close

Вход

Забыли?

вход по аккаунту

?

Кай Ольга.Ведьмина тропа

код для вставкиСкачать
Кай Ольга.Ведьмина тропа
Ведьмина тропа
Кай Ольга
Оглавление
Журнал"Самиздат"
3
Глава 1
5
∗ ∗ ∗
.........................
21
∗ ∗ ∗
.........................
23
Глава 2
25
∗ ∗ ∗
.........................
34
Глава 3
38
∗ ∗ ∗
.........................
43
Глава 4
50
∗ ∗ ∗
.........................
52
∗ ∗ ∗
.........................
62
Глава 5
67
∗ ∗ ∗
.........................
71
∗ ∗ ∗
.........................
74
2
Оглавление 3
Глава 6
79
∗ ∗ ∗
.........................
84
∗ ∗ ∗
.........................
85
Глава 7
90
∗ ∗ ∗
.........................
93
∗ ∗ ∗
.........................
97
∗ ∗ ∗
.........................
101
∗ ∗ ∗
.........................
105
Глава 8
109
∗ ∗ ∗
.........................
110
∗ ∗ ∗
.........................
114
Глава 9
121
∗ ∗ ∗
.........................
122
∗ ∗ ∗
.........................
133
Глава 10
140
∗ ∗ ∗
.........................
146
∗ ∗ ∗
.........................
149
∗ ∗ ∗
.........................
152
∗ ∗ ∗
.........................
155
Глава 11
159
∗ ∗ ∗
.........................
161
∗ ∗ ∗
.........................
165
4 Оглавление
Глава 12
173
Глава 13
188
∗ ∗ ∗
.........................
190
∗ ∗ ∗
.........................
193
∗ ∗ ∗
.........................
196
∗ ∗ ∗
.........................
203
∗ ∗ ∗
.........................
206
∗ ∗ ∗
.........................
208
∗ ∗ ∗
.........................
208
Журнал"Самиздат"
5
6
©Copyright Кай Ольга (
olga_kai@bk.ru
)
Глава 1
7
8
Небо дышало зноем,над Славеном-градом повисла полу-
денная дымка,смешанная с желтой пылью невымощенных до-
рог,сбегавшихся к громкоголосому рынку.Сегодня,отчасти
из-за жары,отчасти из-за проверок,устроенных новым гра-
доправителем,многие были не в духе.Даже стражники на
городских воротах казались особенно угрюмыми и едва отре-
агировали на звонкое приветствие,произнесенное с улыбкой:
– Добрый день!
Ведьмочку с выселков знали многие,особенно те,у кого в
кошельке часто бывало не столь уж много золотых монет,что-
бы идти за советом и лекарствами к дипломированным магам.
Выглядела ведьма вполне безобидно:невысокого роста и дале-
ко не хрупкого телосложения,с гладкими черными волосами
ниже лопаток и большими зелеными глазами на смуглом лице.
Молоденькая,но пытавшаяся казаться старше,и на редкость
самоуверенная.Именно благодаря последнему качеству люди
ей хоть немного,но доверяли:когда она заявляла очередно-
му своему пациенту,что через три недели тот будет бегать,
как молодая гончая,хотя сейчас едва-едва передвигает ноги
до уборной,то человек верил ей настолько,что хворь сама
готова была выпрыгнуть из тела,особенно если прогоняли ее
ведьмиными травками да настойками.
– Как спина,Янес,уже не болит?—поинтересовалась ведь-
мочка у одного из стражников,обеспокоившись его мрачным
видом.
Устало выдавив из себя подобие благодарной улыбки—
благодарность-то была,а вот сил улыбаться—нет,—бородатый
мужчина заверил"госпожу ведьму",что все в порядке,и ее ле-
карство помогло,почти сразу изгнав давно беспокоившие бо-
ли.Улыбнувшись напоследок и весело взмахнув юбкой,ведь-
мочка поспешила по широкой улице туда,где,несмотря на
жару,шумел самый большой в этой стране рынок.
Здесь,среди рядов с разнообразными лотками,пестрящи-
ми всем мыслимым и немыслимым товаром,жизнь кипела все-
гда.Казалось,приди в город чума—и это не станет помехой
9
для торговли.Но уж от этой опасности жители Славена были
защищены градоправителем,который,в случае чего,за ми-
нуту справился бы с нашествием мора—не зря ведь почетную
должность правителя и охранника Славена-града всегда зани-
мали самые лучшие маги страны.
С незапамятных времен маги правили всей Илмерией—
одиннадцать человек составляли Совет Высших,еще тридцать
три—Верховный Совет Магов,и если Высшие жили преиму-
щественно в столице,отлучаясь разве по делами государства,
то входящие в Верховный Совет часто занимали должности
градоправителей,и под их управлением жители не боялись ни
внезапного мора,ни вражеского нападения.Но,как и любую
власть,магов не любили.Ненавидели.И часто вполне заслу-
женно,потому как любому человеку неприятно,если смотрят
на тебя,как на убойный скот,да и обращаются не лучше,
а порой и хуже.И хотя Верховные стремились удерживать
всех,наделенных магической силой,от чрезмерно аморальных
или жестоких поступков,жалобы в столицу приходили все ча-
ще,и пачками нераскрытых писем оседали где-то в огромных
ящиках облюбованной пауками комнаты ведомства правитель-
ственной корреспонденции.
Славен-град находился в удобном и выгодном месте,на
самом пересечении торговых путей,и потому жители столи-
цы частенько съезжались сюда на торг,не дожидаясь,пока
купцы-перекупщики довезут свой товар до Каяры,в несколь-
ко раз повысив цену.Народ по улицам сновал самый разно-
образный,и в этой толпе было много куда более приметных
людей,чем невысокая ведьмочка,сосредоточенно разыскиваю-
щая нужный ей товар.Наконец,она остановилась перед при-
лавком и,скромно поинтересовавшись ценой травяного сбора
из Южной Меркассы,тихо охнула.Продавец понимающе раз-
вел руками.Девушка долго еще разглядывала листочки и ко-
решочки в тонких тканевых мешочках и открытых для обзора
деревянных ящиках,потом купила немного ягод араккура и,
10
внимательно пересчитав полученную сдачу,направилась даль-
ше.
Кто-то толкнул ее локтем и,на ходу извинившись,тут же
радостно поздоровался.Обернувшись,ведьмочка увидела вы-
сокого лопоухого парня с волосами цвета моркови и веснуш-
ками по всему лицу.
– Зара!Вот уж не ожидал!Что,за покупками?
Девушка показала ему маленький мешочек с ягодами.
– Здешние травы ничуть не хуже,—безапелляционно за-
явила она,—но иногда хочется слегка...поэкпериментиро-
вать.
– В смысле?Намешать чего-то странное и посмотреть,как
оно все БУМ!—парень старательно изобразил руками взрыв—
благо по рассказам прислужников,которые становились сви-
детелями магических экспериментов,любой горожанин знал о
последствиях неаккуратного обращения с сомнительными зе-
льями.
Ведьмочка засмеялась,но тут же нахмурилась и строго
погрозила пальцем:
– Никаких"бум"у меня не будет!
Она развернулась и неторопливо пошла через тканевый
ряд.Ей нравилось ходить здесь,разглядывая переливы та-
мойского шелка или саравской парчи,паутинки разноцветного
шифона и мягчайшую,но такую теплую шерстяную ткань.Од-
нако здесь скупались только зажиточные горожане,ну да еще
кто из середнячков,когда представлялся праздничный случай.
