты его покормила?
— Конечно,мой господин!Правда,он снова буйствовал,
перебил массу посуды и до полусмерти напугал наших служа-
нок...Господин,что Вы задумали?
— Мольпа,перестань пилить меня взглядом.К великому
сожалению,мальчик безнадежен.Он уже сделал,что мог и
даже больше того за что ему большое спасибо.Благодаря его
безответственному поведению,у нас появилась надежда на
возрождение рода и этого более чем достаточно.Поверь,я не
питаю никаких надежд,что у Альфея что-нибудь сладится с
девочкой.К тому же в своем безумии он для нее опасен.
— Жаль,— вздохнула сирена.— Из всех смертных она
первая кто мне понравился.
— Ясно.Ведьма пришлась тебе по душе,и потому ты на-
ряжаешь ее как куклу и вбиваешь в нее манеры настоящей
леди.Или ты надеялась,что она станет женой Альфею?
—По любому она мать Вашего будущего внука и наследни-
ка,мой господин,и немного хороших манер ей не помешают.
— Тоже верно,продолжай в том же духе и постарайся,
чтобы девочка пришла в норму физическую и духовную,а то
она на пределе своих сил.Только поторопись,скоро придется
отпустить ее в Междумирье.Он уже пробует на прочность
мои заслоны,и я не смогу его долго сдерживать.Да и мир
фейри уже узнал,что она жива и требует ее к себе.
— Я сделаю все,что в моих силах,господин.
Сирена без стука вошла в спальню ведьмочки.Не реаги-
руя,та по-прежнему лежала лицом к стене.
— Госпожа,в восемь часов у нас ужин и господин будет
ждать Вас в столовой.Вставайте,Вам пора одеваться и при-
122
вести себя в порядок.
— Я же сказала,что не хочу есть,— глухо отозвалась
ведьмочка.— А-а!С ума сошла?Ты что делаешь?— завопила
она,когда на голову ей обрушился целый водопад ледяной
воды.
— Умывание очень бодрит,госпожа,и вызывает здоровый
аппетит,— невозмутимо глядя,ответствовала сирена и больно
шлепнула ее по заду.— Замерзли?Сейчас Вы у меня быстро
согреетесь!Добавки требуется,или перейдем к не менее бод-
рящим растираниям?
— Садистка!— буркнула ведьмочка и нехотя выползла из
мокрой кровати.— Дай полотенце.
Переодевшись под неусыпным надзором сирены,она полу-
чила новую порцию строгих наставлений,как должно вести
себя настоящей леди и под конвоем двинулась к столовой.
В течение последующей недели у ведьмочки не было ни
минуты свободного времени,благодаря все той же упорной
сирене.Сразу же перейдя к делу,Мольпа составила для неё
такое плотное расписание занятий по изучению геральдики и
традиций знатных морских родов,что ей не осталось времени
на погружение в мысли о несчастной любви.Конечно,сердеч-
ная заноза по-прежнему причиняла боль,но она уже подолгу
не мучила себя тяжелыми мыслями о Лесном короле.
Со временем преодолев свое нежелание изучать чуждый
мир,ведьмочка с удовольствием слушала напевные рассказы
сирены.Почувствовав ее интерес,Мольпа перестала излагать
сухие исторические события и перешла к повествованиям из
обычной жизни морских жителей.Это оказалось настолько
увлекательно,что ведьмочка теперь неохотно расставалась с
домоправительницей,когда той нужно было отлучиться по хо-
зяйственным делам.Вскоре к ведьмочке вернулась ее былая
жизнерадостность,и она попросила сирену показать ей убран-
ство дома водяного.После долгой экскурсии Мольпа усмех-
нулась,слушая ее детские восторги.«Эх,знала бы ты,как мы
жили раньше!Этот дом — просто жалкая конура по сравне-
123
нию с нашим дворцом в Морском королевстве».
Неожиданно тоска захлестнула душу сирены и,поспешно
распрощавшись с подопечной,она закрылась в своих покоях.
Пометавшись по комнатам,она не выдержала и сдернула лег-
кую кисею с огромного зеркала и провела по нему рукой.Из
рамы плеснула волна и она,перешагнув ее,оказалась на высо-
ком скалистом берегу моря.Раскинув руки,Мольпа поверну-
лась к встречному ветру,и её лицо осветилось счастьем.Она
запела и её чудесный голос,набирая силу,сплёлся с криками
чаек и мерным грохотом прибоя.Увидев,что к рифам свернул
корабль,повинуясь ее призыву,сирена запела в полную силу.
У очарованных ею моряков не было ни единого шанса избе-
жать острых зубов рифов.Неожиданно перед глазами Мольпы
промелькнуло восторженное конопатое личико,и она замолча-
ла.«Проклятье!» Немного посидев на скале,она понаблюдала,
как суетятся люди на корабле,осознавшие опасность,и шаг-
нула обратно в зазеркалье.
Вотар облегченно вздохнул.«Слава небесному отцу!На
этот раз обошлось,и она вернулась».Он закрыл магическое
зеркало,через которое следил за сиреной и задумался.Вскоре
на его лице появилось огорчённое выражение.«Нет,нельзя
быть таким эгоистом!Пора отпустить Мольпу,пока она окон-
чательно себя не уморила.Конечно,она волевая девочка,но
жизнь на суше и в пресной воде постепенно её убивает».
∗ ∗ ∗
Поутру в покоях сирены раздалась непривычно резкая трель
звонка и та удивленно приподняла голову.Раньше Вотар ни-
когда не вызывал ее к себе,поскольку в этом не было нужды.
Будучи дома,он всегда ночевал в её покоях.Но прошлым ве-
чером он так и не пришел,и у Мольпы тревожно сжалось
сердце.Быстро собравшись,она понеслась к его кабинету и
нерешительно постучалась в дверь.
— Вызывали,мой господин?
124
— Да.Вот твое жалованье и небольшой подарок на про-
щание,— спокойно сказал Вотар и подвинул в ее сторону
небольшую шкатулку.
— Ваше Величество!За что Вы меня прогоняете?Неужели,
я плохо Вам служила?
— Дорогая,не стоит величать меня столь пышным титу-
лом.Он канул в прошлое вместе с потерянным королевством.
— Ах,мой господин,для меня Вы навсегда останетесь ко-
ролём!Ведь я люблю Вас больше жизни!
— Хватит,Мольпа!
Водяной сгорбился за столом,и на его старческом лице
появилось выражение глубокой печали.Скользнув ближе,си-
рена неслышно опустилась на пол у его кресла и,поцеловав
его руку,прижала к своей щеке.
— Вотерей ар-риа-Ньёрд,клянусь небесным отцом,что не
лгу,говоря о своей любви.
В воздухе разлился запах дождевой свежести,и где-то то-
ненько зазвенела капель.Вскоре к ней присоединилось тихое
пение ручьев и рек.Отдаленно загрохотали водопады.В по-
следнюю очередь к ним присоединился шум морского прибоя
и нежный плеск белопенной волны.Прекрасная мелодия воды
росла и ширилась,набирая силу,но Вотар резко её оборвал,
высвободив свою руку.
— Ты свободна,Мольпа риа-Морисо.Возвращайся к себе
домой.Больше я не нуждаюсь в твоих услугах.
Испуганная сирена с мольбой в синем взгляде протянула к
нему руки.
— О,нет,любимый!В разлуке с тобой я умру!
— Глупости говоришь,моя дорогая!Не смей даже думать
о таком!— сердито воскликнул водяной и его глаза сверкнули
грозовой синевой.Но он поднял сирену с пола и,вытерев ее
слезы,мягко добавил:
— Я же беспокоюсь о тебе,Мольпа.Находясь со мной,ты
погибнешь.Морской жительнице нет места в болоте.Дума-
ешь,я не знаю,что ты тоскуешь по бескрайним просторам
125
моря?Я же видел,что ты частенько сидишь на его берегу.
Почему ты ни разу не плавала?Боялась,что не сможешь пре-
одолеть зова моря и больше не найдешь в себе сил вернуться?
Понурившаяся сирена виновато опустила голову.С бес-
страстным выражением на лице,Вотар отвернулся и вновь
опустился в кресло у письменного стола.Спустя некоторое
время он поднял голову и с раздражением произнес:
— Ты еще здесь?Немедленно уходи,ты мешаешь моей
работе!
— Простите,господин,я больше не потревожу Вас,если
таково Ваше желание,— тихо прошелестела синеглазая кра-
савица.
— Уходи.
— Прощайте,мой господин,— Мольпа склонилась в
низком поклоне.Не поднимая головы от рукописи,водяной
небрежно махнул ей рукой.
— Прощай.
В коридоре ведьмочка столкнулась с сиреной.
— Мольпа,а где Вотар?Я ухожу наверх и хочу с ним по-
говорить...— она замолчала на полуслове,увидев ее пустые
глаза.
Ничего не ответив,сирена обошла ведьмочку и двинулась
дальше,но та догнала ее и пошла рядом.
— Что-то случилось?— осторожно спросила она,тревожно
глядя на свою молчаливую наставницу.
— Вас это не касается,госпожа,— холодно ответила сире-
на.
— Всё равно я провожу тебя!— упрямо глянув,сказала
ведьмочка и,не отставая,зашагала следом.
Остановившись,Мольпа подняла глаза.
— Не стоит.Я возвращаюсь в море,больше мне некуда
податься.Ведь Вотар выгнал меня из своего дома.
— Ну и ладно!Мне тоже некуда возвращаться.Можно я
пойду с тобой?Если правду говорят,что все мои пути ведут
в мир фейри,то я по любому в нем окажусь,куда бы ни
126
направлялась.
— Глупышка!У тебя есть и другой более вероятный вари-
ант пути.Ты можешь прямиком отправиться на тот свет,—
жестко ответила сирена,впервые перейдя на «ты» с ведьмоч-
кой.
— Знаю!— засмеялась Аталиса.— Так ты берешь меня с
собой?
— Небесный отец!Какое непроходимое легкомыслие!—
сирена испытующе посмотрела на ведьмочку.— Хорошо,идем
вместе.По мере возможности,я присмотрю за тобой по до-
роге в мир фейри.Учти,по большей части мы будем идти
порознь,поскольку я не могу слишком долго обходиться без
воды.Потому тебе придется идти вдоль рек и озер.
— Хорошо,я готова.Идем?Я уже собрала свои вещи,—
ведьмочка похлопала по своей сумке,висящей на боку.—
Только я должна попрощаться с Вотаром и поблагодарить его
за спасение и гостеприимство.Дай честное слово,что ты не
сбежишь,пока я буду у него...
— Мы можем и здесь попрощаться,Аталиса,— произнес
неслышно появившийся рядом с ними водяной.
Ведьмочка бросилась ему на шею и звонко чмокнула в ще-
ку.
— Вотар,спасибо Вам огромное за всё,что Вы для меня
сделали.
— Не за что,дочка.Обещай,что ты сбережешь моего вну-
ка,— водяной ласково провел по ее волосам.— Не думай,
что я заботился о тебе только ради своего наследника.Ты мне
тоже дорога,потому будь осторожна и береги себя.
Он долго смотрел на сирену.
— Мольпа,не сердись.Я никогда не расстался бы с то-
бой,будь у нас какой-нибудь иной выход.Но у меня нет сил
смотреть,как ты чахнешь в мерзком болоте.
Не выдержав,сирена заплакала и бросилась к Вотару,и
они застыли,обнявшись.
— Мой господин,знайте,что я буду ждать Вас как угодно
127
долго.Ведь мое сердце принадлежит только Вам!
— Я знаю,девочка.Поверь,однажды проклятие исчезнет,
и мы встретимся на морских просторах.Береги,Аталису и
малыша.Хорошо?
— Я сберегу их,мой господин,клянусь жизнью!..Нет,че-
стью!
— Вот и замечательно.Теперь я за вас спокоен.Прощайте,
девочки.Удачи вам в пути.
Сирена и ведьмочка на прощание низко поклонились во-
дяному.Их подхватил водяной смерч и вынес на поверхность
озера.
∗ ∗ ∗
Конь остановился и наставница,открыв глаза,огляделась по
сторонам.Они оказались на въезде в небольшую аккурат-
ную деревеньку,и навстречу кавалькаде всадников уже бежал
вспотевший толстый староста.Оказавшись рядом,он сдернул
с головы новенькую шляпу,украшенную пестрыми лентами,и
бухнулся перед королем на колени в придорожную пыль.
— Господин,помилуйте!Вашему человеку совсем плохо!—
задыхаясь,пробормотал он.
— С дороги!— резко выкрикнул Радон и пришпорил коня.
Они подлетели к чистенькому домику и король,спрыгнув
на ходу,протянул руки к ведьме.Не колеблясь,та бросилась
в его объятия.Он поставил ее на дорожку и,схватив за ру-
ку,бегом потащил за собой.Оказавшись внутри полутемной
комнаты,женщина сразу же бросилась к раненому,на ходу
отдавая приказания.
— Хозяин,разведите огонь и нагрейте большой чан во-
ды!Хозяйка,дайте мне как можно больше чистых полотенец!
Господа,немедленно снимите занавески с окон и перенесите
раненого на стол...Осторожней!..Ваше Величество,дайте
ваш кинжал.Нет!Кто-нибудь другой дайте мне его,а Вы
помогите срезать одежду с юноши...Достаточно.Небесный
128
отец!Как плохо!..Все вон,не мешайте!Ваше Величество,Вы
останьтесь,поможете извлечь щепу из ран.Надеюсь,Вы не
падаете в обморок при виде крови?
— Не дождешься,ведьма!
— Прекрасно!Надеюсь,по ходу дела вы не растеряете свой
боевой запал.Поверьте,он очень Вам пригодится.
Завершив операцию,наставница ведьм аккуратно собрала
внутренности и сшила жутко раскуроченный живот бледно-
го до синевы юноши.Затем она простерла над раной руки и
запела,и ее ладони засветились ровным лунным светом.
Уже вечерние сумерки упали на землю,а наставница все
не отходила от раненого.Король стоял рядом и не спускал
глаз с лица юноши.Он выходил несколько раз и,тихим го-
лосом отдав распоряжения,сразу же возвращался.Наконец,
наступили явные улучшения в состоянии раненого.Его кожа
порозовела,и он ровно задышал.
«Слава небесному отцу,Морис будет жить!» — с радост-
ным облегчением подумал король и,опустив веки,прочел бла-
годарственную молитву.Когда он закончил и открыл глаза,
ведьмы у стола не было.«Сбежала стерва!» В тревоге он бро-
сился к двери,собираясь отдать распоряжение о поимке бег-
лянки.Но какое-то чувство заставило его обернуться,и ко-
роль обнаружил,что она упала в обморок.Он бережно поднял
женщину и,позвав Лакмиша,сдал ее с рук на руки с просьбой
позаботиться.Тот заверил,что король может не беспокоиться
о лекарке — она будет в полном порядке.
Радон распорядился постелить ему рядом с раненым бра-
том.Вскочив на заре,он с тревогой заглянул в его лицо.
— Морис,скажи,ты хоть жив?— в отчаянии прошептал
он.
— Еще спрашиваешь,братец?Даже не мечтай,что я от-
кину копыта,— бледное лицо раненого скривилось от боли,
но он открыл желтые нахальные глаза и его рот скривился в
жизнерадостной ухмылке.
129
КРУГ СЕДЬМОЙ
— Слава небесному отцу!Малыш,ты не представляешь,
как я счастлив,что с тобой все в порядке!— с облегчением
воскликнул король.
На радостях он попытался обнять брата,но неожиданно
появившаяся наставница ведьм проскользнула между ними.
— Э,нет,Ваше Величество!Хотите погубить все мои уси-
лия?— укоризненно сказала она.— Не забывайте,мальчишка
только что с того света и пока его ни в коем случае нельзя
беспокоить!
— Радон,кто эта наглая баба?— прошептал принц Морис.
Король вздохнул и,решительно отстранив недовольную на-
ставницу,присел на край стола,на котором лежал брат.
— Это ведьма из ближайшей обители Ведовского круга.
Она будет сопровождать нас,и присматривать за тобой до
самого дворца,— небрежно пояснил он и с тревогой вгляделся
в лицо брата.— Морис,ты помнишь,что с тобой произошло?
— Ну да,— удивленно отозвался тот и,тяжко вздохнув,
поморщился от боли.— Я подранил медведицу с медвежа-
тами и,спасаясь от нее,мы с Кондисом свалились прямо в
сволочной овраг.Так?
— Да.Слава небесному отцу,что ты не потерял память!
— Радон,что случилось с Кондисом?Умоляю,скажи,что
с ним все в порядке и он жив и здоров!
— Увы!К сожалению,вы упали очень неудачно,— ответил
король,с сожалением посмотрев на брата.— Твой конь сразу
же погиб,сломав себе шею,а ты напоролся на расщеплённый
пень во время падения.Клид на некоторое время смог оста-
новить кровотечение,но это все,что ему удалось сделать.Он
же чародей-предсказатель и не очень-то умеет лечить.
— Небесный отец!Неужели мой Кондис погиб?..прошеп-
тал юноша и закрыл глаза.— Лучше бы это я свернул себе
шею!Вот дурак!Зачем я несся сломя голову и погубил своего
верного товарища?
130
Не выдержав,он всхлипнул,и его лицо скривилось в пе-
чальной гримасе,из-под ресниц потекли слезы.
— Прости,малыш,за дурную весть,— отозвался король,с
тревогой вглядываясь в лицо брата.
— Ваше Величество,нельзя же так!Зачем Вы расстраи-
ваете раненого?Нашли когда сообщить о гибели его коня!—
раздосадовано воскликнула наставница.
— Помолчи,ведьма,не твое дело!
Король сердито зыркнул на неё глазами,но это не произ-
вело никакого впечатления.Мало того она поджала губы,а
затем не менее сердито сказала:
— Хорошо,Ваше Величество,делайте,что хотите это Ваш
брат.Если Вы не хотите прислушиваться к моему мнению,
я считаю,мне здесь делать больше нечего.Всего хорошего,
оставляю раненого на Ваше попечение...
При звуках её голоса принц Морис тут же распахнул гла-
за.Его слезы моментально иссякли,и он с любопытством
уставился на своего венценосного брата и ведьму.Глядя друг
на друга,они мерились характерами.Раздражённо фыркнув,
женщина развернулась к двери,но король заступил ей дорогу
и,взяв за руки,потянул к себе.Мягко освободившись,она
отстранилась и отступила на безопасное расстояние.
— Ваше Величество!
— Не злись,Волчица,останься.Извини,я слишком устал
за эти два сумасшедших дня,— примирительно проговорил
король.
Видя такое дело,принц не смог удержаться от коммента-
риев.
— О,как интересно!Братец,не слишком ли ты расстила-
ешься перед этой старухой?
— Морис,заткнись!..— рассерженно выпалил Радон,но
спохватившись,весело подмигнул брату.— О тебе же забо-
чусь,дурья голова!
— А-а!..— насмешливо протянул принц.— Ну да,если
только обо мне,тогда это всё объясняет!— и капризно доба-
131
вил:— Мог бы и лучше позаботиться о моем самочувствии.
Неужели в Ведовской обители не нашлось кого-нибудь посим-
патичней и помоложе?Или ты назло мне приволок эту старую
грымзу?
— Морис,что ты себе позволяешь?Ну-ка,держись в рам-
ках приличий!— с негодованием воскликнул король,бросив
смущенный взгляд на невозмутимо молчащую наставницу.—
Как ты можешь быть таким беспардонным?Ведь тебе очень
повезло,что я вовремя наткнулся на прекрасную лекарку,ина-
че тебе было бы не жить.
Принц бросил на брата изумлённый взгляд.
— Ну,и дела!Радон,да что с тобой?Только не говори,что
ты на самом деле на нее запал!— захохотал он,но тут же
сморщился от боли.— Рогатый тебя побери!Ведьма,ты плохо
справляешься со своими обязанностями,мне очень больно!
Наставница смерила его холодным взглядом.
— Сударь,это не я плохо справляюсь со своими обязанно-
стями лекарки,а вы плохо справляетесь со своими обязанно-
стями больного.Если хотите выздороветь,Вам следует немед-
ленно заткнуться и хоть немного помолчать.
В желтых глазах оскорбившегося юноши вспыхнули злоб-
ные огоньки.
— Ну,знаешь!..— прошипел он сквозь зубы,не сразу най-
дясь с ответом.— Ведьма,ты слишком много себе позволя-
ешь!Забыла,с кем разговариваешь?Радон,немедленно убери
от меня эту грубиянку,а лучше сожги ее на костре.Я не хочу
эту лекарку!
— Морис,не капризничай,— устало отозвался король,зе-
вая во весь рот.— Волчица,с ним точно всё в порядке?Что-
нибудь ещё нужно для лечения?
— Нет,Ваше Величество.Я еще раз осмотрю принца,но
считаю,что дело сделано и теперь важен только уход и время.
Если больной будет соблюдать режим полного покоя,то всё
будет хорошо.
— Слава Небесному отцу!Ведьма,дай слово,что с Мо-
132
рисом ничего не случится,пока я немного вздремну.У меня
глаза слипаются,так я хочу спать.
—Конечно,Ваше Величество,отдыхайте и ни о чем не бес-
покойтесь.Клянусь,я присмотрю за вашим братом,— мягко
ответила наставница.Поймав нерешительный взгляд короля,
она усмехнулась.— Идите-идите!Уверяю Вас,ничего страш-
ного с Вашим нахальным сокровищем не произойдет!
— Ну,хорошо я пошел.Учти,ведьма,я оставляю его под
твою ответственность.В случае чего ты знаешь,что тебя ожи-
дает.
— Давайте обойдемся без угроз,Ваше Величество,— ров-
ным голосом ответила наставница.
Король извиняющее улыбнулся,попытавшись сгладить впе-
чатление от своих слов,но она немедленно отвернулась и при-
нялась усиленно рыться в корзинке с лекарствами.Тогда он
подмигнул брату и,вслух выказав надежду,что они не съе-
дят друг друга поедом в его отсутствие,исчез за дверью.На-
ставница проводила его задумчивым взглядом,а затем,очнув-
шись,подошла к принцу.Сняв легкое покрывало,она приня-
лась осторожно ощупывать его живот,легко касаясь кончика-
ми пальцев.
— Ой,щекотно,не тронь меня,старая карга!— хихикая,
воскликнул юноша.— Ты что делаешь?
— Только то,что нужно,Ваше Высочество,— коротко от-
ветила наставница.— Лежите спокойно и не дергайтесь.
Ее руки спустились ниже,и она нахмурилась.Непоседли-
вый юноша,как мог,пытался затруднить осмотр.
— Вот рогатый!Перестаньте поджимать мышцы живота,и
лежите тихо!— прикрикнула наставница строгим тоном,но
он и не подумал слушаться.Тогда она сменила тактику и,
вооружившись терпением,благожелательно проговорила:
— Ваше Высочество,я хочу проверить,все ли мы выта-
щили занозы.Если что-то осталось,то их нужно немедленно
извлечь.Иначе это грозит ненужными осложнениями,— сме-
рив нахального отрока насмешливым взглядом,она вкрадчиво
133
добавила:— Хотите всю жизнь маяться животом?То-то бу-
дет радости,когда в разгар свидания Вам придется нестись на
горшок.
— Ладно,уговорила,— независимо буркнул устрашенный
принц и неподвижно вытянулся на своём жестком ложе.
Пальцы наставницы снова запорхали над его животом.
Спустя некоторое время на её лице появилась озабоченное
выражение.
— Что-то мне не нравится небольшая выпуклость справа.
Неужели все-таки оставили щепу или это небольшое кровоиз-
лияние?— пробормотала она,осторожно прощупывая живот.
В нахальных глазах юноши вспыхнула насмешка.Он тихо
прошептал:
— Ты ничего не перепутала с выпуклостью,ведьма?Не
стесняйся,спускайся ниже.Смелей ощупывай,чего уж там!
Наставница рассеяно глянула,и на её лице появилось раз-
дражение.
— Помолчите,сударь!В Вашем полуживом состоянии вряд
я найду там что-либо стоящее внимания.Потому успокойтесь
и лежите спокойно.
— Обижаешь,ведьма!Я всегда в боеготовности для пре-
лестных дам,— обиженно отозвался принц.
— Так-то для дам,да еще прелестных,а я же уродливая
старая карга.
Успокоившаяся наставница кинула на юношу насмешливый
взгляд,и он немедленно окинул ее заинтересованным взгля-
дом.«Н-да,не помешало бы немного ухоженности.А если
снять с нее уродливый балахон и одеть в нормальное платье,
то будет выглядеть не хуже многих придворных дамочек на-
ходящихся на излете молодости».
— Не обижайся,ведьма,на самом деле ты очень ничего,
если к тебе внимательней приглядеться.
— Ваше Высочество,мне абсолютно все равно как я вы-
гляжу,— совершенно равнодушно проговорила наставница,и
принц с удивлением понял,что она искренна в своих словах.
134
«Ну,и дура!» — промелькнуло в его голове.— Ладно,мне-
то что за дело как выглядит какая-то ведьма!..Хотя Радону
она явно нравится».
—Ну,как мои дела,нашла что-нибудь?—спросил он после
небольшой паузы.
— Боюсь,что в спешке мы пропустили одну занозу и ее
нужно вытащить.
В голосе наставницы прозвучала досада.Она с сомнением
посмотрела на принца,прикидывая его шансы на выживание
в случае повторной операции.
— Не знаю,что делать.Может,не трогать?..Нет,луч-
ше не рисковать.Ваше Высочество,потерпите,если я вскрою
опухоль?Правда,если Вы неважно себя чувствуете,то лучше
отложим...
— Валяй,режь,я потерплю,— помолчав,отозвался он и
закрыл глаза.
—Э,нет,Ваше Высочество!Не закрывайте глаза,я должна
видеть в каком Вы состоянии!
— Ну,хорошо!..Только рассказывай что-нибудь,чтобы я
отвлекся,— попросил юноша и,бледно улыбнувшись,сознал-
ся:— Терпеть не могу боли!
— Я не умею попусту молоть языком,Ваше Высочество,
тем более во время дела.Но вы не бойтесь,я постараюсь
приглушить боль.Правда,полностью убрать ее не обещаю,
слишком у Вас все наболело...
— Ладно,ведьма,не медли,быстрее делай свое черное
дело,я же сказал,что потерплю.В конце концов,мужчина я
или нет?— бодрясь,резким тоном перебил ее принц.
Но на лице юноши выступили бисеринки пота,выдавая его
страх.Наставница бросила на него ласковый взгляд и тонко
улыбнулась.
— Ваше Высочество,уверяю Вас,что Вы настоящий муж-
чина,невзирая на тяжелые обстоятельства.
— Ты это о чем?..— процедил он,глядя затуманенными
глазами.Когда до него дошел смысл фразы,его лицо немед-
135
ленно просияло.
— А-а-а!То-то же!А то видите ли она не найдет в нужном
месте ничего стоящего!..торжествующе воскликнул принц
и,попытавшись приподняться,с гордостью добавил:— Что
искать-то?Все уже на виду...
— Ваше Высочество,успокойтесь,наконец!Я впечатлена
Вашими возможностями!..— наставница загремела инстру-
ментами и,вооружившись каким-то металлическим крючком и
скальпелем,деловито проговорила:— Потерпите ещё немного,
Ваше Высочество,сейчас прокалю инструмент,и без промед-
ления приступим к делу...
— Палач ты,а не лекарка!— сразу же погаснув,расстро-
ился принц.— Садистка!Все настроение убила на корню!А
вдруг навсегда?
— Не бойтесь,Ваше Высочество,с Вами всё будет в поряд-
ке.Ну,какие Ваши годы?Поверьте,Вам предстоит свершить
еще немало подвигов в дамских альковах!— наставница и
успокоительно улыбнулась.— Перестаньте нервничать,я же
не собираюсь Вас кастрировать.
— Ну,спасибо хоть за это!
В ходе новой операции юноша,как ни крепился,все же
потерял сознание.Наставница извлекла небольшую щепу и,
зашив рану,снова простерла над ним руки.Они засветились,
отдавая ее жизненную силу раненому.
Когда женщина почувствовала,что находится на пределе
своих сил,и вскоре сама отправится в долины предков,она
остановилась.Упав на стул,она положила голову на стол и ее
глаза закрылись сами собой.
∗ ∗ ∗
«Небесный отец,как же я устала!..Наверно,предложи Ра-
этиэль сейчас умереть,я бы безропотно согласилась...Пре-
красный эльфийский принц...вечная заноза в моем сердце...
одновременно такой близкий и такой далекий,как сияющие
136
звезды на небосклоне...— из синих глаз заструились сле-
зы.— Моя лживая любовь!..От эльфа я убежала,но от себя
не убежишь!Несмотря на его предательство,я все еще не
могу отказаться от Раэтиэля...Как всё сложно!..Любовь и
ненависть,радость и боль,причем одно неотделимо от друго-
го...наверно,только умерев можно избавиться от сердечных
мук...Нет,даже смерть не в состоянии избавить меня от
Раэтиэля,ведь я сразу же вернусь в мир фейри...Рогатый
побери!Даже не мечтайте,Ваше Эльфийское Высочество,я
не наложу на себя руки!»
«Ах,Аталиса!Ну,сделай еще один крошечный шажок!Что
тебе стоит?Ведь ты так близко подошла к грани.Протяни
руку,справа от тебя лежит кинжал короля.Один удар и мы
снова вместе».
«Ни фига!По доброй воле я не отправлюсь к тебе,Раэти-
эль!»
«Ах ты,обманщица!Значит,несмотря на свое обещание,
ты не хочешь возвращаться по доброй воле?»
«Ни за что!»
«А вот это зря,моя любовь!Клянусь,обман дорого тебе
обойдется!..»
∗ ∗ ∗
— Эй,ведьма,рогатый тебя побери!Неужели ты спишь,вме-
сто того,чтобы присматривать за раненым?— раздался серди-
тый голос принца.
Услышав его,раздосадованная наставница встрепенулась,
злясь на саму себя за то,что уснула.Она тревожно всмотре-
лась в лицо юноши,но тому явно было лучше,и она успокои-
лась.«Слава небесному отцу!Хорошо,что моя оплошность не
стоила мальчику жизни!»
— Простите,Ваше Высочество,что-то я совсем умаялась.
Ведь только на мгновение закрыла глаза и сразу как провали-
лась!
137
Наставница виновато улыбнулась.Принц не сводил с неё
пристального взгляда и,смутившись,она поправила растре-
павшиеся волосы.
— В чём дело?
— Ну,ты здорова храпеть,да и стонешь так,как будто
тебя терзают бесы,— насмешливо произнес юноша,но в его
голосе поневоле прозвучали сочувственные нотки.Помолчав,
он наморщил нос и тихо добавил:— Эй,ведьма,а я оказался
слабаком,да?Не говори брату,что я потерял сознание,когда
ты вытаскивала занозу.
— Вам совершенно нечего стыдиться,Ваше Высочество,
операция оказалась довольно сложной.
— Ой,не ври!Я же видел,что ты чуток надрезала мою
шкуру,а я сразу же брык и в обморок,как какая-то слабо-
нервная дамочка!— фыркнув,самокритично отозвался принц.
— Ну-ну!Не нужно наговаривать на себя,Ваше Высоче-
ство.Вы держались очень мужественно и потеряли сознание
далеко не сразу.Вы отключились где-то в самом конце,что
совсем неудивительно при Вашем ослабленном состоянии!—
запротестовала наставница.— Как Вы себя чувствуете?
— Преотвратно,но ощущаю себя вполне живым,и даже
чуточку героем,в соответствии с твоими словами,— насмеш-
ливо глянув на наставницу,бодро ответил принц и капризно
добавил:— Ведьма,я пить хочу!
— Подождите,я смочу Вам губы...ой,не смейте пить!
Наставница испуганно вскрикнула,когда принц вырвал
стакан из её рук и с жадностью выпил всю воду.
— Поздно,ведьма!Живительная влага уже течет по моим
внутренностям и вроде бы они не возражают.Не дрейфь!Что
ты побледнела как полотно?Видишь,я зашит на совесть и
нигде не фонтанирую!
Убедившись,что с раненым все в порядке,она обессилено
рухнула на стул.
— Ваше Высочество,если Вы не будете выполнять мои
указания,лучше я сама взойду на костер,не дожидаясь,когда
138
меня туда потащит королевский палач...
— Волчица,за что я должен отправить тебя на костер?—
озабоченно перебил ее король,услышавший только послед-
ние слова.В его голосе зазвучала паника.— Неужели ты не
усмотрела за Морисом?Как ты посмела,ничтожество!..
— Угомонись,Радон,я жив и местами даже здоров!
Король в мгновение ока оказался рядом с братом и,облег-
ченно вздохнув,успокоился.
— Фу!Слава Небесному!..Волчица,какого рогатого ты
пугаешь меня,болтая всякие глупости?— сердито воскликнул
он.— Эй,ты куда собралась?
Не ответив,наставница двинулась к выходу.
— Волчица,между прочим,я с тобой разговариваю!
— Ваше Величество,я иду досыпать на сеновал,— бес-
цветным голосом ответила она.— Все что могла я сделала
и даже больше.Да,ещё одно.Отдохнув,я хочу вернуться в
свою обитель.Кто-нибудь другой вполне заменит меня в роли
сиделки.
— Даже не мечтай!— безапелляционным тоном произнёс
король,и крепко ухватил ее за руку.— Ведьма,мы догова-
ривались,что ты присмотришь за Морисом до полного его
выздоровления,значит,так оно и будет.Сейчас мы идём ко
мне и заодно обсудим условия нашей сделки,— он улыбнул-
ся ее изучающему взгляду.— Я всего лишь хочу,чтобы ты
поела,перед тем как лечь спать.У меня только что накрыли
стол,вот я и зашел,чтобы ты составила мне компанию.
— Спасибо,Ваше Величество,но я не голодна...
— Знать ничего не хочу!Идем!..
— Эй,вы обо мне совсем забыли?— обиженно сказал
принц.— Я ведь тоже голодный как волк!
— Знаете,Ваше Высочество,если Вы сейчас еще и на-
трескаетесь,то я самолично Вас прибью,чтобы Вы долго не
мучились.Ясно?— прошипела выведенная из себя венценос-
ными собеседниками и страшно уставшая наставница.
— Понял-понял!Буду голодать как отшельник в пустыне.
139
Надеюсь,Небесный отец зачтет мне страдания в счет нако-
пившихся грехов,— с тяжелым вздохом отозвался принц.—
Какие нынче нервные ведьмы пошли!Слова им против не ска-
жи!— в его желтых глазах вспыхнули шкодные огоньки.—
Вы идите-идите,только отправьте сюда Родоса,хочу,чтобы
он был моей сиделкой...
— Ага,держи карман шире!Как будто я не знаю,что из
своего приятеля ты веревки вьешь,и он ни в чем не может
тебе отказать.
Король повернулся к двери и на пороге немедленно по-
явился придворный с хитрой лисьей физиономией.Он вопро-
сительно глянул.
— Лакмиш,отдаю принца под твой присмотр.Слышал,что
ему нельзя пока ни вставать,ни есть,ни пить?
— Да,Ваше Величество,не беспокойтесь за Их Высоче-
ство.
— Замечательно.Идем,Волчица.
Для постоя Радону,как предводителю небольшого отряда
знатных воинов местные жители предоставили самый лучший
дом,который принадлежал деревенскому старосте.Наставни-
ца шла по чистенькому двору с многочисленными цветочными
клумбами и удивлялась царившему кругом идеальному поряд-
ку большого крестьянского хозяйства.На ходу она дотрону-
лась до свисающей ветви огромной яблони.Дерево уже отцве-
тало,и на них с королем просыпался дождь белых лепестков.
Придя в хорошее настроение,она подставила лицо прохладно-
му ветерку,дело близилось к полудню и солнце уже основа-
тельно припекало.«Красота!Удивительно красивое местечко!
Хорошо бы здесь поселиться навсегда и жить беззаботной де-
ревенской жизнью...» — размечталась она.
Приглушенный женский плач,доносящийся из аккуратного
сарайчика,перебил ее идиллическое настроение.Наставница
дернулась было к его двери,но король ее не пустил.Нахму-
рившись,он ухватил её за локоть и быстро потащил за собой.
— Ваше Величество,не так быстро!— запротестовала
140
она.— Такими темпами Вы мне скоро руку вывернете!
По дороге к дому навстречу им попалась красивая женщи-
на с хворостиной в руке.Судя по гордой осанке и богатому на-
ряду,это была хозяйка дома.Несмотря на возраст,в её густых
волосах,заплетенных в косы и уложенных короной на голове,
ещё не проглядывало ни единого седого волоска.Старостиха
прижала руки к пышной груди и преломилась в тонкой талии,
приветствуя короля низким поклоном.Выпрямившись,она пе-
вучим голосом пожелала благополучия и здравия,не преминув
бросить любопытный взгляд на его спутницу.
Заметив ее ведовской амулет,старостиха поджала губы.
Тем не менее,она поклонилась и наставнице,правда,далеко
не так низко как королю,и поспешила к сарайчику,плач в ко-
тором не умолкал ни на минуту.Она скрылась в его дверях,и
вскоре оттуда донесся ее раздраженный шепот.Похоже,уго-
воры не помогали,и плач по-прежнему не смолкал,становясь
все громче.Тогда раздраженная старостиха не выдержала и
заговорила в полный голос:
— Хватит кочевряжиться,Агнетта!Не ты первая не ты
последняя теряешь невинность от заезжих господ!Такова уж
наша подневольная доля!А тебе и вовсе неслыханно повезло.
Не какой-нибудь нищий дворянин польстился на твои преле-
сти,а знатный господин не только оказал нам честь своим
вниманием,но и выплатил богатое приданое,а ты рыдаешь
как дура!Подумаешь,что Раван будет не первым,велика важ-
ность!Зато,какое богатое приданое он получит,ему такое и
не снилось!
— Нам с Раваном ничего не нужно!Особенно таких денег!
—Ах ты,избалованная дурища!Я тебе дам ничего не нуж-
но!Говорила я старому дураку,не учи девку грамоте!Она
бабам только помеха в жизни!Вот они плоды просвещения,
начиталась всяких дурацких сказок о принцах и принцессах!
Спустись на грешную землю,милая!А на что вы со сво-
им ненаглядным Раваном будете строить дом и обзаводиться
хозяйством?..— рассержено сказала старостиха и,помолчав,
141
мягко добавила:— Доча,имей совесть!Ведь мне одной не
справиться с хозяйством.Пока ты тут рыдаешь,коровы с утра
не доены,куры не кормлены,гуси не выпасены.Животные
орут как оглашенные,уже неудобно перед соседями.Собирай-
ся,Агнетточка,пора нести обед в поле.
— Мама,хоть убей я не выйду!Я умру со стыда!
— Ну-ка,вставай и марш работать!Не хватало,чтобы отец
с работниками по твоей милости остались голодными!
— Не пойду!
— Ах,так!
В ход пошли более жесткие способы убеждения упрямицы.
Раздался звук звонкой пощечины,разом оборвавший плач,а
затем хлесткие удары хворостины и жалобные вскрики.
— Мам,ну,хватит меня лупить!Я тебе не скотина!Иду я,
иду!Только учти,в поле обед отнесу,а за столом обслуживать
гостей не буду!
— Ещё как будешь!Поговори ещё у меня!Отец прикажет,
куда ты денешься?
— В город сбегу!Горожане вольные люди!
— Я тебе сбегу!Они-то вольные,а вот ты крепостная!
Знаешь,что наш господин с тобой сделает,узнав о побеге?
— Плевать на него!
«А девочка-то с характером!» — насмешливо подумала на-
ставница.У дверей в дом она обернулась.Старостихе наконец-
то,удалось вытолкнуть дочь из сарайчика.Та оказалась юной
красавицей-блондиночкой.«Интересно,в чьей постели побы-
вала эта крестьяночка?У кого-то из придворных или у самого
короля?» — подумала она и покосилась на своего спутника.
Он тоже с любопытством прислушивался к перепалке дочери
с матерью.
— Если ты думаешь на меня,то я здесь ни при чем,—
поспешил оправдаться король.
Наставница с равнодушным видом пожала плечами.
— Ну,и зря,Ваше Величество.
Тот резко повернулся и,встав вплотную,испытующе за-
142
глянул в ее глаза.Наставница не отступила и в молчаливом
удивлении высокомерно приподняла бровь.
— А ты жестока,Волчица.Неужели тебе не жалко посе-
лянок?
— Нет,Ваше Величество,— спокойно ответила она.—
Что в этом такого?Это участь всех более или менее симпа-
тичных сельских девушек.Все равно знать королевства изна-
чально пропускает их через свою постель,не спрашивая раз-
решения,— наставница насмешливо прищурилась.— Причем
многие крестьяне этим пользуются.Они знают,что богатые
господа,особенно заезжие,по принятому среди них неглас-
ному уговору хорошо им заплатят за дочерей.Наверняка
Вам уже прислуживали за столом самые красивые девушки-
крестьянки.Так ведь?
Когда король неохотно кивнул,и наставница продолжила:
— Вот видите!Их усиленно прячут только от своего госпо-
дина,который имеет право пользоваться своим товаром бес-
платно.
— Какая мерзость торговать собственными дочерьми!— с
негодованием воскликнул король.
— Это всего лишь обычай,к тому же не крестьянами при-
думанный.Разве Вы этого не знали,Ваше Величество?—
удивленно спросила она.
— Нет,— смущенно ответил король.Немного помявшись,
он добавил:— Видишь ли,чуть ли не с самого малолетства я
непрерывно воевал и только с недавних пор живу мирной жиз-
нью.Конечно,я не монах и когда вошел в возраст,не чурался
женского пола...правда,проходя по завоеванным селам,мы
ничего не платили девушкам,— он досадливо поморщился.—
Вот рогатый!Зря я вполуха слушал своих учителей,когда они
рассказывали мне о государственном устройстве королевства!
Стыдно признаться,но я не в курсе обычая платить за ночь с
крестьянкой...
— Не расстраивайтесь,Ваше Величество,со временем Вы
обретете навыки мирной жизни,— отозвалась наставница и,
143
помолчав,мягко добавила:— Зря Вы не выбрали хозяйскую
дочь,она очень хорошенькая.Наверняка родители девушки
страшно огорчились.Ведь они ожидали,что Вы окажете им
эту честь.
Король пораженно посмотрел на нее и криво усмехнулся.
— Возможно подарив им внебрачного ублюдка?Ты в своем
уме,ведьма?
— Ну,зачем так грубо,Ваше Величество?На самом де-
ле крестьяне очень привечают внуков,родившихся от таких
внебрачных связей и,как правило,именно им оставляют свое
небольшое наследство.Ведь эти дети изначально свободны и
пополняют собой ряды горожан,зачастую выкупая свою род-
ню у хозяина.Знали бы местные жители,что сам король к
ним пожаловал!Тут от окрестных девиц не было бы прохо-
ду!Впрочем,если Вы сохраните свое инкогнито,то все равно
любая из крестьянок будет счастлива оказать Вам маленькую
услугу.
В глазах короля загорелось темное пламя.
— Думаешь?— тихо сказал он и шагнул к наставнице.—
Но не ты,Волчица?Что молчишь?
На этот раз она благоразумно отступила назад,но наткну-
лась спиной на стену дома,чем король не преминул восполь-
зоваться,поймав её в объятия.
— Ваше Величество,помните наш уговор,— в голос жен-
щины зазвучали прохладные нотки.— Давайте сохраним дру-
жеские отношения.Поверьте,так будет лучше для нас обоих.
Если Вас мучит воздержание,то подберите себе какую-нибудь
красотку из местных.Я же говорила,что для Вас это не про-
блема.
— Зачем мне другие,когда у меня есть ты?— упрямо спро-
сил король,и его лицо потемнело от сдерживаемого гнева.—
Знаю,что вы,ведьмы ставите себя выше остальных людей.Но
неужели и король вам не пара?Волчица,лучше сама приди,
не доводи до греха!
Наставница,возмущенно закатив глаза,уныло подумала:
144
«Небесный отец!Ну,какого рогатого мужчины липнут к нам,
ведьмам?Как будто у нас есть нечто такое,чего нет у других
женщин!»
Она высокомерно выпрямилась.Усталость и досада вызва-
ли в ней ответный гнев.
— К рогатому вас всех!Уже со всех сторон обложили уль-
тиматумами!Одному немедленно умри,с другим немедлен-
но переспи!Ненавижу!— взорвалась она и рванулась из рук
короля.— Пустите,Ваше Величество,пока я что-нибудь не
призвала на Вашу голову!..
— Тс-с!Не так громко,моя дорогая ведьмочка.Ты же не
хочешь попасть,на суд жрецов Единого за черное колдов-
ство?— с угрозой сказал он,не выпуская её из объятий.
— Это шантаж,Ваше Величество?— рассерженная настав-
ница,засверкала глазами.— Тогда без промедления отправ-
ляйте меня на костер.В любом случае,я там окажусь,если
Вы не будете сдерживать свою похоть.
Король долго не спускал с нее напряженного взгляда,а
затем внезапно выпустил и отступил в сторонку.
— Не бойся,Волчица,это была шутка.Никто не посме-
ет тебя обидеть,в том числе и я,— вежливо поклонившись,
он протянул руку.— Миледи,знаю,мне нет прощения за
неуместные домогательства,но я очень надеюсь,что Вы буде-
те снисходительны.Окажите честь отобедать со мной,прошу,
не отказываетесь,мы почти пришли.
Бросив недоверчивый взгляд,наставница неохотно взяла
его под руку.
— Хорошо,Ваше Величество.Только не забывайте о на-
шем уговоре.Пожалуйста,обращайтесь ко мне на «ты» и без
всяких титулов.