Правда,на наряд из подобного материала приходилось соби-
рать иногда и больше года.
– Зара,эй,Зара,—рыжий парень не отставал,настойчиво
пробираясь через толпу вслед за мягко лавирующей среди по-
купателей ведьмой,—тут сестра просила спросить—а не зай-
дешь ли ты к ней?А-то живот прихватило,боится,как бы
чего...
– Зайду,—бросила Эльзара,не оборачиваясь,—пусть ждет
ближе к вечеру.
11
– Хорошо,передам!Спасибо!—и парень отстал.
Макар был едва не единственным,кто позволял себе разго-
варивать с ведьмой в таком тоне,называя ее по имени.И кому
позволяла она.Да имя-то и мало кто знал,люди же обычно
величали"госпожой ведьмой",что девушку вполне устраива-
ло.
Возвращаться назад через рынок Эльзара не захотела:за-
чем травить душу разглядыванием таких недоступных дико-
вин?Она купила в скромном ларьке отрез черной ткани на
юбку и,выбравшись из толчеи,оказалась на широкой,вымо-
щенной камнем улице.
Сначала ведьма удивилась,отчего здесь так много людей,
но вскоре причина стала ясна:в дальнем конце улицы показа-
лась свита нового градоправителя во главе с самим его свет-
лейшеством верховным магом.Зара поспешила отойти подаль-
ше и прижаться к стене,но,не удержавшись,приподнялась-
таки на бордюр,а потом и на цыпочки,пытаясь разглядеть
процессию.
Во власти магов было одно неоспоримое преимущество—
война.Вернее то,что вместо стравливания двух армий,со-
стоящих из мирных крестьян и горожан,ничего не смысля-
щих в политике,Высшие первыми принимали бой.В послед-
ний раз,когда соседи бросили Илмерии вызов,Высшие—все
одиннадцать—вышли против магов Сарганских и выиграли
битву,но многие из них не выжили,и на вакантные места
позвали лучших из верховных магов,попутно освободив их от
других занимаемых должностей.Потому почти полгода назад
у Славена-града сменился правитель,и так как он редко со-
изволял являться на люди,горожане еще не нагляделись на
него,и теперь любопытствующе глазели,стараясь рассмотреть
с ног до головы или,если уж стояли где-то в дальнем ряду,у
самой стены,полюбоваться хоть на его макушку.
Новый градоправитель был молод,вернее,казался таким,
ибо разве разберешь у магов,где правда,а где одна лишь ви-
12
димость?Выглядя лет на тридцать,он мог с таким же успехом
оказаться и стопятидесятилетним юбиляром.Он неторопливо
шел по улице,мало обращая внимания как на свиту,так и на
глазеющий народ:высокий,с длинными,белыми,как моло-
ко,волосами,спускающимися сплошной волной намного ни-
же пояса,под черными бровями—уж наверняка крашенными,
как решила Зара,—цепкий взгляд зеленых глаз.Лицо аристо-
кратической бледности,которую богачи считали красивой,а
знахарка,она же лекарка,она же ведьма—попросту нездо-
ровой.И эту бледноту подчеркивал сочно-зеленый цвет ши-
рокой мантии,отделанной золотым шитьем.Вот эта мантия—
единственное,что ведьмочке нравилось в облике нового градо-
правителя,да и не только в облике:Зара уже устала слушать
и от стражи,и от знакомого владельца лавки,и от Виттора-
пекаря как допекли маговы прислужники со своими постоян-
ными проверками,ревизиями,досмотрами:не так,мол,стере-
гут,не так пекут,не так торгуют...Хотя ведьмочка и счита-
ла,что с некоторыми лентяями,дрыхнущими ночью на посту
у ворот,давно пора разобраться,но все-таки столь резкое вме-
шательство в жизнь города сочла перебором.
Вечером в Славен-град прибыли верховные маги.Люди
узнали об этом,потому как некоторые из этих высокопостав-
ленных бледнолицых успели показаться на улицах дотемна.
От подобных слетов жители добра не ждали,и вполне оправ-
данно:сперва вспыхнул пожар в лавке заморских сладостей на
одной из центральных улиц—так поплатился хозяин за недо-
статочное внимание к неожиданному гостю,а может просто
какое пирожное не по вкусу пришлось?Позже в северном
районе поднялся шум—один из"залетных"гостей умыкнул по-
нравившуюся девицу,и,естественно,попытки высвободить ее
оказались тщетны—толку идти на мага с вилами,да и с ме-
чами тоже,если он,будучи в хорошей форме,одним взмахом
руки раскидает целое войско?
В такие дни Эльзара старалась сидеть дома,потому что
13
обозленные горожане и жители выселков,находящихся за сте-
ной,как-то забывали,что обычная ведьма и дипломированный
маг—далеко не одно и то же.Самоучек-ведьм,скромно зани-
мающихся знахарством и живущих на краю выселков,побли-
же к лесам,сами маги обычно ни во что не ставили,однако
людям в любом чародее мерещился злобный угнетатель,даже
если этим чародеем была молодая ведьма,которую приглаша-
ли лекаркой в каждую третью семью.
Однако обещание Марку было дано,да и оставить его на-
ходящуюся в положении сестрицу без помощи ведьмочка не
могла никак—вдруг и правда что серьезное?Ведь и себе не
простит,что не углядела,и ей не простят...Поэтому,как
обычно собрав сумку с лекарствами и травами,Эльзара вы-
шла за калитку и неторопливо,но уверенно зашагала по ули-
це.Где-то над городом полыхало зарево:то розовая вспышка,
то фиолетовая,то золотая—не иначе как верховные вместе с
тайно прибывшими Высшими чего-то выколдовывали.Девуш-
ке даже любопытно стало,но в небе сгущались тучи,вдалеке
слышались раскаты грома,и ведьмочка ускорила шаг.
Сестра Марка,Хилена,жила в самом Славене,под при-
крытием городской стены.Когда ведьма,провожаемая благо-
дарным мужем Хилены,вышла за порог,буря еще не началась,
хотя яркие вспышки молний освещали улицы ярче дневного
света.А вот над башней градоправителя больше не полыхало
волшебное зарево,из чего Зара заключила—чародейство за-
кончилось,и очень понадеялась,что иногородние маги уже
разлетелись по домам.
Хилена и вправду чувствовала себя нехорошо,но больше
от волнения,а потому Зара отказалась от предложения мужа
Марковой сестры проводить до ворот,решив,что уж с пароч-
кой хулиганов как-нибудь справится сама.Да и кто осмелится
напасть на ведьму?
Как оказалось—осмелились.Потому что десятерым голово-
резам,распаленным дракой до сумасшедшего блеска в глазах,
14
одинокая девушка показалась легкой добычей,а главное за-
служивающей всяческих наказаний за деяния ее колдовского
племени.
– Ведьма!Ведьма,стой!Держи ее!Держи!
– Вот леший,—раздосадовано прошипела Зара и,подобрав
юбку,без долгих раздумий пустилась наутек.
До ворот было совсем недалеко,Эльзара надеялась найти
помощь там и спрятаться в караулке,пока стража объяснит
хулиганам,почему не стоит гоняться за ведьмой да еще с
такими озверелыми лицами.Однако...у ворот маячила оди-
нокая фигура молодого Идеша,который,увидев несущуюся
на него ватагу,испуганно вытаращил глаза и,выставив ко-
пье,приготовился если не продать свою жизнь подороже,то
хотя бы сделать вид,что пытается остановить негодяев.По-
нимая,что если сейчас принять его помощь,то юная жена
Идеша,скорее всего,останется вдовой,Зара пробежала ми-
мо,ухитрившись при этом оттолкнуть стражника с дороги.И
быстро свернула вправо,потом еще раз,потом налево...по-
ворот,еще поворот.Бежать к дому не имело смысла,к тому
же очень не хотелось,чтобы все запасы и оставшиеся в из-
бе пожитки сгорели дотла.А так,устав от погони за юркой
ведьмочкой,городские хулиганы вполне могут не дойти до ее
расположенного на самом краю выселка жилья.
Снова поворот.Преследователи,редко покидавшие преде-
лы городских стен,просто обязаны были заблудиться,но то-
пот ног и угрожающие вопли все еще доносились до слуха,к
тому же теперь не только со спины.
"Окружили"—успела подумать Зара,но очередная вспышка
молнии осветила за ближайшим забором широкий,чуть поко-
сившийся сарай,и,не долго думая,ведьмочка перескочила
ограду и юркнула за дверь.
Этот дом давно стоял без хозяев—рассказывали,что вне-
запно помутившийся рассудком родитель перебил сначала всю
семью,потом повесился сам.Поэтому и ведьмочка предпочла
15
сарай просторному жилищу,до которого,впрочем,она могла
и не успеть добежать.Громкие голоса и хлюпанье ног по не
просохшей со вчера грязи,ясно говорили,что преследователи
уже совсем близко.К счастью,они вряд ли знают,что дом
нежилой.
Эльзара отступила на шаг и,взмахнув рукой,мысленно
попросила шатающуюся на проржавелых петлях дверь стать
как можно менее привлекательной,чтобы у каждого,кто на
нее поглядит,отпала бы всякая охота заходить в сарай,и даже
просто к нему приближаться.Когда шумная толпа пробежала
мимо,девушка позволила себе перевести дыхание.И словно
эхо,за спиной раздался такой же вздох.
Зара резко обернулась,испуганно уставившись в темноту.
– Кто здесь?
Любое свечение могло выдать ее преследователям,потому
пришлось полагаться только на собственное зрение,понемногу
привыкающее к темноте.
– Кто здесь?—повторила Зара.Совсем рядом,едва ли не у
ее ног,что-то зашевелилось.
– Я,—одно короткое слово и легкий смешок—тот,кто при-
таился в темноте,сам понимал,насколько неинформативен его
ответ.
– Кто это"я"?—решила уточнить Зара,отступая назад,к
двери.
– Ты ведьма?—голос тихий,приглушенный,как будто на
грудь человеку положили мешок картошки.Хотя почему имен-
но человеку?После слета иногородних магов тут может пря-
таться кто угодно—от оборотня до небольшого дракона.
– Ты не ответил на мой вопрос,—ледяным тоном напомнила
ведьма.
В темноте вздохнули,немного пошуршали и попросили:
– Тише.
Но Зара и сама услышала сквозь шум воды,что кто-то
хлюпает по грязи недалеко от сарая.Может,бездомный какой
решил заночевать?Ох,только бы он выбрал дом,хватит с нее
16
одного собеседника,который упрямо не желает представлять-
ся.
Притаившись,девушка ждала.Шаги за стенкой удалялись,
и теперь мерный гул снаружи прерывался лишь раскатами гро-
ма.Зато дыхание своего соседа по сараю Зара слышала,и
знала теперь,что этот некто сидит на полу всего в двух-трех
шагах.Но,наверное,если б он и хотел напасть на нее,давно
бы уже осуществил этот маневр.
"Скорее всего,человек,—решила Зара.—Узнал ведьму,и те-
перь водиночку точно побоится подойти".
И словно отвечая ее мыслям некто из темноты сказал,как
будто с сожалением:
– Не бойся,ведьмочка.Я тебя не трону.
Этому заявлению Зара не поверила,хотя и немного успо-
коилась.Стоять на месте надоело,она присела,облокотясь
о стену.Глаза привыкли настолько,что во тьме уже разли-
чали чей-то силуэт.Все-таки человек...Мужчина.Судя по
голосу—не мальчик.Сидит на полу почти неподвижно.
– Ты что здесь делаешь?
– По-видимому,то же,что и ты,—ответил он.
"А я здесь прячусь,—подумала Зара.—Ну что ж,предполо-
жим,у него также есть причины искать убежища.Да,неспо-
койная выдалась ночка"...
Оглушительный грохот и одновременно с ним сверкнувшая
вспышка заставили вздрогнуть от неожиданности.Дождь уси-
лился,и крыша начала протекать—где-то в противоположном
углу раздавались глухие удары капель,падающих в прелое
сено.Девушка поежилась,слабо надеясь,что дождь немного
остудит головы озверевших горожан,а заодно и разгонит их
по домам.
В сарае было душно и скучно,поэтому она старалась
рассмотреть своего товарища по укрытию получше,но уда-
лось заметить лишь слабое поблескивание глаз.Следующая
вспышка молнии предоставила шанс,но Зара успела заметить
17
лишь то,что человек,как будто незнакомый,тоже пытается
ее разглядеть.От этого стало немного неловко,но девушка
продолжала вглядываться в темноту,готовая среагировать на
любое резкое движение.
Вскоре дождь утих,на крышу сарая падали редкие капли.
– Ну,мне пора.
Ведьмочка встала и направилась к двери,очень надеясь,
что незнакомец сделает то же самое.Но он остался на месте,
и лишь когда,с чувством неудовлетворенного любопытства,
Зара отворила широкую створку,впустив немного света,голос
из глубины позвал:
– Подожди!
Она обернулась.Мужчина сидел на полу,одну ногу со-
гнув в колене,вторую вытянув перед собой,спиной опираясь
о какой-то ящик.
– Помоги мне,ведьмочка.
– А что мне за это будет?Я за так ничего не делаю.
Зара уже давно дала себе слово не помогать людям зада-
ром:сделаешь кому-нибудь доброе дело от чистого сердца—
тебя же потом обвинят в черном колдовстве,приворотах,наго-
ворах и еще леший знает в чем:не верят люди в бескорыстие.
А уточнять,чем помочь,она не стала—и так понятно:вид у
незнакомца помятый,и даже—побитый.
– Деньги?—осторожно поинтересовался он.
– А у тебя они есть?
– Нет,—он ощупал карман,тронул пояс брюк,где рань-
ше,видимо,красовалась недешевая пряжка,потом честно
ответил:—Ничего нет.Может...я тебя чему-нибудь научу
взамен?
– А ты что—маг?—девушка недоверчиво прищурилась.
– Допустим.
– Ха-ха-ха!Стал бы ты тогда здесь прятаться—маг!Ладно
уж,говори,что надо?
– Доведи до леса.
18
– В качестве охраны,что ли?—она улыбнулась.—Ну,это
можно и бесплатно.Вставай,пойдем.
Незнакомец опустил взгляд,потрогал вытянутую ногу,и
Зара поняла,что сопровождать его будет скорее в качестве
костыля.
Мужчина оказался довольно тяжелым—с большим трудом
удалось его поднять,а уж когда почти вся тяжесть легла на
ее плечи,девушка едва не застонала.Но они сделали первый
шаг,потом еще один.
Его волосы оказались очень светлыми,короткими и
какими-то всклоченными—торчали в разные стороны,левую
щеку пересекал глубокий порез,рубашка из тонкой дорогой
ткани перепачкана в грязи,как и брюки.Видать,ограбили,да
еще и отпинали напоследок.