В ответ на укоризненное замечание,король бросил на нее
веселый взгляд.
— Я помню,Волчица.Но сейчас нас никто не слышит,и я
волен обращаться к тебе как захочу.Не так ли?Или я опять
нарушаю какой-то наш негласный уговор?— он ухмыльнулся
145
и шутливо добавил:— Интересно,когда я успел дать столько
опрометчивых обещаний?
За столом наставница ведьм оказалась единственной жен-
щиной.Сидя рядом с королем,она то и дело ловила на себе
заинтересованные взгляды,бросаемые его придворными.Судя
по их понимающим улыбкам,они усиленно гадали,как скоро
она окажется в его постели.Видя это,ей оставалось толь-
ко вздыхать,втихомолку мечтая прибить короля.Тем более
он совершенно не скрывался и постоянно оказывал ей недву-
смысленные знаки внимания.
«Да-а!Если таково начало,то даже страшно представить,
что будет,когда мы доберемся до королевского дворца.Уж
там-то сплетни распространяются и вовсе как лесной пожар!
А еще впереди предстоит неблизкий путь,который с раненым
займет все семь дней!..Если король не хочет меня отпускать,
может,потихоньку сбежать?Принц вполне сносно себя чув-
ствует и я ему в качестве сиделки не нужна.Еще бы!Ведь
я закачала в него практически весь свой жизненный запас!—
Вспомнив о брошенных ученицах,она с тревогой подумала:—
Как там мои девочки?Всё ли с ними в порядке?Надеюсь,что
они без приключений добрались до нашей Ведовской обите-
ли...»
—Госпожа,Вы почти ничего не едите.Скажите,может,Вы
хотите какое-нибудь особенное кушанье?Так мы его пригото-
вим,— перебил мысли наставницы робкий девчоночий голос.
Она подняла глаза.На неё с почтением взирала хозяйская
дочь.
— Спасибо,дорогая,но мне ничего не нужно,— маши-
нально ответила она и вдруг ехидно прищурилась.—Хотя нет,
подожди!Скажи,у вас водятся зламельковые жабы и атрид-
ные летучие мыши?Тогда приготовьте мне фрикасе и украсьте
блюдо атомлонами.Но ради небесного отца,только не пере-
жарьте нежное мясо!Иначе такой запашок пойдет гулять по
округе,что не обрадуетесь.
— Чего?— озадаченно хлопнув глазами,спросила блонди-
146
ночка,но тут же в её карих глазах вспыхнули смешинки.—
Прошу прощения,госпожа,но у нас есть только личинки ро-
мутана и третья голень атурана недельной залежалости.Если
хотите,то я приготовлю из них сладкий мусс.Скажите,как
Вы отнесетесь,если аутреб только два раза пережует его вме-
сто положенных трех?
Наставница бросила недовольный взгляд.
— Только два раза?Нет,так не пойдет!Адуктоли будут
слишком жесткими,да и ротус не успеет вызреть.Фи,какая
гадость!..
— Волчица,вы что несете?Почему я не знаю таких
блюд?— склонившись к её уху,тихо спросил заинтригован-
ный король.
Та хихикнула и в свою очередь шепнула ему на ухо:
— Ваше счастье!— и они дружно рассмеялись.
Видя,что на личике девушки,поймавшей строгий взгляд
матери,промелькнула тревога,она улыбнулась и мягко доба-
вила:
— Не беспокойся,детка.Скажи родителям,что мне понра-
вилось ваша еда.Всё очень вкусно приготовлено.
Просияв от похвалы,девушка поклонилась и убежала к хи-
хикающим подружкам.Как наставница и говорила,за столом
им прислуживали очень симпатичные крестьянские девушки.
Они явно стремились привлечь к себе внимание знатных гос-
под,то и дело пуская в ход свое простодушное кокетство.
Причем они явно соперничали друг с другом за внимание при-
глянувшихся им мужчин.
«Вот и кто здесь кого соблазняет?» — весело подумала на-
ставница,и окинула придворных короля любопытным взгля-
дом.Все семеро мужчин,сидящих за столом,оказались очень
даже симпатичными,и она улыбнулась,пожелав деревенским
красоткам удачи.Их здесь ожидал богатый урожай.Придвор-
ные короля,судя по хозяйской дочери,не страдали скупостью
и щедро платили девчонкам за услуги.
Несмотря на её отнекивания,наставнице всё время стави-
147
ли новые блюда,не забывая доливать вина в бокал.Внезапно
у неё разыгрался аппетит,и она с удовольствием принялась
за еду,которая оказалась и на самом деле очень вкусной,но
щедро сдобренной жгучими приправами.Вскоре она почув-
ствовала что,пытаясь погасить огонь в желудке,пьянеет от
большого количества выпитого вина.Затуманившимся взгля-
дом она обвела сотрапезников.Похоже,они не отставали от
нее в количестве выпитого,и за столом воцарилось безудерж-
ное веселье.
«Интересно,кому из них все же приглянулась Агнетта?—
подумала она и сразу же получила ответ.Хозяйская дочь
все время крутилась около светловолосого красивого юноши,
оказывая ему робкие знаки внимания,Забавляясь,тот снис-
ходительно их принимал,и глаза девушки восторженно си-
яли.— Оля-ля!Кажется,блондиночка готова влюбиться в
мальчишку-придворного.Помнится,что его зовут Родос и он
приятель нашего раненого принца,— наставница нахмури-
лась.— Нехорошо!Вот теперь назревает настоящая трагедия.
Ох,уж эти романтические дурочки!А что делать?Бывает,
что и в деревенской глуши какая-нибудь мечтательница ждет
своего принца на белом коне!»
— Ваше Величество,Вы говорили,что собираетесь послать
курьера в столицу?Вы его уже выбрали?—чуть слышно спро-
сила она короля.
— А в чем дело?— не сразу откликнулся он,покосившись
на наставницу.Та показала ему глазами на воркующую пароч-
ку.
— Ясно,— усмехнулся король.— Хочешь избавить девчон-
ку от страданий по моему красавцу?— он помолчал и вкрад-
чиво добавил:— Хорошо,я выполню твою просьбу,но долг
платежом красен.Услуга за услугу,Волчица.Что ты предло-
жишь взамен?
— Фу,как Вы корыстны,Ваше Величество,я разочаро-
ванна,— насмешливо ответила женщина,пригубив бокал с
вином.— Хорошо,я умываю руки,делайте что хотите,мне
148
все равно.В конце концов,это Ваши поданные.Какое мне
дело до девчонки,соблазненной Вашим же придворным?
— Жестокосердная ты,Волчица,— вздохнул король и,га-
лантно поцеловав ее руку,жалобно произнес:— Никого тебе
не жаль,включая меня,своего несчастного монарха.Вдруг,я
из-за безответной любви настолько разочаруюсь в жизни,что
плюну на королевство и подамся в монахи?
— Ах,Ваше Величество,хватит глупости сочинять!Так
я Вам и поверила!Хотя мне чем-то нравится сочетание слов
монарх-монах!— игриво засмеялась наставница,ее синие гла-
за сияли.— Прекратите спаивать меня,Ваше Величество!Ду-
маете,я не замечаю,как по Вашему указанию,в мой бокал
все время доливают вина?
— Ах ты,рогатый!А мне казалось,что я коварен как змей,
но ты в один момент меня раскусила!— сокрушенно восклик-
нул король,не сводя глаз со смеющейся женщины.Он залпом
допил вино из своего бокала и обвел взглядом внезапно опу-
стевшую комнату.— Слушай,куда подевался весь народ?
— Понятия не имею!— по-девчоночьи хихикнула настав-
ница,совершенно позабыв о том,что она серьезная взрослая
женщина.
— Вроде бы я никого не отпускал,а они уже смылись без
разрешения,— он с размаху стукнул кулаком по столу.—
Нет,что за люди!Волчица,вот скажи,как управлять таким
народцем,который не считается с желаниями своего монарха?
— Успокойтесь,Ваше Величество!Ну,ушли и ушли!Нам-
то какое дело?Наверно,ваших придворных крестьянки увели
на сеновал.
— Ё-моё!Что за тяга к бл...ву!Всех отправлю на плаху
за самоуправство!— беззлобно пробормотал король и уронил
голову на стол.
— Э,да Вы совсем пьяны,Ваше Величество.Пора Вам
отправляться баиньки...
— Как скажешь,дорогая,— икнув,отозвался король.
— Идемте,я отведу Вас в спальню.
149
— С тобой с превеликим удовольствием!— пошатываясь,
он немедленно поднялся на ноги и протянул руки к наставни-
це.— Держи меня!Молодец,поймала!Правда,я послушный
мальчик?Ты сказала спать,и я тут же отправляюсь спать!
Волчица,хочу,чтобы ты звала меня по имени!Скажи мне,
«дорогой Радон»!Ну?
— Не дурите,Ваше Величество,не Вы один надравшись!
Идемте,я и так еле на ногах держусь,а тут ещё Вы виснете
всем своим весом!— хихикнув,отозвалась наставница.
— Скажи,«дорогой Радон»!Ну?— заупрямился король.—
Я жду,иначе никуда не пойду.
— Небесный отец!Ну,хорошо я скажу,«дорогой Радон»!
Теперь мы можем идти?
Король расплылся в улыбке.
— Вот видишь,совсем несложно выговорить мое имя,не
так ли,Аталиса?
Мгновенно протрезвев,наставница с ужасом вгляделась в
темные глаза короля,которые вдруг стали отливать зеленым
цветом.Она отпрянула от него и её разом пересохшие губы
беззвучно прошептали имя эльфийского принца.Без раздумий
она бросилась наутёк.
— Наконец-то!Определенный прогресс налицо,ты узнала
меня в чужой шкуре,— насмешливо произнес Раэтиэль,в
мгновение ока отлавливая беглянку.
Он подхватил ее на руки и быстро двинулся к комнате,от-
веденной королю под спальню.Там он сбросил её на кровать.
— Все-таки людишки крайне нерешительны.Что ты лома-
ешься,моя дорогая?Король же тебя хочет,— спокойно сказал
он,при этом неторопливо раздеваясь.
— Раэтиэль,немедленно выпусти Радона из-под контроля!
— Ведьма,не смей мне указывать!Судя по всему,матушка
мало тебя дрессировала в своё время,если ты до сих пор осме-
ливаешься перечить.Раздевайся,Аталиса,я хочу посмотреть,
что прячется за этими тряпками.
— Убирайся к рогатому!
150
— Я сказал,раздевайся!Иначе я убью тебя,и ты немед-
ленно вернешься в мир фейри!
— Будь ты проклят!
— Ну-ка покажись!..Фу,какая уродина!Аталиса,неужели
тебе по нраву находиться в таком мерзком теле?Бедный ко-
роль Эдайна!Не понимаю,что он в тебе нашёл,— фыркнул
эльф.Он смерил застывшую женщину презрительным взгля-
дом.— Ладно,его проблемы.
Из темных глаз короля Эдайна исчез зеленый отблеск,и
он удивленно посмотрел на наставницу,съежившуюся на его
кровати.Присев на край пуховой перины,он ласково дотро-
нулся до её плеча.
— Волчица,почему ты плачешь?Неужели по пьяни я чем-
нибудь тебя обидел?Если ты не хочешь и просто боишься
моей мести вашим Ведовским обителям,то я не неволю.
Повернувшись к нему,наставница быстро смахнула слезы
и улыбнулась.
—О,нет,Ваше Величество,я ничего не боюсь!Я знаю,что
Вы слишком благородны,чтобы опуститься до такой низости!
Простите,это я вспомнила прошлое и немного всплакнула,—
она похлопала по одеялу.— Ложитесь,Вам тоже нужно от-
дохнуть.Я нечаянно подслушала,как Ваше сопровождение
говорило,что вы уже трое суток на ногах и почти без сна.
Король не заставил себя просить.Он вопросительно за-
глянул в ее синие глаза,спрашивая разрешения,и наставни-
ца ведьм согласно опустила ресницы.В постели он оказался
нежен и неутомим,как любовник,и не скупился на ласковые
слова.Женское чутье сразу ей подсказало,что они искренни
и выражают его истинные чувства.И тогда поневоле её из-
мученное сердце потянулось к королю.Но праздник единения
чувств и тел закончился,и снова возобладал холодный разум,
приглушив боль в сердце.«Дурочка,не смей привязываться к
Радону!Для ведьм в любом из миров нет своей половинки,—
ведь в нашем роду одни только женщины.Любой мужчина
для нас будь он человек или фейри — это лишь сексуальный
151
партнер и отец будущей ведьмы.Жаль,что люди живут слиш-
ком мало и боятся нас,а для фейри мы не стоящие внимания
бабочки-однодневки».
Несмотря на бурное сексуальное знакомство с королем
Эдайна,окончательно её вымотавшее,наставница никак не
могла заснуть.После посещения эльфа её сжигало внутреннее
беспокойство,не давая расслабиться.Прижав к своей груди
голову спокойно спящего Радона,она напряженно размышля-
ла о том,что задумал Раэтиэль,толкнув её в объятия короля
Эдайна.Кроме сожжения на костре в результате придворных
интриг,ничего стоящего ей не приходило в голову.Наставни-
ца прикусила губу и не сразу заметила,что из неё потекла
кровь.Она с досадой слизнула её и мрачно подумала:«Нет,
такая незамысловатая интрига слишком проста для извращён-
ного эльфийского ума.Наверняка Раэтиэль придумал что-то
похлеще,чтобы как можно больнее меня уязвить».
Наконец,боясь разбудить Радона,она осторожно высвобо-
дилась из его рук.Он нахмурился,но не проснулся.Одевшись,
наставница бесшумно выскользнула на улицу и направилась к
домику на окраине,где находился принц.Прикорнувший ря-
дом с ним Лакмиш,заслышав её легкие шаги,встрепенулся
и смерил вошедшую женщину непроницаемым взглядом.Ни
слова не говоря,он поднялся и исчез за дверью.Она заняла
его место,и устало ссутулилась на стуле.
Заметив,что принц на неё смотрит,наставница мягко спро-
сила:
— Как ваше самочувствие,Ваше Высочество?Почему Вы
не спите?Если тревожит боль,то я могу её снять.
Принц не счёл нужным ответить,тогда она откинулась на
высокую спинку стула и,закрыв глаза,попыталась рассла-
биться.Но не тут-то было.Юноша не сводил с неё присталь-
ного неприязненного взгляда.В полутьме его глаза отсвечива-
ли желтым звериным светом,и по спине женщины пробежал
неприятный холодок.Сколько она ни уговаривала себя,ей ка-
залось,что из засады за ней наблюдает тигр,который вот-вот
152
нападет.«Что этому мелкому поганцу нужно?» —раздраженно
подумала она.
— Посмотри,мне что-то попало в глаз,— приказным тоном
велел принц.
Наставница неохотно подошла и,поставив поближе свечу,
заглянула сначала в один,а затем в другой глаз и недоумённо
пожала плечами.
— Все чисто,я ничего не вижу.
— Смотри лучше,— не отступал принц.— Кстати,когда
разговариваешь со мной,не забывай добавлять титул.Хоть ты
и спасла меня,это не значит,что ты можешь позволять себе
вольности.
Неожиданно принц обхватил её лицо ладонями и привлёк
поближе к себе.
— Ваше Высочество!— возмущенно вскрикнула шокиро-
ванная наставница.
— Подожди,не дергайся!— прикрикнул принц и,прищу-
рившись,начал внимательно изучать её лицо.— Ты же ведь-
ма,значит,тебе много лет,если заметен возраст,— задумчиво
протянул он.— Никак не пойму,почему брат на тебя запал.
Конечно,ты ещё красива,но уже стара.Волчица,сколько тебе
лет?
Наставница растерянно хлопнула глазами.«Вот и что мне
сказать мальчишке?Мой реальный возраст или сколько лет
моему носителю?»
— Э-э!— невразумительно произнесла она и неожиданно
для себя выпалила:
Милый мой поэт,
Хоть сто лет в обед,
Тебе дела нет,
Правда это или нет,
Был бы сам обед.
— Во-во!Ничего не понимаю!Порой ведешь себя как ма-
153
лолетка,или ты выжила из ума на старости лет?Слушай,что
тебе нужно от Радона?Держись-ка подальше от брата!Неуже-
ли ты размечталась стать королевой и вздумала его приворо-
жить?—в желтых глазах принца вспыхнул злобный огонек.—
А костра не боишься,ведьма?
— Ваше Высочество,единственно чего я боюсь,это задер-
жаться в королевском дворце больше необходимого для Ва-
шего излечения,— сдержанно ответила наставница.— Что
ж,если Вы так опасаетесь,что я приворожу Их Величество,
поговорите с ним,пусть он меня отпустит,и я с радостью
вернусь в свою обитель,— она высокомерно выпрямилась и
смерила принца взглядом Снежной королевы.— Там мне есть
чем заняться,кроме как выслушивать необоснованные обви-
нения титулованных мальчишек.
— Наглая ведьма!
— Избалованный поросёнок!
— Старая кошёлка!..
— Хватит,Ваше Высочество!— решительно прервала его
наставница.— Думаю,лучше прекратить нашу перепалку,по-
ка мы не наговорили друг другу лишнего,— и безапелляци-
онно приказала:— Немедленно извинитесь за своё поведение.
Ну?Я жду!
И столько убежденности в своей правоте прозвучало в её
по-королевски высокомерном голосе,что принц поневоле сдал-
ся и нехотя процедил:
— Ну,ладно,извини.
Рассерженная наставница ничего не ответила.Спустя неко-
торое время он виновато взглянул на неё и добавил:
— Не злись,Волчица,я не хотел тебя обидеть...эй,хва-
тит дуться!Признаю,что я полный дурак и зря поверил Лак-
мишу.Почему-то этот хитрый лис решил,что ты решила окру-
тить Радона и теперь как пиявка к нему присосёшься.
— Быстро же загуляли сплетни!Бедный король!— рас-
строилась наставница.— Хорошо,Ваше Высочество,извине-
ния принимаются.
154
Взяв стул,она хотела сесть подальше от раненого,но тот
не дал ей этого сделать.
— Нет!Сядь рядом и развлекай.
— Небесный отец,каким образом?Сплясать или спеть?
— Расскажи о ваших ведьминских шабашах,— возбуждён-
но блестя глазами,потребовал принц.
— Дались всем наши шабаши!— с досадой воскликнула
наставница.— К Вашему сведению в них нет ничего необыч-
ного,несмотря на многочисленные выдумки досужих болту-
нов.
Она усмехнулась,заметив,как от её слов разочарованно
вытянулось лицо юноши.
— Ладно-ладно!Не расстраивайтесь,Ваше Высочество!
Скажу Вам по секрету,что на шабашах сексуальные игрища
обязательны.Но я вынуждена Вас огорчить,что они не для
удовлетворения низменных потребностей извращённых душ.
Наши сексуальные действа,которые в вашем понимании яв-
ляются оргиями и чистой воды развратом,— на самом деле
лишь часть сложного священного обряда посвященного Все-
общей Матери и призваны увеличивать урожай и приплод жи-
вотных.
Наставница выпрямилась и смерила принца холодным
взглядом.
— Никогда не задумывались,Ваше Высочество,почему ко-
ролевство Эдайн,лояльно относящееся к Ведовским кругам,
не знает неурожаев и ваши стада тучны,а среди животных
нет падежей?Причем заметьте,что ваши поля исправно пло-
доносят из года в год,хотя они ничем не лучше тех,что в
соседних королевствах,которые постоянно страдают от неуро-
жаев.
— Хочешь сказать,что это все благодаря вам,ведьмам?—
спросил принц с недоверием.
— Да,Ваше Высочество,— спокойно ответила наставни-
ца.— Попробуйте нарушить соглашение с Ведовскими круга-
ми,и королевство Эдайн на своей шкуре испытает,что такое
155
жить без их поддержки.
— Жрецы Единого говорят другое.Они убеждены,что ва-
ше племя это угроза нашему благополучию и пока не поздно
вас,ведьм нужно беспощадно истреблять.И именно вы на-
слали несчастья на королевства,изгнавшие Ведовские круги.
Наставница грустно усмехнулась и,зябко поежившись,об-
хватила себя руками.
— Ваше Высочество,это неправда...в любом случае,нет
смысла уничтожать настоящих ведьм.Девочек с колдовским
даром у нас рождается год от года всё меньше и меньше,а
мальчики и их потомство не наследуют наши ведовские при-
знаки,они во всём обычные люди.Потерпите,скоро мы исчез-
нем из вашего мира и будем жить только в ваших легендах.
— Ну,Волчица,ты преувеличиваешь,— отозвался принц,
тревожно глядя на печальную женщину.— По человеческим
меркам вы,ведьмы живете очень долго и наверняка при вашем
распутстве у вас рождается много детей.Потому вряд ли ваш
род скоро иссякнет.
— Это Вы о чём,Ваше Высочество?..Дайте угадаю!Вам
опять не дают покоя наши шабаши?
— Ну,да!Ты же сама не отрицаешь,что вы балуетесь
свальным грехом.Судя по слухам,от вас пострадало множе-
ство пастухов и лесорубов,да и просто случайных путников,
которых вы обманом завлекли и заездили до смерти на своих
шабашах.Говорят,после этого самого...ну ты понимаешь,
ведьмы отгрызают им кое-что и делают из них себе ожерелья,
а потом похваляются у кого их больше в связке...
— Какая гнусность!Больше ничего не хочу слушать!—
гневно сверкнув глазами,воскликнула наставница и тихо про-
шипела:— Спите,Ваше Высочество,и дайте мне отдохнуть.
—Если я не выполню твое требование,что ты сделаешь?—
в глазах юноши заплясали смешинки.
— Ну,вы же знаете,как мы ведьмы поступаем с непослуш-
ными мальчишками,— с легким рычанием ответила наставни-
ца и для убедительности щёлкнула зубами.
156
—Ой,только не это!—засмеялся Морис.—Пожалей моих
не родившихся деток,ведьма!
— Так и быть сменю гнев на милость.Всё!Спать!
— Слушаюсь,госпожа ведьма!
Принц закрыл глаза,а наставница принялась расставлять
по полкам использованную ею при уходе за принцем хозяй-
скую утварь.Что-то полетело на пол,и она с приглушенными
ругательствами,наклонилась,чтобы поднять упавший пред-
мет.Что именно свалилось,принц не видел,да оно его и не
интересовало.Он неотрывно наблюдал за изящными движе-
ниями женщины,разыскивающей потеряшку,и его губы рас-
тянулись в задумчивой улыбке.В её манере держаться было
нечто такое,что говорило о немалом достоинстве и неосознан-
ной привычке повелевать.
«Вот рогатый!Не будь она ведьмой я решил бы,что она
дворянка высокого рода по каким-то своим причинам скры-
вающаяся от своих близких...хотя постой!Говорят,что в
некоторых знатных семействах соседних королевств остались
ведьмы после изгнания Ведовских кругов.И у нас по слухам
кое-кто женат на изгнанницах из Ведовских кругов!»
Принц быстро перебрал в уме,не случилось ли каких-
нибудь громких скандалов в Эдайне и соседних королевствах,
но ничего такого ему не приходило на память,и он огорчено
вздохнул.Чем-то ведьма страшно ему нравилась,и он хотел,
чтобы она оказалась знатной дамой в бегах,желательно ко-
ролевских кровей.Морис вздохнул.«Будь оно так,Радон мог
бы спокойно жениться на Волчице.Похоже,этот дурак с хо-
ду в неё влюбился,но если она обычная ведьма без связей в
высших кругах,то это чревато неприятными последствиями».
В комнате установилась тишина и наставница,устроив-
шись на лавочке у стены,начала проваливаться в легкую дре-
му,но голос принца не дал ей уснуть.
— Волчица,ответь,ты уже переспала с моим братом?..
Только не лги!
— И не собираюсь,Ваше Высочество.
157
— Он тебе нравится?
— Да,Ваше Высочество,но я его не люблю.
— А кого ты...
— Уже никого,Ваше Высочество.
∗ ∗ ∗
— Лгунья!Ты любишь меня!— серебристо рассмеялся Лесной
король.
— Не тешь себя понапрасну,Раэтиэль!Ты как мог,ста-
рался убить во мне любовь.Что ж,возрадуйся,твои старания
увенчались успехом.
— Ведьма,твое сердце говорит иное!..Аталиэль,не ста-
райся убить нашу любовь,не стоит.Учти,я никогда не дам
тебе свободы,— ведь я тоже тебя люблю.
— Ах,Раэтиэль,ты жесток и ничегошеньки не понимаешь!
Не будь слепцом!Или ты намеренно занимаешься самообма-
ном и не хочешь замечать правды?Ведь до сих пор ты любишь
не меня,а Атуэль!Не так ли?
Долгое молчание и жесткий ответ.
— Может,и так,но это ничего не меняет,ведьма.
Круг восьмой
158
159
На следующий день особых забот не было.Немного побол-
тав с юношей,оживающим буквально на глазах,наставница
несколько раз покормила его жидкой кашицей и не забыла хо-
рошенько припугнуть,чтобы он не смел в её отсутствие есть
твёрдую пищу.Тот поклялся,что во всём будет слушаться
её указаний,но она не очень-то поверила,видя шельмовской
блеск его глаз,и попросила Лакмиша снова присмотреть за
раненым,а сама принялась устраиваться в соседней комнатке
рядом с принцем.Постояльцы окончательно вытеснили хозя-
ев дома в летнюю пристройку,но они не остались в накладе,
получив щедрую оплату за своё беспокойство.
Что-то наставница не очень хорошо себя чувствовала и,
задвинув шторы на небольшом окошечке,прилегла на лежан-
ку.Она старалась держать глаза открытыми,боясь встречи с
Лесным королём и от нечего делать в голову сразу же полезли
непрошенные воспоминания о прошлом.Вдруг она вспомнила
о речном боге Альфее и её губы растянула невольная улыб-
ка.«У моего Люцифера ар-риа-Ньёрда удивительно красивый
отец»,— тепло подумала она.— Жаль,что ему ничем нельзя
помочь.Иначе,я предпочла бы его всем остальным».И Ата-
лиса вспомнила об их первой встрече после того,как в своём
безумии речной бог попытался её утопить.
∗ ∗ ∗
Когда ведьмочка с сиреной очутились на твёрдой поверхности,
Вотар оказал им последнюю услугу.Намокшая одежда обе-
их задымились,стремительно теряя набранную воду,и вскоре
стала совершенно сухой.Правда,Мольпа недовольно помор-
щилась,морской жительнице сырость была больше по душе.
Боясь сделать шаг по топкой трясине,ведьмочка убрала с ли-
ца распушившиеся волосы,и опасливо огляделись по сторо-
нам.Но безбрежное болото бесследно исчезло.Они оказались
на берегу спокойной реки,и вокруг расстилался уже ставший
привычным за время путешествия прекрасный пейзаж Меж-
160
думирья.
Договорившись встретиться ближе к вечеру,ведьмочка
махнула сирене рукой и та,прыгнув в реку,стремительно
ушла на глубину.За время проведённое у водяного она хо-
рошо отдохнула и,будучи полной сил,не выдержала пешего
хода и по привычке,приобретенной за время путешествия с
эльфом,бросилась бежать вдоль берега.Прекрасное настро-
ение не покидало её до самого вечера.Впервые оказавшись
предоставленной самой себе,когда не нужно было гнаться за
легконогим эльфом,она с любопытством оглядывалась по сто-
ронам и сразу отметила,что Междумирье изменилось.
Растущие небольшими купами раскидистые деревья стали
значительно выше и массивнее,чувствовалось,что им не од-
на сотня лет,если не тысячелетий.Зелёный ковёр,пестрящий
нереально прекрасными цветами тоже приобрел какой-то све-
тящийся изумрудный оттенок.Но больше всего её изумляли
необычные существа,которые попадались буквально на каж-
дом шагу.
Вдруг ведьмочка вскрикнула от боли,когда что-то ощути-
мо укололо её босую ногу.Оказывается,она чуть не наступи-
ла на избушку,притулившуюся у огромного трухлявого пня,в
окружении роскошнейших мухоморов.Виновником укола был
сердитый человечек,высотой примерно с локоть.Что-то вы-
крикивая,он потрясал кулачками и воинственно размахивал
крохотным копьем размером с иголку.Ведьмочка,состроила
покаянную физиономию и,принялась поспешно рыться в сум-
ке.Вытащив леденец,она протянула его в качестве отступ-
ного забавному существу.Трепеща крылышками,тот взлетел
повыше и,выхватил лакомство из её рук.
Вблизи человечек выглядел как нечто среднее между зна-
менитыми брауни,пикси...и котом.Его личико с длинными
ушами,огромными желтыми глазами и вдавленным курносым
носишком,больше всего походило на мордочку сердитого пер-
сидского кота.Забавный малыш,весь поросший рыжей глад-
кой шерсткой был одет в костюмчик,сшитый из листьев,а
161
между ушей у него красовался преогромнейший колпак,кото-
рый всё время норовил свалиться ему на глаза и тем доставлял
своему хозяину массу хлопот.
Стараясь удержаться от смеха,ведьмочка присела на кор-
точки и принялась чинить игрушечный заборчик,пострадав-
ший из-за её невнимательности.Сердито пища,человечек сно-
ва замахал ручками,говоря жестами,чтобы она убиралась.
Насобирав веточек,пригодных для починки,она положила их
рядом с домиком и,выпрямившись,прижала руку к сердцу и
поклонилась.Человечек сменил гнев на милость и тоже изво-
лил ей поклониться,а затем увидел полёвку и его глаза за-
горелись.Крадучись он двинулся к добыче,позабыв о только
что приключившемся инциденте.Пожелав мохнатому малышу
удачи в охоте,ведьмочка попятилась прочь.Пройдя несколь-
ко шагов,она снова перешла на бег,но теперь внимательно
глядела под ноги,боясь наступить на волшебную мелочь.
Вскоре за ведьмочкой увязались крошечные феи и затеяли
свои игры в пятнашки,со смехом хороводясь вокруг её голо-
вы.Памятуя,об их прежних фокусах она прибавила скорости,
но не тут-то было.Несмотря на крохотные размеры феечки
не отставали и по-прежнему держались с ней наравне.Вскоре
им надоели игры,и они принялись вплетать в волосы ведь-
мочки цветы,причем гроздья белых колокольчиков на бегу
серебряно звенели как будто они настоящие.Покосившись на
развевающиеся пряди,она засмеялась,решив,что со стороны
её шевелюра теперь напоминает лохматое солнышко с торча-
щими во все стороны лучами.
Феечки вели себя миролюбиво,но ведьмочка всё равно об-
радовалась,когда к вечеру они оставили её в покое.Выбрав
место в небольшой излучине реки,она развела небольшой ко-
стёр и принялась терпеливо дожидаться сирену.Та не заста-
вила себя долго ждать.Гибким движением она вынырнула на
поверхность и,выбравшись на сушу,протянула ведьмочке фо-
рель приличного размера.
— Сможешь приготовить?
162
— Конечно,я же не белоручка.
Вскоре выпотрошенная рыба под их голодными взгляда-
ми,истекая соком,жарилась на костре.Сирена покосилась на
прическу Аталисы.
— Это что за шухер у тебя на голове?
— Феечки постарались,— ответила она.
Сирена фыркнула и немедленно принялась выпутывать из
её волос цветы,сказав,что от мелких поганок можно все-
го ожидать и потому лучше не рисковать и избавиться от
всех их штучек,какими бы безобидными на первый взгляд
они не выглядели.За подготовкой к ночёвке время пролетело
незаметно,а тут и ужин подоспел.Поделившись по справед-
ливости,ведьмочка протянула сирене её порцию на огромном
листе,заменяющем тарелку,и та немедленно вгрызлась ост-
рыми зубами в нежное сочное мясо.Когда трапеза подошла к
концу,они довольно улыбнулись друг другу.
— Вкусно,но мало.
— Ладно,в следующий раз я прихвачу сразу несколько
рыбин.Я же не знала,что ты такая обжора.
— Я не обжора,а девушка со здоровым аппетитом,— воз-
разила ведьмочка.— Кстати,почему ты такая голодная?Разве
русалки не едят сырую рыбу?Вряд ли в морских глубинах вы
разводите костры.
— Могу,но не хочу.Я привыкла к земной пище во время
жизни с Вотерей ар-риа-Ньёрдом.
— Это титул Вотара?
— Да,— коротко ответила сирена.
— Почему он питается земной пищей,если он морской
король?
— Потому,что у некоторых дырявая голова.Господин тебе
говорил,что он бог плодородия,которому подвластны стихии
воды и огня.
— Точно!— восторженно воскликнула ведьмочка,захлопав
в ладоши.— Это здорово!Как-то я всё время забываю,что
Вотар необычный водяной.
163
Сирена сердито сверкнула глазами.
— Не ты одна,— и помолчав,тихо добавила.— Но лишь
одна ты можешь вернуть его роду былое величие Ньёрдов.Не
подведи,Аталиса,сделай всё,чтобы сберечь малыша.Помни,
если с ним что-нибудь случится,я отыщу тебя и лично утоп-
лю,где бы ты ни скрывалась.
— Мольпа!..Ну,что за угрозы?— ведьмочка бросила уко-
ризненный взгляд на сирену.
— Что Мольпа?— сердито отозвалась она и приказала:—
Хватит болтать,давай-ка спи.А то носишься целый день как
лошадь,а ты,между прочим,беременна и должна вести себя
осторожней.
Подавая пример,сирена первой опустилась на один из при-
готовленных ведьмочкой лежаков.Та плюхнулась рядышком
и,подложив руки под голову,мечтательно поглядела в темне-
ющее небо,а затем повернулась к сирене,явно не собираясь
выполнять её указание относительно сна.
— Кстати,я так и не успела расспросить Вотара,что за
напасть приключилась с его сыном Альфеем.
— Если интересно,могу и я рассказать...
— Не утруждайтесь,госпожа риа-Морисо,я могу это сде-
лать сам,— вдруг перебил сирену мягкий мужской голос и
ведьмочка,вздрогнув от неожиданности,во все глаза уста-
вилась на речного бога,отца её будущего ребёнка.Он был
прекрасен.
Откинув тёмно-зелёную гриву волос,Альфей обезоружи-
вающе улыбнулся насторожившимся женщинам.
— Не бойтесь,я не причиню вам зла.Моё безумие воз-
вращается только с первыми лучами солнца.Можно с вами
посидеть?
Сирена низко поклонилась речному богу,ведьмочка тоже
вскочила на ноги.Не зная как с ним держаться,она не сво-
дила с него глаз.Альфей текучим движением приблизился и,
встав вплотную,с умоляющим видом он заглянул в её лицо.
— Можно поцеловать?
164
Ведьмочка растерянно кивнула головой и он,обняв,надол-
го приник к её губам.Чувствуя,что тело реагирует на его
страсть,она поспешно выскользнула из кольца сильных рук,
испугавшись на мгновение,что сейчас произойдёт то,что слу-
чилось в омуте.От сирены ждать помощи не приходилось,та
с полуулыбкой спокойно взирала на шалости речного бога,не
делая попытки помешать.К счастью,Альфей и на самом деле
оказался вменяемым.Виновато улыбнувшись,он опустил руки
и отступил.
— Извини,меня тянет к тебе со страшной силой.Наверно,
это из-за ребёнка.
— Так Вы знаете?
Изумлённая ведьмочка сердито поджала губы,но не успела
приступить к выговору.
— Да.Я только что был у отца,и он рассказал о ребёнке,
и вообще...что произошло,— выдавил из себя речной бог и
смущенно потупился.— Прости,я не хотел.
— Ну вот,совсем обидел!— сорвалось у неё с языка.
Услышав за спиной сдержанное хихиканье сирены,ведь-
мочка повернулась и смерила её негодующим взглядом,но не
удержалась и тоже принялась смеяться.
— Постой!— она с трудом удержала обиженного Альфея,
развернувшегося к реке.—Ведь ты обещал рассказать о своём
проклятии.
Речной бог не стал особо упираться и,дав себя уговорить,
присел у затухающего костра и подбросил веток.В разгорев-
шемся пламени появилась весёлая саламандра и немедленно
принялась к нему ластиться.Без всякого страха он протянул
перепончатую руку прямо в огонь и погладил её по огненной
шкурке.Волшебный зверёк замурлыкал от удовольствия.
История Альфея оказалась очень грустной.Благодаря сво-
ему отцу,бедняга пал жертвой интриг в божественном пан-
теоне.Надменный и избалованный Вотерей ар-риа-Ньёрд,
один из красивейших богов и к тому же порядочный шалопай
нажил себе немало могущественных врагов.Не желая оста-
165
навливаться ни на одной из богинь,горящих желанием со-
ставить пару отпрыску древнейшего и уважаемого рода ванов,
он беззаботно порхал от одной невесты к другой,беззаботно
раздавая обещания жениться.Это продолжалось до тех пор,
пока он не напоролся на красавицу из рода Гулльвейг,кото-
рая быстро рассорила его с могущественными асами.Когда
Вотерей ар-риа-Ньёрд женился на прекрасной богине из рода
Фригг,она интригами погубила их семейство.Убив его жену,
мстительная богиня наслала безумие на их новорожденного
сына.
В память о правнучке сердобольная Фригг помогла Воте-
рею ар-риа-Ньёрду,загнанному в болото.Чтобы спасти его
жизнь,она превратила могущественного бога в водяного,а
бедного малыша поручила богине луны Биль.А поскольку бо-
гиня солнца Соль была тоже зла на Вотерея ар-риа-Ньерда,
который в своё время отказался жениться на дочери её рода,
то и разум к Альфею возвращался только с заходом солнца.
Рассказав свою историю,речной бог понурился.При виде
его нежной грустной улыбки ведьмочка совсем расстроилась.
От души жалея беднягу,она коснулась его руки.
— Не переживай.Может,с рождением нашего малыша с
тебя тоже спадёт проклятие.
—Скорей всего нет.Даже старшие асы не знают,как снять
проклятие дочери Гулльвейг,сговорившейся с норнами.Ведь
она метила не в меня,а в беременную мать,но перед тем как
умереть,она успела меня родить.
— Ясно.Проклятие уже на излёте задело ребёнка и,поте-
ряв целенаправленность,превратилось для него в устойчивое
состояние,— со знанием дела констатировала ведьмочка диа-
гноз болезни речного бога.
Сирена встрепенулась и спросила,что это значит,и она
объяснила,что такие заклятия сродни стихийным бедствиям,
вызванным естественными причинами.Их невозможно снять
колдовством из-за того,что они изначально не имели конкрет-
ного адресата.
166
— Аталиса,может,мы немного погуляем?— робко спросил
речной бог,протягивая руку.
Ведьмочка заколебалась,но не смогла устоять против его
просящего взгляда и храбро вложила ладошку в его длинные
прохладные пальцы.
— Идём.
— Будьте осторожней,— забеспокоилась сирена.— Аль-
фей,не забывай,что до восхода солнца вы должны вернуться.
Хорошо?
— Не бойтесь,госпожа риа-Морисо,я помню о своём безу-
мии,— поклонившись,юноша печально улыбнулся.— Я по-
кажу Аталисе свои любимые места,и мы сразу же вернёмся.
Это займёт немного времени.
— Отлично,— сирена подошла к Альфею и,поцеловав в
щеку,добавила:— Мой мальчик,давай обойдёмся без титу-
лов,хорошо?Зови меня тетушкой,— она укоризненно поко-
силась на хихикающую ведьмочку.— А то некоторые поганки
вообще не утруждаются и в наглую зовут меня Мольпой.
— Это нечестно!Между прочим,это твоя идея,а я сразу
предлагала быть проще и перейти на «ты»!
— Спасибо,тетушка!— растроганный речной бог,нагнув-
шись,тоже поцеловал сирену.— Ну,мы пойдём?
— Идите,дети,— разрешила она.— И как я уже говорила,
будьте осторожней,особенно ты,Аталиса.
Смеясь,ведьмочка и речной бог переглянулись и,взявшись
за руки,бросились бежать вдоль берега реки.Когда они оказа-
лись у прекрасной заводи,Альфей прыгнул в воду и протянул
руки.
— Смелей,Аталиса!
— Я же промокну с головы до пят!— замялась ведьмоч-
ка,не решаясь лезть в воду.Слишком ещё свежи были вос-
поминания о том,как Альфей чуть её не утопил.Он хитро
прищурился.
— Ты забываешь,что я тоже Ньёрд и мне подвластна сти-
хия огня.
167
«Ай,ладно!Сколько раз я уже тонула,а всё жива.Зна-
чит,смерть от воды мне не грозит»,— легкомысленно решила
ведьмочка и в чём была прыгнула в воду.Альфей поймал её
на лету и,прижав к себе,смиренно попросил:
— Теперь ты меня поцелуй.
В речном боге чувствовалась какая-то странная смесь ро-
бости и нахальства,которая показалась ведьмочке весьма за-
бавной,да и выглядел он необычайно притягательно.Она
опомнилась,когда вокруг них со смехом принялись кружиться
русалки.Прихорашиваясь,они вплетали лилии в распущен-
ные волосы и поглядывали на речного бога.
Водные девы чарующе запели,стараясь привлечь его вни-
мание,и вдобавок затеяли танцы.В свете полной луны их
прекрасные белоснежные тела соблазнительно изгибались,но
Альфей не обращая на них внимания,потащил ведьмочку на
глубину.При виде испуганного личика,он коснулся губами её
уха.
— Больше доверия,моя принцесса!Прислушайся к себе.
Неужели ты не можешь дышать?
Ведьмочка с изумлением поняла,что действительно не за-
хлёбывается водой и,почувствовав щекотание струек у шеи,
провела по ней рукой.
— Ты зачем присобачил мне жабры?— возмущенно вос-
кликнула она и,глотнув воды,жутко закашлялась.Речной
бог прижал палец к её губам и укоризненно покачал головой.
«Говори мысленно,Аталиса».
«Сразу нужно предупреждать!»
«Извини,не сообразил,для меня это привычка.Не бойся,
жабры исчезнут,как только ты окажешься на суше.Впрочем,
как и хвост».
«Что?»
Поспешный взгляд,брошенный назад,показал,что дей-
ствительно помимо жабр ведьмочка обзавелась роскошным
рыбьим хвостом.
«Альфей,что за шутки?»
168
Речной бог смерил её недоумевающим взглядом.
«Как же я тогда покажу тебе свои самые любимые места?»
Неожиданно ведьмочкой завладело пофигисткое настрое-
ние,и она бросилась вперёд.
«Догоняйте,Ваше Речное Величество!»
«Легко!» — торжествующе воскликнул Альфей.
В мгновение ока он нагнал ведьмочку и показал на сияю-
щую вдали сине-зелёную завесу,переливающуюся белоснеж-
ными всполохами.«Нам туда!» Это оказалось не так уж близ-
ко,и плыть пришлось довольно долго.Причём ревнивые ру-
салки потихоньку щипали ведьмочку и всячески мешали ей
двигаться,пока Альфей не взял её за руку.Прежде чем пре-
одолеть преграду,он предупредил,чтобы она не пугалась и,
прижав к себе,стремительно бросился вперёд.От падения в
бездонную пустоту у неё перехватило дыхание,а сердце ушло
в пятки.(Правда,на тот момент их не существовало).
«Вытяни руки перед собой!» — скомандовал Альфей,и они
нырнули в прохладную плотную воду,основательно уйдя на
глубину.
«Открой глаза,трусишка!»
«Я не трус,но я боюсь!» — обиженно отозвалась ведьмочка
и распахнула глаза.Онемев,она не скоро вымолвила:«Аль-
фей,что это?»
«Как что?— притворно удивился речной бог и,смеясь,
ответил:— Конечно же,Морское королевство».
Снова прижав к себе ведьмочку,он указал вперёд.
«Видишь дворец?»
Сказав «О!»,девчонка снова утеряла дар речи,даже не
замечая,что снова обзавелась ногами вместо хвоста.Расска-
зы сирены оказались бледным подобием того,что она увидела
воочию.Подводный мир оказался настоящей сказкой,а его
жителей в разноцветных богатых нарядах отличала изыскан-
ная утончённость и приветливость.
Морской народ отличался какой-то своеобычной красотой,
присущей только им,но даже здесь юный речной бог выде-
169
лялся красотой и...королевской осанкой.Заметив присталь-
ный взгляд стражей порядка,он спешно потянул ведьмочку
на тихую улочку.Она была застроена коралловыми двухэтаж-
ными домами,украшенными тонкой белой резьбой,очень по-
хожей на искусное кружево.Восторженно глазеющая по сто-
ронам ведьмочка потянулась было к одному из множества чу-
десных пушистых цветов,усеивающих плотный заборчик,но
Альфей вовремя перехватил её руку.
«Не стоит трогать амриос,не то укусят так,что мало не
покажется».
«Ну вот!А такие красивые цветики!» —разочарованно про-
тянула ведьмочка.
«Вообще-то это животные,охраняющие дом наподобие со-
бак в реальном мире».
«Паршивцы!» —с укоризненным видом она погрозила псев-
доцветочкам.В ответ они оскалили такие зубастые пасти,ко-
торым позавидовала бы любая дворняжка.
Испуганная ведьмочка живо отскочила и прижалась к гру-
ди речного бога.«Хулиганье,вы порядочное,а не охранники!»
Страшно довольные «цветочки» состроили ей глазки и наивно
похлопали длиннющими ресницами.«Красавцы!» — не удер-
жалась она от восхищения,за что была немедленно возна-
граждена белозубыми улыбками.
«Слушай,а можно их чем-нибудь покормить?— спросила
она речного бога и тот,ловко ухватил несколько проплыва-
ющих мимо толстеньких рыбёшек и бросил их «цветочкам».