– И зачем тебе в лес?Что будешь там делать со сломанной
ногой?
– Что-нибудь придумаю,—ответ из разряда"отвяжись,не
твое дело".
– Ну-ну...
Эльзара уже решила,что не поведет его в лес.Чуть-чуть
не доведет:ее домик на самом краю выселка.Вот сложит ко-
сти как следует,перебинтует потуже,чтобы совесть после не
мучила,а потом пусть идет себе,куда глаза глядят.Но ко-
гда она,едва переводя дух,остановилась у калитки,мужчина
запротестовал.
– С перебинтованной ногой гулять по лесу тебе будет
намного удобнее,—заявила ведьмочка уверенно,затаскивая
незнакомца во двор.—Могу даже палку найти подходящую,
потому что так,на одной левой,ты далеко не ускачешь.
Пальцы сдавили ее плечо,словно собираясь оттолкнуть,
но разжались—видимо,несчастный смирился с судьбой.Он
покорно позволил подвести себя к крыльцу и свалить на сту-
пеньку.Нагнувшись,Зара нащупала ключ между рассохшихся
досок и отворила дверь.
19
В таком состоянии незнакомцу было бы трудновато лезть
на печь,да на узкой лавке он вряд ли бы поместился—
пришлось отвести в свою комнату,единственную кроме общей
горницы,служившей и приемной,и кухней,и столовой.Уло-
жив его поверх застеленного покрывала,ведьмочка тихонь-
ко вздохнула,потому что от грязной одежды гостя наверняка
останутся следы.
– Постарайся не двигаться и,—она усмехнулась,—не кри-
чать.
Когда незнакомец стал просто ее пациентом,Зара почув-
ствовала себя намного уверенней.Прощупала сломанную ногу
и,заключив,что перелом всего один,да не слишком сложный,
постаралась как можно осторожней совместить кости и туго
перебинтовала голень,примотав к ней прямые дощечки.При
этом штанину пришлось разрезать и закатать до колена.Кста-
ти,обуви на незнакомце не оказалось—это ж надо,до чего
нынче обнаглели местные хулиганы!
– Что-то ценное украли?—из чистого любопытства поинте-
ресовалась ведьма.
– Да.
– Тогда тебе надо утром пойти в полицейское управление.
Или к градоправителю.Ты,вроде,из богатых,так что тебя
обязательно выслушают.
– Хм,—он задумался ненадолго.—Нет,это вряд ли возмож-
но.
"Вероятно,свою ценную ношу он до этого и сам раздобыл
далеко не честным образом",—подумала Зара,решив,что это
уже действительно не ее дело.
– Рубашку сними!
Да,отпинали,как говорится,не жалея кулаков—все тело в
отметинах.Но было еще что-то,не дававшее покоя даже после
того,как ведьма смазала ссадины и ушибы да примотала ком-
пресс к опухшему локтю.Чуть прищурясь,так,чтобы блики
огня на стене расплылись перед глазами жидким золотом,она
провела ладонью над телом раненого,едва не касаясь кожи:
20
вот оно—сгусток боли над сердцем.Нет,шире...Может,ра-
нее не замеченная травма или...больше похоже на семейное
горе или обиду,да такую жгучую,что покалывает ладони.
Незнакомец смотрел с пониманием,и Зара засомневалась:
может,действительно маг?Или у него какая знакомая ведьма
была?
– Спасибо,ведьмочка.—Он потянулся за рубашкой,не без
труда снова ее надел и,едва Зара отошла от кровати,све-
сил ноги.—Ты обещала палку найти...или что-нибудь вроде
костыля.
– Что,уже в лес собрался?У тебя там клад закопан?Или,
может,встреча важная назначена?
Легче всего ему было соврать и послать надоедливую ведь-
му куда подальше,но вместо этого он покачала головой.
– А куда же тогда торопишься?Видишь,что в городе тво-
рится?Да и не только в городе...Подожди уж до утра.
– Мне нечем будет расплатиться за гостеприимство.
Если он думал обидеть Зару настолько,чтобы она сама
вытолкала его за калитку—жестоко ошибся.
– Да ну тебя!—махнув рукой,ведьма склонилась над сун-
дуком в поисках одеяла—сегодня придется спать в горнице,на
нерастопленной печи,а Зара привыкла даже в жару хотя бы
ноги прикрывать.
– Подожди,ведьмочка,—голос остановил ее уже в
дверях.—Понимаешь,я не самый безопасный гость.Если кто-
то узнает—у тебя будут неприятности,возможно,очень се-
рьезные.
– Та-а-ак,—Зара вернулась и опустилась на сундук.—
Значит,ты преступник?
Виноватая улыбка,после которой должно было последовать
"да".
– Я здешний градоправитель.Теперь уже бывший.
– Ха-ха-ха!—последнее"ха"прозвучало неуверенно,пото-
му что незнакомец оказался действительно похож на нового
градоправителя,только волосы...короткие,неровно обрезан-
21
ные,и,судя по всему,явно без согласия хозяина.Брови тем-
ные,глаза зеленые...
– Врешь!Не похож совершенно!—прошипела ведьма.
– Разве?—он устало удивился.
– Точно-точно.Я эту бледную моль в зеленом балахоне
еще сегодня видела!И кроме того...
Она резко замолчала,прикрыв рот рукой.От самоуверен-
ности не осталось и следа—Заре стало по-настоящему страш-
но,потому что чем больше она смотрела в перепачканное,
украшенное кровоподтеками лицо сидящего на кровати че-
ловека,тем яснее понимала:не врет.А значит,одно легкое
движение руки—и оскорбительница столь высокопоставленной
персоны испепелится на месте.Но прощения просить тоже не
хотелось,поэтому девушка молча ждала своей участи,глядя
на собеседника округлившимися глазами.Пользуясь ее заме-
шательством,градоправитель кое-как встал,опираясь на одну
ногу и придерживаясь за стену руками,и только тогда,глядя
на человека,неожиданно беспомощного и ослабевшего,Зара
будто услышала снова:"Здешний градоправитель.Теперь уже
бывший".Видя,что убивать ее за недостаточное почтение ни-
кто пока не собирается,девушка робко спросила:
– А как вы оказались...там,в сарае?
– У меня нет времени,да и у тебя тоже,—ответ прозву-
чал резко,и Зара решила не спорить,и не задавать больше
глупых вопросов.Она принесла длинную и прочную палку с
удобным сучком,на который можно было опираться рукой,
вручила своему ночному гостю и провела до крыльца.
– Запрись и не открывай никому,—посоветовал мужчина,
и медленно заковылял к калитке.Девушка послушала его со-
вета,но это не мешало ей провожать градоправителя взгля-
дом сквозь окно.Мужчина вышел,притворил калитку и скоро
скрылся за углом дома,по-видимому,действительно направля-
ясь в лес.Но тут внимание Зары привлекло пятно света,вы-
нырнувшее из-за поворота улицы,и девушка поняла,что уйти
градоправителю не дадут.Мимо забора,вслед беглецу,побе-
22
жали мужчины.Оружия при них не было,но девушка вдруг
подумала,что,наверное,сейчас верховный маг не в силах бу-
дет с ними справиться.Неизвестно,что с ним произошло,но
в нормальном состоянии он вряд ли позволил бы напасть гра-
бителям,да и ее наверняка бы...испепелил за недостойные
речи.