Они тут же исчезли в острозубых пастях.
Облизнувшись,амриос умильно улыбнулись и хлопнули
ресницами,ожидая новой подачки.Расхрабрившаяся ведьмоч-
ка поймала за хвост огромную фиолетовую рыбу,вальяжно
помахивающую роскошными оранжевыми плавниками и под
смешок речного бога шлёпнулась на зад,когда та рванулась
из её рук и,отскочив на безопасное расстояние со значени-
ем покрутила плавником у виска.Облик ихтиологического
чуда затуманился и серьёзный мальчишка в круглых очках
170
и фиолетовом костюмчике,окинул ведьмочку неприязненным
взглядом.Затем поудобнее перехватив ярко-оранжевую сумку
с книгами,он двинулся дальше по улице.
«Альфей,идем,посмотрим вблизи на королевский дворец!»
— подхватив под руку смеющегося речного бога,ведьмочка
потащила его прочь от цветочных зубастиков,напоследок по-
махав им руками.Видя,что они идут следом,мальчишка стал
беспрестанно оглядываться,больше не рискуя превращаться в
рыбу.
Вдруг в дальнем конце улочки возникла какая-то нездоро-
вая суета.Небольшой отряд вооружённых мускулистых муж-
чин в одинаковых красных плащах и блестящих золотом до-
спехах,вытянувшись цепью,зорко всматривались в прохожих.
Мальчишка в фиолетовом костюмчике бросился к стражникам
и с мстительным выражением на лице ткнул пальцем в их сто-
рону.
«Бежим!» — выкрикнул Альфей и,развернувшись,они
бросились назад.Заметившая их стража тут же устремилась
следом,громогласно приказывая остановиться для выяснения
личности и обещая всякие напасти за попытку бегства.Не
вняв их угрозам,речной бог и ведьмочка прибавили ходу,пет-
ляя между удивлённо расступающимися прохожими.
Вдруг высокий костлявый старик в свободном зелёном оде-
янии ухватил Альфея за руку.
«Прячьтесь,Ваше Высочество!» Он свистнул в свисток и
достопамятные «цветики» послушно расступились,давая им
дорогу.Нырнув сквозь заборчик,состоявший из податливых
густо растущих водорослей,они присели,переводя дух.Ведь-
мочка хотела было спросить,что это значит,но Альфей при-
ложил палец к губам,призывая её к молчанию.
Тем временем стража поравнялась с их укрытием и стала
спрашивать старика о беглецах.В ответ тот с неприязненным
видом передернул плечами и продолжал кормить амриос мел-
кой рыбёшкой,доставая её из плетёной корзинки.На попытку
стражников заглянуть за заборчик,«цветики» незамедлитель-
171
но сомкнули ряды,и угрожающе щелкнули челюстями.Воины
благоразумно отступили.Замершие беглецы облегчённо пере-
глянулись.Когда стража удалилась,старик провёл их в дом
и вывел через чёрный ход,предварительно снабдив неброски-
ми накидками.Речной бог хотел применить колдовство для
смены одежды,но их спаситель не разрешил,сказав,что ма-
гический всплеск немедленно засекут придворные маги.Перед
тем как пожелать им доброго пути прослезившийся старик об-
нял Альфея и попросил передать Вотару,что преданные слуги
не забыли своего короля и ждут его скоро возвращения.
Бег в морском мире оказался нелёгким делом.Воздух имел
плотность воды,и уходило немало сил на преодоление его со-
противления.Свернув в узкий переулочек,они вновь очути-
лись у сине-зелёной магической завесы,отделяющий морской
мир от Междумирья.К удивлению ведьмочки им снова при-
шлось прыгать вниз.Когда она оказалась в воде,то снова
обзавелась жабрами и хвостом.На этот раз она обрадова-
лась,— плыть было намного проще,чем передвигаться пеш-
ком в тяжелом воздухе морского мира.Теперь она понимала,
почему для скорости передвижения некоторые из его жителей,
особенно старики и дети человеческому облику предпочитали
облик морских существ.
Альфей заторопился,и вскоре они оказались в знакомой
заводи,из которой начинали свой путь.Увидев их,сирена
облегчённо выдохнула:
— Слава небесному отцу!Я вся извелась,боясь,что вы не
успеете вернуться!
На прекрасном лице речного бога появилось расстроенное
выражение.
— Давай,ещё немного погуляем,Аталиса.Рассвет насту-
пит ещё не скоро.
— Не придумывай,Альфей.Край неба уже посветлел,—
попыталась она урезонить юношу,но он крепче сжал её руку,
не желая расставаться.
Вклинившись между ними,сирена решительно отстранила
172
речного бога.
— Господин,Вам пора возвращаться.Вы же не хотите при-
чинить вред девочке?
Несмотря на сочувствие в голосе,она была настроена ре-
шительно,оберегая от опасности ведьмочку и её драгоценного
отпрыска.
— Хорошо,тётушка.
Речной бог с крайней неохотой отступился.
— Альфей,не расстраивайся.Ночью мы снова погуляем.
Ведьмочка улыбнулась ему из-за плеча сирены,и он про-
сиял ответной улыбкой.
— С нетерпением жду нашей встречи...
— Ну,это вряд ли,— перебил его холодный чистый голос
с отзвуком серебра.
Гибким движением эльф спрыгнул с ветки дерева,и
скользнул к ним из прибрежных зарослей.Схватив ведьмочку
за руку,он повелительно потянул её за собой.
— Идём,Аталиса,нам пора.Для приглашённой гостьи ты
непозволительно долго медлишь с визитом в Майоллиоран.
Речной бог заступил ему дорогу.
— Аталиса должна хоть немного отдохнуть,она всю ночь
не спала,— мягко произнёс он,твёрдо глядя в горящие глаза
эльфа.
— А мне наплевать,— в резком голосе Лесного короля
прозвучал вызов.Сменив облик,он угрожающе поигрывал зе-
лёным шаром.— Отойди,безумный дурачок,а то пожалеешь.
— Нет,и не думай,что ты легко справишься с потомком
Изначальных богов,— ровным голосом отозвался речной бог,
и в его руках,искрясь невыносимо белым светом,засверкал
ломаный зигзаг молнии.
Визжа,задул порывистый ветер,и небо стремительно за-
тянули свинцовые тучи.
— Я сказал,отпусти Аталису,— добавил Альфей и на этот
раз в его голосе загремели раскаты отдаленного грома.
173
Испуганная ведьмочка во все глаза смотрела на преобра-
зившегося речного бога.В гневе он оказался страшен...и
ещё более прекрасен.Его глаза и волосы потемнели,приобре-
тя синеватый оттенок,а по совершенному телу периодически
проскакивали яркие искры и,скапливаясь,срывались крохот-
ными молниями.
Настороженно глядя на соперников,сирена потянула ведь-
мочку подальше от назревающего поля битвы.
— Идём-идём!Не упирайся!— сердито проговорила она,
запихнув любопытную девчонку за огромный валун.— А то
эти два дурака прибьют нас в пылу драки и не заметят.Толку-
то,что потом они пожалеют о своём поступке.
— Мольпа,теперь я понимаю,почему Улльтор считал Аль-
фея достойным противником Раэтиэлю,— восхищенно про-
шептала ведьмочка,выглядывая из укрытия.Она переводила
взгляд с одного на другого,не зная кого предпочесть.В её
глазах оба были хороши.Речной бог был привлекателен,как
отец ребенка,а эльф — как выбор сердца.
Ничего не ответив,сирена печально улыбнулась.«Бедный
мальчик!Скоро выглянет солнце,и твой мужественный облик
растает без следа,уступив место безумию».Так оно и произо-
шло.Битва была в самом разгаре,когда луч света коснулся
речного бога и тот снова превратился в идиота.Из его рас-
слабленного рта потекла слюна и,дико расхохотавшись,он
бросился в воду,распугав стайки рыб у берега.
Облик Лесного короля тоже изменился.В привычном эль-
фийском виде он присел на небольшой расколовшийся надвое
валун и с сосредоточенным видом принялся убирать ожоги с
кожи.Неслышно подошедшая ведьмочка коснулась его плеча.
— Больно?
Поймав косой взгляд эльфа,она сочувственно улыбнулась.
— Терпимо,— не сразу ответил он и вдруг беззаботно ух-
мыльнулся.—Хорош зараза!Кто бы мог подумать,что Альфей
отличный боец!
«Слава Небесному отцу,что он безумен,иначе не выдать
174
бы мне ведьмы,как своих ушей...— эльф скосил глаза.
— Эй,чем это ты занимаешься?— не утерпела ведьмочка,
наблюдая за его странными манипуляциями.
— Пытаюсь уши рассмотреть,— сознался он,невинно
хлопнув ресницами.
— Ну и как?Есть успехи?
— Если очень постараться,то вижу их кончики.
Слыша их дружный смех,сирена тоже не удержалась от
улыбки.«Вот поганец!Не зря говорят,что эльфы как никто
умеют очаровывать!»
Закончив со своим лечением,Лесной король гостеприимно
похлопал по камню.
— Присаживайся,Аталиса,давай поговорим.
Спохватившись,эльф вскочил на ноги,и с извиняющейся
улыбкой учтиво поклонился сирене.
— Извините,госпожа риа-Морисо,что не представился.
К Вашим услугам ар-риа-Оберон из Высокого дома Атуане,
король эльфов Вековечного леса,но для Вас просто Раэтиэль.
— Рада нашему знакомству,Ваше Эльфийское Высоче-
ство,— церемонно поклонилась сирена и,выпрямившись,ис-
пытующе заглянула в прекрасное лицо.— Могу я положиться
на Вас и оставить на Ваше попечение свою госпожу,не бес-
покоясь за её жизнь?
Эльф удивлённо приподнял бровь,зная о непомерном пре-
зрении морской знати к выскочкам и вообще ко всем,кто не
происходил из их рода.
— Уважаемая сентау,с каких это пор Аталиса числится
Вашей госпожой?— не удержался он от вопроса.
— С тех пор как она носит наследника морского престо-
ла,— надменно выпрямившись,не сразу ответила сирена,
расслышав в его голосе лёгкое презрение.Сказывалась кровь
гордых предков,ведь Мольпа происходила из очень древнего
и уважаемого рода морских разбойников.
— Простите моё неведение,госпожа,я слишком долго от-
сутствовал и не в курсе некоторых событий.
175
С покаянным видом эльф поклонился,скрыв усмешку.
«Значит,это Вотар пригрел у себя ведьму,надеясь на вну-
ка.Зря.Если на то будет моя воля,больше он никогда не
увидит ни ведьму,ни её отродье».
— Клянусь,уважаемая сентау,пока Аталиса находится под
моим присмотром,её жизнь в полной безопасности.
— Хотелось бы верить,— в холодном голосе сирены про-
звучало сомнение.
— Вам придётся поверить,вне зависимости от обстоя-
тельств,— ответил эльф не менее холодно,как-то разом уте-
ряв мальчишеское обаяние.
«Вот ты и показал свои зубки,эльфеныш!—торжествующе
подумала сирена.— Ну,нет!Я не позволю забрать у Вотара
последнюю надежду!»
— Уважаемый сентай,думаю вашему батюшке Оберону не
понравится,если Вы испортите отношения с Морским коро-
левством.
— Вряд ли такое возможно,уважаемая сентау,Вы слиш-
ком давно не были при дворе Морского королевства,и Ваше
влияние значительно ослабло,если не сказать больше...
— Может,я не имею былого влияния на королевский двор,
но не моя семья.И как бы долго я не отсутствовала,имея
семерых влиятельных братьев,один из которых Первый ми-
нистр,а второй Военный министр,вряд ли мне стоит опасать-
ся за свои позиции...
— Уважаемая сентау,это в Вас говорит высокомерие,но не
здравый смысл.Если Вы немного подумаете,то поймёте свою
неправоту,обращаясь с позиции силы...
Видя,что спору не видно конца,и эльф с сиреной разо-
шлись не на шутку,сонная ведьмочка не выдержала.
— Эй-эй!Хватит делить шкуру неубитого медведя!Между
прочим,я здесь и могу за себя постоять самостоятельно!
— Помолчи,дуреха,когда старшие разговаривают!—
дружно рявкнули на неё эльф с сиреной.
— Что?!— уперев руки в боки,обиженная ведьмочка сме-
176
рила их недобрым взглядом.— Сами идите к рогатому!Не
помню,чтобы вы оба имели на меня какие-то права,— поджав
губы,она покидала в сумку разбросанные вещички и двину-
лась прочь.
— Пока!
Не оборачиваясь,ведьмочка помахала рукой.Впрочем,её
хватило ненадолго и,вернувшись,она бросилась на шею си-
рене и звонко чмокнула в щёку.
— Всё-таки я поросёнок!..Прости,Мольпа,и спасибо тебе
за всё хорошее,что ты сделала для меня.Не беспокойся,ни
о чём,хорошо?Если увидишь Вотара,передавай ему привет.
Скажи,что с его внуком всё будет в полном порядке.
— Хорошо,девочка.Береги себя,— обняв,сирена тут же
её оттолкнула.— Хватит сырость разводить.Иди.Чем быст-
рей твоя эпопея закончится,тем лучше.
— И то верно!— вытерев глаза,согласилась ведьмочка и
бросилась вперёд.— Пока-пока!
Сирена нерешительно подняла руку и осенила её охраняю-
щим знаком.Немного помедлив,эльф уважительно ей покло-
нился.
— Давайте забудем о недоразумениях,уважаемая сентау.
Передавайте нижайший поклон Вашему высокородному бра-
ту.Скажите,что эльфийский двор как всегда ждёт храбрых
морских рыцарей на Осенних игрищах,— он весело прищурил
глаза.— И передайте,что в этот раз мы не намерены уступать
им победу.
— Обязательно,Ваше Высочество.Зная брата,могу уве-
ренно обещать,что и наши рыцари ни за что вам не усту-
пят,— сверкая глазами,торжествующе пропела сирена.
— Поживём-увидим!— критично хмыкнув,отозвался эльф
и широко улыбнулся.— Пусть победит сильнейший.
— Да будет так!
Эльф бросился следом за беглянкой,а сирена без всплеска
ушла в воду.Преодолев магическую завесу,она оказалась в
родном Морском королевстве и,приняв родовой вид,отпра-
177
вилась к королевскому дворцу,спеша на встречу с братом.
Встречные почтительно уступали дорогу изящной синей аку-
ле,стремительно проносящейся мимо.
Круг девятый
178
179
Всё вернулось на круги своя.Снова впереди несся легко-
ногий эльф,а ведьмочка изо всех сил старалась от него не
отставать.Вскоре ей это надоело.Задавшись резонным вопро-
сом,к чему такая спешка она замедлила шаг.Мир фейри для
неё больше не был таким привлекательным,особенно в свете
предстоящей беременности.Впереди маняще блеснула сереб-
ряная гладь воды и,не раздумывая,ведьмочка устремилась к
излучине реки.«Малыш,ты не хочешь расставаться с родной
стихией или чувствуешь поблизости отца?— коснувшись жи-
вота,она улыбнулась.— Хорошо-хорошо!Я не злыдень,чтобы
вас разлучать,пока есть такая возможность».
На крутом берегу спуск к реке нашёлся не сразу.Цепля-
ясь за обнажённые корни деревьев,подмытые водой во время
разлива,ведьмочка спустилась вниз и с блаженным вздохом
растянулась на большом плоском камне,нагревшимся на солн-
це.Прищурив глаза,она посмотрела в небо сквозь кружево
серебристо-зелёных листьев ивы,нависающей над её головой.
«Красота!»
Журчание воды на перекатах и нежное пение нарядных
птах,кормящихся на реке,действовали умиротворяющее.С
удовольствием ощущая под спиной ровное приятное тепло,она
незаметно для себя уснула — сказалось бессонная ночь,про-
веденная с речным богом в экскурсии по столице Морского
королевства.Первыми её убежище обнаружили феи.Трепеща
прозрачными крылышками,она с весёлым щебетом зависли
над ней,а затем всей стайкой бросились навстречу спускаю-
щемуся эльфу.
«Ваше Высочество,нам разбудить ведьму?»
«Не стоит,завтра мы уже будем дома.Перед встречей с
моей матушкой,пусть она отдохнёт.Ей понадобится немало
сил,чтобы выдержать натиск Титании».
В воздухе серебряными колокольчиками зазвенел смех
фей.
«О,да,Ваше Высочество,Их Эльфийское Величество бес-
подобны!Ведьме можно только посочувствовать».
180
Эльф смерил малышек недобрым взглядом.
«Кыш!Кто вам разрешал обсуждать матушку?»
В мгновение ока напуганные его сердитым видом феечки
исчезли,оставив после себя эхо серебряного смеха и золотую
пыль с крылышек.Несколько колокольчиков упало ведьмочке
на лицо и,убрав цветы,эльф превратился в кота.Свернув-
шись клубочком на её груди,он прикрыл глаза и заурчал от
удовольствия.
Солнце перевалило за зенит,когда спрятавшиеся феи осто-
рожно выглянули из своих укрытий и,крадучись,подобра-
лись к спящему коту.Высунув язычки от усердия,они приня-
лись рисовать на его мордочке маскарадную маску при помощи
волшебных палочек,превратившихся в кисточки,а самые на-
хальные,хихикая,принялись завязывать бантики на его усах.
Вдруг кот пружинисто вскочил и,поймал одну из фей.Прижа-
тая когтистой лапой она перепугалась и жалобно заплакала.
«Ваше Высочество,отпустите!»
«Ваше Высочество,мы же пошутили!»
«Ваше Высочество,отпустите Селину!Честное слово,мы
больше не будем!— вразнобой затараторили расстроенные фе-
ечки.
«Не-а!Считайте,что ваши шуточки вам же вышли бо-
ком»,— лениво ответил эльф,играя с пойманной феей,как с
мышью.
— Ах ты,поганец!— проснувшаяся ведьмочка выкрутила
коту ухо.— Ну-ка,немедленно отпусти малышку!Раэтиэль,
как тебе не стыдно?Видишь же,что она напугана до полу-
смерти!
От неожиданности эльф выпустил свою добычу и,выгнув
спину,злобно зашипел.
— Ах-ах,как страшно!— насмешливо воскликнула ведь-
мочка и на всякий случай подалась назад.— Раэтиэль,пре-
крати заниматься глупостями,—добавила она,опасливо глядя
на разошедшегося эльфа.В кошачьем обличье он напоминал
миниатюрную пантеру,намного превышая размерами обычно-
181
го домашнего мурлыку,и в гневе был опасен.
Тот не сразу внял её призыву,но всё же вернулся в при-
вычный облик.Увидев его лицо,ведьмочка снова повалилась
на камень.
— Ой,не могу!..Здорово тебя разрисовали!..Вылитый
Бармалей Бармалеич!..И поделом,не будешь обижать малы-
шек!— с трудом выговорила она между приступами смеха.
Эльф улёгся на живот и,посмотрев в зеркальную гладь
воды,неподвижно замершей под его взглядом,поднял голову.
Он рассердился не на шутку,и его зелёные глаза загорелись
недобрым блеском.
— Ну всё,достали!Лично истреблю племя мелких уро-
дов!Ну-ка,немедленно убирайте свои художества,пока я не
пустил вас на наживку для рыб!
Но феечки замерли в отдалении,не решаясь приблизиться
к Лесному королю.Они сбились в стайку и тихонько взвизги-
вали,трепеща прозрачными крылышками.Несмотря на непод-
дельный испуг,они не сделали ни единого шажка в его сто-
рону — ни одна из них не рискнула оказаться первой при
раздаче.
— Я кому сказал?— рыкнул эльф и в его руках расцвёл
прозрачный зеленоватый цветок.
— Подожди,не горячись,Раэтиэль!Ты совсем запугал
несчастных малышек.Давай я сотру краски.
Намочив подол юбки,ведьмочка бросилась к эльфу,но он
уклонился от её рук и злобно проговорил:
— Не будь дурой!Это магические краски,вода их не берёт.
Кто-то из феечек не выдержал и,потихоньку пустился на-
утёк.Но беглянок тут же накрыла липкая паутина,и по сиг-
нальной нити к ним стал подбираться огромный зелёный паук
с множеством горящих красных глазок.
— Немедленно прекрати свой балаган!— рассерженная
ведьмочка потянулась было к ушам эльфа,но,поймав его
зверский взгляд,вняла голосу благоразумия.—Ладно-ладно!..
Раэтиэль,прекрати!Ну что ты на самом деле злишься из-за
182
ерунды?
— По-твоему это ерунда?..— задохнулся он от негодова-
ния.— Знаешь ли ты что понадобится целый месяц,чтобы
смыть их пачкотню!Я что должен таким посмешищем пред-
стать перед родителями и подданными или прятаться от всех
в течение месяца?
Дело обстояли из рук вон плохо.Лесной король только что
не дымился от раздражения.Воздух вокруг него сгустился и
засветился серебром.Под действием магии краски на его лице
слегка потускнели,но до их полного исчезновения было ещё
очень далеко.
— Девочки,умоляю,уберите свою роспись,пока кое-кто
совсем не утерял терпения,— обратилась ведьмочка к обес-
кураженным волшебным существам.— Думаю,будет только
хуже,если запустить процесс.— Не бойтесь.Я ручаюсь,что
Раэтиэль вас не тронет,— присев на корточки,подбодрила
она маленьких трусишек.
Одна из фей нерешительно двинулась в сторону эльфа,но
поймав его взгляд,не обещающий ничего хорошего,с визгом
снова бросилась к подружкам.
Ведьмочка возвела глаза горе.«Небесный отец,о чем толь-
ко дурочки думали,если знали,что Раэтиэль рассердится!»
Поневоле она отметила,что малышки страшно его боятся и
призадумалась.Тут её взгляд упал на оскаленное лицо эльфа
и,призвав терпение,она принялась уговаривать фей.
Наконец,одна из них бросилась к ведьмочке и,дрожа все
тельцем,поспешно зарылась в её волосы.Осторожно выпутав
малышку из своих спутанных прядей,она посадила её на ла-
донь.Это оказалась феечка,спасённая из лап кота.«Не бойся,
Селина,я не дам тебя в обиду».
Крошечная красавица с надеждой заглянула в синие глаза
девчонки.«Спаси меня,ведьма!Ты не пожалеешь.При случае
я тебя отблагодарю,— и предупредила,— как только я за-
кончу работу,будь настороже.В этот момент Их Высочество
нанёсет свой удар».
183
Ведьмочка согласно опустила ресницы.«Поняла.Сделаю,
что смогу»,и поднесла ладонь к лицу эльфа.
Высунув язычок от усердия,фея принялась за непростую
работу.Она заново прошлась волшебной палочкой по всем ли-
ниям,нанесённым её легкомысленными товарками.Под дей-
ствием магии они исчезали одна за другой.Наконец,пропа-
ла последняя линия и предупреждённая ведьмочка,вовремя
успела поставить руку.Сгусток зеленоватого огня ударил в за-
щитный барьер и рассыпался фейерверком безобидных сереб-
ристых искр.С о шкодным выражением на физиономии эльф
стремительно развернулся к остальной стайке фей и,бросив-
шись ему наперерез,ведьмочка заградила путь.
— Не смей,Раэтиэль!— выкрикнула она,раскинув руки.
Лесной король засмеялся и спокойно уселся на камень.Ра-
достные феи гурьбой бросились к нему и вмиг водрузили на
его голову пышный венок из полевых цветов,а затем со сме-
хом закружились вокруг ведьмочки.Проказницы как могли,
издевались над ней,при этом нещадно щипля и пребольно
шлёпая волшебными палочками.
«Защитница выискалась!»
«Неуклюжая смертная дура!..»
«Непроходимая дурища!»
Не подумав заступиться за ведьмочку,эльф с улыбкой взи-
рал на творящееся безобразие,и от обиды у неё выступили
слёзы на глазах.Чашу терпения переполнила та же Сели-
на.Подбоченившись,она задрала носик и весело проговорила:
«Наивная простушка!Их Высочество и я разыграли тебя,как
маленькую!Неужели ты могла подумать,что наш повелитель
обидит нас,своих подданных?Идиотка!Ты заслужила нака-
зание».
С мстительным выражением на личике фея пребольно вце-
пилась в её ухо.
— Ай!— вскрикнула ведьмочка и еле удержалась,чтобы
не прихлопнуть зловредное создание.
— Спасибо!— чуть слышно выдохнула Селина.Во все-
184
услышание она мысленно выкрикнула:«Эй,пора собирать нек-
тар!Не знаю как вы,а я страшно проголодалась!»
Бросившись прочь,фея увлекла за собой разошедшихся
подруг,а ведьмочка опустила голову,опасаясь показать свою
радость.Тем более что эльф проводил крылатую стайку вол-
шебных созданий подозрительным взглядом.Чтобы оконча-
тельно его отвлечь она заныла,что тоже страшно хочет есть
и во время еды,принялась жаловаться на неблагодарность
фей.Увлекшись,она искренне поклялась,что больше никогда
не будет заниматься их спасением.
«Конечно,за исключением Селины»,— мысленно добавила
ведьмочка и,опасаясь выдать фею,насторожённо покосилась
на эльфа.Но тот не обращал на неё внимания.Думая о чём-
то своём,мыслями он витал где-то далеко.«Слава небесному
отцу!— она облегчённо перевела дыхание.
Они снова пустились в путь.Отдохнувшая ведьмочка по-
чти не отставала от эльфа,который на этот раз не слишком
торопился и бежал значительно медленней,чем обычно.Увле-
чённая волшебными чудесами,она снова принялась озирать-
ся по сторонам и,приметив поселение брауни-котов,помаха-
ла им рукой как старым знакомым.Прищурив жёлтые гла-
за,они проводили её надменными взглядами и,презрительно
фыркнув,снова занялись своими делами.Нарядные брауни-
кошечки в ярких платьицах и в белых кружевных переднич-
ках принялись хлопотать по хозяйству,а их половины неболь-
шими группками лениво развалились на солнышке,покуривая
вересковые трубочки.
«Ой-ой,воображалы!Надрать бы вам длинные уши,чтобы
не особенно выпендривались!— ведьмочка мечтательно вздох-
нула.— Неплохо,чтобы они поселились поблизости от моего
дома.Как это ни смешно,но под их защитой я бы чувствовала
себя значительно свободней».Она не видела,как брауни-коты
переглянулись и злорадно улыбнулись.
Несмотря на попытки эльфа увлечь ведьмочку подальше
от реки,та упорно держалась берега.Тогда он прибёг к по-
185
мощи феечек,и они принялись мельтешить перед её лицом,
не давая проходу.Ведьмочка разозлилась и раньше обычного
отправилась устраиваться на ночлег,решив,что на сегодня
достаточно кросса по пересечённой местности.Выбрав раски-
дистый дуб,растущий поблизости от реки,она улеглась в его
прохладной тени,предварительно осмотрев на предмет вол-
шебных созданий,и закрыла глаза.
Ближе к закату неслышно опустившийся рядом эльф по-
щекотал ведьмочке нос травинкой,и она лениво приоткрыла
один глаз.
— Отстань,Раэтиэль.Зачем ты меня разбудил?
— Хватит дрыхнуть целый день,нам необходимо погово-
рить.Завтра мы будем в мире фейри,и я хочу,чтобы ты знала,
как держаться с моими родичами,чтобы с ходу не нарваться
на неприятности.
Из пространных пояснений эльфа ясно было только одно,
для смертной залогом успеха пребывания в мире фейри бу-
дет непререкаемое послушание вкупе с молчанием,скромно
потупленными глазами и готовностью выполнить любое поже-
лание своего господина.Ведьмочка ужаснулась.
— Раэтиэль,для меня ты будешь господином?— не удер-
жалась она от вопроса,и тот не стал отпираться.
Впервые на нечеловечески прекрасном лице эльфа открыто
промелькнуло выражение жестокого удовлетворения.Огорчён-
ная ведьмочка опустила глаза и тоже впервые по-настоящему
пожалела о своём легкомысленном решении.Чувствовала её
душа,что в мире фейри она найдёт приключений на свою
пятую точку несколько больше,чем рассчитывала.«Лад-
но,неприятности нужно принимать по мере их поступления.
Ведьма я или нет?В конце концов,мне не привыкать к пере-
делкам.Справлюсь»,— самонадеянно подумала она.
— Скажи,сколько я могу протянуть в вашем мире,не рас-
ставаясь с душой?
По нервно дернувшимся кончикам ушей ведьмочка поняла,
что Лесному королю очень не понравился её вопрос.
186
— Вижу,водяной счел нужным кое в чём тебя просветить!
Зря.Меньше знаешь,лучше спишь,— криво усмехнувшись,
произнёс он и,помолчав,всё же соизволил ответить:— Около
двух лет.
— Верно.Вотар сказал то же самое,— отозвалась ведьмоч-
ка и смерила собеседника испытующим взглядом.— Скажи,
ты по-прежнему нуждаешься в моей душе?
Рассерженный эльф уже открыто продемонстрировал своё
неудовольствие.
— Не очень,— злобно ответил он,скрипнув зубами.
Его лицо исказилось быстротечным гневом и,вскочив на
ноги,он с силой ударил по стволу дуба.Среди веток про-
мелькнули полупрозрачные светло-зелёные волосы и тонкая
фигурка,облаченная в платье из листьев.Это к верхушке де-
рева устремилась напуганная дриада и на ведьмочку посы-
пались листья и мелкие веточки.К её удивлению на эльфа
не упало ни листочка.«Поданные боятся Лесного короля как
огня.Оказывается,Их эльфийское высочество далеко не по-
дарок и с ним нужно держать ухо востро,если не хочешь
попасть в беду»,— грустно констатировала она и ещё больше
укрепилась в намерении обсудить условия своего пребывания
в мире фейри.
— Раэтиэль,не юли.Если хочешь,чтобы мы по-прежнему
остались друзьями,то отвечай прямо без своих обычных увер-
ток.
Последовало долгое молчание.Эльф снова сел на траву и
с сосредоточенным видом прислонился к стволу дуба.Спустя
некоторое время он неохотно выдавил:
— Да.
— Спасибо,Раэтиэль.Поверь,я очень ценю твою чест-
ность,— ведьмочка опустилась перед ним на колени и,взяв
за руку,поднесла к губам.У неё сладко защемило сердце.
На ощупь кожа Лесного короля оказалась нежной и глад-
кой,как у ребёнка.Она сладко благоухала лесными травами,
медом...и молоком.В зелёных глазах вспыхнули лукавые
187
огоньки.Эльф невольно подался вперёд и потянулся к её гу-
бам,но ведьмочка поспешно отстранилась и,собравшись с
духом,приступила к основному,ради чего затеяла весь этот
разговор.
— Скажи,ведь мир фейри не повредит моему ребёнку?
Нежность на лице Лесного короля мгновенно сменилась
гримасой гнева,но тут же приняло холодно-отстранённое вы-
ражение,и опечаленная ведьмочка вновь изумилась резкой
смене его настроений.
— Нет.Мир фейри для твоего вырод...ребенка такой
же родной как и для меня,ведь его отец из Морского коро-
левства,а они тоже фейри,хоть и держатся обособленно —
сдержанно ответил он.
— Это хорошо.Тогда у меня есть одна просьба...
—Ничего не могу обещать,—немедленно перебил её эльф.
В его прекрасных глазах разгоралась неудержимая ярость,и
они засветились фосфорическим огнём.Ведьмочка спохвати-
лась и поспешно вымолвила:
— Не злись,сначала выслушай.Мольпа как-то сказала,
что в мире фейри душа,отданная добровольно,имеет гораздо
большую ценность,чем отнятая насильно.Я отдам ее добро-
вольно,но за это ты дашь мне родить ребёнка и выполнишь
ещё одно условие,— она взволнованно стиснула руки и подня-
ла умоляющий взгляд.— Раэтиэль,поклянись,что усыновишь
моего мальчика и будешь о нем заботиться,как о родном сыне.
Я должна знать,что Люцифер ни в чем не будет знать нужды
и получит образование,соответствующее рангу принца.Ведь
его дед хоть и бывший,но король Морского королевства.
— Люцифер!
Поражённый эльф вскочил на ноги и во все глаза уставил-
ся на ведьмочку,но быстро взял себя в руки и пренебрежи-
тельно усмехнулся.
— Идиотское имя.Откуда ты его взяла?
—Это имя назвала наша Всеобщая мать,когда я попросила
богов о благосклонности к моему мальчику.
188
— Как ты смела колдовать без моего разрешения?Забыла
о чудовищах?Так я вмиг напомню,оставив тебя им на рас-
терзание!— взъярился эльф.
— Не придумывай!Думал,до бесконечности можно водить
меня за нос?— рассердилась ведьмочка.— Междумирье из-
менилось и здесь полно магической энергии,— она бросила
испытующий взгляд.— Раэтиэль,ты согласен на таких усло-
виях приобрести мою душу?
— Да,— легко согласился эльф.Покусывая травинку,он
рассеяно глядел мимо колдовской девчонки.Ей это не понра-
вилось и синие глаза на помрачневшем личике вспыхнули кол-
довским огнём.
— Учти,если обманешь,я прокляну тебя и весь твой род
до седьмого колена.Ни днем,ни ночью ты не будешь знать
покоя.Понял?
— Я уже ответил «да».Что ещё ты хочешь услышать?
«Аталиса,не верь на слово Лесному королю и призови сви-
детелей»,— вдруг раздался в её голове голос божественного
аса.
«Я и рада бы,но не умею».
«Всё-таки попробуй к ним воззвать и,может быть,они от-
кликнутся.Только говори четко и понятно,как я учил,чтобы
в твоих словах не было неопределенностей.Поняла?»
«Да.Спасибо,Улльтор»,— ведьмочка поднялась на ноги и
отчаянно выкрикнула:
— Свидетели,я прошу вас засвидетельствовать обещание,
данное Лесным королем ведьме Аталисе,что он позаботится
о ее сыне как о собственном ребенке и тот,не зная нужды,
получит образование,соответствующее потомку и наследнику
Морского короля.
В ответ на её призыв над их головами пронесся сильный
порыв ветра,зашумевший листьями дуба,и на ведьмочку об-
рушился град из желудей.Прикрыв голову,она отскочила в
сторону и поглядела наверх,там снова мелькнул изящный си-
луэт.
189
«Паршивка!Что я тебе сделала плохого?»
«Смертная,как ты посмела не поверить словам Лесного
короля!»
Дриада сердито посмотрела на неё зелёными глазами цвета
листвы и растворилась в стволе дерева.Тем временем молча-
ние затянулось.Свидетели не отзывались,и у ведьмочки упа-
ло сердце.Вдруг чьи-то невидимые голоса зашептали:«Мы
слышали!Мы подтверждаем!Слово сказано и от него нельзя
отказаться!» Обрадовавшись,Аталиса захлопала в ладоши.
— Огромное вам спасибо,Свидетели!
Повисла удивлённая тишина.Затем она наполнилась шо-
рохом и невнятным перешептыванием.
— Что?
— Что случилось?
— Неслыханное дело!За тысячу лет нас впервые поблаго-
дарили!— воскликнул звонкий детский голос.— Моё реше-
ние,значит,я свободен!
— В самом деле?..
— Да!
Колокольчиками рассыпался ликующий смех и на мгно-
вение в воздухе вспыхнул силуэт прекрасного крылатого су-
щества.Стремительно набирая высоту,огромный аспидно-
чёрный дракон уходил вверх,пока не превратился в нераз-
личимую точку.
Невидимые существа торжественно пропели:
—Пусть тебе сопутствует удача,ведьма Аталиса!Будь бла-
гословенна за свою доброту!
— Заткнитесь,идиоты!— с яростью воскликнул эльф,
вскакивая на ноги.
— Молчать,Младший!— рявкнул по-змеиному шипящий
голос.— Договоришься,и Изначальные расторгнут договор с
эльфийским королевством.
— Простите,сентай,такое больше не повторится,— про-
мямлил Лесной король и как только почувствовал,что Сви-
детели исчезли,злобно глянул на ведьмочку.— Ну-ка идём,
190
достаточно прохлаждаться!Пора тебе вплотную познакомить-
ся с миром фейри.
— Постой,Раэтиэль,ты же хотел отправиться туда только
завтра!
Не слушая возражений,эльф схватил её за руку и,выско-
чив на открытое пространство,пронзительно свистнул.В небе
быстро выросла белая точка.На поляне неуклюже приземлил-
ся белый дракон — грубая копия прекрасного существа,осво-
бождённого ведьмочкой.Эльф легко вскочил на его спину и
встал в прикрепленные стремена.Подобрав поводья,он уда-
рил дракона гибким кнутом и,повелительно гикнув,взлетел
вверх.
Растерянная ведьмочка осталась на земле,глядя,как оба
исчезают в небесной голубизне.Вдруг раздался рев воздуха,
рассекаемого мощными кожистыми крыльями.Вернувшийся
дракон заложил крутой вираж и пошёл на бреющем полёте у
самой земли,метя прямо в ведьмочку.Попытка убежать не
удалась.Выдыхаемый драконом огонь вмиг окружил её паля-
щим кольцом.Спасения не было,горела сама земля.Кашляя
и чихая от дыма,ведьмочка зажмурила глаза и яростно завиз-
жала от безысходности.За время путешествия по Междуми-
рью она настолько отвыкла от магии,что даже не сообразила,
что могла бы вырваться из кольца,просто взлетев в воздух.
В последний миг дракон свернул в сторону,и ведьмочка
оказалась у ног эльфа,с трудом удерживаясь на мерно дви-
жущихся тугих буграх мышц летящего дракона.Её пальцы
судорожно скользили по снежно-белой чешуе и она,не находя
опоры,потихоньку сползала набок,рискуя окончательно сва-
литься.Бьющий в лицо ветер откинул лезущие в глаза пряди
волос,и она с ужасом увидела,что земля страшно далеко,а
ей никогда не приходилось левитировать на такой высоте,тем
более без помощи метлы,которая давала чувство опоры и в
случае чего служила в небе спасательным якорем.
Слушая виртуозную ругань бледной до синевы конопатой
девчонки с летящими рыжими волосами,припомнившей весь
191
неприличный матросский репертуар — в своё время она плава-
ла на судне,подрабатывая магом-погодником,— эльф хохотал
как ненормальный.Когда та была готова упасть и положиться
на судьбу,он схватил её за шкирятник и забросил в седло за
своей спиной.Ведьмочка не сразу разжала скрюченные паль-
цы,судорожно вцепившиеся в серебряную витую ручку на пе-
редней луке,и рискнула оглянуться по сторонам.Несмотря
на привычку,ей по-прежнему было не по себе от высоты по-
лета.Но вскоре чудесная панорама и захватывающее чувство
свободы настолько её заворожили,что она позабыла о своих
страхах.Мерно взмахивая мощными крыльями,дракон летел
за закатным солнцем,окрасившим Междумирье алыми крас-
ками,и оно багровым оком неприязненно взирало на наруши-
телей покоя небесных чертогов.Вдруг ведьмочка вспомнила
рассказ речного бога о проклятии,и ей стало тревожно.
«На коленях умоляю,не гневайся,благостная Соль!Мой
мальчик назван в твою честь.Будь милостива к нему и его
отцу.Они ни в чём не виноваты и не заслужили твою неми-
лость»,—мысленно воскликнула она и,сложив руки на груди,
зашептала молитву,отвращающую несчастья.
«Соль,я тоже присоединяюсь к просьбе Аталисы»,— вдруг
зазвенел знакомый детский голос.
Перед мысленным взором ведьмочки предстал облик сме-
ющегося черного дракона из рода Свидетелей.Казалось,его
миндалевидные прекрасные глаза,заглянули в самую её душу
и,дрогнув,она подняла ресницы.Ей показалось,что на этот
раз солнце смотрит на неё гораздо благосклонней.Повернув
голову,она увидела,что и наяву угольно-черный дракон ле-
тит рядышком,но ни белоснежный дракон,ни эльф его не
замечают.
«Малыш,спасибо,за поддержку».
«Не стоит благодарности!Ты ничего мне не должна,зато я
обязан тебе всем и в первую очередь свободой!— откликнул-
ся дракон-свидетель.Он мягко рассмеялся и низким мужским
голосом добавил:— Аталиса,пожалуйста,зови меня по родо-
192
вому имени Аспид.Пусть тебя не вводят в заблуждение мои
повадки.Хоть я самый молодой из собратьев,но старше тебя
на невообразимое количество тысячелетий».
«Ой!— сконфуженная ведьмочка покраснела.— Прости,я
не хотела показаться невежливой...»
«Ничего страшного!» — утешил её смешливый дракон и,
проделав серию изящных пируэтов,полетел бок о бок со
страшно неуклюжим на его фоне собратом.
«Скажи Аспид,может,я могу освободить остальных Сви-
детелей?»
«Увы!Сегодня было стечение счастливых обстоятельств,и
твоя благодарность оказалась всего лишь последней соломин-
кой,переломившей спину верблюда,то бишь,моей клетки.
Думаю,в ближайшие тысячелетия чудо не повторится».
«Жаль,а я уж возомнила себя вашей спасительницей»,—
улыбнулась ведьмочка.
«Поверь,Аталиса,то что ты сделала уже заслуживает
записи на скрижалях мироздания»,— загадочно произнёс
дракон-свидетель и,не прощаясь,чёрной молнией рванулся
в небо.
«Прощай,Аспид!Удачи!» — от души пожелала ведьмочка
и,задрав голову,долго смотрела ему в след.
Повернувшийся к ней Лесной король нахмурился,почув-
ствовав,что происходит что-то необычное.
— Эй,ты что увидела?— подозрительно спросил он.
— Просто глазею в небо.Мы летим так высоко что,кажет-
ся,видны звёзды.
Ведьмочка обезоруживающе улыбнулась,не собираясь рас-
сказывать эльфу об Аспиде.
— Лгунья,нашла,кого обманывать!Ладно,дома погово-
рим,— проворчал он и,перехватив вожжи одной рукой,дру-
гую,вытянул руку перед собой.— Видишь?Впереди уже по-
казался мир фейри,держись крепче.
Вдали действительно появилась зеленая светящаяся заве-
193
са с пробегающими по ней серебряными сполохами — сестра
той,что отделяла Морское королевство от Междумирья.Со-
вет оказался нелишним.Дракон нырнул в светящееся марево,
и они все вместе камнем рухнули вниз с огромной высоты.
Это оказалось гораздо хуже,чем при преодолении завесы,от-
деляющей Морское королевство от Междумирья.Лёгкая ведь-
мочка немедленно вылетела из седла и,только благодаря тому,
что изо всех сил цеплялась за ручку его луки,она не потеряла
своих спутников.
Казалось,падение никогда не кончится,и они разобьются,
но в опасной близости от земли дракон встал на крыло,и бла-
гополучно приземлился вместе со своими седоками.С трудом
удерживая позыва к рвоте,ведьмочка сползла по его чешуйча-
тому боку и,плашмя рухнула на чудесной лужайке.Её пальцы
судорожно сжимались,с корнем вырывая клочки прохладной
мягкой травы.«Благословенная земля!».Она опомнилась,ко-
гда кто-то легко коснулся её плеча.
—Лапочка,прекрати портить мою любимую лужайку,—со
сдерживаемым смехом произнёс удивительно красивый жен-
ский голос,мало чем уступающий по звучности голосу сире-
ны.
Ведьмочка подняла голову и затуманенным взором встре-
тилась со знакомыми зелёными глазами,принадлежащими
красавице-эльфийке.«Вот рогатый!Это Титания,а Раэтиэль
предупреждал,чтобы я была предельно вежлива с его матуш-
кой...всё,хватит разлёживаться,— с трудом преодолев же-
лание превратиться в траву и навсегда остаться на лужайке,
она поднялась на колени,и мысленно себя подбодрила:— Ну,
дорогуша,ещё немного,ещё чуть-чуть...»
Задавив на корню желание выругаться,что к ней пристают
в тот момент,когда ей хочется умереть,чем заниматься по-
литесом,пошатывающаяся ведьмочка автоматически присела
в низком книксене и мысленно возблагодарила уроки своей
наставницы сирены.
— Ваше Величество,прошу простить за неподобающий
194
вид.
Глаза Титании заискрились смехом.
— Рада с тобой познакомиться,девочка,— молвила она и,
подхватив её под руку,потащила за собой.
Куда подевались Лесной король с драконом ведьмочка не
поняла.В состоянии полнейшего не стояния ей было не до
этого,к тому же Титания забросала её градом вопросов,и
чтобы не показаться невежливой она отвечала наобум,совер-
шенно не думая о том,что говорит.Впоследствии выяснилось,
что эльфийская королева вытащила из измученной девчонки
всю подноготную,включая то,что её родители умерли,и Ата-
лиса в раннем детстве осталась круглой сиротой — обстоя-
тельство,о котором она никому не распространялась.Будучи
воспитанницей в Ведовской обители,она навсегда возненави-
дела как притворную,так и непритворную жалость,которой
к ней проявляли окружающие.Полученные подачки от ро-
дителей соучениц девочка всегда потихоньку выкидывала,не
столько боясь прослыть гордячкой,сколько не желая обижать
своих девчонок.Ведь некоторые искренне её жалели —во вре-
мя каникул она единственная была вынуждена находиться в
Ведовской обители.
Правда,девочки всегда звали её с собой,но она неизмен-
но отвечала отказом после того,как однажды поддалась на
уговоры подружки.Опыт общения с её семьей вышел крайне
неприятным.Родители подружки оказались жуткими снобами
и,сами того не замечая,походя унижали самолюбивую де-
вочку.Каникулы показались вечностью,и она еле дождалась
возвращения в Ведовскую обитель.
Особенно эльфийская королева заинтересовалась пребыва-
нием ведьмочки у Вотара,но та быстро спохватилась и бы-
ла настороже,отвечая на многочисленные вопросы.Впрочем,
это мало помогло.Титания только тогда отпустила полуживую
девчонку,когда вытянула из неё всё,что хотела знать,да и то
только затем,чтобы её привели в порядок перед предстоящим
поздним ужином.
195
Многочисленные служанки,завладевшие ведьмочкой,об-
ращались с ней вежливо,но ни в грош не ставили её пожела-
ния.Вскоре она перестала сопротивляться и стала послушной
куклой в их ловких руках.Вымытая,одетая,причесанная и
накрашенная ведьмочка заглянула в зеркало и не узнала себя
в отражении.Каким-то чудом,а может и на самом деле при
помощи магии,с её кожи свели все веснушки и многоднев-
ный загар.Зазеркалье показало бледную томную красавицу в
голубом воздушном платье.
«О!..А я очень даже ничего!» — восхитилась ведьмочка.
Опасаясь за сохранность нежных луговых цветов,украшаю-
щих причёску,она вызвала снежное заклятие,собираясь про-
длить их жизнь,но старшая распорядительница резко ударила
её по руке и под угрозой наказания запретила применять ма-
гию.
Самоуверенности ведьмочки хватило ненадолго.Как толь-
ко она оказалась в пиршественном зале,то сразу почувство-
вала себя гадким утёнком в стае лебедей и бросила жалобный
взгляд в спину уходящей распорядительницы.Она с трудом
поборола желание удрать следом,чтобы не видеть устремлён-
ных на неё презрительных взглядов надменных эльфийских
красавцев и красавиц.Многозначительные переглядывания и
серебристый смех вернули её во времена достопамятных ка-
никул из детства,и она снова почувствовала себя униженной
и осмеянной,как тогда,когда оказалась среди приглашённых
расфуфыренных гостей в очень скромном ученическом платье
Ведовской обители.
«Ну,нет!Я уже не маленькая девочка!Больше никто и
никогда не посмеет смотреть на меня как на ничтожество!»
— скрипнув зубами,она выпрямилась и,гордо вздёрнув го-
лову,смерила окружающих не менее надменным взглядом.—
Господа,меня не интересует ваше мнение!Можете не старать-
ся!Мой друг небесный ас находит меня достаточно привлека-
тельной,и потому мне глубоко наплевать на ваше презрение,
жалкие любители внешней показухи!..»
196
Разгорячённая ведьмочка настолько углубилась в перечис-
ление предполагаемых пороков и соответствующих им болез-
ней тщеславных эльфов,что не сразу заметила наступившую
в зале тишину.Она вздрогнула,услышав одинокие хлопки,и
резко развернулась на их звук.
— Браво,девочка!Так их поганцев!А то некоторые пусто-
головые фрейлины уже душу готовы продать за магические
мази для кожи.Да и их кавалеры не далеко от них ушли,
чрезмерно увлекаясь кое-какими эликсирами,— пропел изне-
женный красавец-эльф,идущий по проходу между коленопре-
клонёнными придворными и,приблизившись,окинул её одоб-
рительным взглядом.— Должен заметить для смертной ты
выглядишь совсем неплохо,не красавица,но телосложением
почти не отличаешься от эльфов.Наверно,любишь много тан-
цевать?
— Ваше Величество,Вы не ошиблись в своих предположе-
ниях,— смущенно пробормотала ведьмочка,приседая в глубо-
ком книксене.Заметив,что синие глаза Оберона недовольно
сверкнули,она поняла,что чем-то нарушила установленный
этикет и,встав на колени,покаянно улыбнулась.
— О!Простите моё невежество,Ваше Величество!Я со-
всем не знаю обычаев Вашего двора,но поверьте,я искренне
преклоняюсь перед легендарным королем мира фейри и ради
него готова пойти на любые жертвы!
Услышав слова ведьмочки,Оберон просветлел лицом и по-
дал ей руку.
— Идём,девочка,сегодня ты будешь развлекать меня за
ужином.
— Ага,в качестве обезьянки,— не удержался кто-то от
ехидного комментария.
— Раэтиэль,придержи язык.Не будь ты моим наследни-
ком,сейчас бы уже прыгал в обезьяньей шкуре и сам развле-
кал придворных дам забавными ужимками,— не оборачива-
ясь,произнёс Оберон.
— А Вы рискните,Ваше Величество!— подзадорил от-
197
ца Лесной король и,улыбаясь,подхватил ведьмочку под ру-
ку с другой стороны.Она смерила его поражённым взглядом.
Он снова сменил облик,и знакомыми на его лице оставались
только холодные зелёные глаза.
—Смотри,когда-нибудь допросишься!—Оберон бросил на
сына весёлый взгляд.— Ну,что поедешь со мной на ночную
охоту или без промедления займёшься новой игрушкой?—
спросил он и лукаво покоился на ведьмочку.— Кстати,сделай
что-нибудь,чтобы девочка не транслировала свои мысли всем
окружающим.
Вспотевшую ведьмочку начало попеременно бросать из жа-
ра в холод.Она попыталась заблокировать свои мысли,но от
волнения у неё плохо получалось.Споткнувшись,она на мгно-
вение повисла на руках своих спутников.
— Простите!
— Впрочем,и над самообладанием нужно поработать.
Негоже,чтобы девочка так сильно нервничала из-за пустяков.
— Постараюсь учесть твои замечания,отец,только боюсь,
что это бесполезное дело,и овчинка не стоит выделки.
— В твоём возрасте трудности обычно не отпугивают,а
привлекают,— укоризненно произнёс Оберон.
— И воспитанные принцы обычно не забывают титуловать
своих венценосных родителей,— вмешалась в их разговор по-
явившаяся Титания.Оттеснив сына,она властно взяла ведь-
мочку за руку и с извиняющейся улыбкой передала её подско-
чившим фрейлинам.
— Посадите девочку там,где ей место,— властно прика-
зала эльфийская королева.
В результате ведьмочка оказалась на самых задворках
за отдельным столиком в рядах таких же смертных.Впро-
чем,и здесь она оказалась на последнем месте среди краса-
виц.Немногочисленные товарки смерили её неприязненными
взглядами за исключением одной черноволосой девушки,ко-
торая была удивительной красоты по человеческим меркам.
Заметив тревожное выражение на лице ведьмочки,она привет-
198
ливо кивнула,и у той немного ослаб тугой ком в горле.«Что
ж,может,я и здесь найду с кем подружиться...ой!» Голод-
ный желудок ведьмочки пришёл в себя и громко затребовал
еды.Ответив незнакомке судорожной улыбкой,она потяну-
лась к нарядным блюдам и с завидным аппетитом принялась
поглощать незнакомые деликатесы,не замечая завистливых
взглядов соседок.Оберегая фигуру,они неохотно клевали со
своих тарелок.Привередливые хозяева быстро меняли приви-
легированных рабынь,как только они хоть немного теряли
привлекательность в их глазах.
∗ ∗ ∗
Круг десятый
199
200
От праздника живота ведьмочку отвлёк знакомый голос
и звуки чудеснейшей музыки,доносящиеся из помещения по
соседству.
— Потанцуем?— снисходительно произнёс Лесной король,
протягивая руку.
С сожалением отложив бело-розовое пирожное,ведьмочка
кивнула головой и,выскочив из-за стола,бросилась следом за
исчезающим эльфом.Но тот подождал её в дверях и,креп-
ко ухватив за руку,повёл вглубь сказочного бального зала.
Здесь взгляд ведьмочки упал на кружащиеся эльфийские па-
ры,выделывающие в воздухе сложнейшие танцевальные па в
мерцании причудливых мерцающих узоров.Сразу поскучнев,
она упёрлась.
— Постой Раэтиэль.Я не знаю ваших выкрутасов.
Лесной король притянул её к себе и его зелёные глаза
засветились мягкой насмешкой.
— Не бойся,Аталиса,— шепнул он на ухо.— Ты же опыт-
ная танцовщица,просто подчиняйся моим движениям и у нас
всё получится.
Они встали в позицию.«Ну,начали?» — спросил её взгля-
дом Раэтиэль и,подкрутив,легко подбросил в воздух.
Ошарашенная девчонка зависла в воздухе,но не запани-
ковала.Поняв,что медленно планирует прямо в руки своего
партнёра,она счастливо выдохнула:«ах!» и снова оказалась
высоко в воздухе.Беззаботно засмеявшись,она коснулась ру-
кой цветочной гирлянды,украшенной фонариками,и выпол-
нила изящный танцевальный пируэт.Медленно опустившись
вниз,на этот раз она сама поднялась в воздух,легко оттолк-
нувшись носком атласной туфельки от блестящего озёрной
гладью узорного паркета.
Прекрасная музыка и Лесной король,улавливающий ма-
лейшие нюансы её настроения,привели ведьмочку в такой
восторг что,позабыв обо всем,она полностью растворилась
в волшебстве танца.В радостном упоении она не замечала
ни косых взглядов эльфиек,ни восхищения в глазах их парт-
201
нёров.Легко и непринуждённо раз за разом она выполняла
всё более сложные элементы,полностью отдавшись звучанию
музыки и уверенным движениям Лесного короля.Это было
настоящее волшебство.Впервые каждый её душевный порыв
нашёл своё выражение в движении.
Очнулась ведьмочка,когда в зале раздались дружные ап-
лодисменты и крики «браво».Все еще находясь в состоянии
эйфории,она присела в изящном полупоклоне и затуманен-
ным взором обвела восторженные лица своих нечеловечески
прекрасных зрителей.Сверху посыпались разноцветные цве-
точные лепестки в искрящемся золотом тумане.«Спасибо,я
благодарна,что вы оценили мой танец...»
— Опять мимо,моя хорошая!Думаешь,эти аплодисменты
тебе предназначены?Ошибаешься,— насмешливо произнёс
Лесной король.Придерживая ведьмочку за талию,он встал
рядом и слегка наклонил голову.
— Благодарю вас,мои друзья!— пронёсся под высокими
сводами зала его звучный голос.Улыбаясь,он добавил:— Ду-
маю,вы будете снисходительны и простите моей партнёрше
некоторую неуклюжесть.Не стоит забывать,что она всего
лишь человек и впервые оказалась на нашем балу.
И только тут ухо ведьмочки различило,кем восхищаются
зрители.
— Браво,Ваше Высочество!— кричало множество голосов,
сливаясь в единый восторженный вопль.
Славословя,прекрасные эльфийки немедленно оттеснили
ведьмочку от Лесного короля.Не зная,что делать,она немно-
го постояла в сторонке и,растеряно улыбаясь,двинулась к се-
бе за стол.«Ладно.Если уж испоганили настроение,то хоть
поем от души».Но не тут-то было.
— Не спеши,детка!Давай ещё немного потанцуем!— раз-
дался повелительный голос.
Дорогу ведьмочке заступил светловолосый эльф в роскош-
ном костюме,расшитом золотом.Глянув на его высокомерное
лицо,прекрасное,но чем-то неприятное,она заупрямилась,но
202
тот не стал слушать её возражений и снова потащил в танце-
вальный зал.
Здесь по-прежнему звучала музыка,но на этот раз эль-
фы затеяли хоровод и девчонку вытолкнули в центр образо-
ванного круга.Настроение танцевать ушло,и она застыла,
стоя в одиночестве.Ведьмочка пристально посмотрела на эль-
фа,вернувшего её в бальный зал,и удивилась его сходству с
Лесным королём.Незнакомец выглядел несколько старше,чем
он,но они походили друг на друга как родные братья.Впро-
чем,это могло быть и обманкой.При частой смене обличий
эльфийским принцем,она уже не знала,как он выглядит по-
настоящему.Но кроме внешности у них были похожие фигуры
и манера держаться,так что её подозрение не было лишено ос-
нований.Да и окружающие носились с ним не меньше,чем с
Лесным королем.Правда,за время путешествия в Междуми-
рье он сам никогда не упоминал о брате.
Вдруг ведьмочка обратила внимание,что вокруг неё звучит
переливчатый нежный смех и эхом раздаются многочисленные
издевательские голоса.
«Небесный отец,вы только посмотрите,как она уродлива!»
«О,гляньте на смертную через магическое око!»
«Фу!Да у нее кожа в каких-то тёмных пятнах,совсем как
у жабы!Мази знаменитой Эльмеи спасают положение,но это
ненадолго».
«Какая мерзость!Кажется,эта болезнь называется веснуш-
чатостью».
«Что вы говорите!Бедняжка!Я бы сразу рассыпалась пра-
хом,постигни меня такое несчастье!..»
Злющая ведьмочка крутилась из стороны в сторону,пыта-
ясь найти говорящих,но кроме моря любопытных глаз ничего
не видела.Эльфы разговаривали только мысленно,причём так,
что было невозможно найти говорящую.Вскоре к женским го-
лосам присоединились мужские.
«Интересно,зачем Лесной король привёл ведьму на бал,а
не отправил сразу в лабораторию?»
203
«Не знаю,но говорят...— воздушный эльф в сером оде-
янии напоминающий тень,склонился к уху незнакомца,ко-
торый вернул ведьмочку в бальный зал.У того неимоверно
расширились красивые глаза.
«Не может быть!Одно дело переспать из любопытства с
этими животными,но жениться?Никогда!Спорим,Раэтиэль
не согласится на такой позор,что бы ни задумал отец!»
Судя по его словам,незнакомец действительно оказал-
ся близким родственником Лесного короля и,заинтересовав-
шись,ведьмочка прислушалась к дальнейшему разговору.
«Говорят,мы вырождаемся,и Их величество Оберон решил
пойти на крайние меры.Женив собственного сына-наследника
на смертной ведьме,он надеется,что придворные последуют
его примеру,а за ними и остальная знать».
«Лучше смерть,чем женитьба на животном!»
«Категорично,но полностью солидарен с тобой,Лайтиэль.
С другой стороны,если Оберон настоит на своём,союз со
смертной ослабит влияние Лесного короля и сильно упрочит
твои позиции...»
Принц Лайтиэль,сын Оберона от первой жены высокород-
ной Рамимэль ар-Туанева сухо усмехнулся.
«Хватит о делах,Лиас,мы пришли повеселиться!»
Он повелительно глянул на рыжую упрямо набычившую-
ся девчонку.Не шевелясь,она по-прежнему стояла в центре
круга,зябко обхватив себя руками.
— Смертная,не стой,покажи нам свои ужимки!Ты так
забавно пародируешь наши танцы.Не хуже перевоплощённых
мартышек!—приказал принц Лайтиэль с ледяным презрением
в бархатном голосе.Почему-то он считал нужным обращаться
к ней только вслух,игнорируя её способность воспринимать
мысленную речь,хотя прекрасно видел,что она слышит их
разговор с Лиасом.
Побледневшая ведьмочка вызывающе подбоченилась.
«Вот пусть мартышки и танцуют для вас,тварей!—проши-
пела она,сверкая глазами и,не думая о последствиях,в серд-
204
цах выплюнула из себя то,что накопилось за унизительный
вечер:— Фейри называются!Сплошь подлость и грязь!Да лю-
бая жаба чище вас душой!Прячетесь за красивыми масками,
а внутри вас скрывается поганое болото!»
Спохватившись,она испуганно поглядела на окружающих.
В свою очередь они,замерев,смотрели на принца Лайтиэля.
Лишь Лиас смотрел на ведьмочку с неподдельным восхище-
нием.Прищурив серые глаза,он зааплодировал и мысленно
пропел:
«Гляди-ка,Лайтиэль,а зверёныш огрызается!Какая пре-
лесть!Люблю строптивых рабынь.Может,Раэтиэль уступит
мне её по старой дружбе,когда закончит свои опыты...»
Принц Лайтиэль окинул ведьмочку гадливым взглядом.
«Не раскатывай губу,Лиас.Как бы наша зверушка ни была
забавна,она должна быть наказана за своё хамство.Быть ей
дичью на Ночной охоте короля»,— вынес он свой приговор и
окружающие одобрительно зашумели.
«Как прикажете,Ваше Высочество!»
Вокруг ведьмочки со страшной силой закружился стреми-
тельный хоровод эльфов.В какой-то миг их наряды слились в
единое цветовое кольцо,и она очутилась в полночном глухом
лесу,причём в шкуре газели.
«Ату её,ату!» — выкрикнул чей-то звонкий голос.
Услышав отдалённый лай свирепой своры,ведьмочка с тру-
дом устояла на подгибающихся тонких ногах.По её шкурке
прошла волнообразная дрожь и,сделав гигантский прыжок,
она в панике помчалась вперёд,не разбирая дороги.Вслед ей
понеслось звонкое пение охотничьих рожков и азартные крики
загонщиков.
«Небесный отец!Если я не смогу остановиться,то точно
попаду в беду!» — в отчаянии подумала ведьмочка.Её шкурка
покрылась тонкой плёнкой пота,но она ничего не могла по-
делать с животным инстинктом,который гнал её вперёд,не
давая времени на раздумья.Она не замечала,что в отдалении
за ней скрытно летит Селина,которая не могла вмешаться,
205
видя,что за ведьмочкой по-прежнему наблюдает принц Лай-
тиэль.Но как только он убедился,что ей не миновать ни
загонщиков,ни гибельной Ордуэльской трясины,он повернул
упряжку серебряно-соловых пегасов к замку,не рискуя вос-
пользоваться телепортом.Принц Лайтиэль не хотел вызвать
ненужного всплеска магии.Ведь принц-наследник был злопа-
мятен и то,что они братья по отцу не остановило бы его от
жестокой мести.
Как только фея увидела,что слежки больше нет,она бро-
силась наперерез несущейся газели и,крича,замахала рука-
ми.Но инстинкты животного в стрессовой ситуации почти
полностью вытеснили человеческий разум и ведьмочка её не
замечала.Не зная,что делать,Селина вцепилась в чуткое
ухо газели и,направив вперёд волшебную палочку,создала
иллюзию оскаленного волка.Стало только хуже.Сделав гро-
мадный прыжок в сторону,ошалевшая газель понеслась ещё
стремительней.С размаху она угодила в трясину,и та жадно
чмокнула,заполучив свою добычу.Со всех сторон к бьющей-
ся газели потянулись костлявые зелёные руки,и туманные
зловонные призраки.Очнувшаяся ведьмочка глянула на фею
испуганными глазами.
«Селина,спаси!»
«Как?— воскликнула расстроенная малышка.— Нам за-
прещено пользоваться магией в окрестностях дворца Оберона!
За нарушение смерть!»
Не зная,что делать,она заметалась над головой ведьмоч-
ки,тонущей в трясине.
«Ладно!Гори запреты ясным огнём!» — воскликнула она с
отчаянным видом и увеличилась в размерах.Часто взмахивая
крыльями,она попыталась вытащить газель.Но это оказалось
непосильной задачей для такого хрупкого создания.Болото не
желало расставаться со своей добычей.
«Прости,Селина,и спасибо за всё,что ты сделала.Уходи,
пока тебя не заметили».
Ничего не ответив,фея уменьшилась до своих обычных
206
размеров и исчезла из поля зрения ведьмочки.Стараясь не
шевелиться,чтобы выиграть у судьбы немного времени она
огляделась по сторонам.Кругом расстилался мертвенный без-
радостный пейзаж,подсвеченный блуждающими болотными
огнями.Голые скелеты белесых деревьев походили на путни-
ков,погибших в страшных мучениях,и своим видом наводи-
ли леденящий ужас.Она закрыла глаза.«Не хочу это видеть
перед смертью».На грани слышимости послышался горький
плач маленького ребёнка,и у неё сжалось сердце.«Прости,
Люцифер,мама оказалась слишком глупа и неосторожна,по-
тому не сберегла ни свою,ни твою жизнь».Из глаз газели
покатились слёзы.Какая-то тварь поблизости застонала,а за-
тем замшелая рука ухватила её за ногу.Она судорожно дерну-
лась и под её копытцем хрустнула полуистлевшая кость.Тварь
отстала,но чьи-то скользкие гладкие щупальца скользнули
по чувствительной шкуре,и ведьмочка еле подавила панику,
охватившую её животную часть.Всё-таки резкие движения не
прошли даром,и она по шею ушла в трясину,мерзко пахну-
щую тухлыми яйцами.«Кажется,конец...»
Вдруг над головой раздался шум мощных крыльев,и га-
зель подбросило вверх,а спустя мгновение чья-то сильная
рука пребольно ухватила её за волосы.Ещё не веря своему
счастью,ведьмочка прошептала:
— Раэтиэль!Слава богам!
— Угадала!— весело отозвался Лесной король.— Не сер-
дись,моя хорошая,но придется тебя немного потаскать за
волосы.Это единственно чистая часть.Не хочу вляпаться в
грязь Ордуэльской трясины,она имеет подлое свойство надол-
го оставлять на теле коричневые пятна с трудом поддающиеся
магии.
— Делай что угодно,только забери меня отсюда,— прого-
ворила ведьмочка надломленным голосом.
— Ну,вот!Раньше ты никогда настолько не унывала,Ата-
лиса!— с огорчением в голосе воскликнул эльф и жёстко
добавил:— Что ж,виновник и за это мне ответит.Как он
207
смел покуситься на мою добычу!
— Ой,давай обойдёмся без хищных аналогий,меня до сих
кидает в дрожь от лая собак!
— Договорились!— согласился Лесной король.
Под мощными взмахами его крыльев мокрая ведьмочка за-
дрожала от холода.От воздушного наряда мало что осталось.
— Раэтиэль,как ты меня нашёл?— не удержалась она от
вопроса,не дающего ей покоя.Она уже лишилась иллюзий в
отношении добросердечия фейри.
— А ты как думаешь?— в голосе эльфа послышалась мяг-
кая насмешка.
— Думаю,тебе сообщила Селина.Ведь так?
— Да.
— Раэтиэль,где она?
Вместо ответа Лесной король выпустил её волосы,и ведь-
мочка камнем рухнула вниз.Колдовать не было сил,и она до
тех пор стремительно падала,пока не ушла глубоко под воду.
Отплевываясь,она вынырнула на поверхность и полной гру-
дью вдохнула живительный воздух.«Слава богам и на этот
раз жива!»
— Аталиса,тщательно смой с себя налипшую грязь,—
приказал Лесной король и предупредил:— Пока не смоешь её
всю,я не выпущу тебя из реки.
— Понятно,— буркнула ведьмочка и,дрожа от холода,
принялась яростно оттирать с тела липкую глянцево блестя-
щую коричневую жижу,которая с большим трудом поддава-
лась её усилиям.Она заметила,что кляксы грязи,оказавшись
в воде,вновь стремились прилепиться к её коже.Чтобы этого
не случилось,ей пришлось вдобавок плыть против течения.С
огромным облегчением она заметила,что стайка юрких светя-
щихся рыбок с удовольствием принялась поедать приставучую
грязь.Осмелев,они подплыли ближе и самые храбрые из них
стали подъедать редкое лакомство прямо с тела ведьмочки.
Раскинув руки и ноги на воде,она замерла,стараясь не вспуг-
нуть крохотных помощников.Касания крохотных ртов вызы-
208
вали приятную щекотку,и она еле удерживалась от нервного
смеха,боясь,что стоит только засмеяться и ей уже будет не
остановиться.
— Достаточно,— произнёс Лесной король и при помощи
магии выдернул её из воды.
На высоте полёта стрекоз ведьмочка зависла над поблес-
кивающей гладью спокойно текущей полноводной реки.При
ярком свете огромной серебристо-жёлтой луны эльф внима-
тельно обследовал её с головы до ног,но не удовольствовал-
ся внешним осмотром.Ухмыльнувшись,он коснулся кончика
её носа,и вокруг обнажённого тела ведьмочки вспыхнул се-
ребристый кокон,мгновенно её высушивший и распушивший
волосы рыжим облаком.На серебристой поверхности кокона
засверкали многочисленные вспышки.Это магия безжалостно
выжигала остатки коварной грязи Ордуэльской трясины,зата-
ившейся на теле ведьмочки.Она застонала от боли.Кое-где
коварная пришелица уже успела пробраться под кожу.
Наконец,экзекуция закончилась и Лесной король,завер-
нув в невесомое пуховое одеяло дрожащую от изнеможения
девчонку и,стрелой взмыл в ясное звёздное небо.С сосре-
доточенным видом он устремился к королевскому дворцу,по
пути продумывая планы мести ненавистному брату.Согрев-
шись,ведьмочка вынырнула из одеяла и,обняв его за шею,
с удовольствием потёрлась носом.От кожи Лесного короля
по-прежнему пахло солнцем,цветами и молоком.
— Раэтиэль,я люблю тебя!— воскликнула она в порыве
благодарности.
— Докажи,— потребовал эльф сверкнув белозубой улыб-
кой и ведьмочка приникла к его губам.Они не сразу ответили
на её страстный поцелуй.Но затем втянувшийся в любовную
игру,Лесной король резко пошёл вниз и,опустившись на чу-
десную полянку,сменил облик.Мальчишка-эльф замер,нере-
шительно глядя на встрёпанную раскрасневшуюся девчонку,
и она снова первой сделала к нему шаг.Впоследствии ведь-
мочка мало что могла вспомнить.В памяти остались только
209
вспышки чудесных ощущений и непереносимая нежность,за-
топившая сердце и душу.Это был единственный раз,когда
они были вместе и телом и душой.
Захмелевшая от любви смертная девчонка уснула,и опе-
чаленный Лесной король снова взмыл в небо,бережно при-
жимая к себе бесценную ношу.Не заботясь о последствиях,
он с яростью прорвался сквозь магическую защиту королев-
ского дворца и пнул ногой створку высокого окна на верхнем
седьмом этаже.Войдя внутрь лаборатории,заполненной мно-
гочисленными причудливыми приборами,он немного поколе-
бался,но быстрым шагом двинулся вглубь огромной комнаты,
не замечая,что кончики белоснежных крыльев волочатся по
каменному полу и,испачкавшись,посерели от толстого слоя
пыли.
Лесной король положил спящую рыжую ведьмочку на воз-
вышении рядом с прозрачной капсулой.На ней единственной
не было следов запустения.Сравнивая,его взгляд перебегал
с прекрасного утончённого лица эльфийки на простодушное
конопатое личико — действие волшебных мазей закончилось,
и веснушки заняли своё законное место.Лесной король бро-
сился в высокое кресло,больше похожее на трон и,сгорбив-
шись,горько усмехнулся.«Ну?Всё еще жаждешь любви этой
жалкой бабочки-однодневки?Только последний дурак может
забыть ту,что прекрасней всех на свете!» — подумал он с
ожесточением,но теплота в сердце,вызванная искренней лю-
бовью девчонки,отдававшей ему всю себя без остатка,никак
не хотела уходить.Она была похожа на слабого пушистого
птенца на ладонях и своей беспомощностью поневоле вызыва-
ла нежность.
— Небесный отец,я не в силах отказаться от них обеих!—
воскликнул он в отчаянии.
— И не нужно,моё сердце,— раздался вкрадчивый жен-
ский голос.
Стоя в дверях,Титания с жалостью глядела на любимо-
го сына.Подойдя ближе,она обняла его и,поцеловав,мягко
210
спросила:
— Раэтиэль,вижу,ты переместил Атуэль из гробницы в
свою лабораторию.Как давно ты проверял её умственное со-
стояние?
Стремительно вывернувшись из матери рук,Лесной король
бросился к спящей красавице,и прозрачный кокон окутало
магическое облако.Отзываясь на его информационные показа-
ния,вспыхнули многочисленные приборы.По-прежнему стоя
у кресла,эльфийская королева с непроницаемым видом на-
блюдала за лихорадочными действиями сына.Наконец,с по-
темневшим от горя лицом,он повернулся к ней и в его зелё-
ных глазах вспыхнули фосфорические огоньки,сигнализируя
о крайней степени ярости.
— Как ты могла промолчать,если видела к чему идёт де-
ло?— в сдавленном голосе Лесного короля прозвучали обви-
нительные интонации.— Будь у меня в запасе время,я успел
бы что-нибудь предпринять,— прошипел он,с трудом разжи-
мая кулаки.
— Успокойся,сын!— резким тоном приказала Титания.—
С самого начала у тебя не было ни малейшего шанса,— она
вздохнула,и,сделав знак,призывающий к умершим милость
богов,мягко добавила:— Прости,мы с отцом не хотели тебя
расстраивать.Душа Атуэль сразу же погибла в ходе неудач-
ного эксперимента и то,что ты пытаешься воскресить лишь
пустая оболочка.
— Неправда!Я бы сразу заметил!
— Каюсь,мой мальчик,это я сплела магическую обманку,
и давно хотела её убрать,но отец сильно переживал за тебя,—
осторожно сказала Титания,обняв сына.Тот безвольно обмяк
в её руках.
—Мама,как ты могла?—прошептал раздавленный Лесной
король не сразу осознавший масштабы катастрофы.Несмотря
ни на что,все эти годы он был непоколебимо уверен,что одна-
жды его отчаянные усилия по оживлению невесты увенчаются
успехом.
211
— Мы с отцом всего лишь хотели уберечь тебя от опро-
метчивых шагов,— успокоительно гладя его по спине,быстро
отозвалась Титания.
— Ясно,вы всячески поддерживали во мне ложную надеж-
ду,чтобы я чего-нибудь не натворил сдуру,— Лесной король
горько усмехнулся.— Н-да,теперь мне понятны некоторые
неувязки.
В его руке вспыхнул мощный магический жезл.
— Что ж,тогда пришла пора избавиться от прошлого и от
ненужной ведьмы...
— О,нет!— встревоженная королева еле успела поставить
защиту,уберегшую обеих девушек.— Не горячись,дорогой!
Они обе нам пригодятся.
— Если они тебе нужны,делай с ними что хочешь,мне
всё равно.
—Постой!—Титания поймала уходящего сына за рукав.—
Скажи,ты когда-нибудь слышал о заклятии вселения души в
другое тело?— вкрадчиво спросила она.
На лице Лесного короля промелькнуло сомнение.Он при-
поднял брови,недоверчиво глядя на мать.
—Беспочвенные сказки,—холодно уронил он.—Отделить
душу от тела и на время поместить в голем проще простого,но
вселить её в тело другого человека это невозможно.Впрочем,
меня это не интересует,чтобы ты себе не нафантазировала в
отношении моих чувств к смертной.
Но его скепсис не сбил эльфийскую королеву,почувство-
вавшую,что она находится на правильном пути.Идея Оберона
женить сына на ведьме в том виде,что она есть и в её душе
не находила отклика.Слишком это был неравный брак в гла-
зах фейри,который поставил бы гордого эльфийского принца
в унизительное положение.
— Глупости!Ты не прав,мой мальчик,— усмехнувшись,
Титания потянула сына за собой.— Идём,я кое-что тебе по-
кажу.
Немного поупрямившись,Лесной король догнал мать и
212
нырнул следом за ней в низкую дверь,ведущую в её личную
лабораторию.В небольшой уютной комнате горел небольшой
камин.Подойдя к армариуму,доступ к которому был перекрыт
её личной печатью,Титания достала с его полки огромную
книгу в серебряном переплёте.
— Мам,откуда у тебя Книга Судеб?— с удивлением вос-
кликнул Лесной король.
— Подарок,— коротко ответила Титания.Упреждая даль-
нейшие вопросы заинтересованного сына,она положила книгу
на специальную подставку и,коснувшись жезлом,приказала:
— Откройся!
С металлическим шелестом блестящие и совершенно пу-
стые страницы стали медленно переворачиваться.В помеще-
нии зазвучали тихие голоса,ведущие разговоры,смех,зевки
и даже чей-то протяжный стон.Это подключилась служба
невидимых архивариусов.
— Что желаете узнать,госпожа?— вежливо проговорил
молодой звонкий голос.
— Заклятие вселения души в другое тело.
Зависла долгая пауза,наполненная замешательством.
— Извините,госпожа,это закрытая информация и Вам
придётся подождать,— нерешительно кашлянув,произнёс
ломкий старческий голос и,окрепнув,скептически добавил:
— Конечно,мы пошлём запрос Свидетелям,но лучше не рас-
считывайте на их согласие.Изначальные редко предоставляют
такие небезопасные игрушки в руки молодых рас...
— Мэтр Корнуэл,потом побеседуем об истории,а сейчас
не могли бы вы узнать то,что мне нужно?
— Всенепременно.
В комнате зависла долгая тишина,нарушаемая лишь трес-
ком огня и довольным урчанием сытой саламандры,разва-
лившейся на тлеющих углях.Нервничающий Лесной король
привстал с кресла и подкинул несколько поленьев.Они заши-
пели,истекая смолой,а оживившаяся саламандра,приняв об-
лик невысокой девчушки,затанцевала,легко взвиваясь вверх
213
вместе с языками яркого пламени.Титания не выдержала за-
тянувшегося ожидания.
— Можно быстрей,мэтр Корнуэл?
— Не будьте столь нетерпеливы,милостивейшая госпо-
жа,— укоризненно прозвучало под низкими каменными сво-
дами.
— Честное слово,я само терпение,но уже нет никаких
сил!
— Уверяю Вас,я занят делом,а не гоняю чаи,— сухо
сказал старческий голос.
Эльфийская королева вскочила с кресла и с капризной ми-
ной на прекрасном лице нетерпеливо топнула ногой.Кто-то
засмеялся и в их разговор с мэтром вмешался новый собесед-
ник.
— Хорошо,Титания,только ради твоих прекрасных глаз,
я предоставлю требуемое заклятие,— галантно произнёс по-
змеиному чуточку шипящий голос.
Королева метнула быстрый взгляд в сторону сына.Непри-
нуждённо откинувшись на высокую спинку кресла,тот при-
крыл глаза,делая вид,что его ничто не интересует,но она
заметила его насторожённо приподнятые кончики ушей.
— Спасибо,Диамант,— с чуть слышной досадой,сказала
королева и неслышно вздохнула,понимая,что теперь ей не
избежать вопросов,откуда она накоротке знакома со Свидете-
лем.
— Подожди благодарить.Учти,заклятие вселения души не
сработает,если нет плода с дерева Иггдрасиль...
— Это оно?
Торжествующая эльфийская королева вытащила из карма-
на полупрозрачное рубиновое яблоко,и вокруг разлилось зо-
лотое сияние.
— Да,это оно,— немного помедлив,подтвердил невиди-
мый Свидетель.— Титания,ведь оно принадлежит смертной
девочке по имени Аталиса.Не так ли?
Эльфийская королева не стала отпираться и сказала,что
214
нашла его в сумке ведьмочки,принесённой служанками.Ко-
гда её хватилась,то решили поискать при помощи магических
гончих.След оказался слишком слабым и за пределами двор-
ца совсем исчез,поэтому нужно было что-нибудь из её вещей.
— Это несколько осложняет дело с переселением душ,—
сухо произнёс Свидетель.
— Почему?— удивилась Титания.— Девочка в соседней
комнате и я хотела прямо сейчас переселить её в тело Атуэль.
— Мама!— с возмущённым видом Лесной король вскочил
на ноги.Хоть он и понимал,что задумала Титания,но до
последнего не верил в возможность такого переселения.
Под низкими каменными сводами вновь зазвучал голос
Свидетеля,похолодевший ещё на несколько градусов:
— Видишь ли,дорогая,Раэтиэль поклялся нам,что даст
девочке родить ребёнка и воспитает его как собственного сы-
на.
Огорчённая Титания посмотрела на сына,а затем светло
улыбнулась.
— Может,такая отсрочка и к лучшему.У меня будет вре-
мя натаскать девочку в манерах и наших обычаях,чтобы она
ненароком не выдала себя в облике эльфийки,— воскликну-
ла она с энтузиазмом.Любя,она потрепала Лесного короля
за ухо и наставительно добавила:— Сын,перестань строить
кислые мины.Думаешь,я не знаю,чем вы только что зани-
мались?И это ты на дух не переносящий смертных рабынь!
— Мама!Неужели ты за нами подглядывала?
—Ну и что?—весело фыркнула Титания.—Не переживай,
это было красиво соитие.
Одновременно возмущенный и смущённый Лесной король
вскочил с кресла и заметался по комнате.
— Раэтиэль,хватит мельтешить перед глазами!Должен же
кто-то присматривать за вами,пока вы ничего не видите и не
слышите в пылу страсти.Не хватало,чтобы вас прибили на
пару.Ведь на девочку уже покушались.
Замерший Лесной король глянул на мать потемневшими
215
зелёными глазами.«Лайтиэль?» Она согласно опустила глаза.
«Сволочь!» Вспыхнул портал и он шагнул в его беспросветный
зев,не замечая,что автоматически принял боевую форму.
«Как бы Раэтиэль не натворил дел!» Обеспокоенная Тита-
ния проводила сына взглядом и,тепло попрощавшись со Сви-
детелем,устремилась к Оберону.Как женщина,она не имела
права напрямую вмешаться в схватку принцев.
Любимого супруга она застала за чтением.Лежа на рос-
кошном ложе под воздушным балдахином,Оберон лениво пе-
ребирал страницы книги рукописных сонетов.Правда,он с го-
раздо большим удовольствием рассматривал фривольные кар-
тинки,на которых извивались сладострастные красотки,чем
погружался в содержание изящных виршей.Подойдя к нему,
Титания выхватила книгу из его рук и,не глядя,зашвырнула
за спину.
— Дорогой,у меня неотложное дело!— выпалила она,
нервно расхаживая по комнате мужа.Украшенная воздушны-
ми тканями,кружевами и картинами она больше подходящей
изнеженной кокетке,чем знаменитому эльфийскому владыке.
Оберон медленно поднял на неё невозможно синие глаза.
В них стояли самые настоящие слёзы.
— Моя любовь!Ну почему ты никогда не считаешься с мо-
ими желаниями?— обиженно протянул он.— Неужели после
всех своих трудов,я не заслужил в собственном доме немного
тишины и покоя?
Титания бросилась на колени и приникла губами к его
руке.
— Прости,моё сердце,я настолько разволновалась,что
совсем забыла,после Ночной охоты ты всегда капризничаешь
— по лицу мужа скользнула гримаса неудовольствия,и она
смерила его внимательным взглядом.—Почему ты сердишься?
Не удалось подстрелить намеченную дичь?
Изящным движением белокурый красавец достал батисто-
вый кружевной платок и аккуратно промокнул глаза.
— Титания,опять наглеешь.Как ты смела подумать,что я
216
могу промахнуться?
Королева в деланном удивлении приподняла бровь.
— Я такое сказала?
— Увы!— вздохнув,ответил Оберон.— Придётся тебя
наказать,ты слишком долго испытываешь моё терпение.
Поняв,что выбрала неудачное время для визита,Титания
попыталась спастись бегством,но оно не удалось.Стремитель-
ный бросок и эльфийский король материализовался прямо пе-
ред открывшимся порталом.Наступая на неё,он многозначи-
тельно шлёпнул ремнём по ладони.«Сразу сдашься или про-
должим игру?» В ответ королева ухмыльнулась,и предстала в
полном воинском одеянии с мечом в руке.«Амазонки не сда-
ются!».В синих глазах Оберона вспыхнул азарт.«Ну,это мы
ещё посмотрим!» Глазам королевы предстал эльфийский воин
и как встарь,её сердце дрогнуло при виде его мужественной
красоты.
«Приступим?Проигравший платит как всегда».
«Договорились»,— согласно кивнула Титания и слегка по-
морщилась.Победить ей удавалось считанные разы,да и то
она подозревала,что муж великодушничает,или не хочет,
чтобы она потеряла интерес к схваткам.Кувыркнувшись,она
ушла в сторону от стремительного удара и полностью сосре-
доточилась на бое.
Ближе к обеду златовласая красавица проснулась первой
и,сладко потянувшись,опрометчиво улеглась на спину.Боль
в нижней части спины немедленно дала о себе знать.Обижен-
ная Титания приуныла.Оберон и на самом деле оказался зол
и выпорол её по-настоящему.Но всё-таки она не удержалась
и коснулась его щеки.
— Милый,ты спишь?
— Да,— сонно пробормотал Оберон и,пытаясь уйти от
разговора,с головой нырнул под одеяло.Фокус не удался.
Впрочем,как всегда.
— Милый!Вообще-то я приходила по делу...
— Успокойся,Титания.Я всё знаю.При всём желании
217
мальчишкам не удастся подраться.В составе нашего посоль-
ства Лайтиэль уже пересёк границу Морского королевства.
— Скрытный паршивец!Что ж ты сразу мне не сказал и
заставил столько времени нервничать?— рассерженная коро-
лева,охнув,села на кровати.
Снисходительно улыбаясь,Оберон притянул жену к себе
и заглянул в любимые зелёные глаза,сверкающие скрытым
гневом.
— Злишься?Сама виновата.Это ещё большой вопрос кто
из нас больше скрытничает,милейшая интриганка.Ну,как?
Убрать следы наших развлечений?
— Не наших,а твоих,— сердито буркнула Титания,поти-
рая покрасневшие запястья.
— А ты не давай повода,— спокойно отозвался Оберон,с
помощью магии убирая следы своей экзекуции с совершенного
тела жены.— Итак,кто такой Диамант и как тебе удалось
сойтись накоротке с самим Свидетелем?
Красавица виновато опустила ресницы под его вопрошаю-
щим взглядом,и синие глаза потемнели от бушующего гнева.
Она испуганно вздрогнула,поняв,что заигралась.С эльфий-
ским королём шутки были плохи.За личиной изнеженного
ленивца крылся железный характер.
— Прости,моя любовь!— поспешно воскликнула Титания
и сердито добавила:— Оберон,не будь большим дураком,
чем ты есть!Как я могу изменять тебе со Свидетелем?Про-
сто ещё в детстве я подружилась с Диамантом.После гибели
отца запертая мачехой в четырёх стенах я потихоньку сходи-
ла с ума,и этот дух пришёл мне на помощь.Чтобы отвлечь
от самоубийственных мыслей,он часами вел со мной занима-
тельные беседы,а потом посоветовал как сбежать.Если бы
не Диамант,мы бы никогда не встретились.Скорей всего при
королевском дворе вскоре после гибели отца сообщили бы и о
гибели его единственной наследницы из рода ар-Ниарид.
Эльфийский король до боли сжал жену в объятиях,и перед
его глазами промелькнула их первая встреча.
218
Оборванная чумазая девчонка заступила дорогу одинокому
путнику и,угрожая оружием,нагло потребовала кошелёк.В
то время Оберон любил инкогнито побродить по дорогам коро-
левства,утомлённый дворцовыми церемониями и нелюбимой
женой.Особенно его донимали бесконечное нытьё дражай-
шей половины и вечные требования благ для её многочис-
ленных родственников.Вообще,знатный род и плодовитость
были единственными достоинствами высокородной Рамимэль
ар-Туанева.Причем особенно ценилось последнее качество.В
эльфийских семьях дети рождались крайне редко.
Поначалу Оберон хотел как следует всыпать юной маро-
дёрке,но нечаянно заглянул в её задорное личико и утонул
в зелёных глазах.Очарованный,он поднял руки,сдаваясь
на милость победительницы.Не удовольствовавшись кошель-
ком,девушка смерила его презрительным взглядом и,наста-
вив меч,заявила,что такой трус заслуживает только участи
раба.Забавляясь,он долго терпел её выходки в роли неволь-
ника,но однажды под настроение быстро показал кто из них
хозяин положения.
Со сменой ролей Титания смирилась далеко не сразу,но
она всегда была человеком чести и,проиграв бой,неукос-
нительно придерживалась условий оговоренной сделки.По
ним уже сама девушка отошла в рабство на год,но как бы
она не злилась на капризы избалованного красавца,во вре-
мя совместного путешествия она ни разу не пробовала от
него сбежать.Правда,она не подозревала,что это невозмож-
но.Внешне Оберон не удерживал свою спутницу и частенько
бросал в пути,но он сразу же поставил на ней магическую
метку и приказал охране не спускать с неё глаз.Потому мно-
гочисленные соглядатаи в различных обличиях отслеживали
каждый её шаг.
Зато осознав с кем,имеет дело,вольнолюбивая девушка
немедленно рванулась на волю,но было поздно.Бунтуя,она
неоднократно сбегала из дворца,но пойманная в ловушку соб-
ственным сердцем,всегда неизменно возвращалась,если её не
219
сразу отлавливала вездесущая охрана эльфийского владыки.
После длительного боя с многочисленной роднёй и сто-
ронниками высокородной Рамимэль ар-Туанева,Оберон смог
развестись с нелюбимой женой и без промедления объявил о
новой женитьбе.Впервые в их роду эльфийский король дал
выбор своей невесте — свобода или замужество.В течение
месяца Титания должна была сама решить,хочет ли она ста-
новиться королевой или нет.Проклиная себя за дурацкий ка-
приз,Оберон не выдержал ожидания и смылся из дворца.Сте-
ная,он скрывался сначала в лаборатории,но после нескольких
неудачных магических опытов,получил довольно серьёзные
травмы и отправился отлёживаться в гарем,где целыми дня-
ми только тем и занимался,что жаловался наложницам на
свою тяжёлую участь.Когда срок ожидания подошёл к кон-
цу,то изведённые им красавицы и придворные с не меньшим
нетерпением ожидали,чем кончится дело.
С бьющимся сердцем взволнованный король переступил
границу портала,ведущего в покои Титании,и еле успел укло-
ниться от меча.Скрутив буянку,он отобрал её многочислен-
ное вооружение,и тогда разъярённая невеста набросилась на
него с кулаками.
— Негодяй!Так-то ты дожидаешься моего решения!Ре-
шил на досуге перетрахать весь гарем?Иди ты к рогатому!Я
говорю «нет»!
Когда напуганный Оберон решил плюнуть на своё обеща-
ние и во что бы то ни стало удержать девушку,та не выдер-
жала характера и,к его великому облегчению,разрыдалась у
него на груди.Сутки непрерывных заверений в своей любви и
угроза навсегда покинуть эльфийский престол с широчайшей
оглаской по чьей вине сделали своё дело,Титания сменила
гнев на милость.