"Что ж,его все равно никто у нас не любил"—девушка
прильнула к окну,пытаясь задавить в себе сочувствие к чело-
веку,которого вот уже полгода клянет весь город,но ничего
не получилось.
Полные азарта крики вдруг сменились тишиной,в которой
несколько раз что-то хлопнуло,словно ткань на ветру,а потом
люди закричали...и Зара испугалась:столько неподдельного
ужаса слышалось в доносящихся с улицы голосах.Толпа по-
бежала в обратном направлении,кто-то падал в грязь,через
него тут же переступали,не помогая подняться.
Значит,маг оказался вовсе не беззащитен,—решила Зара,
и так как любопытство пересилило страх,все-таки открыла
дверь и осторожно,прислушиваясь и вглядываясь в темноту,
прокралась к калитке.
– Глупая ведьма!—градоправитель стоял,привалившись к
забору,на его и без того потрепанной рубашке появились но-
вые дыры,но девушка не обратила на это внимания.
– Что здесь произошло?
– Не твое дело,—огрызнулся он,потом вздохнул и доба-
вил чуть спокойнее:—Они скоро вернутся.Собирай-ка вещи и
уходи отсюда,да побыстрее.
– Никуда я не пойду!—сузив глаза,ведьма уперла кулачки
в бедра.—С какой это стати?...
– Ты сама со всеми справишься?Вот именно.Так что луч-
ше поспеши.
Оцепенение прошло мгновенно,Эльзара кинулась в дом.
23
∗ ∗ ∗
Пальцы слегка дрожали,но он с невозмутимым видом продол-
жал плести косу,стараясь сосредоточиться на этом занятии,а
не на пульсирующей боли в висках,охватившей тело слабости
и горячем,разъедающем грудь жаре.Когда он откинул волосы
через плечо,коса мягко ударила по спине.
Часовые—оба маги—стояли у двери,он старался не обра-
щать на них внимания.Так,что еще не собрано?
Ни одной по-настоящему ценной вещи взять ему не дадут,
разве что книгу.По крайней мере,можно будет развлечь себя
чтением...Поднявшись с богатого,застеленного парчой ло-
жа,он вложил тяжелый фолиант в раскрытую дорожную сум-
ку,бросил туда сменную одежду и всякую мелочь,к которой
Высшие при всем желании не смогли бы придраться.
Теперь руки дрожали еще сильнее.Хотелось переворачи-
вать и крушить мебель,срывать портьеры,рвать в клочья до-
рогую,золотом расшитую ткань,но...не сейчас,когда они
могут это видеть.Да и сил осталось только чтобы лечь,рас-
кинув руки,и смотреть ненавидящим взглядом в потолок.
От стоящих у двери ощущалась слабая поддержка,ровно
такая,чтоб он смог идти,не шатаясь.Что ж,до городских
ворот его в любом случае доведут.
Поднявшись,он поправил шнуровку на рубашке и,переки-
нув через плечо ремень дорожной сумки,направился к двери.
Провожатые последовали за ним.
В небе громыхало,но дождя еще не было.Улицы оказались
пустынны,что неудивительно—ведь столько магов понаехало,
а горожане их боятся и правильно делают.Некоторым только
слово поперек скажи—и ты уже не человек,а кучка пепла.
В груди пекло все сильнее,он поправил ремень и вошел
под темную арку ворот.Провожатые остановились,один из
них произнес,глядя в спину мужчине с белой косой за спиной:
– Доброго пути,Арсен.
24
Он не обернулся и не замедлил шаг.Ворота остались по-
зади,а впереди,то и дело освещаемая яркими вспышками
молний—единственная мощеная улица в выселке.Сперва он
шел прямо по ней,потом,почуяв опасность,свернул в про-
улок.
Его нашли довольно быстро.Мужчина остановился и,бро-
сив сумку на обочину,приготовился драться.Вряд ли в таком
состоянии он мог что-то противопоставить толпе разъяренных
горожан,но ведь не сдаваться же без боя?
А их оказалось много—человек двадцать,причем они явно
понимали,на кого собирались напасть,и,самое удивитель-
ное,не боялись."Предупредили,значит"—зло подумал он,и
тут,как назло,словно оборвалась нить,подпитывавшая его
силы после совершенного обряда,и мужчина,неловко взмах-
нув руками,унизительно упал прямо под ноги своим пресле-
дователям.
Почему его не убили—он хорошо понимал,догадывался
даже,что ногу сломали случайно,потому что,когда голове
вдруг стало непривычно легко без плотной белоснежной ко-
сы,он внезапно озверел и начал отбиваться изо всех невесть
откуда взявшихся сил.Но вырваться,как и нанести против-
никам хоть сколь-нибудь значимый урон не удалось.Его оста-
вили лежать посреди улицы,перед этим сорвав с шеи тонкую
цепку—подарок матери,украшенную камнями пряжку с пояса
и сняв добротные,совсем еще новые сапоги.Сумки на обочине
тоже не оказалось.А потом пошел дождь—не по-летнему хо-
лодный,противный,сразу размягчивший непросохшую грязь
на дороге.
Он подполз к забору,за которым почему-то не гавкала сто-
рожевая собака,кое-как перевалился через него и спрятался
в старом,покосившемся сарае.
Внезапно появившаяся в его укрытии ведьмочка,сумев-
шая к тому же наложить заклятие на дверь—простенькое,но
действенное—была единственным человеком,к которому он
25
сейчас рискнул бы обратиться за помощью,но хотя больше
всего ему хотелось отлежаться в теплом ведьмином доме—не
посмел.Кто знает,возможно,сюда явятся за ним,тогда и ей
не поздоровится.Потому и ушел,едва только смог,но,как
оказалось,поздно.
∗ ∗ ∗
Ведьма нагнала его у опушки леса.
– Отстань!—мужчина резко дернулся,когда она подхвати-
ла его под руку.
– Молчи уже,—процедила ведьмочка сквозь зубы.—Тоже
мне—верховный маг!
Густая тень под ветвями быстро скрыла их от глаз возмож-
ных преследователей,но Зара и не думала останавливаться.
Отчего-то вспомнилось предыдущее бегство из мирной дере-
вушки,где они с тетушкой честно лечили людей от разных
хворей и напастей.Тогда быстрые ноги спасли молодую ведь-
му,но Зара осталась одна.Темные фигуры,с факелами в ру-
ках прочесывающие ночной лес,до сих пор снились по ночам,
и увидеть все это воочию еще раз девушка ни за что не хо-
тела.Да еще чтобы при ней живого человека разорвали на
кусочки—именно так люди часто расправлялись над магами,
по каким-то причинам временно потерявшими силу.
– Подожди!
Зара остановилась.Бывший градоправитель обхватил ру-
ками ствол старой липы,прислонился к нему.
– Что встала,ведьма!Иди!
– А...вы?—обратиться к верховному магу на"ты"Зара
себе позволить не могла.—Тут место тайное неподалеку,по-
сторонние его не найдут.Совсем чуть-чуть осталось.
– Ну,так иди.И побыстрее.
Зара попыталась снова взять градоправителя под руку,но
26
он оттолкнул ее,сердито рявкнув:
– Не трогай!
Ведьмочка колебалась мгновение,но развернулась и уве-
ренно побежала в темноту.
Он постоял еще немного,потом сделал несколько шагов,
опираясь на палку.Сломанная нога ныла,здоровая болела ед-
ва ли не сильнее.Со стороны выселков доносились людские
крики—вероятно,они все же решились отправиться в погоню.
Еще шаг,еще...Голова закружилась,ветви кустарника
хлестнули в лицо,ладони уперлись в землю.Сердце прыгало,
каким-то чудом не разрывая грудь.Он упрямо пополз вперед,
туда,во тьму,где исчезла молодая ведьма.Ветки,ломаясь,
царапали лицо и руки,часто доставалось больной ноге,но он
старался не останавливаться ни на минуту,хотя обнаружил
вскоре,что едва двигается,и вот уже долго-долго не может
добраться до растущей буквально в двух шагах березы.
Внезапно близкий шум заставил обернуться.Из темноты
вынырнула уже знакомая ведьмочка,а за ней—чуть сгорблен-
ная,но очень проворная старушка.Рядом с ним положили
носилки и,деловито переговариваясь между собой,с трудом
перекинули его туда.
– Ну-ка,взяли!—скомандовала старушка и чуть позже про-
скрипела недовольно:—Ух,тяжеловат,однако.
Но бросать носилки не стали и достаточно быстро пошли
со своей ношей через лес.
Глава 2
27
28
Ровный круг травы,цветущей мелкими серебристыми звез-
дочками,опоясывал небольшую избушку,стоящую на поляне
посреди леса.Бесцеремонно опустив свою ношу на пол,моло-
дая ведьма и старушка уставились на мужчину.
– И что теперь с ним делать?—спросила девушка.Похо-
же,в присутствии старушки ее благоговение перед верховным
магом улетучилось.
– Что-что,—хозяйка подошла к печи,водрузила на нее чан
с водой.—Искупаем для начала,а-то вон какой грязный,всю
постель перепачкает.
Пока старушка возилась у плиты,Зара опустилась на кор-
точки возле бывшего градоправителя.
– Сюда только мы с бабушкой дорогу знаем,и только мы
провести можем.Здесь не найдут.
Мужчина молча выслушал ее и закрыл глаза.
Солнце долго пыталось разбудить спящего,и,в конце кон-
цов,озорной лучик добился своего.Мужчина привстал и огля-
делся.Кроме него в горнице никого не было.Очень хотелось
есть,но пить—еще больше.Вчера ночью,выпроводив девчон-
ку,хозяйка помогла ему вымыться и постелила на припечке.
Там было душно и тесновато,но,как ни странно,он все-таки
выспался.
Чистая одежда,аккуратно сложенная,лежала на скамееч-
ке.Представив,как будет всовывать перебинтованную ногу в
штанину,а главное—сколько это займет времени,бывший гра-
доправитель выдернул простыню и,перемотав ею бедра,зако-
вылял к столику у окна,где в тенечке примостился высокий
кувшин с водой.
Дверь за спиной скрипнула,выглянула ведьмочка,смерила
его удивленным взглядом и спросила:
– А где бабушка?
Он пожал плечами,принял более-менее устойчивую позу,
опираясь бедром о столешницу,и налил полную кружку воды.
К сожалению,она была теплой,но когда очень уж хочется
29
пить—на такие мелочи внимания не обращаешь.
Зара настежь открыла входную дверь и встала на крыльце.
– Доброе утро!
Мужчина обернулся,но девушка смотрела в другую сто-
рону.Наверное,поприветствовала гостеприимную старушку.
Странно ведь,сморщенное лицо хозяйки казалось ему знако-
мым...
Вдоволь напившись,он опустился на лавку и попытал-
ся просунуть в штанину сломанную ногу.Девушка украдкой
оглянулась через плечо,словно проверяя,одет он или еще нет,
потом со вздохом повернулась и подошла.
– Давай,помогу.
Одевание больной ноги было с успехом завершено,Зара
демонстративно отвернулась и отошла к столу.Когда в дверях
показалась старушка с пучком еще влажной травы,мужчина
уже расправлял широкий ворот новой рубашки.
Ведьмочка на пару с хозяйкой накрыли на стол,позавтра-
кали сами и с удовольствием смотрели,как их гость быстро и
с удовольствием поедает все,что ему предложили.
– Хорошо,когда у человека такой здоровый аппетит,—
тихонько сказала старушка,отчего бывшему градоправителю
сразу стало немного неловко.Хозяйка,тихонько посмеиваясь,
отошла к разложенным на угловом столике травам,а девушка
принялась собирать посуду.Она несколько раз прошла мимо,
и вдруг,остановившись,спросила:
– А как тебя зовут?
"Ну вот,уже снова на"ты"—он промолчал,словно не рас-
слышал вопроса.Ведьмочка обижено поджала губы.
– Ну вот,вечно вы,маги,чего-то боитесь.Я,например,из
своего имени тайны не делаю!Хотя тебе теперь все равно не
скажу...
– Эльзара,—негромко произнес мужчина.Девушка моргну-
ла.
– Откуда?...
30
– Должен же я знать,кто у меня под боком колдовством
балуется,—усмехнулся он.
–"Балуется",—фыркнула Зара.—Вот видишь,бабушка,это
мне вместо"спасибо".Да и вообще—если б не этот слет магов,
ничего бы не случилось,а так—разозлили весь город,что да-
же мне убегать пришлось!Леший знает что творится,и то...
он,вероятно,не в курсе.
– Да уж,действительно,наделали переполоху,—старушка
села и разложила на прикрытых пестрой юбкой коленях какие-
то сушеные листики.—А тебе,Арсен,следовало бы и впрямь
вести себя повежливей.
Перехватив удивленный взгляд гостя,хозяйка ехидно
улыбнулась:
– Должна же я знать,кто у меня под боком колдовством
балуется,—и подмигнула:—А ты меня не узнал?
Он неуверенно покачал головой,старушка вздохнула.
– Мы с бабкой твоей подругами были.Когда мужья наши
померли,я решила покинуть остров,а она с семьей осталась.
Хмуря темные брови,мужчина вглядывался в морщини-
стое лицо,а потом вдруг улыбнулся тепло и совсем не по-
маговски.
– Бабушка Айза?
– Она самая,—закивала головой старушка,расплываясь в
ответной улыбке.—Наира писала мне,что ты собрался в шко-
лу магов поступать,но...к сожалению,она не дожила,не
порадовалась вместе со мной твоим успехам.
– А...про отца вы знаете?—прозвучал осторожный во-
прос.
– Да,Наира мне все рассказала,—старушка вздохнула и
пристально посмотрела в глаза гостю:—У нее не было от меня
тайн.
Подперев кулачком щеку,Зара наблюдала,как бабушка
Айза в порыве чувств засеменила по направлению к попытав-
шемуся приподняться мужчине и,заставив снова сесть,обня-
31
ла,взъерошивая пальцами его и без того растрепанные воло-
сы.
– Значит,он тоже с Эйде?—поинтересовалась девушка.
– Да,—старушка обернулась,все еще прижимая беловоло-
сую голову к своей груди.—Получается,все мы тут земляки-
островитяне...Да,Зарочка,принеси-ка ножницы,и выбери,
что поострее.
Сообразив,что его собираются подстричь,бывший градо-
правитель отнюдь не обрадовался.
– Чтобы я доверил такое дело ведьме!
Он сердито покосился на ножницы в руках Эльзары.Ста-
рушка,сославшись на близорукость—что было явной ложью—
села наблюдать на расстоянии.
Девушка вздохнула,но с места не сдвинулась,пока ей не
было дозволено приблизиться и взяться за дело.Видать маг и
сам понял,что с торчащими в стороны патлами разной длины
выглядит не лучшим образом.
Светлые волосы оказались угольно-черными у корешков.