Правда,и потом своевольная девчонка в качестве коро-
левы стоила Оберону кучи нервов.В течение ряда лет ему
пришлось прилагать неимоверные усилия,чтобы не прибить
её под горячую руку.
220
Синие глаза эльфийского короля увлажнились,и он нежно
поцеловал жену.
— Несмотря ни на что,я по-прежнему люблю тебя,Тита-
ния.
Королева смерила мужа насторожённым взглядом.
— Это ты к чему?
Оберон хихикнул и беспечно сказал:
— Вспомнил былое.Как-то всё забываю сказать,когда ты
ответила мне «нет» я чуть не умер,и с горя решил податься в
барды.Не знаю,что бы было,не согласись ты,в конце концов,
стать моей женой.
Теперь уже зелёные глаза засияли ответным теплом.
— Дорогой,я тоже тебя люблю,но иногда очень хочется
тебя убить за мерзкие выходки.Особенно,когда ты злишься
и распускаешь руки!
— Это вынужденная мера,дорогая.Потому что в тебе по-
прежнему больше упрямства,чем здравого смысла.Мягких
увещеваний ты не понимаешь,принимая их за слабость.Вот
и приходится держать марку при помощи ремня и плётки.Ну-
ка,рассказывай,что ты задумала в отношении ведьмы.Я хочу
знать подробности.
Скептически выслушав горячую речь жены в защиту идеи
по соединению тела эльфийки и души смертной ведьмы Обе-
рон всё же позволил себя уломать.Правда,он заранее огово-
рил,что согласен на эксперимент,только в том случае,если
он будет проведён в его присутствии,и он лично проверит,что
из этого вышло.Заявив,что не желает подсунуть сыну голема
в качестве невесты.
С тех пор для ведьмочки начались тяжёлые дни.Взятая
в оборот эльфийской королевой отныне она спала редкими
урывками.День и ночь несчастную девчонку безжалостно
дрессировали,вбивая в одночасье ту премудрость,которую
эльфийские высокородные девицы постигают в течение мно-
гих десятилетий,если не столетий.
Вначале Аталиса редкий день не плакала от ярости и уни-
221
жения.При всём своём обаянии Титания могла быть ядовитее
василиска.Она приставила к ведьмочке множество наставниц
и ежедневно лично проверяла её успехи.Переучиваться при-
шлось всему:выражению лица в разных ситуациях и обще-
стве,движениям,речи,разрешённой работе и даже колдов-
ству.Приёмы,принятые у ведьм,эльфы презирали и высоко-
родная наставница,приставленная к ней,до крови исхлестала
девчонке руки за то,что она колдовала по привычке.В прин-
ципе они разнились не очень сильно,но в каждом действии
эльфийской девы на первое место ставилась утончённость и
традиционный ритуал.Их оказалось превеликое множество,и
они были разработаны буквально на каждый случай жизни.
Озлобленная девчонка немедленно поинтересовалась у сентау
наставницы,есть ли специальный ритуал для умирания.Ока-
залось,что есть,причём,не один,а множество,предусмотрен-
ные для разных случаев и слоёв общества.
Особенно ведьмочке доставалось за невнимательность.За-
ворожённая новизной,поначалу она увлеклась некоторыми
предметами и с головой уходила в их изучение,но от этого её
быстро отучили.Как только одна из наставниц замечала,что
девчонка не слушает,всё ещё не переключившись с интерес-
ного предмета,то тут же нещадно хлестала её по рукам.Когда
на них не осталось живого места,страдать пришлось ногам.
Но однажды прошла пора,когда забитая до отказа голова на-
отрез отказалась принимать новые сведения и,ведьмочка с
тупым выражением на лице тоскливо смотрела вдаль,никак
не реагируя на удары раздосадованных наставниц.
Титания смилостивилась над девчонкой и,решив,что по-
сле трёх месяцев непрерывных занятий ей нужен активный
отдых,потащила её с собой на охоту.Вооружённые луками,
они шли по волшебному лесу,но еле держащаяся на ногах
ведьмочка не замечала его красот.Понемногу отстав от пре-
красной воительницы,она заползла под ветви огромной раски-
дистой ели и немедленно уснула мертвецким сном.Крошечная
фея,охраняя её,привычно примостилась в растрепанных ры-
222
жих прядях.Вскоре Титания заглянула к ним и улыбнулась.
«Справишься,Селина?Я хочу немного поохотиться.В кои-
то веки мне повезло вырваться из дворца без кучи охраны».
«Не сомневайтесь,Ваше Величество!Разве я Вас когда-
нибудь подводила?»
«Девочка,ты одна из моих лучших слуг!»
Как только эльфийская королева исчезла в сумрачном ле-
су,преследуя красавца-оленя,сонная ведьмочка приоткрыла
один глаз и радостно улыбнулась при виде феи.«Слава богам,
Селина,с тобой всё в порядке!Я страшно переживала,бо-
ясь,что тебя накажут.Спасибо,что спасла меня из болота».
Селина звонко засмеялась.«Дурочка!Я это сделала по долгу
службы,и ты ничем мне не обязана».
«Наплевать!Главное ты это сделала и,значит,заслужи-
ла мою сердечную благодарность»,— убеждённо сообщила ей
ведьмочка и,свернувшись в клубочек,мгновенно заснула.
«Глупый смертный ребёнок!» — вздохнула фея и,рассы-
пая в воздухе золотую пыль,зависла перед её лицом.«Ладно,
чем-то ты тронула моё сердце.Наверно,непроходимой глупо-
стью».Волшебная палочка коснулась мягкого мха,и теплое
одеяло укрыло спящую ведьмочку.Завернувшись в него,она
счастливо улыбнулась.
Спустя некоторое время под полог ели заглянул Лесной
король и,призывая к молчанию,приложил палец к губам.
«Ты свободна,Селина.Я сам присмотрю за Аталисой»
Словно почувствовав его присутствие,а,может,так и бы-
ло на самом деле,ведьмочка подняла ресницы и,заглянув в
зёленые глаза,лежащего рядом Лесного короля,засветилась
от счастья.
— Раэтиэль!— она заплакала,уткнувшись ему в грудь.
Немного помедлив,эльф коснулся рыжей прядки и,не вы-
держав,зарылся в её волосы.В них ещё сохранился привыч-
ный запах лекарственных трав и его любимой кошачьей мяты.
На память сразу же пришла их безмятежная жизнь в домике
Аталисы.Свежие сливки по утрам и полный душевный покой,
223
когда он в кошачьем обличье,примостившись на её коленях,
блаженно жмурил глаза и довольно мурлыкал.Эльф улыбнул-
ся.Но вглядевшись в страшно осунувшееся лицо ведьмочки,
побледневшее до синевы,он расстроился.«Куда только мама
смотрит!Если в Аталису такими темпами будут вбивать науку,
она рискует не дожить до родов и,следовательно,до переселе-
ния в новое тело».Поднеся её руку к губам,он с недоверием
уставился на множество уродливых шрамов,испещривших ко-
жу.
— Это ещё что такое?Кто посмел тебя наказывать без
моего разрешения?— с яростью прошипел Лесной король и,
подхватив молчащую девчонку на руки,взвился в небо.Хму-
рый как грозовая туча он ворвался в покои матери.Титания
подняла голову от искусной вышивки и с досадой посмотрела
на сына.
— Раэтиэль,я понимаю,что этикет писан не для тебя,но
не мог бы проявлять хоть немного уважения к матери,если
не уважаешь меня как королеву...
— Кто тебе разрешил так обходиться с моей собственно-
стью?— перебил её Лесной король.— Я немедленно забираю
Аталису к себе в Майоллиоран!
Поставив ведьмочку на ноги,он обвиняющим жестом
ткнул её ладонь под нос матери.Титания уколола палец игол-
кой и недовольно поморщилась.
— Смотри,что ты натворил!Я испачкала кровью почти
законченную вышивку и теперь её придётся выбросить.
— Мама!— взвился Лесной король.
— Что мама?Я уже двести семьдесят лет как мама...—
вызывающе проговорила Титания,покосившись на сына.
— Какой ужас!— не выдержала ведьмочка,у неё не укла-
дывалось в голове,что эльфы живут не одну тысячу лет.
Мать и сын с одинаковой укоризной в зелёных глазах по-
смотрели на рыжую девчонку и,она прикусила губу,поняв,
что непозволительно нарушила этикет.
— Извините,ваши величества,— покаянно пробормотала
224
ведьмочка и,спохватившись,неуклюже присела в книксене,
её беременность уже явно была заметна.
— Вот!Ты же видишь,что она не тянет даже на более или
менее приличную горожанку,не говоря уж о знатной леди!—
торжествующая королева вскочила на ноги.— Раэтиэль,я по-
нимаю тебе жалко девочку!Но кто тебя пожалеет,сын,если
своим невежеством и неуклюжестью она будет позорить тебя
на каждом шагу?
Недоумевающая ведьмочка переводила взгляд с одного сер-
дитого лица на другое,не понимая,о чём идёт речь.Лесной
король это заметил.
— Неужели ты не сказала Аталисе,почему над ней так
издеваются?— недоверчиво воскликнул он.
— Зачем?— надменно выпрямившись,холодно отозвалась
эльфийская королева.— Она смертная и я не обязана пе-
ред ней отчитываться.Раэтиэль,ты слишком молод и пото-
му слишком близко всё принимаешь к сердцу,— выражение
её лица смягчилось,и она спокойно добавила:— Успокойся,
за состоянием здоровья девочки присматривает мой личный
врач.Поверь,сын,я сама заинтересована,чтобы она дотянула
до родов.
«Но не более»,— грустно закончила её мысль ведьмоч-
ка.Больше ничего интересного она не услышала,потому что
мать и сын заговорили на высокоэльфийском,азы которого
давались ей с большим трудом.Забыв о ней,они ещё долго
спорили,но победа осталась за королевой.В результате серди-
тый Лесной король,не прощаясь,исчез в портале и в жизни
ведьмочки ничего не поменялось.Она по-прежнему осталась
под присмотром Титании и больше ни разу до родов не видела
Лесного короля.Безжалостная дрессура закончилась только
тогда,когда во время занятий у неё отошли воды.
Роды оказались преждевременными,и измученная мать с
испугом глянула на слабенького тщедушного младенца.Гля-
дя,как он чуть дышит,она слегка прикоснулась к жаберным
щелям,опасаясь,что он не выживет.Думая,что как водному
225
жителю ребёнку нужна вода,она попросила её принести,но
служанки сделали вид,что её не слышат.Они вообще испол-
няли только приказания врача,холодного сероглазого эльфа,
который вскоре распорядился унести ребенка.
Со слезами на глазах ведьмочка проводила своего первен-
ца и опустила ресницы.«Вот и всё»,— обречённо подумала
она,но мысли о смерти не вызвали страха.Омертвевшая ду-
ша больше не хотела такой жизни и желала только одного,
блаженства забвения.
«Опаздываешь,Раэтиэль.Вдруг я умру,и ты не успеешь
разделить тело и душу?Рискуешь лишиться подзарядки для
твоей мёртвой невесты».
— О,моя обезьянка освоила кое-что из научного жаргона!
Не переживай,ведьма,я не разбрасываюсь ценными веща-
ми,— холодно произнёс Лесной король,шагнув из портала.—
Аталиса!
Но измождённая девчонка не открыла глаз,на его пове-
лительный отклик.«Прощай,Раэтиэль,если боги будут ми-
лостивы,надеюсь,мы больше не увидимся...»,— мысленно
сказала она и потеряла сознание.
Стиснув зубы,Лесной король открыл портал и шагнул в
лабораторию,где его уже ожидали взволнованные родители.
Магический процесс оказался крайне сложным и если бы не
Оберон,многоопытный маг и кудесник в одном лице,то вряд
ли Лесному королю удалось бы его благополучно завершить.
Круг одиннадцатый
226
227
Безрадостные тёмные сновидения удивляли ведьмочку сво-
ей блеклостью и какой-то необычной логичностью.Перед
внутренним взором представали какие-то незнакомые ли-
ца и странные места,иногда сказочно-прекрасные,иногда
непереносимо-жуткие.Хуже всего было то,что круговерть от-
дельных событий повторялись раз за разом,вызывая в душе
то отчаяние,то надежду.Аталиса вырвалась из их заколдован-
ного круга,услышав чудесное пение и звонкий смех.Кто-то
пощекотал ей нос травинкой и весело воскликнул:
— Просыпайтесь,сентау,пора завтракать!Вы только по-
смотрите,какое нежное суфле приготовил повар!Он очень
старался,зная,что это Ваше любимое блюдо...
Обрадованная ведьмочка села в кровати.
— Селина!— радостно воскликнула она.Спросонья ей по-
казалось,что это шаловливая фея.
Но в комнате не было никого,кроме служанок.Низко кла-
няясь,они приторно улыбались.«Что это с ними?— удиви-
лась ведьмочка.— Может,их постигла какая-нибудь магиче-
ская напасть?..Ай,да ладно!Пропади они пропадом,это их
заботы...».Она обвела глазами роскошную обстановку ком-
наты и насторожилась,та никак не вязалась с привычными
спартанскими условиями,в которых ей приходилось жить в
эльфийском дворце.От своих щедрот королева выделила ей
небольшую комнатку,в которой раньше держали инвентарь
для ухода за её любимыми собачками.В ней помещались
только кровать и стол со стулом,да за шторкой скрывалась
небольшая душевая с прочими удобствами.Правда,это было
совсем рядом с покоями Титании,но такая близость к эль-
фийской владычице что-то не вызывала в ведьмочке особой
гордости.
С возвращением воспоминаний о королеве в памяти вспых-
нули картины невыносимой жизни,которую она устроила
ведьмочке,и о тяжёлых родах перед кончиной.«Проклятье!
Похоже,ещё ничего не кончилось!» Аталиса зажмурилась,
ожидая возвращения постоянной слабости в теле,сопровож-
228
давшую её в последние месяцы беременности и гнетущей пу-
стоты на душе.Но не было ни того,ни другого.Воспомина-
ния почему-то не вызывали привычной горечи,более того её
пьянила беспричинная радость.Она зажмурилась,ничего не
понимая.«Наверно,я сплю и вижу сон...»
Пахнуло озоном от возникшего портала,и ведьмочка мгно-
венно расстроилась.«Н-да,быстро сказка кончилась,уже кто-
то явился по мою душу.Убирайтесь!Можете заново забить
меня до смерти,но больше я вам не подчинюсь!»
— Аталиса,— позвал ведьмочку ласковый голос Лесного
короля,и она с грустью подумала,что уже позабыла,насколь-
ко он может быть добрым и участливым.Несмотря на обиду за
его предательство,ведьмочка испугалась,что он увидит урод-
ливые шрамы,и поспешно выдернула свою ладонь из его рук.
Почувствовав,что к коже вернулась чувствительность,она
открыла глаза,и отстранённо поглядела на незнакомые кисти
рук в обрамлении пышных кружевных рукавов.«Это ещё что
такое?..Если опыт по оживлению невесты Раэтиэля не удал-
ся и я в големе,всё равно разделённые душа и тело теряют
свои воспоминания и как младенцы начинают с чистого листа.
Ничего не понимаю...» Аталиса с любопытством шевельнула
пальцами.«Не чувствую разницы,совсем как мои руки».Она
заглянула в лицо Лесному королю и холодно спросила:
— Что со мной?Почему я до сих пор жива?
Вместо ответа он просиял и,выхватив из кровати,порыви-
сто обнял.
— Атуэль!— вырвалось у него,и ведьмочка застыла,охва-
ченная бурей эмоций.Имя бывшей невесты Лесного короля и
изнурительная учёба с попыткой в одночасье впихнуть в её
голову горы информации нашли своё логическое объяснение.
— Понятно.Выходит,твоя невеста мертвее мёртвого и для
меня одолжили её шкурку,— безразлично сказала ведьмочка.
— Умница,соображаешь!— одобрительно воскликнул Лес-
ной король.
Поцелуй не получился.Вывернувшись из его объятий,
229
ведьмочка шустро отскочила в сторону.
— Не подходи!— с яростью выкрикнула она,сверкая гла-
зами.
— Как ты себя чувствуешь?
Обеспокоенный Лесной король сделал шаг в её сторону,и
в знак протеста Аталиса выставила перед собой руки.
— Я сказала,не приближайся!— она злобно посмотрела на
служанок,затихарившихся по углам как мыши.— Есть хочу!
Где мой завтрак?
— Не возражаешь,если я присоединюсь?
Лесного король состроил просящую мину и,смерив его
холодным взглядом,ведьмочка неохотно кивнула головой.
— Оставайся,разговор ещё не окончен.
Служанки бросились накрывать на специальный столик
для утренних завтраков,— у эльфов не было принято есть в
кровати.Повар в сопровождении поварят торжественно водру-
зил перед ведьмочкой нечто похожее на воздушный сказочный
замок,но та наморщила нос.
— Фу,терпеть не могу разукрашенные сопли!Уберите
немедленно,— воскликнула она,ударив ложкой по нежному
чуду.
С каменным выражением на лице повар унёс разрушен-
ный шедевр,на приготовление которого убил немало времени.
Как всякого незаурядного художника его задело пренебреже-
ние ведьмочки и он страшно обиделся.Лесной король засме-
ялся,решив,что такая вредина гораздо больше ему по нраву,
чем страдающая влюблённая курица.Вскоре он почти забыл
об Аталисе и не сводил с воздушной красавицы влюблённых
глаз.Каждый жест девушки воскрешал в его памяти счастли-
вое время,проведённое с Атуэль.У ведьмочки упало сердце.
Иллюзий не осталось,когда Лесной король вскочил на ноги
и,поймав в объятия,подвёл её к зеркалу.
— Моя хорошая,в мире фейри по-прежнему никто не срав-
нится с тобой красотой!
— Да,очень красивая эльфийка,— холодно уронила ведь-
230
мочка и,вывернувшись из его рук,приказала служанкам:—
Принесите моего сына.
Они растерянно поглядели на принца.Нетерпеливым же-
стом тот приказал выполнить её пожелание.Вскоре одна из
служанок вернулась в сопровождении кормилицы с ребен-
ком,завёрнутым в тонкие пелёнки.Сияющая Аталиса береж-
но прижала сына к груди «Солнышко!» В ответ на её радость
ребёнок открыл глаза,и его личико скривилось в бессмыслен-
ной улыбке,сразу же напомнив Альфея в состоянии безумия.
Она испуганно посмотрела на Лесного короля.
— Раэтиэль,с Люцифером всё в порядке?
Тот успокоительно улыбнулся.
— Не бойся,малыш совершенно здоров.Все младенцы его
возраста бессмысленно улыбаются.Они ещё не владеют мими-
кой.Кстати,пока не зови мальчика Люцифером.Как всякий
фейри он получит имя в храме Изначальных на церемонии
посвящения.
— Нет смысла,боги уже назвали его имя.
— Аталиса,ты же знаешь,что сначала нужно дать истин-
ное имя.Вот поэтому мальчика никак нельзя называть.Иначе
светское имя станет истинным,и он будет уязвим для колдов-
ства.
— Хорошо,— не стала спорить ведьмочка,уверенная в
душе,что Люцифер это истинное имя ребёнка и на него бу-
дет невозможно повлиять колдовством.Она присмотрелась к
сыну.Кровь фейри дала о себе знать и синеглазый малыш с
забавным бело-голубым пушком на голове за те дни,что они
были в разлуке,значительно окреп,а жаберные щели исчезли,
оставив на шее чуть видимые полоски.«Слава богам!» Малыш
недовольно скривился и зачмокал губами.С большим сожале-
нием Аталиса отдала его кормилице и та,повинуясь знаку
Лесного короля,исчезла из комнаты,а следом за ней потя-
нулись остальные служанки.Они остались одни.Ведьмочка
двинулась к гардеробной,собираясь сменить роскошную ноч-
ную рубашку на утренний наряд,но дорогу ей заступил Лес-
231
ной король.Встав вплотную,он взял её за руки и пытливо
заглянул в лицо.
— Аталиса,что тебя смущает?Мы же вместе как ты и
хотела.
— Дело не во мне,Раэтиэль.Скажи честно,кого ты ви-
дишь в этом облике?Свою ненаглядную невесту или смертную
дурочку,что имела глупость влюбиться в тебя без памяти?—
спросила она и с отстранённым любопытством вгляделась в
его лицо.
— Разве что-то поменялось?
Красавица-эльфийка долго молчала,а затем подняла глаза,
опушённые огромными веерами ресниц.С ледяной улыбкой на
совершенных губах,она бесстрастно сказала:
— О,да,мой принц,с некоторых пор всё изменилось.
Глядя на замкнутое выражение такого родного и знакомого
до мельчайших чёрточек родное лицо,Лесной король неуютно
поёжился.Чувствовало его сердце,что он вляпался в непро-
стую историю,согласившись на переселение души ведьмочки
в тело Атуэль.«Лучше бы они обе умерли!» — сердито поду-
мал он.
— Что ты хочешь сказать?
— Зависит от того,что Вы хотите...
— Ты знаешь,— сердито буркнул Лесной король.
— Неужели моей любви?— слегка улыбнувшись,спросила
красавица-эльфийка.С озадаченным выражением на личике,
она прислушалась к себе,и виновато развела руками.— Увы!
Это невозможно,мой принц.Должна Вас огорчить,к велико-
му прискорбию ведьма Аталиса всё же умерла вместе со своей
несчастной любовью.Она осталась в её сердце,которое пере-
стало биться,а у меня осталась лишь её память.С эльфийкой
Атуэль и того хуже,она не существует целую вечность,и у
меня нет не только её чувств,но даже воспоминаний.
Удар оказался сильным.В смятении Лесной король отшат-
нулся от жестокосердной красавицы,но быстро взял себя в
руки и недоверчиво улыбнулся.
232
— Это невозможно.Нечестно играешь,моя хорошая!Не
придумывай,Аталиса,я знаю,что ты это ты.
— Ошибаетесь,Ваше Высочество,— с сочувственным вы-
ражением на лице прекрасная эльфийка коснулась рукава его
камзола.— Поймите,мой принц,я это не они.Сожалею,но
чувства Аталисы и Атуэль мне совершенно неведомы.
— Ты лжешь!
— Нет смысла.Поверьте и смиритесь,Ваше Высочество.
Любовь обеих умерла и вряд ли воскреснет.
— Посмотрим!— прошипел выведенный из себя Лесной
король и,не прощаясь,шагнул в открывшийся портал.
Титанию он нашёл на конюшне.В окружении опытных до-
езжачих она принимала роды у молодой драконихи.Из жел-
тых глаз рептилии градом катились крупные слёды и,мелко
подрагивая зелёной шкурой,она со страхом и надеждой смот-
рела на любимую хозяйку.Периодически она тихонько ревела
на низкой ноте,но так что закладывало уши.Как могла Ти-
тания пыталась утешить дракониху,и ласково приговаривая,
гладила её по беспомощно обвисшему крылу.При виде сына
на лице королевы появилась сильнейшая досада.Нетерпели-
вым жестом она велела ему ждать и не отвлекать от дела,по-
ка она освободится.Недовольный Лесной король смерил мать
сердитым взглядом и снова шагнул в портал.
Эльфийский владыка оказался более гостеприимен.При
виде внезапно возникшей арки портала в его руке мгновен-
но возник магический снаряд,но признав сына,он мгновенно
успокоился и постарался не выдать своего удивления.С лени-
вой грацией он снова взял в руки причудливый музыкальный
инструмент и снисходительно махнул неожиданному посетите-
лю в сторону дивана.Немного поколебавшись,Лесной король
принял его приглашение.
Больше не обращая на него внимания,Оберон коснулся
струн и римейра,родственница семиструнной гитары отозва-
лась нежным серебряным плачем.В нетерпении Лесной ко-
роль подался к отцу,но тот приложил палец к губам,призывая
233
его к молчанию.С отсутствующим видом эльфийский владыка
закрыл глаза,и римейра заплакала под его искусными пальца-
ми,рассказывая о трагичной любви и разлуке.Зачарованный
бьющими через край чувствами во всей полноте передавае-
мой виртуозным исполнением Лесной король забыл обо всем
на свете.Страстная,полная неги волшебная мелодия не сразу
выпустила его из своего плена,и он очнулся лишь тогда,ко-
гда Оберон уже отложил в сторону римейру и вопросительно
воззрился в его потрясённоё лицо.
Уйдя в прошлое,Раэтиэль виновато улыбнулся.Он знал,
что отец всегда ему рад,но до сих пор ему было тяжело пере-
ступить через юношескую предвзятость.В раннем детстве он
обожал Оберона,но став подростком начал его избегать.Бла-
годаря воинственной матери мальчик начитался и насмотрелся
про храбрых эльфийских героев с луками и мечами наперевес,
а изнеженный красавец-отец,предпочитающий научные иссле-
дования и искусство героическим битвам,никак не подходил
под описание героев славных эпосов.Как правило,ими были
отважные суровые воины,и самолюбивого подростка жутко
бесило пристрастие Оберона к пению и игре на музыкальных
инструментах.Особенно он ненавидел томный вид отца и его
причудливые наряды с воздушными кружевами.
Масла в огонь подливали сверстники.Показывая изобра-
жения своих отцов серьёзных и мужественных,они напро-
палую хвастались,и с гордостью расписывали их деяния и
подвиги.Происхождением и занимаемым положением родичей
юные эльфы хоть и гордились,но хвастаться ими было не
принято.Стыдясь никчемного отца,мирно унаследовавшего
власть от своего воинственного предка,Лесной король долго
не хотел изучать историю его правления.Он боялся оконча-
тельно разочароваться.
Всё переменилось,когда во время небольшой смуты он
увидел эльфийского владыку в действии.Внутренняя группи-
ровка недовольных,подзуживаемая бывшей женой и её род-
234
ственниками,умудрилась захватить беспечную Титанию вме-
сте с сыном и попыталась диктовать Оберону свои условия
с позиции силы.До сих пор перед глазами Лесного короля
стоял стремительный гибкий воин,который уложил кучу на-
седающих на него противников и первым пробился к захвачен-
ной королеве и юному принцу.Залитый кровью с головы до
ног кровью,он склонился над пленниками и разрубил их пу-
ты.Организовав надёжную охрану королевских особ,он снова
двинулся в гущу кипящей битвы,но восхищённо сверкая гла-
зами,юный принц порывисто схватил незнакомца за руку и,
прижав к сердцу,воскликнул:
— Сентай,назовите своё имя,чтобы я знал,кого благода-
рить!
На мгновение воин приподнял маску,скрывающую лицо и
весело ему подмигнул.«Папа!» — по-детски растерянно про-
шептал Раэтиэль,не веря своим глазам.Когда всё успокои-
лось,полный раскаяния,он некоторое время хвостиком ходил
за отцом,но всё вернулось на круги своя.Оберон снова скрыл-
ся за своей привычной маской,к тому же быстро выяснилось,
что он по горло занят делами и не может уделять сыну слиш-
ком много времени.Когда наставники ознакомили принца с
кругом обязанностей эльфийского владыки,он перестал оби-
жаться на отца и уже сам боялся лишний раз отвлекать его
своими мальчишескими глупостями,зная как мало у него сво-
бодного времени.
Только с годами к Лесному королю пришло понимание,
что главное достоинство Оберона состоит отнюдь не в умении
драться,а в незаурядном уме.Благодаря его мудрой полити-
ке эльфийское королевство жило мирно и процветало,ловко
лавируя в беспокойном мире фейри.
— Извини,отец,мы слишком давно не встречались в до-
машней обстановке,и я уже забыл,как ты умеешь играть.
— Ничего,мой мальчик,в том есть доля моей вины.Кру-
чусь как белка в колесе и как-то вылетело из головы,что ты
235
уже повзрослел и,следовательно,нам пора наладить новые
взаимоотношения.
Оберон присел рядом с сыном и мягко улыбнулся.
— Надеюсь,ты переболел своей тягой к героическому сте-
реотипу?
— Вот ещё!Наоборот,я нашёл образец для подражания!
— Кто такой,почему не знаю?
— Ваше Величество,Вы лучший во всём:и в битве,и в
политике,и в науке!— с восторженным видом воскликнул
Лесной король,и в синих глазах польщённого эльфийского
владыки вспыхнула смешинка.
— Я рад,мой мальчик,что ты гордишься не только моим
умением махать мечом и стрелять из лука.
— Отец!Я уже вышел из подросткового возраста!— воз-
мутился Лесной король.
— Неужели?— Оберон насмешливо фыркнул и,видя,
что сын обиделся,примирительно добавил:— Вижу,Титания
вдолбила в твою голову дворцовый этикет,если ты стал об-
ращаться ко мне по титулу и на «вы».Можешь расслабиться,
Раэтиэль,ведь мы одни.
— Э,нет!Уши жалко.Мать снова их надерёт,если я забу-
дусь при посторонних.
— Пора Титании заканчивать прилюдно трепать тебя за
уши,ты уже большой мальчик.Так о чём ты хотел погово-
рить?Дай угадаю,наверно,о воскресшей девочке.Возникли
проблемы?
— Да,— Лесной король немного помялся.— Я только что
от Аталисы.Какая-то она странная.Я думал,она обрадуется,
став настоящей эльфийкой,а вместо этого она разозлилась.
Заявила,что они обе умерли,Атуэль и Аталиса,и она не
имеет к ним никакого отношения...
— И всячески давала понять,что знать тебя не хочет,—
весело перебил сына Оберон.— Не бери в голову,просто де-
вочка злится,что ты бросил её в самый тяжёлый период.
— Я же не со зла!Ведь мама уверила меня,что учёба в
236
интересах Аталисы!
— Попробуй встать на место девочки и понять её чувства.
Полная мечтаний о любви она оказалась одна в чужом мире,
причём без всякой поддержки.Более того с ней здесь обра-
щалась так,как не принято обращаться с самой распоследней
рабыней.
— Отец,почему ты не вмешался,зная,что мать не права,
и творит несправедливость по отношению к Аталисе?
Возмущённый Лесной король с раздражением стукнул по
мягкой подушке и с досадой отбросил её в сторону.Оберон
посерьёзнел.
— Мой мальчик,родительская любовь безгранична,осо-
бенно всё,что касается благополучия ребёнка,но пора те-
бе уяснить,что нужно самому отвечать за свои поступки,—
эльфийский владыка обнял сына за плечи,и твёрдо прого-
ворил:— Вопрос справедливости в мироздании всегда оста-
ётся открытым и зависит от нашей воли.Так уж устроено,
что женщины слабей мужчин и физически и умственно,но в
них заключено наше будущее,поскольку на их хрупкие плечи
возложена миссия продолжения рода.Вот поэтому мы должны
быть их защитниками и всячески оберегать от внешних опас-
ностей,чтобы они могли произвести здоровое потомство.Но
этого мало,необходимо найти с женщиной общий язык,что-
бы достойно воспитать детей,а это легче всего сделать там,
где родители любят и уважают друг друга.Тогда небольшие
недоразумения и нестыковки в их характерах уходят на зад-
ний план и ребёнку комфортно расти и развиваться в такой
семье.Подожди,не перебивай.
— Отец!— возмущённый Лесной король сбросил руку от-
ца,и тот понимающе улыбнулся.
— Не хочешь слушать прописные истины?А зря.
— Всю эту казуистику семейного права наставники уже
неоднократно вбивали в мою несчастную голову.
— Потерпи.Иногда необходимо,чтобы нам напоминали ос-
новы,чтобы не свернуть на неверный путь.Раэтиэль,наш
237
мир патриархален и женщинам приходится нелегко.Эльфий-
ки связаны многовековыми традициями и полностью зависят
сначала от воли отца,а затем мужа.Конечно,нам нравит-
ся удерживать женщину в своём подчинении,но это палка о
двух концах.Забрав власть в семье,мужчина несёт двойную
ответственность.
Помолчав,эльфийский владыка с прохладцей добавил:
— Сын,это твоя обязанность,а не моя оберегать девочку.
Вместо этого ты её бросил,спрятавшись за решение Титании,
а зря.Любя твою мать,должен заметить,что она никогда не
блистала особым умом.
Лесной король не удержался от любопытства.
— Почему же ты её любишь?
— Сам иногда задаюсь этим вопросом,— уныло ответил
Оберон и,взяв в руки римейру,любовно коснулся её струн.
Чуткий инструмент ответил нежным протяжным стоном.—
Увы.Сие есть тайна,не поддающаяся логическому осмысле-
нию,но я не теряю надежды найти её разгадку.
— Поэтому всё чаще торчишь в гареме.
Рассеяно перебирающий плачущие струны римейры,Обе-
рон поднял голову и смерил потомка насмешливым взглядом.
— Титания нажаловалась?Не беспокойся,мой мальчик,с
твоей матерью мы разберёмся,лучше займись своими делами.
Не забывай,что за давностью лет ваше брачное соглашение
потеряло силу и теперь девочка снова свободна в своём выбо-
ре и крайне привлекательна в глазах остальных фейри.Ведь
красавица-эльфийка с душой смертной это невиданная экзо-
тика.
— Меньше скептицизма,отец,ещё не всё потеряно.Я по-
стараюсь исправить свои ошибки,— с весёлой яростью про-
говорил Лесной король.— Ведьма любит меня,и вскоре мы
заключим новое брачное соглашение.
— Не будь столь самоуверен,мой мальчик,иначе тебя по-
стигнет горькое разочарование,— мягко проговорил Оберон.
— Никуда Аталиса не денется и сделает всё ради сына!
238
Эльфийский владыка резко ударил по грифу римейры.Она
жалобно вскрикнула.
— Не лучшая мысль шантажировать девочку ребёнком.Ра-
этиэль,будь более гибким.Учти Аталиса и в самом деле из-
менилась.Переселившись в тело Атуэль,она приобрела её
рефлексы и частично подсознание,а наши эльфийки далеко
не так просты,как обычные смертные.
Глаза Лесного короля засияли радостью.
— О,боги!Я страшно рад,что хоть что-то сохранилось от
Атуэль!— вскочив на ноги,он церемонно поклонился отцу.—
Спасибо,Ваше Величество,что выслушали,и дали добрый
совет.
При виде такого необычного чинопочитания со стороны
своевольного чада Оберон иронично улыбнулся.
— Не за что,сын.Всегда рад придти на помощь.Кста-
ти,хочу предупредить,будь осторожен при перемещениях,я
закрыл возможность прямой телепортации в покои девочки и
поставил усиленную дворцовую охрану.И ты тоже постарайся
не забывать об её безопасности.В случае чего,мне совсем
не хочется снова объясняться с Ваэлем эн-Ограном.Мой быв-
ший учитель редкостная язва и я совсем не жажду попасть
к нему на разборки.К тому же он ученый и политик такого
уровня,что я до сих пор не теряю надежды привлечь его в
свою команду.
— Спасибо,отец!— с искренней благодарностью восклик-
нул Лесной король и,помахав рукой,бросился в возникший
переход.
У покоев Аталисы он столкнулся с матерью.Расхаживая
по коридору,Титания рассеяно гладила хорошенькую болонку
по голубой шёрстке,и та жмурилась от удовольствия,сидя на
руках у любимой хозяйки.Титанию обожало всё зверьё без
разбора.Лесной король покосился на стражей,застывших у
дверей и церемонно поклонился матери.
— Ваше Величество,могу я узнать,что случилось.
С застывшим выражением на лице эльфийская королева
239
сердито посмотрела на сына.
— Раэтиэль,ты ставишь меня в неловкое положение!— не
выдержав,воскликнула она.— Из-за твоей паники я бросила
всё и,забыв об этикете,сама пришла к этой дурочке,чтобы
поговорить,а она захлопнула двери перед моим носом!
Кто-то из стражей не выдержал и закашлялся,маскируя
свой смех.Титания смерила каменные лица замерших воинов
негодующим взглядом и с яростью прошипела:
— Какая невиданная наглость!Как хочешь,но я прикажу
её наказать за такое хамство!..
— Извините,Ваше Величество,за вынужденное вмеша-
тельство,но девочка не преступница и без моего согласия
никто не смеет наказать высокородную эн-Огран,— перебил
Титанию вежливый,но холодный голос.— Отныне Атуэль под
моей защитой.
Мать и сын резко повернулись к говорящему.Седовласый
величественный эльф склонился перед королевой в изящном
поклоне.Выпрямившись,он с надменным видом посмотрел на
венценосных собеседников и небрежно кивнул Лесному коро-
лю.
— Ваше Высочество,рад нашей встрече.Думаю,Вы не бу-
дете возражать,если я заберу леди Атуэль домой.Ваш брач-
ный контракт истёк и как я понял,моя внучка больше не хочет
иметь с Вами дело,если отказывается видеть Вашу уважае-
мую мать.
Раздосадованная королева мгновенно спрятала своё раз-
дражение под радушной маской и милостиво кивнула головой
неожиданному посетителю.
— Приветствую Вас,уважаемый эн-Огран.Мы только что
отправили Вам радостное известие,что Атуэль очнулась,но
вижу,что слухи как всегда опередили дворцовую почту.
Насторожившийся Лесной король бросил взгляд на мать,
безмолвно прося о помощи и та,лучась обаянием,немедленно
сбросила на пол недовольно завизжавшую болонку.
— Уважаемый сентай,мы же почти одна семья.Надеюсь,
240
Вы не откажетесь составить нам с Раэтиэлем компанию за
ланчем?— вкрадчиво пропела Титания и подхватила деда Ату-
эль по руку.
— Благодарю Вас,Ваше Величество,но я не голоден,—
холодно произнёс седовласый эльф.
Но томный взмах ресниц и умоляющий взгляд златовласой
красавицы всё же сделали своё дело.Внутренне усмехнув-
шись простодушному кокетству королевы,эн-Огран немного
оттаял.
— Что ж,уважаемая сентау,если таково Ваше пожелание,
я не смею отказаться,— он галантно поцеловал руку Тита-
нии.— Как бы ни сложились дальнейшие обстоятельства,я
бесконечно счастлив Вашим бесценным вниманием...
За столом многоопытный Ваэль эн-Огран был неотразим
и сыпал королеве изысканными комплементами.Поднаторев-
ший в несчётном количестве любовных битв и до сих пор
красивый благородной красотой зрелого умного мужчины он
заставил её краснеть как девчонку.Таким образом,выведя Ти-
танию из строя,древний эльф легко перехватил инициативу
и мягко надавил на юного собеседника и вскоре застольный
разговор превратился в своеобразный допрос.Быстро пода-
вив сопротивление Лесного короля,он вынудил его расска-
зать об Аталисе и её роли в происшедшем чуде с его внучкой.
Несчастья происшедшие с ведьмочкой во дворце эльфийского
владыки дед Атуэль почему-то принял близко к сердцу.Видя
это Раэтиэль,не выдержал и,чувствуя себя виноватым после
выволочки отца,стал неловко извиняться за себя и за мать.
Титания высокомерно глянула на него,совершенно не пони-
мая,почему сын оправдывается.Она считала в своем праве
как угодно обращаться со смертной рабыней.
Помрачневший как туча Ваэль эн-Огран внезапно прервал
разговор и в нарушение правил этикета первым поднялся на
ноги.Холодным тоном он попросил проводить его к Атуэль,
сказав,что дома его ждут неотложные дела,и он хотел бы
выехать засветло.Расстроенному Лесному королю ничего не
241
оставалось,как подчиниться его требованию.Как глава семьи
Ваэль эн-Огран был в своём праве и мог по своему усмотре-
нию распоряжаться судьбой внучки.Спас положение Оберон.
Получив сообщение о прибытии эн-Ограна и его встрече с
Титанией и сыном,он немедленно бросился к ним на выручку.
Наблюдая битву гигантов,Лесной король твёрдо решил,
что с сегодняшнего дня будет проводить как можно больше
времени в Совете и усиленно учиться у отца.Впрочем,Оберон
проиграл битву Ваэлю.Когда с помощью казуистических вы-
вертов эльфийский владыка неоспоримо доказал,что Аталиса
— это не одно и тоже,что Атуэль,внучка эн-Ограна и тот не
имеет на неё прав,тот пустил в ход припасённый козырь.Не
торопясь,Ваэль вынул из-за обшлага камзола древний сви-
ток,запечатанный свернувшейся в клубочек саламандрой.Он
коснулся её перстнем,и огненная рептилия с недовольным
шипением скользнула внутрь янтарного камня,давая доступ к
документу.С непроницаемым видом Оберон пробежал свиток
глазами и надолго замолчал,обдумывая сложившуюся ситуа-
цию.Наконец,он бесстрастно произнёс:
— Ваша взяла,уважаемый сентай.
Темпераментная Титания не удержалась от огорчённого
возгласа,за что немедленно получила недобрый взгляд от су-
пруга.
Эльфийский владыка вопросительно глянул на Ваэль эн-
Ограна и тот согласно опустил ресницы.«Я доверяю Вам,Ва-
ше Величество».Оберон просиял и,запечатал свиток своей
печатью.
— Спасибо за драгоценный подарок,Ваэль.Это ценный
вклад в науку.
— Рад услужить Вам,Ваше Величество.Теперь я могу
забрать свою внучку?
— Безусловно,уважаемый сентай,— с обаятельной улыб-
кой пропел Оберон.С гибкой грацией он вскочил на ноги и
по-приятельски хлопнул Ваэль эн-Ограна по плечу,тот насто-
рожился.
242
— Куда ты так торопишься,мой давний друг?Останься.
Давай,вспомним молодость и как встарь закатим грандиоз-
ную охоту,— при виде недоверия,отразившегося на лице Ва-
эля,в синих глазах эльфийского владыки вспыхнули лукавые
огоньки.— Зря опасаешься,наставник,ты же знаешь,моё
слово нерушимо.Единственно о чём я прошу,не будь жесток
к моему мальчику.Ведь именно Раэтиэлю ты обязан возвра-
щением внучки.Дай ему ещё один шанс уладить сердечные
дела.
— Я бы с удовольствием,Ваше Величество,но из-за без-
алаберности Вашего наследника я потерял сына и теперь не
хочу лишиться последней надежды нашего рода.
—Простите,уважаемый сентай,я не хотел,—пробормотал
Лесной король,нервно вздрагивая ушами.— Честное слово,я
был уверен,что довёл ателиуз до нужной степени очистки и
он безвреден для опыта уважаемого Ринрис эн-Ограна...
Серые глаза эн-Ограна заледенели.
— Мой юный друг,я тщательно проверил входящие ин-
гредиенты.Это оказался даже не ателиуз,а римоста,мало
изученное и крайне нестабильное магическое вещество,—бес-
цветным тоном проговорил он.— Признайтесь,Ваше Высоче-
ство,что на тот момент Вы больше думали о светских развле-
чениях,чем о порученном деле.Вы даже не захотели участ-
вовать в опыте и,бросив Ринриса и Атуэль разбираться с
оставленным Вами хаосом в лаборатории,убежали к друзьям
на вечеринку.Не так ли?..Что Вы молчите?
— Да,— чуть слышно вымолвил Лесной король.
— Какая безалаберность!
Вопреки многовековой выдержке лицо Ваэля эн-Ограна на
мгновение полыхнуло тёмной яростью,и принц неуютно по-
ёжился.Всё же он постарался выправить положение.
— Уважаемый сентай,Вы можете меня ненавидеть за ги-
бель сентая Риниса,но я всегда любил,и буду любить Ату-
эль...— воскликнул эльфийский принц со слезами на глазах.
Темпераментом он удался в Титанию и,увлекаясь,легко впа-
243
дал в крайности.
— Ваше Высочество,что-то я плохо понимаю.Наверно,
в память об этой исключительной любви Вы вселили в те-
ло моей внучки душу своей смертной любовницы?— голос
эн-Ограна сочился ядом,но предостерегающий взгляд эль-
фийского владыки остановил его от дальнейших язвительных
высказываний.С помрачневшего Оберона разом слетела на-
носная шелуха,и он надменно выпрямился.
— Ваэль,не забывайся!— воскликнул он,но тут же спо-
хватился и мягко добавил:— Учитель,я тебя уважаю,но
лучше не испытывай моё терпение.
Дальнейшие дебаты проходили с явным преимуществом
эльфийского владыки.Взяв в оборот непокорного подданного,
он заставил эн-Ограна остаться при королевском дворе до ба-
ла Осеннего Листопада и выбил у него разрешение для Лесно-
го короля видеться с его внучкой,чтобы он вновь мог снискать
её расположение.Слушая их ожесточённый спор,охваченный
чувством былой вины и раскаянием,тот совсем запутался в
своих чувствах.Принц уже не знал,нужна ли ему ведьма
в теле Атуэль.Потому как только отец дал ему разрешение
удалиться,он бросился,куда глаза глядят.
∗ ∗ ∗
Не ведая о творящихся вокруг неё делах,Аталиса тем време-
нем продолжала и дальше развлекаться.Подзуживаемая демо-
ном непокорности,она осмелела и отказалась принять короле-
ву,а затем с мстительным удовольствием взялась гонять слу-
жанок,ставших совсем шёлковыми.Ведьмочка с презрением
отшвырнула массу принесённых эльфийских нарядов и затре-
бовала свою одежду,в которой она прибыла в мир фейри.Рас-
терянные служанки переглянулись и помчались разыскивать
эльфийскую владычицу.Титанию они не нашли,но камергер-
ша,ведающая штатом королевских фрейлин с раздражённым
видом выслушала их жалобы и велела исполнить требование
244
капризюли.Заодно она отдала приказ страже не выпускать её
в таком виде из отведённых комнат.