"Крашеный-таки"—Зара покачала головой,в который раз удив-
ляясь маговским понятиям о красоте.Все,что состригла,де-
вушка смела на совочек и демонстративно кинула в печь,что-
бы чересчур подозрительный маг не подумал,будто она при-
прятала несколько волосинок.Арсен внимательно следил за ее
действиями,и отвлекся,лишь когда старушка спросила:
– Коса-то где?
Он пожал плечами:ясно,что у кого-то из бывших коллег,
подстроивших ему бесхитростную,но действенную ловушку.
Скорее всего,решили перестраховаться—а вдруг да натворит
чего,вдруг другой управы не найдется?
– Да,плохо дело...А сместили за что?
Зара насторожилась.
– Да за то самое,—ответил Арсен.Как ни странно,бабуш-
ка его поняла.
– Так я и думала.Значит,ошибся ты где-то,не тому чело-
32
веку доверился.
Девушка растерянно переводила взгляд с погрустневшего
лица старушки на бледное с напряженными скулами—мага.
– Обряд провели?—снова заговорила старушка,Арсен
кивнул.—Полностью?
Снова кивок,едва заметный.Бабушка Айза тяжело пере-
вела дыхание и поднялась.
– Эх,засиделась я что-то в хате,а нам ведь еще к вечеру
подготовиться нужно...Зарочка,поможешь мне с травами?
Ночные да рассветные я собрала,вот полуденных не хватает.
– Да,бабушка,конечно,—девушка торопливо встала,сле-
дом за старушкой вышла на крыльцо и обернулась.Мужчина
неподвижно сидел за столом,будто и не заметив,что остался
один.
Он так и не поинтересовался,для чего же бабушка Айза
собирала травы.За ужином обе ведьмы—старая и молодая—
смотрели на него как-то подозрительно,словно чего-то выжи-
дая,и лишь когда он залпом опустошил кружку с неизвестным
сладким напитком,то наконец понял,почему.
"Опоили"—прошептал он,ругая себя,что доверился ведь-
мам.Ему удалось встать на ноги и даже сделать несколько
шагов—не туда,куда хотелось,а куда вели.Потом голова за-
кружилась,мир качнулся,и над головой шатром раскинулось
звездное небо.Близкое-близкое.Казалось,протяни руку—и
достанешь самую яркую звезду,вот только руки не слуша-
лись,совершенно не хотели двигаться.
Вокруг шумела трава,и в ней звенели тоненькие колоколь-
чики,вспыхивали среди зелени цветы,похожие на отражения
небесных звезд.А потом вдруг звезды с неба стали падать
на землю,а цветы покидали свои стебли и улетали наверх,
зажигаясь на синей ткани неба ясными огоньками.
Все,что происходило,не требовало объяснения,как сон:
он может быть невероятным,абсурдным,но пока спите—вы
верите в него.Арсен смотрел на звезды,думая только о том,
33
что это красиво,а потом правой ноге стало жарко,очень жар-
ко.Что-то двигалось,касаясь кожи,опутывая голень,словно
заворачивая в кокон,а потом на фоне неба обрисовались две
высокие тени,и одна из них сказала скрипучим от старости
голосом:
– Спи.
...Не удивиться,увидев сразу пятерых Высших,внезапно
появившихся в его кабинете,оказалось нелегко,но он поста-
рался.Вежливо поздоровавшись,Высшие попросили пройти с
ними наверх,в круглый зал.Не подчиниться мягко высказан-
ному приказу было невозможно,и правитель Славена-града
поднялся по широким ступеням и вошел в распахнувшиеся
перед ним высокие двери.
– Добрый вечер,очень рад всех вас видеть.
Тридцать два верховных и пятеро Высших ждали градо-
правителя в ярко освещенном зале,словно случайно выстро-
ившись в правильный круг,который замкнули провожатые,
войдя вслед за облаченным в зеленую с золотом мантию ма-
гом.
– Надеюсь,что какое-нибудь радостное событие послужи-
ло причиной столь многочисленного собрания.
Он все еще старался сохранять спокойствие,но сразу по-
нял,ради чего поздним вечером слетелись в Славен-град все
высокопоставленные маги.Но...нет,наверное,он ошибается,
скорее всего,кто-то из городских написал жалобу на нового
градоправителя,а может быть Саргана снова объявила войну,
и Совет решил не ждать одиннадцатого числа и заполнить
последнее вакантное место среди Высших?
Но маги смотрели с осуждением,и надежда таяла...
– Мы все знаем,Арсен.
Голос стодвадцатилетнего Райна отразился эхом от мра-
морных стен:"Мы все знаем,Арсен.Мы все знаем..."
Но откуда?
– Надеюсь,ты не станешь ничего отрицать,иначе нам при-
34
дется убедиться воочию...Здесь нас достаточно много,чтобы
это сделать.
Он кивнул и медленно обернулся.Взгляд ненадолго задер-
жался на хмуром и немного растерянном лице Корвина,кото-
рого Арсен считал своим другом.Отсутствие Корвина ничего
бы не изменило,но,видно,молодой маг не смог пойти против
воли Совета.
– Я не зря надеялся на твое благоразумие,Арсен,—глава
Высших подал знак остальным,и присутствующие взялись за
руки.—Мы поступим с тобой так,как велит закон.
– Ваше светлейшество...Райн,вы же меня давно знаете.
Разве я хоть раз дал повод...
– Закон один для всех,—медленно произнес Высший.
Зашуршали подолы длинных мантий.Маги шли по кру-
гу медленно,неторопливо,двигаясь против часовой стрел-
ки,в ярком свете хрустальной люстры их одежды перелива-
лись и сияли.Лица—одновременно и знакомые,и безнадежно
чужие—проплывали перед глазами,вызывая головокружение.
Он рванулся,пытаясь разбить круг,но словно ударился о
невидимую стену.Маги подняли руки,и телу стало невыно-
симо горячо.Он нашел взглядом Корвина.
"Остановись.Споткнись,разожми руки.Хоть на миг.Я
успею..."—Корвин не ответил на взгляд осужденного,и то-
гда Арсен еще раз ударил в невидимую стену,которая вдруг
превратилась в огонь—едва различимые глазу языки золотого
пламени—и отбросила его в центр круга.Он упал ровно по-
средине узора,выложенного на паркете,и подняться уже не
смог.
Золотое пламя выпивало силы,казалось,вместе с жизнью,
откуда-то из глубины души поднимался панический ужас,за-
ставлявший и самых стойких просить пощады,умолять оста-
новить движение круга.Однажды Арсен и сам участвовал в
подобном обряде,и хорошо помнил,как презирающий всех,
кроме собственной персоны,маг вдруг превратился в жалкое
существо,плачущее,ползающее на коленях...
35
На колени его уже поставили,но,скрыв лицо за плотным
покрывалом волос,он изо всех сил старался удержать остатки
рассудка и молчал.
Круг остановился,маги разжали вспотевшие руки и мол-
ча ждали.Прошла не одна минута,прежде чем смещенный
градоправитель смог пошевелиться.Райн медленно подошел
к нему и остановился в нескольких шагах,встретив взгляд,
полный глухой ненависти.
– Помогите ему,—сказал Высший.