Не слушая увещеваний служанок,облачённая в скромную
тёмную юбку и кофточку девушка выглянула из двери,но
стражи немедленно преградили ей путь.Спорить с ними ока-
залось бесполезно.Когда старший караула понял,что увеще-
вания бесполезны,он при помощи магического жезла водво-
рил смутьянку обратно в комнаты и наглухо запечатал дверь.
Затаив дыхание Аталиса впервые попыталась воспользо-
ваться телепортом,но у неё ничего не вышло.В порыве слу-
жебного рвения юная горничная робко посоветовала ведьмоч-
ке одеться приличней перед выходом и,рассердившись,та на-
бросилась на платья.По комнате запорхали разноцветные лос-
кутки.Все же благоразумие одержало верх,и ведьмочка ми-
лостиво разрешила одеть на себя один из уцелевших нарядов.
Подойдя к зеркалу,она с мрачным вниманием долго смотрела
на отражение прекрасной как грёза эльфийки.С недоброй ух-
мылкой она с силой дернула себя за изящное длинное ухо и
вскрикнула от боли.
Причесанная и накрашенная ведьмочка не стала даже гля-
деть на результат стараний служанок и с надменным видом
ступила в услужливо распахнутые двери.Не удержавшись,
она опасливо покосилась на застывших стражей.На этот раз
они не препятствовали её выходу и,составив эскорт,держа-
лись в отдалении.В сопровождении неизвестно откуда взяв-
шихся вежливо улыбающихся высокородных эльфийских де-
виц,составивших её свиту помимо стражи,она наикратчай-
шим путём устремилась к выходу в парк.Девушка впервые
самостоятельно передвигалась по просторам огромного коро-
левского дворца,но с безошибочным чутьём сворачивала в
нужных местах его лабиринта,совершенно не задаваясь во-
просом,откуда взялась её путеводная нить.
Встречные мужчины-эльфы с восхищением глядели краса-
вице вслед и самые храбрые присоединялись к её свите.По-
этому,когда Лесной король вышел на террасу,то увидел,что
245
Аталиса окружена плотной толпой воздыхателей.К ревности
сразу же добавилась тревога.Ветреная красавица напропа-
лую кокетничала и вокруг неё то и дело раздавались взрывы
восторженного серебристого смеха.Стиснув зубы,Лесной ко-
роль пробился к девушке и смерил яростным взглядом друж-
ка принца Лайтиэля наглого Лиаса,посмевшего взять её за
руку,но тот и не подумал отступиться.Более того,он демон-
стративно приник губами к её пальчикам,а затем произнёс с
вежливым вызовом:
«Не сердитесь,Ваше Высочество,я слышал,что Вы лиши-
лись статуса жениха высокородной Атуэль эн-Огран,поэтому
мы на равных».
«Если не хочешь лишиться своих рук,Лиас,держи их при
себе.Атуэль вновь моя невеста».
«Простите,Ваше Высочество,но говорят,что эн-Огран не
дал Вам приоритета и разрешил ухаживать за своей внучкой
на общих правах.А ещё я слышал,что уважаемый сентай
считает,что Вы не способны нести ответственность за защи-
ту его единственной внучки и хотел бы найти для неё более
надёжного партнера».
«Заткнись,Лиас!Я с предателями не разговариваю!»
«Извините,Ваше Высочество,преданность,как и любовь,
нужно заслужить,— похожий на тень эльф небрежно покло-
нился,и на его губах заиграла нахальная ухмылка.— Ладно-
ладно,не выходи из себя,Раэтиэль,я уже ухожу».
Лиас эс-Ваэтано ловко перехватил поводья возникшего во-
роного пегаса и на ходу прыгнул ему на спину.Он взвился
в воздух и,красуясь,выполнил несколько рискованных трю-
ков.Прекрасный всадник сорвал одинокие,но вполне заслу-
женные аплодисменты своей поклонницы и,послав в толпу
воздушный поцелуй,растворился в небесной синеве.Лесной
король тоже проводил бывшего друга восхищённым взглядом,
но увидев,кто ему аплодирует,крепко ухватил ведьмочку за
руку и,несмотря на сопротивление,потащил за собой.
— Ваше Высочество,немедленно отпустите,мы уже всё
246
выяснили и я не хочу возвращаться к повтору...— деланно
улыбаясь,проговорила Аталиса.
Лесной король толкнул её в укромный уголок и прижал к
стене.
—Идиотка!Как ты себя ведёшь?—злобно прошипел он.—
Забыла все правила приличного поведения?Так я живо напом-
ню!Ещё раз позволишь себе вольности в обращении с муж-
чинами,и я прикажу тебя выпороть.
— Иди к рогатому!Ты мне не указ!
Ведьмочка резко оттолкнула Лесного короля и,вспылив,
тот с размаху влепил ей пощечину.
— Не забывайся,рабыня!
При виде наполнившихся слезами глаз красавицы-
эльфийки он испуганно посмотрел в любимое лицо и с рас-
каянием воскликнул:
— Прости,моё сердце!..О,боги!— опомнившись,Лесной
король напустился на девушку.— Аталиса,больше не смей
меня провоцировать!..Это ты виновата!Я никогда не посмел
бы прикоснуться к Атуэль!
— Ясно,— сухо отозвалась девушка и ледяным тоном до-
бавила:— Чего уж там!Ведь я не твоя обожаемая невеста,
а по-прежнему рабыня.Можешь не стесняться,мне не при-
выкать получать от тебя пощёчины,— она не выдержала и
гневно выкрикнула:— Я ухожу!Пусти меня немедленно!
Лесной король с трудом поймал стремительно ускользаю-
щую девушку.
— Несколько позже,сентау,а сейчас не стоит заставлять
ждать Вашего деда.Он и так уже сильно не в духе.
Поражённая ведьмочка замерла на месте.
— Неужели у Атуэль есть родственники?
— Да,и Ваэль эн-Огран глава их рода.
— Вот как!— Аталиса покосилась на хмурого Лесного
короля.«Похоже,дед Атуэль здорово прищемил хвост ко-
ролевской семейке...Интересно,каково это иметь близких
родственников?» — призадумалась она,тщательно экранируя
247
свои мысли.Перед глазами девушки промелькнули радостные
лица родственников,приезжавших навестить девочек в Ве-
довскую обитель,и она тяжело вздохнула.— Конечно,это
замечательно,но как только дедушка Атуэль узнает,что в те-
ле его внучки нахожусь я,то немедленно откажется от такого
родства...»
— Постой,Раэтиэль,какой смысл знакомиться с родствен-
никами Атуэль,если я не имею к ним никакого отношения?
— Ага,всё-таки вспомнила,как меня зовут!— насмешливо
воскликнул Лесной король.— А я уж думал,что ты вечно
собираешься обращаться ко мне по титулу.
— Это ничего не меняет в наших отношениях!— немедлен-
но запротестовала ведьмочка и,вырвавшись,толкнула узорча-
тую дверь слева,не замечая удивления своего спутника.
При виде высокого статного эльфа с белыми,как снег во-
лосами,убранными в аккуратную причёску,она оробела и за-
стыла на пороге комнаты.Тот резко повернулся от окна и
его серые глаза впились во взволнованное лицо девушки.На-
конец,она вспомнила о хороших манерах и,поклонившись,
вежливо поприветствовала деда Атуэль.При звуках её голоса
лицо Ваэль эн-Ограна исказилось болезненной гримасой,и он
в мгновение ока оказался рядом.Испуганная Аталиса пода-
лась назад,но дед Атуэль по-медвежьи стиснул её в объятиях
и чуть слышно выдохнул:«Бедная моя девочка!Слава богам,
ты вернулась,а я уж и не надеялся,что доживу до этого
момента!»
От одежды Ваэль эн-Ограна на Аталису пахнуло чем-то
таким родным и знакомым,что на глазах у неё навернулись
слёзы.Не выдержав,она приникла к его груди и горько за-
плакала.Взволнованный он гладил её по пышным волосам и
ласково бормотал успокоительные слова.Наконец,ведьмочка
нашла в себе силы и,с неохотой отстранившись,отступила
назад.
— Простите,уважаемый сентай,не хочу Вас обманывать.
К сожалению,у меня нет никаких воспоминаний Атуэль.На
248
самом деле я Аталиса,ведьма из реального мира,— опустив
голову,тихо сказала она и замерла,ожидая реакции от деда
Атуэль.Она была готова ко всему — от холодного презре-
ния в его взгляде,до унизительных хлестких слов,но только
не такого.Ваэль эн-Огран поднял её опущенную голову и с
ласковым выражением на лице,заглянул в её глаза.
— Не бойся,внучка,я никогда от тебя не откажусь.Для
меня ты по-прежнему родная кровь.
Удивлённый Лесной король смерил эн-Ограна подозритель-
ным взглядом и решил при случае расспросить отца,что же
было написано в его свитке.А ещё ему совсем не понравилось
та робкая надежда,с которой Аталиса смотрела на неожидан-
но обретенного родственника,да и то,что Ваэль включил
на полную мощность своё обаяние и,взяв девушку за руки,
стал расспрашивать её о жизни в эльфийском дворце.Как бы
между делом он настойчиво интересовался,не обижают ли
его ненаглядную красавицу.Правда,к его великому облегче-
нию Аталиса упорно отнекивалась.Смеясь,она заявила,что
по сравнению со смертной рабыней у неё сейчас не жизнь,
а малина.Успокоенный эн-Огран не захотел расставаться с
внучкой и повёл её знакомить с друзьями и родственниками.
Лесной король собрался составить им компанию,но напорол-
ся на недовольные взгляды и,преувеличенно вежливо распро-
щавшись,выскочил из комнаты.В ярости он бросился в га-
рем,любимое убежище Оберона,который не возражал против
походов сына,единственно оговорив,чтобы он не тревожил
некоторых красавиц,пользующихся его особым расположени-
ем.Их комнаты были отмечены специальным магическим зна-
ком.
Не глядя,принц миновал роскошный дворец с эльфийски-
ми высокородными наложницами,и направился к человече-
ским рабыням.В скромном по меркам фейри здании,име-
нуемом «обезьянником» он выбрал себе синеглазую девушку,
которая своей приветливостью привлекла внимание ведьмочки
во время достопамятного бала.
Круг двенадцатый
249
250
Соскучившаяся по делу Аталиса по-прежнему страстно лю-
била колдовство,— один из подразделов магии,и как только
выяснила,что эн-Огран крупнейший учёный в этой области,
немедленно пристала к нему,упрашивая немного с ней поза-
ниматься.Тот долго не соглашался,но девушка пустила в ход
весь свой арсенал от кокетства до мольбы и он не выстоял.
Для начала эн-Огран решил проверить,насколько она зна-
ет основы магической науки,и они договорились встретиться
около учебных корпусов.
Стоя у входной арки,увитой розами,девушка нетерпеливо
оглядывалась по сторонам.Эн-Огран почему-то опаздывал,и
она ловила на себе нахальные взгляды совсем юных эльфов,
идущих на занятия.В основном это были мальчики в одинако-
вых ученических камзолах,среди которых затерялась неболь-
шая группа девочек в нарядных форменных платьях.Их яв-
ная заводила,проходя мимо,не преминула толкнуть Аталису,
но этим дело не ограничилось.Девчонка под дружный смех
подружек одарила её презрительным взглядом и язвительно
прошлась насчёт дылд-двоечниц,торчащих на дороге.Затем
она вызывающе вздёрнула подбородок,и велела девушке от-
ступить в сторону,и та была вынуждена подчиниться — не
драться же на виду у всех с наглой малявкой.
Молодежь как всегда опаздывала.При подлёте к входу на
школьный двор эльфы-подростки ловко спрыгивали на землю
и,передав поводья слугам,со всех ног неслись к входной арке.
В основном,они прибывали верхом на пегасах,но были и
более диковинные ездовые звери — от небольших драконов до
каких-то странных паукообразных существ со стрекозиными
крыльями.Они не были отвратительными на вид,но в них
чувствовался безжалостный разум.Один из крылатых пауков
опустился поблизости,и ведьмочка шарахнулась в сторону,
поймав немигающий взгляд фасеточных глаз.Похоже,зверь
обладал каким-то гипнотическим воздействием,поскольку она
еле справилась с неожиданно охватившим её ужасом.
Завидев эльфов-подростков на подходе,Аталиса совсем за-
251
нервничала и не зря.При виде её они явно позабыли о заняти-
ях и,сбившись в небольшие стайки,принялись тихо перего-
вариваться.Посмеиваясь,они исподтишка бросали на краса-
вицу восхищённые взгляды.Не зная,как себя вести в данной
ситуации девушка надменно выпрямилась,в душе мечтая ока-
заться,как можно дальше от школьного двора и любопытных
глаз.С отсутствующим видом она смотрела вдаль,стараясь
ни на ком из мальчишек не фокусировать внимание,и наблю-
дательно отметила,что среди старшей возрастной группы уже
нет ни одной девочки.
Впрочем,подрастающее поколение эльфов оказалось хоро-
шо воспитанным.Они не надоедали Аталисе и скромно дер-
жались в отдалении,но предчувствие говорило,что этим дело
не ограничится.И точно.Стоило только ей рассеяно глянуть в
сторону ближайшей зашумевшей группки,как из неё немед-
ленно вытолкнули темноволосого юного эльфа.Выразитель-
но зыркнув глазами на товарищей,он направился к девушке
и,изящно поклонившись,вежливо спросил,не нуждается ли
прекрасная сентау в его помощи.Краткий отказ его не удо-
влетворил.Более того,глаза мальчишки упрямо заблестели
и,представившись,как Тан ос-Ватто,он включил обаяние на
полную мощность.Девушка уже поняла,что эльфы владеют
им с младых ногтей и в дальнейшем неустанно оттачивают на
любом мало-мальски подходящем объекте.
Бедной Аталисе пришлось припомнить всё,чему её учили
наставницы,чтобы вежливо отделаться от юного поклонни-
ка.Эн-Огран уже вправил ей мозги и подробно объяснил,что
может воспоследовать,если она будет бездумно кокетничать
с мужчинами.Любой знак внимания незамужней эльфийки,
выходящий за рамки традиционного поведения,воспринимал-
ся как поощрение,и её семья в любой момент могла заполу-
чить нежелательное предложение руки и сердца,от которого
было сложно отказаться,не обидев весь род несостоявшегося
жениха.
Конечно,Тан ос-Ватто был слишком молод по сравнению с
252
ней,но это не имело особого значения.По эльфийским меркам
разница в их возрасте была совсем незначительной.Вскоре де-
вушка исчерпала запас приличных манер,вкупе с терпением,
и в отчаянии оглянулась по сторонам.Нетерпеливо припля-
сывая на месте,она на все корки ругала запропастившегося
эн-Ограна.К счастью в это время прозвучал спасительный
звонок,и юные эльфы с видимой неохотой оторвались от за-
нимательного зрелища,и отправились на занятия.Аталиса
облегчённо вздохнула,но её радость оказалась преждевремен-
ной.Тан ос-Ватто и не подумал откланяться,отправившись
следом за остальными и,как ни в чём не бывало,продолжал
любезничать.Девушка досадливо прикусила губу,но заметив,
что они осталась одни,перестала церемониться.
— Ну-ка,брысь,поганец,пока я не надрала тебе уши!—
немедленно прошипела она.— Зрителей больше нет,представ-
ление окончено.
Юный эльф удивлённо хлопнул ресницами.
— Понятия не имею,о чём это Вы,прекрасная сентау!
— Хватит ко мне приставать!
— Будьте снисходительны,я всего лишь сражён Вашей
красотой...
— Ну,всё!Я тебя предупреждала!
Выведенная из себя Аталиса стремительно бросилась к
юному ухажёру.Памятуя,из-за чего Раэтиэль сразу же вы-
ходил из себя,стоило только косо посмотреть на них,она
вцепилась в ухо мальчишки и мстительным удовольствием
выкрутила.Бедняга тихо взвыл,и на его глазах выступили
преогромнейшие слёзы.
— Ой-ой!Прекрасная сентау,да Вы садистка!
Девушку тут же заела совесть,и она поспешно отдёрнула
руку.
— Извини!Очень больно?— участливо спросила она,ви-
новато глядя на покрасневшее нежное ухо.
— Очень!Но ради Вас я готов вытерпеть любые муки,—
скорбно пропел юный эльф и,незаметно завладев рукой де-
253
вушки,коснулся губами.«Ага!Попалась!» — возликовал он и
немедленно приступил к дальнейшей осаде.
— Всё познаётся в сравнении,мой юный друг.Ну-ка,ру-
най,прекращайте свой балаган и марш на занятия,пока я
не взялся за Вас всёрьез,— сердито произнёс подоспевший
эн-Огран.
При виде древнего эльфа мальчишка переменился в ли-
це и,низко поклонившись,забормотал извинения.Затем он
стремительно развернулся и со всех ног бросился во двор.Ви-
дя это,Аталиса просияла от облегчения,а эн-Огран слегка
улыбнулся.Он уже давно наблюдал за её словесной битвой,
но решил пока не вмешиваться и понаблюдать,как девушка
будет справляться с непредвиденной ситуацией.Впечатление
осталось двоякое,но всё-таки он поставил ей плюсик и счёл
нужным похвалить:
— Молодец,Аталиса!Хорошо,что ты была начеку и не
пустила дело на самотёк.Именно такие юнцы опасней всего.
Они влюбчивы как мартовские коты.Привяжутся как репей,
затем от них не избавишься.
Девушка одарила его благодарным взглядом и подхватила
под руку,и они с благочинным видом направились к парадно-
му входу в центральный корпус учебного здания.Поднимаясь
по широким мраморным ступеням,она покосилась на спутни-
ка и,усмехнувшись,мягко сказала:
— Да,Ваэль!Спасибо,что подошёл и прекратил эту тяго-
мотину.Думаю,самостоятельно я бы ещё не скоро справилась.
По лицу эн-Ограна разбежались лучики насмешливых мор-
щинок.
— Ого!Да с тобой нужно держать ухо востро!— восклик-
нул он и с любопытством спросил:— Чем я себя выдал?
Довольная девушка прибавила шаг,подстраиваясь под его
размашистую походку.
— Твоя одежда пахнет травами и...чем-то необычным,я
затрудняюсь сказать,— она неопределённо махнула рукой.—
Какими-то незнакомыми специями.
254
Эн-Огран смерил её внимательным взглядом,и по его ли-
цу промелькнула тень,но он сдержанно заметил,что уме-
ние выделять из обыденного мельчайшие необычные детали
— это качество настоящего учёного.Внезапно он замолчал,
переключившись на мысленный диалог.Выслушав невидимо-
го собеседника,эн-Огран вздохнул.
— Н-да,накрылись наши планы!— он с извиняющейся
улыбкой посмотрел на девушку.— Извини,Аталиса,на этот
раз задержка не по моей вине.Во время патрульного рей-
да учитель младших классов попал под магический удар,и
Оберон попросил меня позаниматься с его классом,пока он
не оправится.Что будем делать?Вернёшься домой или подо-
ждёшь,пока я проведу урок?
Аталиса сказала,что подождёт и вопросительно посмотре-
ла на эн-Ограна,заметив,что он чем-то недоволен.Тот сжал
её руку и,бросив насторожённый взгляд по сторонам,тихо
произнёс:
— Хочу предупредить,девочка,сидя у меня на занятиях
будь предельно осторожна.Не показывай,что увлекаешься
чистой наукой.Ни в коем случае в тебе не должны запо-
дозрить синий чулок.Иначе отдадут в закрытый монастырь,
несмотря на красоту.Не удивляйся.Есть такое заведение,
предназначенное для эльфиек,которым не повезло получить
от природы гениальный ум.Уже веками проверено,что брать
их в жёны бесполезно,да и небезопасно.Они не желают ми-
риться с традиционной ролью хозяйки дома и всеми способами
рвутся на волю.
— Понятно,— помолчав,девушка не удержалась от вопро-
са.— А Атуэль?
— Она была умницей и тщательно прятала свои умения.
Душу отводила только со мной и отцом,помогая в домашней
лаборатории.
Около высокой двери со стилизованной под растительный
узор надписью на табличке «Начальная школа 4 класс группа
«альф» они остановились и эн-Огран,распахнув её,отступил
255
в сторону,галантно пропуская девушку.В лицо ей полетело
сразу несколько магических разрядов,и она испуганно шарах-
нулась назад.Вслед ей раздался победный вопль.
— Ура!Попалась!
— Долой замену!
— Даёшь свободу четвёртой альфе!
— Спокойно!— неизвестно каким образом эн-Огран ока-
зался впереди Аталисы и,повинуясь его воле,магические
разряды зависли в воздухе.Он внимательно их осмотрел и
щёлкнул пальцами.Искрящиеся шары послушно направились
к своим создателям и те смущённо засуетились,гася их под
его недобрым взглядом.Эн-Огран поморщился.После маги-
ческих опытов в воздухе остался сильнейший запах грозовой
свежести.Он снова щёлкнул пальцами.Воздух вновь напол-
нился привычным запахом свежескошенных трав.
— Неумехи!Слишком много химичите и почём зря тянете
энергию из магического поля.Впредь работайте аккуратнее и
помните,что озон это сильнейший окислитель,отнюдь не по-
лезный для здоровья,— проворчал эн-Огран и указал Аталисе
в сторону свободного стола,а сам вышел к учительскому ме-
сту и облокотился на кафедру.— Да,немного вы умеете для
хвалёной альфы,— вынес он окончательный приговор и оки-
нул учеников насмешливым взглядом.Они зашептались.
«Это сам мэтр эн-Огран!»
«Не может быть,говорят,что он уже давно отправился в
долины предков!»
«Заткнись,дурак!Это точно он,мне отец сказал,что он
вернулся из-за проснувшейся внучки!..»
«Хотите сказать,что вот эта белобрысая дура и есть знаме-
нитая невеста нашего принца?» Аталиса покосилась на ехид-
ный голосок.Конечно же,это оказалась та самая поганка,что
заставила её уступить дорогу.Девчонка немедленно показала
ей язык и,не удержавшись,Аталиса прыснула от смеха.Пой-
мав укоризненный взгляд эн-Ограна,она с примерным видом
сложила руки на столе и состроила виноватую мину.«Про-
256
стите,сентай!» и тот покачал головой,пряча усмешку.Но де-
вушка заметила,что он оживился,и его серые глаза лучатся
удовольствием.
Возбуждённый класс загудел как растревоженный улей.
Вертясь,переговаривающиеся ученики громко застучали от-
кидными крышками столов,но эн-Ограну это быстро надоело.
— Молчать,рунаи!Если не хотите слушать урок,вися
вниз головами!..Я кому сказал?— рявкнул он и на мгновение
выполнил свою угрозу.
Ошеломлённые дети и Аталиса зависли вниз головами,а
затем снова очутились на своих местах.В классе установилась
мёртвая тишина.Своеобразно призванные к порядку,ученики
мгновенно замолчали и,примерно сложив перед собой руки,
замерли,преданно взирая на нового учителя.С задумчивым
видом тот заложил руки за спину и прошёлся вдоль их рядов.
Юные эльфы и девушка в их числе проводили его опасливыми
взглядами.
Наконец,эн-Огран остановился у кафедры и вызвал к дос-
ке самого отстающего и самого способного ученика.Они по-
лучили одинаковое задание и приступили к его исполнению.
Бегло глянув на результаты их стараний,эн-Огран уничтожил
созданных крошечных жуков-големов и поставил обоим уче-
никам тройку с плюсом.Отстающий просиял,а отличник оби-
делся.Аталиса недоумённо подняла брови,она тоже не поняла
в чём дело,— ведь работа мальчика была превосходна.Жук-
олень у него получился неотличимым от настоящего,тогда
как его магический собрат хромал на все лапки.Она вопро-
сительно посмотрела на эн-Огран,и тот слегка усмехнулся,а
затем спросил у класса,понял ли кто-нибудь,за что он сни-
зил оценку.Вскочила на ноги всё та же девчонка-зловредина,
и представившись Кариэль,звонко отрапортовала,в чём дело.
Оказалось,что один из учеников перед магическим опытом
поставил надёжную защиту,а другой — не стал заморачи-
ваться и с ходу приступил к заданию.«Подумаешь!Только
лишняя трата времени при таком пустяковом задании!» — с
257
вызовом пробормотал мальчик.
— Ошибаетесь,рунай!
Девушка поежилась,заметив,что эн-Огран побледнел от
гнева.От резкого тона у мальчика задрожали губы,но это не
тронуло древнего эльфа.
— Встать!— приказал эн-Огран,буравя провинившегося
немигающим взглядом.Решив,что тот уже дошёл до нужной
кондиции,он холодно добавил:— Рунай,в наказание за свою
беспечность в течение месяца Вы будете помогать персоналу
в уходе за рабами,впавшими в кому,это не считая дополни-
тельных занятий по магии для отстающих.
Униженный отличник закусил губу и самолюбиво блеснул
глазами,но всё же поклонился и пробормотал:
— Спасибо за Вашу заботу,уважаемый сентай.
— Присаживайтесь,Салем,и меньше отрицательных эмо-
ций.Учтите,я был ещё снисходителен,— эн-Огран бросил
испытующий взгляд в класс.— В следующий раз за малейшее
нарушение условий магического опыта я буду наказывать по
полной программе,вплоть до карцера,— он насмешливо при-
щурился.— Думаете,я придираюсь и главное,это грамотно
выполнить поставленное задание?..Тогда назовите крупней-
шие магические катастрофы,вызванные несоблюдением мер
предосторожности.
— Ордуэльская трясина,— робко произнёс кто-то из уче-
ников.
— Верно,— одобрительно кивнул эн-Огран.— Это одна из
крупнейших катастроф,приключившихся на моём веку.Какие
ещё вы знаете?
— Каменные великаны Ардужа!
— Дух Дикой Охоты!
— Вампиры-мертвецы!
— Медуза-Горгона и морские чудовища Сцилла и Ха-
рибда...
Нетерпеливым взмахом руки эн-Огран прервал учеников.
— Нет!Называйте только то,что произошло вследствие
258
наших промахов.Вампиры-мертвецы это промашка подзем-
ных фейри,двергов вследствие их баловства с некромантией,
а Медуза-Горгона и Сцилла и Харибда это работа морских
фейри,нереидов,перемудривших со своим зоопарком.Итак,
продолжим перечисление катастроф,я весь внимание.
Как из рога изобилия из детей посыпались имена знакомых
и незнакомых чудовищ и зловещих явлений.Потрясённая Ата-
лиса не сводила глаз со спокойного эн-Ограна.
«Кошмар!» — прошептала она и поймала весёлый взгляд
Кариэль.
«Знай наших!»
«Было бы,чем гордиться!Если создали,почему не можете
уничтожить?Силёнок не хватает?»
Девчонка поскучнела и отвернулась от Аталисы.Спустя
некоторое время она снова повернулась и показала ей язык.
«Когда выучусь,я обязательно их всех уничтожу!»
— Главное,не наделайте новых чудищ,— вмешался в их
разговор эн-Огран.— На настоящий момент,рунау,Вы не
способны толком экранировать собственные мысли...
—Это не я,это она!—немедленно воскликнула зловредина
и для убедительности ткнула пальцем в сторону девушки,та
покраснела.«Неправда!»
— Хватит!— эн-Огран властно постучал указкой по ка-
федре.— Рунау Кариэль,настоятельно рекомендую больше
не отвлекать класс от учёбы!— над его ладонью зависла ра-
дужная пирамида.— Кто назовёт мне коэффициент преломле-
ния сред,если в качестве исходного материала для создания
равносторонней пирамиды использован аритон.
В классе повисла озадаченная тишина,и эн-Огран укориз-
ненно посмотрел на учеников.
— Так-так!Очень плохо,рунаи.Значит,сдали экзамен по
протофизике и выбросили её из головы?Так дело не пойдёт.
Хотите вы или нет,но вам придётся вернуть основы на закон-
ное место.Итак,к следующему занятию полностью повторить
классическую механику,электродинамику и обязательно оп-
259
тику,— по комнате прокатился всеобщий тяжёлый вздох.—
Ладно-ладно!Потом повздыхаете и пожалуетесь на свою тя-
жёлую судьбу,а сейчас внимательно меня послушайте.Се-
годня я расскажу и покажу вам,как создавать простейшие
накопители магической энергии.
Поясняя свои слова наглядной демонстрацией,эн-Огран
вполне доходчиво изложил новый материал.В завершение те-
мы он создал кольцо с редким огненным камнем,которое бы-
ло не только шедевром ювелирного искусства,но и идеальным
накопителем магической энергии — маломощным,но практи-
чески неисчерпаемым и показал его классу.
— Кто быстрее всех решит задачи с пятьдесят первого но-
мера по сотый,поднимите руку и получите его в подарок.Ко-
гда вы станете постарше,то сможете приручить саламандру,и
оно станет вашей личной печатью.
Пятнадцать головенок немедленно воткнулись в учебники
и надолго притихли.Вскоре на столах выросли горки разнооб-
разных предметов.Конечно же первой подняла руку Кариэль
и Аталиса удивилась,почему её ни разу не вызвали к доске
в составе лучших учеников:она явно была талантливей всех.
Эн-Огран подошёл к ней и кивнул головой,«всё правильно»,
но кольцо не отдал.Оно досталось мальчику,который решил
задачи несколько позже.Девочка опустила голову,с трудом
удерживаясь от слёз.Эн-Огран неслышно оказался рядом и
коснулся ладонью её волос.
— Не обижайтесь,рунау,но в монастыре кольцо Вам не
понадобится,— мягко проговорил он и бросил предостерега-
ющий взгляд на Аталису.Осознав,что его слова о заключе-
нии далеко не пустая угроза,та поёжилась и с сочувствием
посмотрела на девочку.Похоже,её уже с малолетства приго-
ворили к монастырю.
По окончании занятий Аталиса намеренно задержалась у
класса.Торопиться ей было некуда,поскольку эн-Огран сно-
ва попросил его подождать,сказав,что должен увидеться с
эльфийским владыкой,но обещал отсутствовать недолго.Не
260
дождавшись девочку,она заглянула внутрь класса.Кариэль
тихо всхлипывала,стараясь,чтобы никто не услышал её пла-
ча.Это так напомнило Аталисе собственное детство,что у
неё сжалось сердце от жалости,и она порывисто бросилась к
девочке.При виде девушки та немедленно вздернула носик и
презрительно фыркнула.
— Не подходи,смертная!Я ненавижу вашу породу!
Вскочив на ноги,своенравная девчонка нацелилась про-
скользнуть мимо Аталисы,но она поймала её за руку.
— Постой,Кариэль!..Не знаю,как тебе помочь,чтобы не
задеть и не унизить.Хочешь,я поговорю с сентаем и он сде-
лает для тебя новое кольцо?
Кариэль выдернула свою руку и злобно сверкнула глазами.
— Я не нуждаюсь в подачках големов!
— Неправда,я не голем!
— А кто ты?— уперев руки в боки,язвительно спросила
малявка.
— Аталиса,ведьма из Эдайна,— тихо ответила девуш-
ка.— Кариэль,не нужно злиться.Ведь я не сделала тебе
ничего плохого,— она присела на корточки перед девочкой и
участливо заглянула в её лицо.— Я понимаю,что ты чувству-
ешь.Как круглая сирота,я всё детство и юность безвылазно
провела в очень строгом монастыре.Но ты эльф и наверняка
у тебя есть кто-то из родственников...
С задумчивым видом Аталиса улыбнулась.Появление деда
Атуэль перевернуло её жизнь,хотя она не понимала,почему
так быстро привязалась к нему и полностью доверяет.
— Знаешь,я только сейчас поняла,какое это счастье,ко-
гда ты не одна и есть тот,кто придёт на помощь в трудную
минуту...
— Ненавижу!
Лицо девочки исказилось и она,закрыв лицо руками,оку-
талась барьером.Аталиса с трудом прорвалась сквозь рассер-
женно гудящую завесу и прижала к себе плачущего ребенка.
— Прости,маленькая,я не знала,что ты тоже сирота...
261
Завизжав,Кариэль оттолкнула её от себя.
— Я не сирота!— заикаясь,завопила она.— Отец и мать
выбросили меня из дома,как только узнали о моих способно-
стях!
— Это невозможно!Как можно выгнать из дома родного
ребёнка только за то,что он чересчур умён?— поражённо
воскликнула Аталиса и мрачно подумала,что мир фейри не
устаёт удивлять её своей жестокостью.Но она недолго пребы-
вала в раздумьях.
— Смертная дура,ты ничего не понимаешь в жизни фей-
ри!— брызгая слюной,злобно выкрикнула девчонка.
— Возможно,но опыт дело наживное.
Миролюбие Аталисы не нашло взаимопонимания,вместо
того,чтобы утихомириться Кариэль принялась осыпать её
грязными ругательствами.Не удовольствовавшись оскорбле-
ниями,она взлетела и вцепилась ей в волосы.
— Прекрати!Зачем ты это делаешь?
Растерянная девушка безуспешно попыталась отцепить от
себя маленькую фурию.Но не тут-то было.Девчонка,совсем
недавно похожая на нежную фарфоровую куклу,с недюжин-
ной силой ожесточённо колотила её руками и ногами.
— Ну-ка,прекрати!— прошипела,пришедшая в себя Ата-
лиса,но Кариэль и не подумала послушаться,а зря.Выведен-
ная из себя девушка неуловимо изменилась.Холодная ярость
напрочь вытеснила из её души сочувствие.
— Как ты смеешь оскорблять меня,недоразвитое убоже-
ство?— прошипела она и ловко перехватила девочку поперёк
туловища.Наконец,Кариэль почувствовала,что шутки кон-
чились,и сразу же притихла,но было поздно.При помощи
магии девушка обездвижила юную буянку и,создав гибкий
прут,как следует всыпала ей по заду.
— Хватит,или ещё добавить для успокоения?— хладно-
кровно спросила она,приостановив экзекуцию.
— Хватит,— прошептала Кариэль после долгого молчания
и,вырвавшись из магических пут,бросилась к двери.Но не
262
тут-то было.С безжалостным выражением на лице девушка
схватила её за ухо и потащила обратно,не реагируя на жа-
лобный плач.
— Хоть залейся слезами,это не поможет.Ты забыла не
только извиниться,но даже попрощаться.Встать на колени!—
приказала она жестким тоном и,схватив за плечо,толкнула
девочку в угол.Та недоверчиво заглянула в прекрасное лицо,
превратившиеся в застывшую надменную маску и,немного
помедлив,послушалась.Опустив голову,Кариэль тихо про-
шептала:
— Простите,уважаемая сентау,я не хотела Вас сердить.
— Неужели?В любом случае ты наказана,и я подожду,
пока ты хорошенько подумаешь над своим поведением.
Прекрасная эльфийка выпрямилась на стуле,не сводя с
девочки холодных голубых глаз,и та зябко передёрнула пле-
чами.Оберон,наблюдающий эту сцену по магическому оку,
подмигнул эн-Ограну.
— Учитель,тебе не кажется,что манерой поведения девоч-
ка кого-то очень сильно напоминает.
Эн-Огран усмехнулся и лениво отхлебнул голубое мерца-
ющее вино из низкого голубого бокала.
— Ты имеешь в виду тот случай,когда я выпорол тебя за
Ордуэльскую трясину и за это чуть не поплатился головой?
Эльфийский владыка тяжко вздохнул.
—Кто старое помянет,тому глаз вон.Отец никогда не умел
отличать настоящие драгоценности от магических подделок.
— Государь,я польщен столь высокой оценкой моих скром-
ных талантов,— эн-Огран поднялся на ноги и низко покло-
нился.
— Что ты,Ваэль!— смутился Оберон.Он возник рядом с
древним эльфом и,опустившись на одно колено,почтительно
приложил его руку ко лбу.— Спасибо за науку,учитель,и
прими мою запоздалую благодарность за то,что вовремя оста-
новил расползание Ордуэльской трясины.Иначе магическая
гадина сожрала бы всё эльфийское королевство,и быть бы
263
мне не королём,а бездомным наёмником без роду и племени.
— И тебе спасибо,Оберон,что сумел спасти меня от плахи
палача,заплатив титулом Лесного короля,наследника престо-
ла.
— Я не мог поступить иначе.Ведь ты для меня всегда
значил больше,чем отец,— помолчав,произнёс эльфийский
владыка,на его прекрасном лице промелькнула целая гамма
чувств,в которых смешались застарелая боль и не менее за-
старелая ненависть.Он мрачно улыбнулся.— Для него я все-
гда был скорей презренным полукровкой,чем сыном.Потому
он просто воспользовался первым удобным предлогом,чтобы
сместить меня и сделать наследником своего новорожденного
сына от эльфийской наложницы.
— Хорошо,что так сложились обстоятельства,и ты смог
вернуть себе престол.
— Я благодарен богам,что мне не пришлось расчищать
дорогу к трону.Но я был к этому готов,— Оберон сухо улыб-
нулся.— Ведь свои решения отец зачастую принимал под вли-
янием минуты,совершенно не задумываясь о последствиях,и
эльфийское королевство к концу его правления погрязло в бес-
конечных войнах и мелких стычках.Слава богам,что он был
полководец,обласканный богами,иначе мы давно бы пали под
ударами враждебных королевств,но везение не вечно.Нужно
было спасать то,что осталось.
— Мой мальчик,я никогда в тебе не сомневался и знал,
что кровь двергов даст о себе знать и рано или поздно ты
займёшь трон,— тонко улыбнувшись,сказал эн-Огран и про-
тянул своему венценосному собеседнику бокал с его любимым
напитком.
— Спасибо,учитель.Думаю,при дворе никто кроме тебя
уже не помнит,что моя мать из тёмных эльфов и я полукров-
ка.
В присутствии старого наставника эльфийский владыка
чувствовал себя раскованно и,мрачно нахохлившись,сгор-
бился на роскошном троне.Он сбросил маску и сейчас при-
264
дворные не узнали бы в нём беззаботного щеголя.В прекрас-
ном лице Оберона проступили тщательно скрываемые жест-
кие черты,выдающие кровь тёмных эльфов,фейри земли.В
реальном мире их всех называли двергами,но на самом деле
в подземном мире жили несколько рас,из которых самыми
известными были прирождённые воины дроу или тёмные эль-
фы,прозванные так из-за пристрастия к некромантии,и мир-
ные жители гномы — в подавляющем большинстве искусные
ремесленники и талантливые изобретатели.
В истинном облике эльфийский владыка был не менее
привлекателен,чем в облике фейри воздуха,но в нём сразу
чувствовалась несокрушимая воля,внушающая уважение и...
невольное опасение.Эн-Огран усмехнулся,почувствовав,как
разом всколыхнулось беспокойство.Он уже подзабыл,какой
бешеный вулкан страстей кроется за легкомысленной личи-
ной.Но он быстро взял в себя в руки и успокоился.В свою
бытность наставником юного Оберона ему с самого начала
пришлось выдержать такой шквал его диких выходок,что он
уже ничему не удивлялся.
В памяти эн-Ограна живо возник озлобленный дикий
мальчишка,которого выдали ему на воспитание в статусе
Лесного короля.Предыдущий эльфийский владыка вспомнил
о нём,когда отчаялся завести ребёнка от эльфиек и выкрал
своего бастарда у матери-дроу.Правда,из-за мальчишки раз-
горелось целое сражение,но победа осталась за эльфийскими
воинами.К сожалению,Оберон,привыкший к вольнице под-
земного мира,изо всех сил рвался домой,и ему было глубоко
наплевать на то,что он унаследует самое обширное королев-
ство в мире фейри воздуха.
Ваэль эн-Огран немало намучился с воспитанником и ему
пришлось приложить немало усилий,чтобы его приручить,но
он никогда не жалел об этом.Оберон пришелся ему по душе и
вдобавок оказался гением.Правда по молодости лет способно-
стей у него оказалось больше,чем здравого смысла и вслед-
ствие одной из его шалостей появилась знаменитая Ордуэль-
265
ская трясина.В конце концов,эн-Огран подобрал ключик к
сердцу своенравного мальчишки-полукровки и очень гордился
его успехами и тем,что сумел воспитать самого достойного
правителя в плеяде эльфийских королей.Вот и сейчас он не
замечал,что смотрит на Оберона с отеческой лаской и тот
поспешно опустил голову скорей по привычке,боясь,выдать
свою слабость и показать,насколько он растроган.
Эльфийский владыка пришёл в хорошее расположение ду-
ха и щелкнул пальцами.На его колени опустился крылатый
пушистый котенок персикового окраса.Но глянув на хозяина,
он распушился и,выгнув спину,громко зашипел.Оберон бла-
госклонно посмотрел на храброго малыша,который не испу-
гался его в истинном облике и чтобы не нервировать чуткого
зверя,снова скрылся за маской фейри воздуха.Котёнок сразу
же успокоился и,ластясь,оглушительно замурлыкал.
Наблюдающий за его метаморфозами эн-Огран,задумчиво
заметил:
— Должен заметить,что маскарад удался.
— Да,— эльфийский владыка усмехнулся и,помолчав,ти-
хо добавил:— С твоей подачи злобный задиристый подросток
превратился в легкомысленного мальчика-одуванчика.
— Не тяжело?— осторожно спросил эн-Огран.— Может,
пора отбросить маску?
— О,нет!Она слишком удобна и позволяет застать про-
тивников врасплох,— Оберон хищно осклабился.— До сих
пор получаю ни с чем не сравнимое удовольствие,когда сра-
батывают магические поглотители,и я вижу их ошарашенные
рожи при виде моего истинного облика.
— Действительно,бедняг остаётся только пожалеть.Такая
смена декораций,зрелище не для слабонервных,— улыбнул-
ся эн-Огран.— И всё же,— продолжал настаивать он.—
Конечно,на первых порах придётся нелегко,но со временем
окружающие приспособятся к твоему истинному характеру.
Синеглазый красавец томно потянулся и одарил собеседни-
ка обиженным взглядом.
266
— Не беспокойся,Ваэль,я не сорвусь.Ведь во мне про-
изошли не только внешние изменения.Иначе я не сжился бы
со своей маской и давно показал истинную сущность.Поверь,
я больше не тот бешеный подросток,живущий эмоциями,а
государственный острожный муж,умудрённый опытом и про-
считывающий каждый свой шаг.
— Да?— эн-Огран смерил эльфийского владыку внима-
тельным взглядом.
— Да!Я по-настоящему стал эльфом воздуха,а не земли
и это в конечном итоге полностью твоя заслуга.
— Что ж,придётся тебе поверить.
— Спасибо за доверие,учитель,я польщён!— беззаботно
засмеялся Оберон,но тут же примолк,и в его синих глазах
появилось виноватое выражение.— Ваэль,прости,что я не
смог уберечь Ренриса.Честное слово,хоть я всегда завидовал,
что он твой сын,к его гибели я не имею никакого отношения.
— Я знаю,мой мальчик.Зря ты ревновал к Ренрису.Я
столько с тобой намучился,что в моём сердце вы занимае-
те одинаковое место.Да и по крови нас связывают довольно
близкие родственные связи.
— А как же Аталиса?— с любопытством спросил Обе-
рон.— Извини,за бестактность,но мне очень интересно как
ты сейчас к ней относишься.
— Внучка по-прежнему царица моей души.Ведь она вы-
литая Луана в молодости,— не сразу отозвался эн-Огран и,
печально улыбнувшись,признался:— Если бы не надежда на
встречу с ней,я уже давно ушёл бы в долины предков.Лишь
Атуэль заставляет меня жить.Прежде чем умереть,я хочу
устроить её судьбу.
— Ваэль,положись на меня,я сделаю для девочки всё
возможное и невозможное.
Эльфийский владыка расстроился.До сих пор он не заме-
чал,в насколько преклонном возрасте находится его любимый
учитель.Заметив его неприкрытую тревогу,эн-Огран понял,
чем она вызвана и у него потеплело на сердце.
267
— Мой мальчик,всё идёт своим чередом.Старики должны
уходить,чтобы дать дорогу молодым.Что касается Атуэль,мы
не в состоянии остановить колесо её судьбы.Остаётся толь-
ко молиться богам,чтобы всё закончилось благополучно.Но
ты будь добр придержи своего оболтуса,когда придёт время.
Хорошо?
— Хорошо,учитель.И всё-таки я очень надеюсь,что де-
вочка войдёт в состав моей семьи.Думаю,они с Раэтиэлем
преодолеют возникшие недоразумения,и по-прежнему будут
вместе.
— Оберон,для меня главное счастье Атуэль.Если она най-
дёт его с Лесным королём,я буду только «за».
∗ ∗ ∗
Расстроенная Аталиса летела по коридорам дворца,позабыв о
раздражающей охране,следующей за ней повсюду.«О,боги!
Как я могла быть такой жестокой к бедному ребёнку?Она и
так обижена судьбой и родными,а тут ещё избила незнакомая
тётка!Нет мне прощения!» Девушка влетела в отведённые по-
кои и бросилась к ларцу с драгоценностями.Остальные укра-
шения были небрежно отброшены,и в её руках появилось
жемчужное ожерелье,перевитое лотосами и несколько пер-
ламутровых раковин с огромными жемчужинами.Это были
подарки речного бога и то единственное имущество,которое
Аталиса считала своим в эльфийском дворце.Она сразу отло-
жила раковины и прижала ожерелье к груди,борясь с силь-
нейшим нежеланием отдавать его в чужие руки.Жемчужины
казались тёплыми на ощупь и льнули к её пальцам,как жи-
вые,мягко мерцая в рассеянном свете.
«Не сердись,Люцифер,у тебя останется раковины,сре-
ди них одна даже с голубой жемчужиной.Честное слово,она
огромная и очень красивая,ничем не хуже ожерелья!Пой-
ми,малыш,я должна отдать его девочке,чтобы загладить
свою вину».С тяжёлым сердцем Аталиса опустила ожерелье в
268
сумочку на поясе и бросилась на поиски Кариэль,пока окон-
чательно не передумала.Девочку она нашла при помощи все
той же охраны,когда сумела внятно объяснить старшему чет-
вёрки неулыбчивых стражей,кто ей нужен.На стук никто не
ответил,и Аталиса потянула дверь на себя.В уютной комнате
оказалось темно и тихо.Немного опасаясь злобной выходки
Кариэль,она подошла к кровати,но та никак не отреагиро-
вала на её появление.Она осторожно коснулась волос юной
эльфийки.При виде того,как она вздрогнула,и сжалась в
комочек,девушке стало нехорошо.
— Кариэль!..Поверь,я больше и пальцем тебя не трону!..
Не знаю,что на меня нашло!..
— Уходи!Я тебя ненавижу!
«Понятно.Ничего не изменилось»,— расстроено подумала
девушка.Неслышно вздохнув,она достала жемчужное ожере-
лье и,колеблясь до последнего,с неохотой положила его на
подушку.
— Я ухожу.Прости,что потревожила.
Когда закрылась дверь,Кариэль вскочила с кровати.Её
глаза были совершенно сухими.Она схватила подарок и с си-
лой швырнула его на пол.Ожерелье рассыпалось.Жемчужи-
ны и крошечные перламутровые лотосы раскатились по глад-
кому полу и мягко поблескивали из самых неожиданных мест.
«Вот тебе!» Внезапно с лица девочки пропало торжествующее
злобное выражение.Она испуганно посмотрела на дело сво-
их рук и,упав на колени,бросилась собирать жемчужины.
Её личико скривилось в жалобной гримасе,когда она замети-
ла,что хрупкие перламутровые лепестки лотосов раскололись.
«О,нет!Как же я посмотрю в глаза Аталисе?!Она не захо-
чет меня знать,когда увидит,что я сотворила с её подарком!»
Кариэль заплакала в полный голос,в ярости стуча кулачками
по полу.«Это нечестно!Я хочу,чтобы хоть кто-нибудь меня
любил!..»
Вдруг в комнате загрохотал морской прибой,и пахнуло све-
жим морским бризом.В центре комнаты повисло тёмно-синее
269
светящееся облако и,немного помедлив,рассыпалось сияю-
щими искрами.Они шустро устремились за раскатившимся
ожерельем,а несколько штук выжидательно зависло рядом с
девочкой,и та разжала ладошку с уже собранными бусинами,
которые немедленно присоединилась к остальным.Собранное
ожерелье окутал вихрь.Вращаясь всё быстрей,он понемногу
смещался в сторону сидящей на полу девочки,и в его усили-
вающемся гудении послышались угрожающие ноты.Она обре-
чённо закрыла глаза.«Наверно,сработало защитное заклятие.
Бежать бесполезно.Всё равно я никому не нужна и никто во
дворце не поможет мне побороть магию морских фейри».
Неожиданно распахнулась дверь,и в комнату влетел Тан
ос-Ватто,темноволосый подросток,пристававший к Аталисе
на школьном дворе.
— Кариэль,беги!
— Братик!
Юный эльф попытался сдержать набирающий силу вихрь.
Прикусив до крови губу от напряжения,он выставил вперед
руки и призвал всю доступную ему магию воздушных фейри.
Вихрь накрыл голубой колпак защитного барьера.Оказавшись
в ловушке,тот повёл себя как живое существо.Он яростно
взревел и,увеличившись в размерах,набросился на преграду.
Барьер не выдержал.С бешенным рёвом вихрь поглотил его
магию и синее чудовище,припав к полу,медленно двинулось
к юному эльфу.
— Тан!— испуганная девочка,готовая выскочить за дверь,
бросилась к брату.
С решительным выражением на личике маленькая эльфий-
ка застыла напротив брата.Она перестала осторожничать и
сдерживать свои истинные способности.Несколько ювелир-
ных пассов и девочка приготовилась нанести удар по против-
нику,но не успела.Стремительный бросок и вихрь,сменив
обманное направление,поглотил намеченную добычу.Раздал-
ся торжествующий рёв.
— Нет!..Кариэль!..Кто-нибудь помогите!— завопил маль-
270
чишка,но его голос заглушил грохот бушующего моря и
визжащего штормового ветра в приоткрывшемся магическом
окне.Как только оно стало шире,чтобы в него могла пройти
захваченная добыча,вихрь устремился к родной стихии.Не
раздумывая,юный эльф бросился следом.Окно закрылось,и
в опустевшей комнате повисла оглушительная тишина.Услы-
шавшая крики наставница прислушалась и,недоумённо пожав
плечами,потянула на себя дверь.Эльфийке повезло,что она
не успела войти внутрь.Запоздалый отклик призванной де-
вочкой магии полностью уничтожил её комнату,не оставив
ничего,кроме обугленных стен.
Мгновенно прибывшая бригада магов-криминалистов кон-
статировала,что имел место мощнейший выброс естествен-
ного магического поля,вследствие неосторожного обращения.
Никаких улик не осталось,приборы сходили с ума,от оста-
точного излучения.Девочка пропала и все решили,что она
погибла.Эн-Огран боялся что,узнав о случившемся несча-
стье,Аталиса жутко расстроится,и от неё долго скрывали
происшествие.Но в эльфийском дворце,как и везде прекрас-
но работало сарафанное радио.Вопреки опасениям,она не
впала в депрессию.Прорвавшись в комнату Кариэль,девуш-
ка заблокировала двери и пропадала в ней целый день.Затем
она вышла совершенно спокойная и безмятежно улыбнулась
встревоженному эн-Огран.
«Не беспокойся,Ваэль,со мной всё будет в порядке.Брат
и сестра остались живы и здоровы,несмотря на мою оплош-
ность».
«Брат и сестра?» — эн-Огран недоумённо поднял брови.
Выяснилось,что никто не связал пропажу Кариэль и Тана
ос-Ватто.Он поверил внучке,когда подтвердилось,что дети
действительно брат и сестра.Об их родственных узах узнали
только от родителей мальчика.Страшно встревоженные про-
пажей сына,для его розыска они задействовали всевозможные
средства,но ни мать,ни отец не подумали побеспокоиться о
пропавшей дочери.
271
Дети и в самом деле не погибли.После перемещения мок-
рый с головы до ног Тан ос-Ватто с трудом выбрался из неспо-
койной воды у берега и мутным взглядом огляделся по сто-
ронам.Он плохо соображал,поскольку его довольно сильно
контузило при падении,а в ушах до сих пор звучал дикий рёв
стихий.Привычная магия не действовала.«О,боги!Кажется,
меня занесло в королевство морских фейри».
Вдруг взгляд мальчишки натолкнулся на нечто,лежащее в
позе изломанной куклы на каменистом пляже.Стремительный
бег и с бьющимся от волнения сердцем он упал на колени
перед распростертым тельцем.
— Кариэль,ты жива?
— Если сейчас ты не вытрясешь из меня душу,то «да»,—
сердито проворчала очнувшаяся девочка.
На радостях брат подхватил её на руки и стиснул в объя-
тиях,но Кариэль промолчала и обхватила руками его шею.
— Тан!Я уж думала,что ты ненавидишь меня как родите-
ли.
— Конечно!Как можно любить такую глупую непослуш-
ную сестрёнку,которой говорят пошла вон,а она вместо этого
несётся к тебе...
— Я хотела помочь...ой,смотри,к берегу приближается
стая акул.
— Бежим!
— Тан,не сходи с ума!Им не выбраться из воды...
— Кариэль,это Морское королевство!
С ходу стая акул выскочила на берег.Они превратились
в суровых воинов в полном вооружении и окружили юных
эльфов,отрезая им дорогу к бегству.
— Стоять!
Беглецов сковало магическими путами.Вперёд вышел кра-
сивый фейри с голубой кожей и развевающимися синими во-
лосами.Смерив эльфов подозрительным взглядом ясных глаз
цвета южного моря,он вынес безжалостный скорый приговор.
— Вы посмели нарушить границы Морского королевства
272
и за это властью данной мне королём,я приговариваю вас к
смерти,через утопление.
С ухмылкой он протянул свиток брату и сестре и насмеш-
ливо спросил:
— Распишетесь сами,что ознакомлены с приговором или
мне придётся прибегнуть к помощи Свидетелей?
Девочка забилась в руках высоченного воина.
— Нет!Тан здесь ни при чём!Отпустите его!..Если хоти-
те,убейте меня!Честное слово,это я рассыпала ожерелье и
навлекла на себя проклятье!
Заинтересовавшийся офицер приподнял брови.
— Какое ожерелье?
— Белые жемчужины,нанизанные на нитку и перевитые
перламутровыми лотосами.
— Ну и где же оно?
— Не знаю,— потерянно прошептала Кариэль,но тут же
её глаза загорелись.— Наверняка оно здесь!Вихрь сначала
подхватил его и только потом меня!
Морские воины многозначительно переглянулись и дружно
воззрились на старшего.
— Наглое враньё!Легенда о выборе ожерелья Лорелеи
невесты Морского короля общеизвестна.
Офицер презрительно фыркнул.Несмотря на скепсис,он
всё же отдал распоряжение поискать запропастившееся вол-
шебное ожерелье.Услышав его слова,Тан ос-Ватто с удивле-
нием покосился на сестру.
«Вот это да!Кто бы мог подумать,что тебе,Кариэль,суж-
дено стать Морской владычицей!»
«Скорей закуской для морских обитателей»,— грустно ото-
звалась девочка.— Видишь,воины возвращаются с пустыми
руками...»
Голубокожий фейри засмеялся.
«Вижу,твоей сестре присущ здравый смысл,— мысленно
произнёс он,обращаясь к Тану.—Жаль,что девчонка наврала
о знаменитом ожерелье Лорелеи.Оно давным-давно пропало.
273
Ведь я пошутил насчёт казни.К сожалению,умышленный об-
ман в отношении королевской семьи на самом деле карается
смертью и здесь даже я бессилен,что-либо сделать.Дело бу-
дет рассматриваться в Высочайшем королевском трибунале».
Тан насупился,поняв,что с ними сыграли злую шутку,
из-за которой они попали в беду.
— Не злись,эльф!Мне и в самом деле жаль,что так
вышло,— снисходительно проговорил голубокожий красавец.
— Гад!Не зря говорят,что вы,морские фейри отличаются
злобой и редкой пустоголовостью...
— Заткнись,недоумок!— ближайший воин,низкорослый
крепыш коротко ударил Тана под дых,и он согнулся,хватая
воздух.— Амфимар,может,сразу их прикончить?Излишний
труд тащить эту парочку в столицу.
— Не стоит,Рудей,пусть ещё поживут немного,— морской
фейри виновато покосился на понурую девочку.Он подошёл
ближе и мягко произнёс:
— Детка,мне жаль,что у тебя оказалась слишком богатая
фантазия и длинный язык.Ну,зачем ты это придумала?Сама
подумай,какая из тебя невеста...
Яростно сверкая глазами,Кариэль снова забилась в руках
воина.
— Идиот!..Ты ничего не понимаешь!..Я никогда не мечта-
ла стать невестой!..Ненавижу!..Зачем травить душу,если я
знаю,что у меня никогда не будет своей семьи,и всю жизнь
я буду заперта в келье монастыря!
Во время драки закрытое платье девочки порвалось у шеи,
и глаза синекожего фейри расширились при виде на её груди
татуировки в форме злополучного ожерелья.
— О,боги!Только этого не хватало!Эх,ретаны,хватит
заниматься ерундой!Мы возвращаемся во дворец.Рудей,ты
повезёшь мальчишку.
— Амфимар,что случилось?— обеспокоенный крепыш с
преданностью собаки уставился на своего хозяина.
— Что случилось,что случилось!Ожерелье Лорелеи вы-
274
бирает не только невесту короля.Думаю,мы нашли смену
нашей древней прорицательнице,вот что случилось!— про-
ворчал голубокожий фейри и подтолкнул девочку к воде.
— Зайди поглубже,и жди свой транспорт.Я лично прокачу
тебя с ветерком.
С трудом взгромоздившись на спину голубой акулы,Кари-
эль изо всех сил вцепилась в треугольный плавник.
«Готова?Не свалишься,мелкая?»
Девочка полностью пришла в себя,сразу же поняв,что ей
придаётся большое значение.Она подмигнула брату и,рас-
плывшись в белозубой улыбке,покровительственно похлопала
акулу по спине.
«Не дождёшься,зубастый!»
«Нахалка!Молись,чтобы я не поддался искушению пу-
стить тебя на закуску».
«Хватит болтать!Н-но!Поехали!» — Кариэль нахально
пришпорила своё ездовое средство,ударив акулу по бокам бо-
сыми пятками и поморщилась.Шершавая мокрая кожа была
похожа на наждак.
«Ой-ой!Потише!Я не могу удержаться и скоро останусь
без кожи!» — вскоре взмолилась она.
«Тогда плыви сама».
Головокружительный прыжок и девочка с высоты ушла
глубоко под воду.
«Проклятье!Всё-таки эти сволочи решили меня уто-
пить...»
«Эй,малявка,шевели ластами!»
«Ну,погоди,гад,я ещё доберусь до тебя!..»
Акулы крутились вокруг толстенького неуклюжего тюле-
нёнка,в которого превратилась Кариэль.Неловко шлёпая ла-
стами,она запальчиво ругалась и обещала призвать на их
головы самые страшные кары,когда те,забавляясь,подтал-
кивали её друг другу носами,превратив в мячик для игры.
Но как только девочка отвлеклась от процесса плавания дела
у неё пошли значительно лучше.Незаметно для себя она са-
275
мостоятельно приняла привычную форму морских пророчиц и
стремительный дельфинчик рванулся вперёд,держась наравне
со своим хищным сопровождением.
Заметив огромного кракена,всплывающего из глубины,
акулы немедленно пихнули её в центр,заняв круговую обо-
рону.Бой был недолгим,но кровавым.Вокруг поля битвы
расплылось огромное чернильное пятно,и извивались ото-
рванные гигантские щупальца,которые с тупым упорством
по-прежнему тянулись к Кариэль.Стая акул не стала доби-
вать кракена,они и так потеряли треть состава.Старательно
поддерживая раненых товарищей,защитники девочки в угрю-
мом молчании снова устремились к неведомой цели.
Кариэль как могла,помогала поддерживать на плаву силь-
но израненного голубокожего фейри.Она вылетала на поверх-
ность океана только тогда,когда совсем уж не хватало ды-
хания.Всё-таки дельфины были млекопиющиеся,а не рыбы,
как акулы,которые могли плыть под водой как угодно долго.
Но все попытки девочки принять более подходящую ипостась
оказались неудачными.В результате она вновь обрела эль-
фийскую форму и вынырнула только с помощью всё того же
голубокожего фейри,который вовремя очнулся и заметил,что
она тонет.
Пришедший в себя Амфимар поплыл самостоятельно,а де-
вочке было приказано взобраться на спину Рудею.Она сразу
же поискала взглядом брата.К счастью Тан почти не постра-
дал во время битвы с кракеном и спокойно держался на спине
одной из акул.Почему-то морские фейри не дали ему сменить
форму и он сражался с тварью,ныряя вглубь с небольшим
кинжалом.Впрочем,один из них всё время присматривал за
эльфом,держась поблизости.
Круг тринадцатый
276
277
Стуча каблучками по зеркально-гладкому паркету,Аталиса
бесцельно бродила из угла в угол.Сопровождающие её эль-
фийки разбрелись по залу и оставили в относительном оди-
ночестве.Девушка бросила на них досадливый взгляд и по-
пыталась сдержать растущее раздражение.Тихо щебеча друг
с другом,эльфийки поглядывали в её сторону,и в любой мо-
мент были готовы сорваться следом,но попытка найти с ни-
ми общий язык не увенчалась успехом.Их понятия настолько
разнились,что лишь спустя некоторое время до Аталисы дохо-
дило,что содержалось в многословном цветистом ответе.Как
правило,ничего хорошего.Эльфийки не упускали возмож-
ность вставить завуалированную ядовитую шпильку дерзкой
выскочке из смертных,которая сумела прорваться на самый
верх,благодаря счастливому случаю.
Аталиса не особо обижалась и потихоньку радовалась,что
уже может отличить воздушные создания друг от друга и не
путает по именам.Впрочем,их неземная красота во многом
оказалась искусственной и поддерживалась при помощи при-
тираний и мазей с поистине волшебными свойствами.Вскоре
девушке стало совсем тоскливо.Она скучала.Конечно встречи
и беседы с Раэтиэлем и дедом Атуэль,а также редкая болтов-
ня с Селиной скрашивали её существование,но даже с ними
она не чувствовала себя свободно.Слишком много чуждого
было даже в этих дружественно настроенных фейри.К тому
же чувствовалось,что каждый из них исподволь воспитывает
девушку,стремясь создать из неё образцовую высокородную
эльфийку.А вот это вызывало в её душе бурный протест.
Слишком уж уморила её Титания в процессе предварительно-
го обучения.
Плюнув на условности,Аталиса грубо приказала фрейли-
нам оставить её в покое и в сопровождении неотвязной охраны
направилась к гарему,где находились человеческие неволь-
ницы.Девушке взбрело в голову найти незнакомку,которая
приветливо отнеслась к ней на балу и отвести душу в нор-
мальном человеческом общении после утомительных церемо-
278
ний эльфийского двора,очень похожих на хождение по тон-
кому льду.На пути ей очень удачно подвернулась эльфийская
венценосная чета,и она получила официальное разрешение
на посещение гарема.Правда,Оберон удивлённо приподнял
брови,услышав необычную просьбу,но не стал возражать,а
неодобрение Титании девушка проигнорировала.
Ажурные решётки распахнулись,и Аталиса оказалась
внутри уютного патио с мраморным фонтаном и роскошны-
ми цветниками.При виде нескольких дверей,ведущих внутрь
зданий гарема,она остановилась в нерешительности.Где ис-
кать незнакомку девушка не знала.«Нужно было спросить
Оберона»,— насмешливо подумала она и,состроив умильную
мину,с надеждой посмотрела на старшего своей охраны.Не
сработало.С мрачной физиономией тот глядел поверх её го-
ловы,делая вид,что не замечает безмолвной просьбы.Так
он выражал неодобрение тому,что высокородная эльфийка
компрометирует себя неподобающим общением.Конечно же,
другие стражи последовали его примеру.
Девушка положилась на удачу.Подключив внутреннее чу-
тье,вскоре она постучала в низенькую дверь,украшенную
скромным геометрическим узором.Изнутри кто-то невнятно
откликнулся.Сочтя это разрешением войти,Аталиса толкнула
дверь и озадаченно посмотрела вглубь затемнённой комнаты.
Хозяйка вскоре нашлась.Она сидела в кресле,зябко кутаясь в
тёплый платок.Подойдя ближе,девушка испуганно заглянула
в страшно исхудавшее постаревшее лицо.Знакомыми остава-
лись только синие глаза.
При виде посетительницы незнакомка насторожилась и по-
пыталась подняться,но Аталиса удержала её в кресле.
— Сидите-сидите!
— Спасибо за Вашу доброту,уважаемая сентау.Прости-
те,что не могу поприветствовать высокую гостью должным
образом.
— Это Вы простите меня за вторжение.Я не знала,что Вы
больны...
279
Чувствуя себя крайне неловко,растерянная девушка пере-
ступила с ноги на ногу.
— Наверно,Вы меня не узнаёте...я тоже человек...—
бодрясь,она преувеличенно весело сказала:— Помните,ту
страшненькую,рыжую и конопатую ведьму,с которой Вы бы-
ли так добры на балу по случаю возвращения Лесного короля?
Незнакомка заметно расслабилась,поняв,что эльфийка
явилась не по её душу и бросила на неё недоверчивый взгляд.
Аталиса широко улыбнулась.
— Честное слово,это я!
Голос девушки прозвучал настолько искренне,что незна-
комка поверила и чуть слышно пробормотала:
— Неправда!Если Вы та девушка,о которой я думаю,то
Вы были очаровательны.По-моему,после Вашего танца эль-
фийки сходили с ума от зависти и шипели как змеюки,а я
страшно обрадовалась,что Вы утёрли нос этим зазнайкам.
Аталиса схватила стул и,присев напротив,протянула руку.
— Страшно признательна Вам за оказанную поддержку и
участие.Будем знакомы,я Аталиса.
— Лана Эдельвейс,— немного поколебавшись,прошептала
её собеседница,и хрупкие пальцы ответили слабым рукопо-
жатием.
— Наверно,Вы находитесь в мире фейри около двух лет.
Могу я чем-нибудь помочь Вам,Лана?— сострадательно про-
говорила девушка.
—Да...нет...—её собеседница явно смутилась.—Впро-
чем,не имеет смысла лгать.Я здесь только год.Мы появились
примерно в одно время.
— Ничего не понимаю!Ещё слишком рано для...— Ата-
лиса замялась,не желая упоминать о скорой смерти Ланы.
Она внимательно вгляделась в страшно измождённое лицо и
расстроено покачала головой.
Многолетняя ведовская практика подсказала девушке,
чем больна её новая знакомая.Налицо были все призна-
ки любовной сухотки,что было неудивительно в окружении
280
божественно-прекрасных эльфов.Она сочувственно сжала вы-
сохшую ладошку,похожую на птичью лапку.
— Нет проблем,Лана,я постараюсь снять Вашу зависи-
мость от возлюбленного,но прежде я должна получить разре-
шение и помощь эльфийского владыки.Без его участия лече-
ние бесполезно.
На скулах собеседницы вспыхнул лихорадочный румянец.
— Простите,Аталиса,это не он.
— Я не знала,что гаремом Оберона пользуются другие.
— Бывает.Эльфийский владыка иногда предоставляет сво-
их наложниц близким приближённым...ну,и сыновьям.
У девушки неприятно ёкнуло сердце.Пытаясь справиться
с волнением,она стиснула руки.
— Лайтиэль или Раэтиэль?
После долгого молчания Лана выдохнула имя Лесного ко-
роля и,посмотрев на собеседницу,вздрогнула,— та мгновен-
но утеряла своё добросердечие,превратившись в надменную
прекрасную эльфийку,неотличимую от своих родичей.
Заметив напуганный взгляд новой знакомой,Аталиса взяла
себя в руки и попыталась её успокоить.Увы.Прежняя непри-
нуждённость исчезла,Лана видимо тяготилась присутствием
гостьи.Делать было нечего.Девушка твёрдо пообещала по-
мочь и поднялась,собираясь уйти,как вдруг засветился пор-
тал и в комнату шагнул принц Лайтиэль.При виде эльфийки
в роскошном наряде,находящийся в рабских помещениях,он
нахмурился.
— Сентау,могу я чем-нибудь помочь?Вы заблудились при
перемещении?— поклонившись,вежливо спросил он.
Спустя мгновение принц узнал Аталису,и его лицо иска-
зилось зловещей ухмылкой.
— А-а!Так это ты!Всё не можешь расстаться с рабски-
ми замашками и ищешь общения с такими же отбросами?—
разом утеряв галантность,он оказался рядом с девушкой и,
стиснув за плечи,впился глазами в её лицо.— Хороша!Мо-
жет,сделать вид,что я тебя не узнал?Прекрасная возмож-
281
ность воспользоваться случаем.Скажу отцу,что принял тебя
за наложницу и вся недолга.
— Ваше Высочество,Вы не посмеете!Такая шалость Вам
дорого обойдётся!..
— Глупости,смертная!Думаешь,что кто-то за тебя засту-
пится?Не смеши!Как только Раэтиэль узнает,что ты побыва-
ла в моей постели,он больше знать тебя не захочет и если бы
только это,— принц неприятно улыбнулся.— За оскорбление
Лесного короля от тебя все немедленно отступятся,включая
эн-Ограна.У него есть и другие родичи,за которых он в отве-
те.Хорошо,если Оберон проявит сострадание и не вышвырнет
из дворца.Вот только я бы на твоём месте этому не радовался.
Упасть вниз с такой высоты и стать объектом для насмешек
это крайне болезненно.
Красивое лицо принца исказилось гримасой горечи.Его
пальцы непроизвольно сжались и впились в плечи Аталисы с
такой силой,что она болезненно охнула.Стараясь не подавать
вида,что напугана,девушка уперлась в его грудь и попыта-
лась оттолкнуть.
— Ваше Высочество,Вы не посмеете!Я позову охрану...
— Надеешься на тех олухов,что приставлены к тебе па-
почкой?Зря.Доблестная четвёрка уже ушла,охраняя твоего
магического двойника...Ладно,успокойся.Сейчас у меня на
кону более насущные проблемы.
Принц Лайтиэль отпустил Аталису и оказался рядом с
Ланой.В его руке появился зелёный витой жезл с голубым
каплевидным камнем наверху.Поняв,что сейчас произойдёт,
девушка вцепилась в принца,оттаскивая его от несчастной
рабыни.В результате рукав черного камзола треснул по шву,
и она шлёпнулась на пол,но тут же вскочила на ноги и снова
повисла на руке принца.
«Рогатый!Ты что творишь,идиотка?Пусти немедленно,я
спешу!» — рассердился он.
«Постойте,Ваше Высочество!Дайте мне исповедовать Ла-
ну,прежде чем Вы заберёте её душу!»
282
«Честное слово,ты редкостный недоумок!Тебе известно
такое понятие как скорость протекания магической реакции?
Если я немного запоздаю с ингредиентами,половину дворца
разнесёт...»
— Неправда!Вы не можете быть настолько легкомыслен-
ны!— убеждённо воскликнула Аталиса и упала на колени.—
Лайтиэль,умоляю!Дайте несчастной исповедоваться и пере-
дать пожелания родным!
В тёмных глазах вспыхнули фиолетовые огоньки.Принц
опустился на одно колено и,приподняв голову девушке,пыт-
ливо вгляделся в её лицо.
— Зачем,моя глупенькая сентау?Это не имеет смысла.
Ведь её родственники находятся в реальном мире,и при всём
желании ты не сможешь передать им весточку.
— Это моя обязанность,как жрицы Ведьминого круга,—
заупрямилась Аталиса.— По-любому,я должна успокоить мя-
тущуюся душу перед спуском в долины предков.
На прекрасном лице с жесткими чертами лица снова про-
мелькнуло неприятное выражение.Немного подумав,принц
Лайтиэль мягко проговорил:
— Что ж,ты можешь купить для рабыни небольшую от-
срочку,— он хмыкнул при виде смущённого выражения про-
мелькнувшего на прекрасном лице девушки и тут же успоко-
ил на свой манер:— Наивная!Веришь,всему что говорят?В
другом месте поищи дурака,который уложит тебя в постель.
Пока есть небольшая вероятность,что Оберону попадёт вож-
жа под хвост,и он вынудит меня жениться в угоду Ваэлю,я и
близко к тебе не подойду.В отличие от Раэтиэля я не жажду
заполучить в жёны голема.
— Я не голем!— обиделась Аталиса.
— Спорное утверждение,— холодно отозвался принц.—
По сути,ты именно голем и не важно,что твоё тело не искус-
ственного происхождения,душа-то у него всё равно чужая.
Девушка зябко поёжилась,осознав его правоту.
— Что Вы хотите?
283
— Безоговорочную услугу,которую ты окажешь,когда
придёт время.
— Хорошо,— не долго думая,согласилась Аталиса и бро-
силась к испуганно сжавшейся в кресле рабыне.
— Даю вам пятнадцать минут на взаимные рыдания,а
дальше не обессудьте,— пропел принц торжествующим голо-
сом,с удовольствием прикидывая как унизить ненавистного
брата при помощи его недальновидной невесты.
Дрожа от страха,рабыня вцепилась в подошедшую девуш-
ку.Из её глаз покатились неудержимые слёзы.
— Госпожа ведьма,сделайте что-нибудь!Я не хочу,чтобы
убили мою душу!Тогда я не смогу вернуться на землю!
«Т-с-с!Ничего не бойся,Лана!Я не дам пленить тебя миру
фейри!» — мысленно сказала девушка,тщательно экранируя
мысли.Она не заметила,как посмеиваясь,принц Лайтиэль
покачал головой.«Н-да,не повезло братцу!Надо ж было на-
пороться на такую дурёху!Слава богам,это не мои проблемы,
а Раэтиэля».
Быстрым шёпотом Лана исповедовалась в том,что тяго-
тило её душу и,получив благословление Всеобщей матери,
переданное устами Аталисы,приступила к пожеланиям род-
ным.
— Пусть малышке Белочке по жизни всегда сопутствует
удача,и она вырастет умной и здоровой,а моя дорогая Вол-
чица очнётся от своего многолетнего беспамятства и станет
такой же,как прежде.
Аталиса сделала охраняющий знак и умиротворённая Лана
четырежды его повторила.Затем она подняла глаза и с надеж-
дой заглянула в лицо девушке.«Я надеюсь на Вас,госпожа
ведьма!..»
— Ничего не выйдет,дорогуша!— прошипел принц Лай-
тиэль и,с недоброй улыбкой неспешно двинулся к замершим
женщинам.
Неожиданно в комнате снова вспыхнула арка портала,и
в комнату стремительно шагнул Лесной король.В мгновение
284
ока он оказался рядом с Ланой и в его руках возник такой же
жезл как у Лайтиэля.Он коснулся светящимся камнем лба
рабыни,и бездыханная она упала.Душа несчастной рвану-
лась ввысь,но притяжение жезла превозмогло стремление к
небесам,и радужный шарик неохотно поплыл к вспыхнувше-
му внутренним светом каплевидному камню.
— Ну,нет!Это моя добыча!— Лайтиэль с исказившимся
лицом бросился к брату,но отлетел,натолкнувшись на по-
ставленный барьер.
— Прекрати!— опомнившись,воскликнула Аталиса.Воз-
мущённая до глубины души поступком Лесного короля,она
ухватила его за грудки и как следует тряхнула.— Зачем ты
это сделал?Отвечай!
— Рабыня отработанный материал и нужно поспешить с
отделением её души,чтобы ценный источник магии не пропал
даром.
— Ваше Высочество,как вам не стыдно!..— на глазах
Аталисы появились слёзы.— Раэтиэль,как ты мог?Ведь это
по твоей вине бедняжка умирала от любви!
На прекрасном лице Лесного короля царила невозмути-
мость.
— Дорогая,глупо расстраиваться из-за смерти каждой бу-
кашки.
— Бессердечный негодяй!Не смей убивать душу бедной
Ланы!Хоть здесь дай ей покой!— завопила разъярённая де-
вушка.
— Нет,— отрезал Лесной король и его зелёные глаза зло-
веще засветились.— И ты не забывайся,моя хорошая.Помни,
что ты по-прежнему всего лишь рабыня и не хозяйка сво-
ей душе.Лишь моей милостью ты получила второй шанс на
нормальную жизнь,— он сделал многозначительную паузу и
холодно добавил:— Будь осторожней,Аталиса,а то я могу
передумать и в любой момент вышибить твою душу из тела
Атуэль и отправить в голем,где ты потеряешь свою память и
станешь послушной игрушкой.
285
— Давно пора,пока наглая девчонка окончательно тебя не
скомпрометировала,— хмыкнув,заметил Лайтиэль.Он уже
успокоился и с явным интересом следил за действиями брата.
— Вот как?— упавшим голосом проговорила девушка.—
Может,не стоит дожидаться твоей немилости и пора самой
освободить тело твоей невесты?
Лесной король пожал плечами и снова сосредоточился на
отлове души Ланы,которая испуганной бабочкой металась по
комнате.При виде его равнодушия Аталиса совсем расстрои-
лась.Переполнявшая её горечь требовала выхода и она реши-
лась.
«Может,ничего не выйдет,а вдруг?Во всяком случае,
нужно попытаться освободиться от этого эльфийского кош-
мара»,— отстранённо подумала девушка и,улучив момент,
схватилась за гудящий голубой камень.Не глядя в ошарашен-
ное лицо Лесного короля,она не сводила зачарованных глаз
со своей протянутой руки,кисть которой просвечивала всё
сильней под стремительно разгорающимся бело-голубым пла-
менем,вырисовывающим каждую косточку скелета.В какой-
то момент огонь разом охватил её тело,и она задохнулась от
невыносимой боли.Обе души стремительно порхнули вверх и
совместными усилиями вырвались на свободу,а Лесной ко-
роль,очнувшись от оцепенения,схватился за голову при виде
двух бездыханных тел.Происшедшее настолько его ошара-
шило,что он не успел ничего предпринять для отлова душ
и спасения девушки.«О,боги!..Какая непроходимая идиотка!
Кто же в здравом уме хватается за работающий расщепитель!..
Предательница!»
Лайтиэль усмехнулся при виде отчаяния брата и исчез в
портале,но затем передумал и,вернувшись,стукнул его по
плечу.
—Что стоишь как дурак?Уничтожь тело Атуэль!Всё равно
она лишь кусок бездушного мяса,а Эн-Огран не простит тебе
повторную смерть внучки,он слишком привязался к смертной
девчонке.Представляешь,как отец обрадуется,узнав,что ты
286
снова стал причиной размолвки с обожаемым учителем?
Видя,что убитый горем Раэтиэль его не слушает,Лай-
тиэль направил жезл на тело Атуэль,но тот стремительно
бросился вперёд и ударил своим жезлом по засветившему-
ся камню брата.Вследствие перегрузки его замкнуло,и он
с хрустальным звоном рассыпался.
— Недоумок!Ты что вытворяешь?Совсем ума лишился из-
за смертного отребья?!
— Не смей называть Аталису отребьем!Иначе я отрежу
твой поганый язык и затолкаю обратно в пасть,чтобы ты по-
давился своим же ядом!..
При виде исказившегося бешенством и горем лица Раэти-
эля,Лайтиэль усмехнулся и подобрался,готовясь к схватке.
«Спокойно,братец!Это твоя работа и я здесь совершенно
ни при чём!»
«Убью мерзавца!»
В чертах обоих братьев проступила безжалостность,свой-
ственная племени тёмных эльфов и на ходу меняя форму,они
бросились друг к другу.Позабыв обо всём,принцы самозаб-
венно сцепились друг с другом.В пылу драки,они не сразу
заметили,что через порталы в комнату хлынули вооружённые
воины с эльфийским владыкой во главе.При виде дерущихся
сыновей,перешедших от рукопашной к вооружённой стычке,
Оберон тяжко вздохнул.Он поставил барьер вокруг поля боя
и застыл рядом.Заложив руки за спину,он с непроницаемым
выражением на лице наблюдал за ходом ожесточённой схват-
ки.
Пока эльфийские принцы выясняли отношения под при-
смотром отца,Аталиса очнулась и удивленно моргнула,увидев
совсем близко напряжённое детское личико в ореоле светлых
волос.
— Сестричка,ты очнулась!— радостно взвизгнула девочка
и куда-то убежала,вопя во всё горло.— Матушка,Вы где?
Идите скорей,моя Волчица очнулась,а Вы не верили!
Откуда-то донёсся недовольный голос:
287
— Белочка,прекрати кричать!Хватит придумывать вся-
кую ерунду,больше не обманешь.Госпожа верховная жрица
сказала,что выздоровление Волчицы невозможно из-за повре-
ждённой души...
Оцепеневший от горя Лесной король не сразу поверил сво-
ему счастью,почувствовав знакомое биение на другом конце
связующей нити.«Ничего не понимаю,но слава богам,что
снова произошло чудо и Аталиса жива».От желания немед-
ленно выдернуть беглянку в мир фейри его удержали Оберон
с Ваэлем,которые узнав о счастливом событии,понимающе
переглянулись и приказали не предпринимать никаких дей-
ствий без их ведома под угрозой навеки потерять девушку.
Ничего толком не объясняя,они туманно высказались насчёт
каких-то сложностей с двойным перерождением.
∗ ∗ ∗
Проснувшаяся наставница села на жесткой лежанке и зябко
передернула плечами.За ночь избу выстудило и,спасаясь от
утренней прохлады,она потянулась за платком.«Рогатый по-
бери,возраст сказывается там,где не нужно!» — она прислу-
шалась к себе и болезненно поморщилась.«Какая подлость!
Залететь от Радона с первого же раза!Не везёт нам ведь-
мам!Нет,чтобы как у людей в сорок лет покончить с этим
делом.Может,показалось?» Для верности наставница прило-
жила ведовской камень к животу.«Увы!Ещё одна ненужная
возрастная способность,это с самого начала определять на-
ступившую беременность и пол ребёнка,— она вздохнула.—
Что ж,пора уносить ноги,моя маленькая ведьма.Народ не
примет тебя в качестве наследницы престола.В лучшем слу-
чае,ты всё равно окажешься в Ведовской обители.Значит,
будущее предопределёно и здесь наши пути с Радоном расхо-
дятся».Она заботливо поправила сбившееся пуховое одеяло
на спящем принце Морисе и,убедившись,что он в полном
порядке,выскользнула на улицу.
288
Здесь её встретил молчаливый Лакмиш и наставница руг-
нулась про себя:она совсем забыла о соглядатае Радона.
— Куда-то собрались,уважаемая?— холодно произнёс при-
дворный,слегка кивнув в знак приветствия.
— Хочу свежие травы пособирать,пока есть время,—
неловко соврала женщина,чем ещё больше насторожила сво-
его сторожевого пса.
— Я провожу.
Попытка отговорить хитрого придворного не удалось,он
слишком дорожил расположением короля и,почувствовав,что
наставница что-то задумала,не отставал от неё ни на шаг.
Надежда на лес себя не оправдала.Ведомый каким-то шестым
чувством Лакмиш легко её находил,где бы она не спряталась.
«Придётся играть в открытую»,— решила наставница и с
вызывающим видом выпрямилась,ожидая,когда Лакмиш её
догонит.Всё же обычному человеку было нелегко угнаться за
ведьмой и не будь она в возрасте,то легко оторвалась бы от
преследования.
— Послушайте,сударь,Вы прекрасно понимаете,что я не
могу больше оставаться рядом с Радоном.Конечно,Вам напле-
вать на меня,но подумайте о короле.С каждым днём он всё
больше будет ко мне привязываться.Ведь он влюблён,— вы-
палила раздражённая наставница и упредила вопрос придвор-
ного.— Не беспокойтесь,принц Морис почти здоров.Если вы
будете соблюдать осторожность в передвижениях и ежедневно
не слишком долго трястись в дороге,то можете отвезти его во
дворец.Это не нанесёт ущерба его здоровью.Я ручаюсь.
После долгих споров Лакмиш всё-таки согласился с на-
ставницей,и они разработали план,как заставить короля оста-
вить её в покое.Громко стонущую женщину придворный при-
вёз в ближайшую Ведовскую обитель и оставил на попече-
ние её обитательниц.Вечером прискакал страшно встрево-
женный король,и его не сразу убедили,что жизнь женщины
вне опасности,несмотря на укус ядовитой гадюки,но сказа-
ли,что лучше её не трогать,пока не подействует противоядие
289
и она полностью не оправится.Опухшая посиневшая лодыж-
ка действительно выглядела ужасно.Порыв Радона остаться в
обители до выздоровления его ненаглядной Волчицы ведьмы
встретили в штыки.Они сказали,что это дело долгое и ему
незачем болтаться рядом,мешая выздоровлению.
Мечущийся между долгом и любовью Радон пообещал вер-
нуться,как только позволят дела и,скрепя сердце,покинул
возлюбленную.Спустя пару недель он уже стучал в ворота
обители,но Волчицу там не застал,ему было сказано,что
она выздоровела и теперь работает бродячей целительницей.
На вопрос где именно,настоятельница развела руками.Де-
скать,ведьмы этой профессии свободны как ветер и поэтому
никто не знает,где они находятся в настоящий момент.
Тщательные поиски по всему Эдайну ничего не дали.Вол-
чица словно в воду канула,и Радон с трудом удержался от
желания разгромить все обители ведьм,не желающих выдать
её местонахождение.Теперь он был страшно зол и горел же-
ланием мести,совершенно уверенный,что женщина от него
скрывается.
Спустя два месяца Волчица решила,что Радон успокоился,
и под покровом ночи вернулась в прежнюю Ведовскую оби-
тель.В основном,это было сделано из-за Белочки.С самого
начала она рассказала ей о смерти Ланы и с тех пор,оплакав
её,девочка изо всех сил цеплялась за обретённую старшую
сестру.
Через две недели в их обитель заглянула Верховная ведьма
и вызвала к себе Волчицу.После долгого разговора,наполнен-
ного недомолвками и неожиданными вопросами,она всё же
поведала правду.Наставница сутки просидела в своей келье,
ломая голову над взаимосвязью событий,которые произошли
пятьдесят лет назад и тем,что два года она оказалась в те-
ле Волчицы,пока в её голове не промелькнула невероятная
догадка.Волчица ласково улыбнулась,коснувшись своего жи-
вота.«О,дитя!Да ты появилась не просто для пополнения
наших ведовских рядов!»
290
Дело двигалось к осени,и наставница вывела своих воспи-
танниц на последний сбор трав.Довольные вылазкой,они по
привычке хотели заночевать в лесу,но Волчица не разрешила.
— Нет,нет и нет!— ведомая предчувствием,она было
категорична.—Девочки,собирайтесь и не очень-то копайтесь.
Я хочу засветло отправиться в путь.Эй-эй!Это не значит,что
можно растерять половину собранных трав!..
Вдруг она насторожилась и,сделав повелительный жест,
строго приказала:
— Не отходите от костра,пока я не вернусь.Это приказ.
Наставница легко поднялась на ноги и подхватила приго-
товленную корзинку с травами.Она двинулась к проселочной
дороге,решив,что отправиться самой навстречу нежеланным
гостям — это меньшее из зол.Заметив,что за ней увязалась
юная шпионка,она остановилась.
— Белочка,я велела ждать у костра.С чего ты решила,
что мои распоряжения тебя не касаются?
— Матушка,не ходи!— встревожено блестя глазёнками,
сказала девочка,выскочив из своего укрытия.— Там злые
люди,они могут тебя обидеть.
Волчица ласково потрепала её по голове.
— Не бойся,Белочка,никто не причинит мне вреда.По-
верь,это обычные путники,попавшие в беду и наш долг
оказать помощь пострадавшим.Возвращайся и подожди меня
вместе с остальными девочками у костра.Будьте аккуратней
и постарайтесь не нарушать охранный круг.Хорошо?
— Да,матушка,— прошептала поникшая девочка и,об-
хватив за талию,умоляюще заглянула в лицо недавно обре-
тённой,но очень любимой сестры.— Аталиса,не ходи!Ведь
ты у меня одна на свете.Если с тобой что-то случится,я
не переживу!— она заплакала,размазывая слезы ладошками,
выпачканными в зелени.
— Ну,что ты ведёшь себя как маленькая?— наставница
ласково вытерла краем передника измазанную рожицу девоч-
ки и строго добавила:— Белочка,больше не зови меня истин-
291
ным именем это опасно.Хорошо?
— Ой!..— вскрикнула девочка.— Прости,сестричка,я
больше не буду!
— Не пугайся,малышка.Не думаю,что кто-нибудь тебя
слышал,— с сомнением в голосе сказала Волчица и насторо-
жённо оглянулась по сторонам.Ей не понравился тихий шорох
в придорожных кустах.Но она понадеялась,что это ночное
зверьё вышло на охоту,и решительно подтолкнула девочку в
направлении костра.
— Ну-ка,хватит отвлекать меня от дела.Кыш!
Когда Белочка вернулась к костру,Волчица взялась за ве-
довской камень и усилила защиту.Поставленный вокруг уче-
ниц барьер тихо загудел,вспыхивая голубоватым светом.Она
успокоилась и быстро двинулась к намеченной цели.Но не
успела она сделать несколько шагов по проселочной дороге,
как справа раздался треск ветвей и прямо на неё выскочил
всадник в богатом одеянии и поднял коня на дыбы.Напуган-
ная Волчица с трудом уклонилась от копыт,молотящих воз-
дух.Затем всадник сделал круг и,разогнавшись,пришпорил
породистое животное.Он перепрыгнул через заметавшуюся
женщину,которая вовремя успела пригнуться.Когда всадник
наигрался и осадил рядом с ней дико всхрапывающего коня,
Волчица больше не дрогнула и спокойно погладила его морду,
покрытую пеной.«Бедняга!Не сердись на своего хозяина,в
гневе он не ведает,что творит».Следом за королём Эдайна
безмолвно появилась его свита,скрывавшаяся до поры до вре-
мени в лесу,подступающему к дороге.Он соскочил с коня,и
встал вплотную к Волчице.
— Перестала праздновать труса и теперь демонстрируешь
свою храбрость,ведьма?— процедил Радон сквозь зубы.
— Ничего другого не остаётся,Ваше Величество,— мягко
ответила наставница.
— Понятно,храбрость зайца,загнанного в угол,— король
наклонился и испытующе заглянул в её лицо.— Как ты по-
смела пренебречь мной и сбежать,ведьма?
292
Волчица тяжело вздохнула,поняв,что объяснения никак
не избежать.
— Я не люблю Вас,Ваше Величество.Думаю,этим всё
сказано.
Её голос прозвучал совершенно спокойно,и лицо короля
потемнело от гнева.
— Вот как?А давай проведём обряд привязки,чтобы ты
не смогла солгать,и проверим твоё утверждение,Аталиса,—
с насмешливой издёвкой сказал он и сделал повелительный
жест.
Услышав свое истинное имя из уст короля,наставница
побледнела и с испугом посмотрела на сухощавого старика,
явившегося на его зов.«Придворный чародей!»
— К Вашим услугам,сударыня,— старик небрежно кив-
нул Волчице и,низко поклонившись королю,вопросительно
посмотрел.
— Клид,ты знаешь,что делать,— холодно распорядился
тот,старательно отводя глаза от лица женщины.Несмотря на
злость он по-прежнему её любил и жаждал обладать.
— Радон,зачем тебе это нужно?— сказала Волчица и с
мягкой укоризной в голосе добавила:— Пойми,насильно мил
не будешь.Вместо любви ты получишь обычную покорную
рабыню.
Попытка увещевания не удалась.На какой-то миг в глазах
короля промелькнула нерешительность,но тут же пропала.
— Для пополнения зоопарка.Хочу заиметь ручную ведь-
му,— произнёс он с вызовом и нетерпеливо посмотрел на
придворного чародея.— Клид,не медли,приступай к обряду
привязки.
«Кажется,настал момент истины.Сейчас проверим,на-
сколько правдивы мои домыслы»,— подумала Волчица,за-
чарованно взирая на приготовления зловещего старика.Она
безропотно подставила руку под его кинжал,и отстранённо
посмотрела на текущую из запястья кровь.Видя,что она не
останавливает её самостоятельно,раздосадованный король пе-
293
ревязал ей руку своим платком.
—Спасибо,Ваше Величество,—язвительно поблагодарила
Волчица.По окончании колдовства она с любопытством при-
слушалась к себе.«Терпимо.Конечно,привязка есть,но не
настолько сильная,как некоторые воображают.Прыгать,как
собачка по велению хозяина меня никто не заставит».Поймав
сомневающийся взгляд королевского чародея,она обаятельно
улыбнулась и внутренне подобралась.«А вот остальным знать
об этом совсем не обязательно.Нужно сделать вид,что Кли-
ду удалось его колдовство,иначе король прибегнет к другим
мерам».И всё-таки наставница не удержалась и выпалила:
— Радон,я знаю,что в любом случае нам не быть вместе.
Поверь,от дурацкого колдовства тебе же будет хуже.
— Поживём-увидим,— холодно отозвался король и,помол-
чав,бесстрастно добавил:— Всё равно уже ничего не изме-
нишь.Клид сказал,что разорвать привязку через кровь невоз-
можно при всём желании.
Внезапно наставница оказалась в объятиях короля.При-
жав её к себе,он покаянно прошептал:«Поверь,Волчица,я
не буду злоупотреблять своей властью.Ведь я люблю тебя».
Он отстранился,и в его тёмных глазах вспыхнула безумная
надежда.«Скажи,а ты меня любишь?» Волчица внутренне по-
добралась.«Теперь главное,не переиграть».Обмякнув в руках
короля,она чуть слышно выдохнула:«О,да,мой господин!Я
жить не могу без Вас!..»
К прогоревшему костру наставница вернулась уже под
утро,зябко кутаясь в незнакомый роскошный плащ.Бледно
улыбнувшись ученицам,встревоженным её долгим отсутстви-
ем и видом,она тихим голосом велела им как можно быст-
рей собираться в дорогу.В Ведовскую обитель они добрались
необычно быстро,несмотря на то,что шли кружным путем по
глухим лесным тропинкам.Чем-то встревоженная наставница,
насторожённо оглядывалась по сторонам и подгоняла учениц
всю дорогу.Только оказавшись за надёжными стенами обите-
ли,она облегченно перевела дух.
294
Отдав обычные хозяйственные распоряжения по сушке
трав,наставница заперлась в своей келье.Спустя сутки,
сколько ни стучали к ней встревоженные коллеги,и ни плака-
ла под дверью Белочка,она никому не отзывалась.Встрево-
женная мать-настоятельница с трудом сняла охранную защиту
её кельи,но внутри оказалось пусто.Неведомо как,но птичка
упорхнула.
Взбешённый король понял,что Волчица в очередной раз
его обманула,когда попросила отпустить её на сутки,моти-
вируя свою просьбу беспокойством за учениц,оставшихся без
присмотра,и бросил на её поиски немалые силы.Наконец,его
ищейки вынюхали,что похожая на Волчицу ведьма живёт в
труднодоступной Ведовской обители.
В период затишья небольшой отряд преодолел заснежен-
ный перевал и вырвавшийся вперёд всадник властно посту-
чал в ворота,окованные железом.После долгих переговоров,
полных угроз с обеих сторон,одна из створок,покрытых бе-
лой изморозью приотворилась и жутко вымотавшиеся люди
потянулись внутрь двора.Они насторожённо смотрели по сто-
ронам,держа наготове оружие.Но на свежевыпавшем снеге
виднелась только одинокая цепочка следов,оставленная их
встречающей.Угрюмая юная ведьма оставила сопровождаю-
щих короля отогреваться на кухне,а ему приказала следовать
за ней,что он и сделал,несмотря на просьбы Лакмиша немно-
го передохнуть.
В чистой скупо обставленной комнате было тепло и прият-
но пахло травами.Радон оттолкнул ведьм,стоявших у постели
и всмотрелся в лицо той,которую так упорно разыскивал.Вол-
чица умирала.Он прижался губами к её руке и тихо позвал
по имени.Веки дрогнули,и синие глаза неверяще уставились
в его измученное лицо.
— Радон!..Я не думала,чтобы мы с дочерью доставим тебе
такую массу ненужных хлопот.
— Волчица,как ты могла?А меня ты спросила,прежде чем
выбросить из своей жизни и жизни дочери?
295
— Прости.
Тело женщины содрогнулось в последней схватке,и раз-
дался жалобный тонкий плач.Девочку поднесли к матери.
При виде новорожденной её бескровные губы дрогнули в
улыбке:«И ты прости,Волчица!..Но я плачу свои долги.Воз-
вращаю тебе то,что невольно украла пятьдесят лет назад...»
Умирающая повернула голову и нашла взглядом короля.
— Прощай,Радон,— выдохнув его имя,она тихо угасла.
После скромных похорон всадники засобирались в обрат-
ный путь.Несмотря на уговоры,окаменевший от горя король
ни за что не захотел оставлять дочь в Ведовской обители и
забрал её собой.Одна из ведьм вызвалась их сопровождать и
ранним утром они вышли к перевалу.Буря разыгралась совер-
шенно внезапно и мела несколько дней,но путники выжили,
благодаря чуду.Неведомая сила при помощи цепочки светя-
щихся огоньков вывела их к сухой удобной пещере,внутри
которой нашлись и хворост и даже небольшой родник.
∗ ∗ ∗
Освободившись,душа Аталисы пролетела по бесконечному
светящемуся лабиринту и снова оказалась в теле Атуэль.
— С возвращением,путешественница!— поприветствовал
её улыбающийся эн-Огран и помог выбраться из силового сар-
кофага.
— Здравствуй,Ваэль.Почему ты один?
— Сердце подсказало,что ты должна именно сегодня вер-
нуться.
— Ясно,ты всё знаешь,— улыбнулась девушка и тепло
обняла древнего эльфа.
— Да,— эн-Огран мягко отстранился и вгляделся в лицо
внучки.— Что-нибудь вспомнила,девочка?
— Не особенно.Перед глазами мелькают какие-то смут-
ные картинки,но это всё.Очевидно,сказалось перерождение.
296
Жизнь Аталисы по-прежнему осталась для меня единственной
реальностью.
Из портала шагнул Оберон и следом Лесной король.
— Ну,как?— эльфийский владыка вопросительно посмот-
рел на эн-Ограна,и тот отрицательно покачал головой.
— Нет.Впрочем,как мы и думали.
Раэтиэль удивлённо посмотрел на них,а затем на девушку.
— Может,кто-нибудь объяснит,что происходит?
Девушка ехидно прищурилась.
— Неужели сам не догадался?А я уж было подумала,что
ты в курсе,когда уложил меня в кровать к Радону,— она
сделала многозначительную паузу.
— Я?— неподдельно удивился Лесной король и эльфий-
ский владыка смущённо почесал в затылке.
— Прости,девочка,это моя работа.Тут кое-кто сходил с
ума,пришлось тебя слегка подтолкнуть,к тому же я опасался,
если ещё немного затянуть с зачатием,то Волчица уже не
сможет родить.
Щёки девушки заполыхали румянцем.«О,боги!»
Оберон улыбнулся.«Не смущайся,детка.Это было сделано
для твоего же блага».
— Аталиса,в чём дело?
Лесной король повернул к себе девушку,и та смиренно
произнесла:
— Видишь ли,Раэтиэль,я и есть Атуэль,— видя,что
он по-прежнему ничего не понимает и совсем запутался,она
пояснила:— Во время катастрофы,происшедшей в процессе
эксперимента мою душу вынесло в реальный мир,и она всели-
лась в тело ведьмы по имени Волчица.Но она была взрослым
человеком и в результате нашей борьбы за власть над телом
мы обе впали в кому и утеряли былую память.Спустя десять
лет ведьмы догадались,в чём дело и выбили вон пришелицу.
Как положено,я переродилась,но на меня был возложен долг.
Поскольку повреждённая душа Волчицы не могла самостоя-
тельно вырваться из тела и чтобы переродиться,она должна
297
была родить ребёнка.Что и произошло,когда я снова вылете-
ла из родного тела и вселилась в неё.Родившийся ребёнок дал
свободу неуспокоенной душе Волчицы,и теперь после смерти
она не превратится в нечисть.
Оберон многозначительно переглянулся с бывшим настав-
ником.«Н-да,боги вели девочку извилистыми путями.Хоро-
шо,что она всё-таки вернулась».В ответ тот согласно кивнул
головой.«Да.Я не очень надеялся на повторное чудо.Значит,
Атуэль не исполнила своё предназначение и её смерть была
преждевременна».Эльфийский владыка подхватил эн-Ограна
под руку и повёл к выходу из лаборатории,оставив молодых
людей наедине.
— Атуэль,а ты не вспомнила наше знакомство?— с про-
хладцей в голосе спросил Лесной король,испытующе глядя
на бывшую невесту.
— Нет.
Они немного постояли,чувствуя себя неловко и,не сгова-
риваясь,двинулись следом за старшими.Шагая рядом,девуш-
ка с недоумением покосилась на своего молчаливого спутника.
— Раэтиэль,что тебя мучает?— не выдержала она.
— Чувствую себя полным дураком,что не узнал тебя в но-
вом обличье,— сердито сказал Лесной король и,приуныв,от-
вернулся.Он уже не знал,кого больше любит весёлую смерт-
ную девчонку или скромную сдержанную эльфийку и уж со-
всем не мог представить себе,что в обеих жила одна и та же
душа.
— Не стоит казниться.Я тоже поняла,что к чему только
в самом конце.
Облик красавицы-эльфийки затуманился и рыжеволосая
конопатая девчонка,весело ухмыльнувшись,подпихнула его
плечом.
— Эй,скопище скорби!Если слабо привыкнуть к своей
ненаглядной невесте как тебе этот облик?
— Прости,Атуэль,— Лесной король виновато захлопал
ресницами.— Всё вышло слишком неожиданно,но я привык-
298
ну.
Ведьмочка вызывающе подбоченилась.
— Ну,нет!Зови меня по-прежнему Аталисой.В конце кон-
цов,я дважды рождённая и это моё законное имя.
При виде задорного личика,знакомого до каждой веснуш-
ки,у Лесного короля потеплело на сердце.Чувствуя,что к
нему вернулась прежняя беззаботность,он повеселел и неожи-
данно для себя предложил:
— Моя хорошая,как ты смотришь на то,чтобы вернуться
к самому началу?
— Что?!Домой,на нашу опушку леса?— восторженно вы-
дохнула ведьмочка и захлопала в ладоши.— Прекрасно!Я
только навещу Люцифера,и мы сразу двинемся в путь.Хоро-
шо?
Девушка на ходу сменила облик и уже высокородная эль-
фийка приоткрыла двери детской.Ночью сон трехлетнего сы-
на Аталисы охраняла нянька из расы брауни.Невзирая на ранг
пришельцев,она рассердилась,но сразу же успокоилась,когда
поняла,что они не собираются будить малыша.Изящная рука
легко коснулась голубых кудрей мальчика.
«Какой красавец,вылитый Альфей!» —восхитилась девуш-
ка,с любовью глядя на ребёнка,но тут же спохватилась и
виновато посмотрела на Лесного короля.Тот беспечно улыб-
нулся.
«Не переживай,я больше не ревную.Люцифер забавный
малыш и просто море обаяния.Вчера он выпросил мой дет-
ский лук и я,скрепя сердце его подарил».
«Жадина!»
«Неправда,я не жадина!— обиделся Лесной король и,сде-
лав многозначительную паузу,добавил:— Просто хранил его
для нашего сына».
«Ну,ещё не всё потеряно!— весело откликнулась
красавица-эльфийка.— Когда появится наш наследник,Лю-
цифер уже подрастёт и передаст лук младшему брату».
«О,боги!Какая путаница с вами обеими!» — с досадой
299
воскликнул Лесной король.
«Это в твоей голове путаница,а я одна в двух лицах!» —
девушка фыркнула и снова приняла облик Аталисы.
«Вот я и говорю!..Идём домой?»
«Идём!— радостно откликнулась ведьмочка.Внезапно она
затормозила и с тревогой спросила:— Раэтиэль,неужели мы
опять потащимся через Междумирье?
В зелёных глазах вспыхнул лукавый огонёк.
— Струсила?
— Кто я?— возмутилась Аталиса.— Просто не хочется так
долго тащиться до дома.
— Ладно-ладно!К твоему счастью есть иные пути...
Дракон приземлился на полянке у покосившегося доми-
ка и,взвизгнув,ведьмочка немедленно бросилась внутрь.Из-
нутри раздался радостный вопль,звон разбившегося стекла и
вскоре из всех щелей повалил синий ядовитый дым.
— Ура!Мои химикалии и реторты в полном порядке,хоть
сейчас приступай к опытам!
— Кошмар!Опять начинается!
Черный кот вальяжно вошёл внутрь и требовательно по-
тёрся о хозяйские ноги.Ведьмочка немедленно подхватила его
на руки.«Ты мой хороший!»
— То-то же!А то видите ли она меня не любит,— оглу-
шительно мурлыча сказал Лесной король.— Обожаю,когда
меня носят на руках!
— Ах ты,поганец!— засмеялась Аталиса,сбросив кота с
рук.
— Нахалка!Живо дуй за сливками,я проголодался.
Ведьмочка засуетилась,заглядывая во все углы.
— Хорошо-хорошо!Подожди немного,я найду свою метлу.
В маленьком доме снова установилась былое согласие.Но
это было затишьем перед бурей.Титания рвала и метала,
узнав,что парочка снова сбежала в реальный мир.От ре-
шительных действий её удерживал только Оберон.Проявляя
недюжинное самообладание,он всячески отговаривал супругу
300
от немедленного вмешательства в идиллию юных эльфов,хотя
с каждым разом ему приходилось всё трудней и трудней.
Во время бала посвящённого Осеннему листопаду,у вен-
ценосной четы случилась особо горячая перепалка.
— Дорогая,вспомни,сколько ты пролила слёз,пытаясь вы-
рваться на волю и только наша любовь дала тебе силы пере-
жить все трудности.Дай хоть немного детям притереться друг
к другу перед тем,как грузить их нелёгкими обязанностями
при дворе!— воскликнул эльфийский владыка,основательно
выведенный из себя напором жены,и подкинул её высоко в
воздух.Сделав изящный пируэт,Титания спланировала в его
руки и немедленно ввязалась в прерванную словесную битву.
— Глупости!У них вся жизнь впереди,и они ещё успеют
до тошноты налюбоваться друг на друга.Прекрати злиться и
сверкать на меня глазами,я говорю не о нас,а забочусь о
благополучии сына.В конце концов,а как же свадьба?Ату-
эль эн-Огран это тебе не безродная смертная девчонка!Такое
поведение компрометирует эльфийку!..
— О,боги!Дайте мне силы,или я за себя не ручаюсь!..
Оберон подкрутил жену,и она снова закружилась в возду-
хе в окружении осенних листьев и цветов под божественную
мелодию,полную торжественной печали по умирающей приро-
де.Наконец-то,Титания прониклась её настроением и,полно-
стью отдавшись танцу,примолкла,чем привела мужа в неска-
занный восторг.Как всякий ценитель искусства,он не мог
налюбоваться изящными отточенными движениями златовла-
сой красавицы,откликающейся на малейшие нюансы чувств,
заложенных в музыку.Единственно о чём жалел эльфийский
владыка,это о том,что не может сравнить танец Титании с
танцем Аталисы в возрождённом виде.Ведь изначально Ату-
эль не отличалась выдающимися способностями в этой обла-
сти искусства.
При виде пробирающегося к нему капитана дворцовой
стражи с бесстрастным выражением на лице Оберон разоча-
рованно вздохнул.«Дорогая,извини,кажется,у нас неприят-
301
ности».Он нахмурился,выслушав донесение и,видя вопрос в
глазах жены,тихо ответил:
— Похитили Люцифера.
— Кто?Морские рыцари?
— Не знаю.Но те из них,что явились на турнир,по-
прежнему в полном составе и вскоре появятся на балу.Мо-
жешь,сама их пересчитать,должно быть ровно сто трина-
дцать зубастых хищников и...— эльфийский владыка сделал
многозначительную паузу.— В составе морских рыцарей при-
был Альфей,отец Люцифера.Похоже,ему удалось избавиться
от заклятия,и теперь он всё время находится в здравом уме.
Титания оживилась.
— Альфей ар-риа-Ньёрд из могущественного хоть и за-
хиревшего рода Изначальных богов.Уверена это его работа!
Оберон,немедленно посылай за детьми.Атуэль не простит
нам,если мы не сообщим о пропаже Люцифера.
После недолгого препирательства с торжествующей женой
эльфийский владыка сдался.Небольшой отряд воинов на дра-
конах устремился к границе реального мира на розыски Лес-
ного короля и его невесты.Не ведая о том,с другой стороны к
домику,приютившему их,двигались остатки разгромленного
воинства с тяжело раненым королём Эдайна.
Ненадолго прерванное веселье на балу разгорелось с новой
силой,когда на пороге огромнейшего зала появились морские
фейри,бесшабашные шумные бродяги,а за ними нарисова-
лись холодно улыбающиеся скрытные умницы-дверги.Полный
восторг у эльфиек вызвало нежданное появление феерически
весёлых огненных фейри.С незапамятных времён он впервые
вызвались принять участие в знаменитом турнире,посвящён-
ном празднику Осеннего листопада.
Предвидя кучу предстоящих скандалов,Оберон обречённо
вздохнул,увидев,что эльфийки отбросили всякую скромность
и напропалую флиртуют с гостями.Воздушные красавицы бы-
ли необычайно популярны в других мирах и заезжие фейри
при случае часто их крали,как правило,с полного согласия
302
эльфиек,радующихся редкой возможности освободиться от
домашней тирании.
Апогеем праздника и довершением разгорающегося гран-
диозного скандала было появление Лесного короля с невестой,
которая заявилась на бал мало того,что в виде смертной,но и
была одета так,что первым порывом Титании было отправить
её на порку в укромную комнату,предназначенную для экзе-
куций провинившихся высокородных эльфиек.Но Лесного ко-
роля,ранее щепетильного к внешнему виду женщин,почему-
то совершенно не смущали на невесте полуспущенные поло-
сатые чулки,затрапезная юбка и кофточка,густо заляпанная
подозрительными пятнами.Прямо с порога Аталиса отыска-
ла взглядом речного бога и с гневным выражением на лице
целеустремлённо двинулась к нему,не обращая внимания на
недовольный вид брошенного Раэтиэля.
При приближении ведьмочки Альфей резко повернулся и,
увидев,кто к нему спешит,просиял улыбкой.«Наконец-то!»
Он бросился навстречу девушке и подхватил её на руки.В тот
же миг их окутал синий вихрь,который с ходу рванулся в от-
крывшееся магическое окно.Когда оно исчезло,в зале больше
не было ни речного бога,ни ведьмочки,а мгновенно сгруппи-
ровавшиеся морские фейри заняли круговую оборону.Но им
пришлось сдаться перед превосходящими силами противника.
Морских рыцарей с разными степенями ранений и несколь-
ких двергов,неожиданно выступивших на их стороне препро-
водили в тюрьму под усиленной охраной и заключили в ка-
меры.Бежать из них было невозможно из-за стен,выложен-
ных из обогащённого метрила,который надёжно изолировал
заключённых от магического поля.Впрочем,раненым оказа-
ли необходимую медицинскую помощь и обращались вполне
сносно.
На следующий день эльфийский владыка вызвал к себе
двергов и после долгой беседы с каждым из них,отпустил на
волю,не ставя никаких условий.В этом не было необходимо-
сти.Дальновидные родичи по крови,узнав об его происхожде-
303
нии,надеялись верной службой заслужить его доверие.Вслед-
ствие дворцовых перипетий престол двергов лишился своего
монарха и,благодаря роду своей матери,Оберон неожидан-
но оказался одним из ближайших претендентов.Впрочем,для
него это было не неожиданностью,а делом долгой и кропот-
ливой работы.Эльфийский владыка готовил престол двергов
для своего старшего сына Лайтиэля.
Вскоре от нового короля нереидов Воттерея ар-риа-Ньёрда,
неожиданно набравшего силу и захватившего утерянный пре-
стол Морского королевства,пришли витиеватые извинения и
богатый выкуп.Чего только не было в тюках,навьюченных
на странных животных!Конечно же,дары моря — прекрасные
жемчужины и перламутр,кораллы и изящные поделки,неви-
данные животные и необычные магические штучки.Особенно
последние заинтересовали эльфийского владыку,и он прика-
зал немедленно проверить все подарки на предмет непредви-
денных сюрпризов.
Все оказалось чисто,и Оберон сразу же выпустил морских
рыцарей.При этом он не поскупился,и часть полученного
выкупа разделил между храбрыми вояками,чем заслужил их
немалое уважение.Сыграла роль и тонкая обработка.Проник-
нувшись горем древнего эльфа,снова утерявшего свою нена-
глядную внучку,и убитым видом Лесного короля,о романти-
ческой любви которого они были немало наслышаны,морские
рыцари поклялись помочь освободиться его невесте,если её
будут удерживать насильно.Бывший изгой Альфей слишком
недавно появился в Морском королевстве и ещё не заслужил
их преданности,чем и воспользовался многоопытный Оберон,
настроив подданных нового короля нереидов против их соб-
ственного принца-наследника.
Сделав всё возможное,эльфийский владыка принялся тер-
пеливо ждать,когда его усилия принесут свои плоды,и они не
замедлили с появлением.Тайная работа его старых и новых
эмиссаров в мире фейри земли оказалась настолько успеш-
ной,что принц Лайтиэль вскоре предстал перед Верховным
304
собранием двергов,состоящим в основном из дроу и гномов.
После ожесточённых дебатов его избрали на престол Подзе-
мелья.Самым сильным аргументом в пользу пришлого прин-
ца послужила эльфийская армия,подтянувшаяся к границам
королевства двергов,основательно разорённого междоусоби-
цами.
А вскоре вернулась Аталиса в сопровождении юного Та-
на ос-Ватто,к великой радости его родителей и посольства
из Морского королевства.Оно снова привезло извинения от
короля нереидов и роскошные подарки.Эльфийский владыка
страшно обрадовался,что им удалось безболезненно заполу-
чить невесту сына.Он с большим трудом удерживал Раэтиэля
от вторжения на территорию нереидов,прекрасно понимая,на-
сколько невыгодна позиция эльфийских войск в морской сти-
хии.
К счастью,быстро выяснилось,что те тёплые чувства,ко-
торые Альфей питал к ведьмочке,совершенно не распростра-
няются на красавицу-эльфийку.И как только он узнал,что
настоящая Аталиса погибла и под её личиной скрывается Ату-
эль,невеста эльфийского принца он легко отказался девушки.
В отличие от отца,его совершенно не заинтересовала история
с переселением душ.Тем более что сердцем легкомысленно-
го речного бога вскоре завладела юная сирена из рода риа-
Морисо,дальняя родственница Мольпы,которая стала женой
Воттерея ар-риа-Ньёрда и королевой нереидов.
Встретив при дворе морского короля Кариэль и Тана ос-
Ватто,Аталиса страшно обрадовалась,что не ошиблась в сво-
их предчувствиях и юные эльфы в полном порядке.В отличие
от сестры Тан страшно скучал по дому и попросил девушку
взять его с собой,как только узнал,что она возвращается
в эльфийское королевство.Юноша долго уговаривал Кариэль
ехать вместе с ними,но она наотрез отказалась,насмешливо
заявив,что ещё не сошла с ума,чтобы добровольно возвра-
щаться в приготовленную клетку.И то верно.Почувствовав
свободу,девочка в одночасье расцвела от уважительного от-
305
ношения,с которым нереиды обращались с ней,как с бу-
дущей прорицательницей.Про себя Аталиса порадовалась её
решению.Судя по хмурым физиономиям постоянной охраны
Кариэль,морские фейри придавали ей особое значение,и это
сулило большие проблемы,реши она вернуться домой.Вряд
ли бы они добровольно расстались с девочкой.
Опасаясь снова потерять невесту,Лесной король объявил
о немедленной женитьбе.Несмотря на неприличную спешку,
Титания расстаралась и приложила все усилия,чтобы свадьба
её единственного сына стала праздничным событием и это ей
удалось.О чудесном бале и прекрасной паре до сих пор в
мире фейри ходят восторженные легенды.Особенно о непод-
ражаемом танце Лесного короля и его невесты,исполненном
счастья и искренней любви.
Всплеск радости в Серединном мире фейри немедленно на-
шёл своё отражение в реальном мире и мире богов,поумерив
воинственное настроение и на земле и на небесах.В благо-
душном состоянии духа боги с удовольствием пировали,и это
благоприятно сказалось на людях.Они получили мирную пе-
редышку и богатели за счет процветающих наук и расцветшей
природы реального мира.
Но у счастья свои приливы и отливы.Прошло около де-
сятка лет,и Лесной король заскучал в домашних пенатах.В
один прекрасный день он окунулся в новое приключение.По-
прежнему любя только жену,он немного подустал от её по-
рывистой непредсказуемости,и его потянуло к обычной эль-
фийской девушке.Аталиса пропустила назревающий кризис
в семейных отношениях,не на шутку увлекшись научными
изысканиями.Она спохватилась только тогда,когда во дворце
уже в открытую заговорили о связи Лесного короля с юной
фрейлиной Титании.Воздушная девушка была образцом вы-
сокородной эльфийки.Очевидно,этим она и привлекла вни-
мание разборчивого наследника эльфийского престола.
Хуже всего было то,что после нескольких бурных сканда-
лов,Раэтиэль уже назло жене не скрывал своего увлечения
306
и повсюду появлялся с фавориткой,прекрасно зная,что этим
неимоверно выводит её из себя.В отместку Аталиса запер-
лась в небольшой лаборатории,которую ей предоставил эн-
Огран.Он занимал пост придворного мага при эльфийском
дворе и мог позволить себе подобную вольность.Поставив на
входе мощный барьер,за который было невозможно проник-
нуть непрошенным посетителям,Аталиса создала магического
двойника и,оставив его безутешно рыдать и ругаться,скрыт-
ными путями пробралась к деду.Выпросив у него ездового
дракона,она переместилась в конюшню и,оседлав зелёно-
го красавца,рванулась в небо,по-детски радуясь обретённой
свободе.Вскоре она приземлилась в реальном мире у знакомой
избушки на опушке леса и нырнула внутрь.«Слава богам,я
дома!» — облегчённо выдохнула она,и с трудом закрыла про-
севшую жутко скрипящую дверь.
∗ ∗ ∗
Ведьма-наставница,юная светловолосая девушка тщательно
вытерла гусиное перо и,присыпав рукопись песком,отложила
её в сторону.Подняв голову,она ласково улыбнулась синегла-
зой черноволосой девочке лет десяти,которая сидела немного
поодаль от неё и,высунув язычок от усердия,выводила буквы
греческого алфавита.
— Как уроки,принцесса?Помощь не нужна?
— Нет,матушка,— глаза девочки блеснули любопыт-
ством.— А Вы снова пишете о моей маме и отце?
— Много будете знать,Ваше Высочество,быстро состари-
тесь.
—Неправда,не состарюсь!Ведь моя мама самая настоящая
эльфийка!
— Глупости!Моя се...— наставница замялась.— Ваша
мать Волчица была самой обычной ведьмой и то,что в её
теле находилась душа эльфийки,к Вам не имеет никакого
отношения.
307
— А вот имеет!Мне папа сказал,а он лучше знает!Ведь
Аталиса спасла его и королевство,— девочка запнулась,цити-
руя отца.— Когда подлая судьба в очередной раз нанесла свой
удар,и он потерял всякую надежду на избавление от несча-
стий,явилось это конопатое чудо и с тех пор он чувствует себя
человеком,а не игрушкой в руках судьбы.Вот!— выпалила
она,довольная,что запомнила такую длинную фразу.
В дверь властно постучали.Получив разрешение,в комна-
ту вошёл высокий мужчина,закутанный в длинный тёмный
плащ без всяких украшений.Он откинул капюшон,и ведьма-
наставница,вскочив из-за стола,низко поклонилась.
— Ваше Величество,приветствую Вас в нашей скромной
обители.
При виде короля Эдайна девочка радостно взвизгнула и
повисла у него на шее.
— Папа!
— Здравствуй,котёнок!— счастливый Радон подхватил де-
вочку на руки и прижал к себе.— Ну,как твои успехи,шалу-
нья?Не слишком достаёшь своих наставниц и учителей?А то
в прошлый раз мне жаловались,что ты вредничаешь и не хо-
чешь учить уроки,— на его лице появилось нарочито строгое
выражение.
— Пап,а ты знаешь,сколько мне задают всякой дребеде-
ни?— возмущённо воскликнула девочка.— Ну,и зачем бу-
дущей принцессе знать столько языков?Я же не собираюсь
вечно жить в Ведовской обители и становиться ведьмой!На-
фиг мне латынь и древнегреческий язык?Пап,я хочу домой,
к тебе!
Король тревожно переглянулся с наставницей.
— Аделия,я был бы рад забрать тебе во дворец,но по-
литическая обстановка в стране по-прежнему слишком неста-
бильна...
В глазах девочки вспыхнул упрямый огонёк.Она зажала
рот Радону ладошкой.
—Не хочу ничего слышать!Ты каждый раз отговариваешь-
308
ся,этой как её...внутренней политикой,— она прижалась к
его щеке и тревожно спросила:— Пап,ты меня любишь?
— Больше жизни,котёнок!Ведь ты единственное,что у
меня осталось от твоей матери,— воскликнул король и стис-
нул дочку в объятиях.
На пол упала небольшая ярко раскрашенная деревянная
вертушка,и наставница поспешно нагнулась,пряча подозри-
тельно заблестевшие синие глаза,так похожие на глаза девоч-
ки.Подняв игрушку,она снова поклонилась королю и,мягко
сказала:
— Не буду мешать вам,сир.Вас не затруднит присмот-
реть за Аделией,пока я распоряжусь об обеде?Надеюсь,Вы
окажете нам честь и не погнушаетесь скромным угощением.
Король галантно поклонился.
— Простите,госпожа,для меня честь быть приглашённым
к Вам за стол.Относительно Аделии не беспокойтесь.Дочь
не может быть в тягость отцу,— Радон спохватился.— О,
простите!Вы же новая наставница Аделии,а я до сих пор не
узнал Вашего имени.
— Я...— замявшись,начала говорить девушка,но тут
встряла девочка.
— Это Белочка,пап,— весело сообщила она,блестя гла-
зёнками.— Она знает кучу игр!И вообще,с ней так здорово!
Не то что,с предыдущей старой грымзой.Белочка хорошая и
добрая,она не заставляет заниматься меня до умопомрачения,
и мы часто ходим гулять.Правда-правда,она хорошая,хоть и
краснеет из-за каждого пустяка.Вот как сейчас!
После этих слов бедная наставница немедленно стушева-
лась и покраснела.
— Ваше Величество,Вы не подумайте,что я иду на поводу
у принцессы,и она целыми днями бездельничает вместо того,
чтобы заниматься!— пролепетала расстроенная наставница,
заложенная на корню своей венценосной ученицей.
— Очень на то надеюсь,— усмехнулся король и внима-
тельно вгляделся в лицо девушки.Его сердце дрогнуло,он
309
только сейчас заметил,насколько она похожа на его Волчицу.
Да и само это имя было ему знакомо по донесениям,когда он
разыскивал её по всему королевству.Наконец,его осенило.
—Скажите,госпожа Белочка,ведь Вы из семьи Эдельвейс.
Не так ли?
Девушка вздохнула.
— Да,— она посмотрела на короля и сделала большие
глаза,призывая его к молчанию,но он не внял её просьбе.
— Ясно.Значит,вы с Волчицей родные сёстры.
Девочка немедленно воззрилась на наставницу во все гла-
за,а затем бросилась к ней и крепко обняла.«Матушка,я
сразу почувствовала,что мы не чужие!» Пришлось девушке
рассказать о себе.О том,как она проплакала немало ночей,
когда узнала о смерти Волчицы и о том,как скучала,остав-
шись одна без любимых сестёр.Рассказала она и том,как
всеми правдами и неправдами постаралась пробиться к пле-
мяннице.Услышав это,король нахмурился,ему не понрави-
лось,что девушка смогла узнать,где находится его тщательно
скрываемая дочь.Он спросил,кто открыл её местонахожде-
ние,но Белочка начала мямлить,явно не желая говорить об
источнике информации.Тогда король резко высказался в том
духе,что в целях безопасности предпочитает более опытную
ведьму-наставницу,несмотря на их родственные связи.
«Ваше Величество,это не моя тайна!Но поверьте,в моих
действиях нет злого умысла.Разрешите мне и дальше оста-
ваться с Аделией!— взмолилась девушка и выразительно по-
смотрела на короля,намекая,что знает о его недавней женить-
бе на принцессе Восточнофранкского королевства.— Ведь те-
перь Вы страшно заняты и не сможете уделять ей достаточно
внимания,— помолчав,она тихо добавила:— Конечно,глупо
с моей стороны цепляться за ребёнка,но я всё детство теряла
близких людей,поэтому сейчас хочу быть рядом с племянни-
цей,чтобы было кому поддержать её в тяжёлую минуту».
Но король был неумолим,и девушке пришлось рассказать,
что об Аделии ей сообщила Аталиса,с которой они перио-
310
дически встречаются.Узнав об этом,Радон успокоился и с
любопытством спросил,как она поживает.Девочка снова за-
ложила юную наставницу и сообщила о рукописи.Прочитав
свиток,король долго молчал.Для него было неожиданностью,
что Волчица,которую он любил,рыжеволосая ведьмочка,ко-
торая в своё время вылечила его и помогла найти украденную
дочь,а также неизвестная эльфийка — это одно и то же лицо.
Несмотря на уверения Белочки,что написанное — совер-
шеннейшая правда,изложенная со слов Аталисы,король за-
горелся желанием побеседовать с ведьмочкой лично.Сжигае-
мый нетерпением в этот раз он недолго задержался в Ведов-
ской обители и,с лёгким сердцем оставив дочь на попечение
родной тётки,помчался туда,где в тяжёлую для него минуту
повстречался с рыжей ведьмочкой и её жутко сердитым котом.
Король издали заметил дымок,курящийся над избушкой,
и его сердце радостно встрепенулось.Он спрыгнул с коня и,
ведя его в поводу,остановился,как вкопанный при виде ры-
жеволосой чумазой девчонки,которая усердно выметала из
комнаты накопившийся многолетний мусор.Почувствовав его
взгляд,она замерла.К королю уже повернулась Волчица.Пря-
ча глаза от закатного солнца,она прикрыла их ладонью и
смерила его внимательным взглядом.
— Здравствуй,Радон,— мягко сказала она и,подойдя бли-
же,заглянула в его лицо.— Хорошо выглядишь.За десять лет
ты совсем не изменился.Только в волосах появилось немного
седины...
Улыбаясь,женщина подняла руку и нерешительно косну-
лась белой прядки.От её ладони с несмываемыми зелёными
пятнами по-прежнему пахло сушёными травами,и король с
наслаждением вдохнул их знакомый аромат.Сомнения ушли,
и он почувствовал,как заколотилось сердце,наконец-то пове-
рившее своим глазам.В следующее мгновение женщина ока-
залась в его объятиях,а недоразумения и годы,разделившие
их,ушли на второй план под натиском нахлынувших про-
тиворечивых чувств,в которых всё же преобладала любовь.
311
Лакмиш оказался прав в своих опасениях.Случайная встреча
с ведьмой была роковой для короля Эдайна.Выяснилось,что
по натуре он однолюб и никакая другая женщина не может её
заменить.
— Здравствуй,Волчица,— чуть слышно выдохнул он.
Поначалу женщина отпрянула,но не выдержала его моля-
щего взгляда и сдалась.Их поцелуй был долог и нежен.От-
странившись,Радон пытливо взглянул на Волчицу.Как вдруг
на её серьёзном строгом лице промелькнуло лукавое выраже-
ние.Его черты поплыли и рыжеволосая девчонка,привстав на
цыпочки,с участием глянула на ошарашенного короля.Она
разгладила пальчиками горькие складки,залегшие у его рта,
и прижалась к его груди.
— Если ты не побоишься принять меня во всех обличиях,
то и я готова принять твою любовь,— тихо сказала она и,
спустя некоторое время спросила:— Ну,что ты решил?
Нежность грусть во взгляде были ей ответом.
— Волчица,мне всё равно как ты выглядишь.Ведь я люб-
лю тебя.
— И я не такая дура,чтобы раскидываться верными серд-
цами,— пошептала растроганная ведьмочка и подняла голову.
На этот раз их поцелуй напрочь утерял свою целомудренность
и во весь голос заговорили инстинкты.Втянувшаяся в любов-
ную игру Аталиса щедро вознаграждала счастливого Радона,с
удовольствием припомнив все свои ведьминские штучки.Пыл-
кие любовники настолько увлеклись друг другом,что ничего
вокруг не замечали.А зря.Лесного короля не обманул фан-
том жены и,встревоженный,он отправился на её поиски.Не
найдя Аталису во дворце,он сразу же отправился к их домику
в реальном мире и с ходу натолкнулся на занятную сценку.
Зелёные глаза Лесного короля загорелись сумасшедшим
блеском.Первым его порывом было убить обоих на месте,
но он тут же обуздал его усилием воли.«Спокойно!В кон-
це концов,в мире фейри связи с животными,это всего лишь
безобидное развлечение,которое не возбраняется замужним
312
эльфийкам.Ведь они не считаются нарушением супружеской
верности.Потому,моя милейшая сентау,ты не дождёшься,
чтобы я ревновал тебя к этому животному,— прошипел Ра-
этиэль про себя и на его губах зазмеилась улыбка.— Что ж,
если ты не брезгуешь животными,то кто я такой,чтобы отби-
рать у любимой женушки безобидные сексуальные игрушки?»
Придя в хорошее настроение от придуманной мести он тенью
мелькнул под сенью листвы и,насвистывая,скрылся в лесной
чаще.«Пора сделать обход владений,а то я слегка забросил
их в последнее время».И природа откликнулась радостным
ликованием на присутствие Вековечного духа.
Вернувшись в лабораторию после встречи с Радоном,Ата-
лиса обеспокоилась.Интуиция не давала ей покоя,и какое-
то время она жила с ощущением неотвязной тревоги.Но эн-
Огран уверил девушку,что в её отсутствие никто не вскрывал
защитный барьер,а муж был полон раскаяния и необычайно
внимателен и даже более.Уверяя,что вышло недоразумение,
он заставил Титанию отослать свою фаворитку домой к отцу,
заявив,что она дурно воспитана и потому не годится на роль
её фрейлины.Несчастная девушка на коленях молила его и
королеву о снисхождении,но бесполезно.С позором изгнан-
ная от эльфийского двора отныне она стала изгоем в высшем
обществе и распрощалась с надеждой в обозримом будущем
прилично выйти замуж.
Малышка Селина,до умопомрачения любящая сплетни,
немедленно сообщила Аталисе все подробности разгоревше-
гося скандала,и она попробовала поговорить о девушке с
Лесным королём,который не преминул её высмеять.Снис-
ходительно улыбаясь,он сказал,что его жена единственная
ненормальная из всех жён,если заступается за предполагае-
мую любовницу мужа.А затем он нахмурился и безапелля-
ционно заявил,что девушка должна быть отослана,потому
что она слишком навязчива и что у неё распущенные мане-
ры.Дескать,он не хочет,чтобы она снова послужила яблоком
раздора,и в их семейной жизни возникли очередные недоразу-
313
мения.Аталиса попробовала было спорить с мужем,но он не
стал слушать,да и взгляд,которым он вдруг её одарил,заста-
вил умолкнуть на полуслове.Подспудно,она почувствовала,
что Раэтиэль злится на неё,хоть и не показывает виду.
Спустя некоторое время в эльфийском дворце состоялось
пышное празднество и бал,устроенные в честь дня рождения
их высочества принцессы.Аталиса получила массу поздравле-
ний и гору подарков.Лишь одно её огорчало — рядом не было
любимого мужа.Не сказав,по какой причине,Лесной король
предупредил,что скорей всего задержится и не успеет к на-
чалу празднества.К её радости он появился к открытию бала.
Как всегда волшебный танец эльфийского принца и принцес-
сы заворожил окружающих своей страстью и любовью.Но их
идиллия длилась недолго.Лесной король не захотел больше
танцевать и увлёк жену за собой,сказав,что должен немед-
ленно вручить ей подарок.В спальне Аталиса застыла на пол-
пути,увидев прикованного к кровати Радона.
«Что это значит,дорогой?» — она медленно повернулась к
мужу и воззрилась на него огромными глазами.
Лесной король насмешливо приподнял бровь.Обняв Ата-
лису,он властно приник к её безответным холодным губам.
«Что ты так всполошилась?Этот раб мой подарок»,— мыс-
ленно ответил он и,отстранившись,вложил в её руку кинжал.
«Зачем?»
— Дорогая,я тут вспомнил об одном трогательном эльфий-
ском обычае.Чтобы доказать беспредельную любовь к мужу,
жена убивает свое самое дорогое животное и дарит ему ещё
тёплое сердце,— ласково сказал Лесной король и подтолк-
нул Аталису к кровати.— Не медли,моя хорошая.Я не хочу
сомневаться в твоей любви.
Несмотря на упорное сопротивление Аталису повлекло к
королю Эдайна.Сама по себе её рука с кинжалом взлетела
над его грудью.
— Нет!Раэтиэль,не смей!..Если ты моими руками убьёшь
Радона,я навсегда тебя возненавижу!— заливаясь слезами,
314
выкрикнула она в отчаянии.Но Лесной король с холодным вы-
ражением на лице спокойно наблюдал за её тщетными попыт-
ками вырваться из-под его контроля.Дрожащая от напряже-
ния рука девушки,проигрывающей магическую битву,поне-
многу опускалась всё ниже.Наконец,острый кончик кинжала
вспорол кожу,и на груди короля Эдайна выступила крупная
алая капля.
— Прости,Радон!..Я не хочу твоей смерти,но ничего не
могу поделать,сила не на моей стороне...— дрожащим го-
лосом произнесла Аталиса.
— Не плачь,моё сердце.В происходящем нет твоей вины.
Несмотря на близость смерти,король Эдайна не потерял
присутствия духа.Он не мог отвести глаз от лица девушки.
Он ещё ни разу не представала перед ним в облике эльфийки,
и теперь он понял почему.Такую неземную красоту смертному
было невозможно любить,ей можно было только поклоняться.
К сердцу Радона подступила тоска,несмотря на то,что в его
душе бушевал чистый ничем не замутнённый восторг.
— Не печалься,мой ангел.Для меня счастье умереть от
твоей руки...— тихо произнёс он,жалея,что не может кос-
нуться прекрасного лица,чтобы понять на самом деле он его
видит или это чудесное видение.
В полутёмной комнате вспыхнул портал,из которого шаг-
нул мрачный как туча Оберон.
— Раэтиэль,хватит заниматься глупостями!Быстро в Со-
вет магов!Лайтиэля свергли с престола и захватили в плен.
Нужно срочно собирать войска и поспешить на выручку,ему
грозит нешуточная опасность.
Тем временем Ваэль эн-Огран скользнул к оседающей де-
вушке и придержал её за локоть.«Спокойно,Атуэль!» Она
ответила ему благодарным взглядом и тихо выдохнула:«Спа-
сибо,дедушка!»
16 января 2010 г.
315
Люцифер — в римской мифологии солнечное божество
(Утренняя звезда).
Ваны — в германо-скандинавской мифологии небольшая
группа богов плодородия,соперничающая с асами.
Гулльвейг (Золотая руда),(Сканд.) — очаровывающая кол-
дунья,которая,трижды брошенная в огонь каждый раз вос-
кресает еще более прекрасной,чем прежде,и наполняет души
богов и людей неутолимой жаждой.
Норны — в германо-скандинавской мифологии три жен-
щины,волшебницы,наделенные чудесным даром определять
судьбы мира,людей и даже богов.
Армариум — в старину специальный кофр или запираю-
щийся книжный шкаф,где хранились ценные книги.
В нашем случае вольная интерпретация,на самом деле Иг-
гдрасиль — Мировое дерево в германо-скандинавской мифо-
логии — исполинский ясень (или тис),в виде которого скан-
динавы представляли себе вселенную.
Лорелея (Лорелей) — имя одной из Дев Рейна (Никс,нем.
Nix),которые прекрасным пением заманивали мореплавателей
на скалы,как сирены в древнегреческой мифологии.
316
Generated fb2pdf
http://www.fb2pdf.com/
for publishing at
http://www.DocMe.ru
Автор
mila997
mila9971660   документов Отправить письмо
Документ
Категория
Фантастика и фэнтэзи
Просмотров
299
Размер файла
934 Кб
Теги
min, krug, ved
1/--страниц
Пожаловаться на содержимое документа