Нет,маги не бросились на помощь бывшему товарищу,
просто Арсен ощутил в себе силы подняться,хотя до этого
не мог даже разогнуть спину.Он медленно встал,дрожащи-
ми руками потянулся к застежке цепочки,на которой висел
круглый,выполненный из лучшего золота с камнями,знак
верховного мага.Расстегнуть не получилось,и изо всех"по-
даренных"кем-то сил Арсен дернул за кулон.Проходя мимо
Райна,он просто разжал пальцы,и многими уважаемый знак
отличия со стуком упал на паркет,сияя и переливаясь под
ярким светом люстры...
Сон как рукой сняло.Он резко сел,едва не стукнувшись
о потолок,а потом медленно выбрался из-под одеяла и,нащу-
пав рукой посох,который Эльзара днем приволокла из леса,
захромал к двери.Она оказалась не заперта изнутри и распах-
нулась,впустив ночную прохладу и легкий ветерок,приятно
охладивший разгоряченную кожу.Арсен постоял на крыльце,
а потом опустился на ступеньку,прислонясь спиной к дверно-
му косяку.
В первый миг ему показалось,что вчерашние странные
видения продолжаются:почему-то похожие на звезды цветы
не закрылись на ночь и ярко светились в траве,а огоньки в
ясном ночном небе казались близкими...Забраться только на
крышу и набрать целую пригорошню.
Арсен смотрел на звезды—и те,которые в небе,и те,что
сияли в траве вокруг домика.Протянув руку,он ждал,и ему
36
даже показалось,цветок,выросший у самого крыльца,качнул-
ся,словно намереваясь перелететь в открытую ладонь.Но...
это всего лишь ночной ветер всколыхнул траву,и деревья ото-
звались тревожным шорохом.
– Спасибо,нога не болит,—поблагодарил он хозяйку,как
всегда до рассвета вышедшую на поиски трав.
– То ли еще скажешь,когда бегать начнешь!—лукаво под-
мигнула старушка.
– Когда?—деловито поинтересовался мужчина.
– Недельки через две так точно.А вот ходить будешь уже
дня через четыре,только попервах,если куда далеко собе-
решься,лучше с посохом,чтобы ногу не перетруждать.
– Хорошо бы,только...не знаю,чем вы меня вчера напо-
или.Не делайте этого больше.
– А чего ж так?—старушка потуже перевязала платок и
подхватила корзинку.—Разве невкусно?
– Да снится после него всякое.
Бабушка Айза покачала головой.
– Мой отвар в лечении помогает,и боль снимает.Тебе
легче,да и нам с Зарочкой спокойнее.А если что страшное
снится—так тут моей вины нет.Оно тебе еще долго сниться
будет.
∗ ∗ ∗
Через несколько дней Арсен действительно смог ходить по
дому и широкой поляне вокруг,не опираясь на деревянный
посох.Только уставал быстро,но бабушка Айза уверила,что
скоро и это пройдет,а пока все так же они с Зарой поили
его на ночь сладким отваром и,в то время,как бывший гра-
доправитель видел странные,опьяняющие сны с танцующими
звездами и поющей травой,две ведьмы склонялись над ним,
37
и младшая помогала старшей сращивать сломанную кость,за-
глаживать оставшиеся после перелома трещинки.На шестой
день повязку сняли,а на девятый,когда за окном шел дождь и
все обитатели спрятанного на заколдованной полянке домика,
сидели за столом,старушка вдруг спросила:
– Арсен,ты ничего не чувствуешь?—он отрицательно по-
качал головой,и бабушка Айза поделилась своей тревогой:—
Ищут тебя.Верховные маги ищут.
– Найдут?
– У них коса твоя,—хозяйка вздохнула.—Найдут.
Как-то сразу холодно и неуютно стало в горнице.Никто
не сказал этого вслух,но все поняли:опальному магу пора
уходить.С утра и приступили к сборам.
Арсен решил идти в столицу.Во-первых,разумнее зате-
ряться среди толпы в большом городе,чем прятаться по вы-
селкам,где магам будет намного легче его обнаружить.Во-
вторых,именно в столице жили те два человека,к которым
он мог бы обратиться за помощью.И то—с опаской:ведь кто-
то выдал совету его тайну.Хотя оставалась вероятность,что
перед тем,как принять нового мага в свой узкий круг,повы-
сив его из верховных в Высшие,члены Совета побывали на
острове Эйде,и кто-то рассказал им о событиях,в свое время
потрясших всю небольшую общину.
– Поиски я им запутаю,—пообещала старушка,—верное
средство знаю.А сегодня в полночь Зарочка выведет тебя на
ведьмину тропу и проведет по ней через лес.Пока будешь
на той тропе,никто тебя найти не сможет,если даже близко
пройдет—не почует.
Арсен бросил взгляд на недовольное лицо молодой ведь-
мочки,которой явно не хотелось выступать в роли провожа-
той.
– Меня провожать не надо,сам дойду.
Зара усмехнулась,но ничего не сказала,вместо нее отве-
тила старушка.
– Не дойдешь.Вы,маги,силой своей кичитесь,а когда
38
надо с добрым словом и пониманием...К тому же теперь
тебе водиночку туда и вовсе путь заказан.А так—Эльзара
проведет и той же дорогой ко мне вернется.
– А безопасно будет ей одной возвращаться?
Сказал,и сразу пожалел о проявленном беспокойстве,по-
тому что ведьмочка,сердито сверкнув глазами,заявила:
– Уж одной-то мне точно и безопаснее будет,и спокойнее!
– Это почему же?—холодно поинтересовался Арсен.
– Да потому что не придется постоянно следить,чтобы
кое-кого ночью дерево не задушило,или огоньки болотные в
трясину не сманили!
Отвечать на явную глупость Арсен не стал,вместо этого
подошел к старушке,которая невозмутимо выбирала из со-
бранных трав,разложенных на подоконнике,нужные ей ли-
стики.
– Бабушка Айза,есть у вас амулеты,чтобы от чужого
колдовства защищали?
– Я уж давно такого не делаю,—старушка обернулась че-
рез плечо.—Зарочка,а-ну свои покажи,может,среди них что-
нибудь подходящее найдется.
Девушка разложила на столе деревянные пластинки на ко-
жаных шнурочках.Охраняющие рисунки на дереве были вы-
полнены мастерски,и мужчина наклонился,рассматривая их
поближе.
– Слабоваты,—сказал он наконец.
– Что есть,—отозвалась девушка.—Хотя может и серьезное
колдовство отвести,если на большом расстоянии.
Арсен выбрал два—таких,чтобы друг с другом не
спорили,—один повесил на шею,второй примотал к запястью,
и снова обернулся к старушке.
– И для нее что-нибудь от...нападения.На всякий слу-
чай.
– Не беспокойся,уж об этом-то я позаботилась,—бабушка
Айза подошла и протянула ему маленький мешочек из тонкой-
тонкой ткани.—Вот еще возьми.На шею надень и все время к
39
телу носи.Защитить-то может и не защитит,но минутку для
тебя авось и выгадает.
– Спасибо,—Арсен заглянул в мешочек и едва сдержал
улыбку,увидев там несколько узорчатых листиков.Но надел
и спрятал под рубашку.
Вечером старушка провела их до края звездного круга на
поляне.Незадолго до того,улучив минутку,она вывела Эльза-
ру на крыльцо и вручила ей такой же мешочек,только внутрь
заглядывать не разрешила.
Арсен на прощание обнял старушку и,в последний раз
оглянувшись на словно отраженное в траве звездное небо,по-
шел следом за ведьмочкой.Девушка шла уверенно и быстро,
полночь близилась,а далеко ли до ведьминой тропы—Арсен
не знал,и потому не просил ее идти медленней,хотя сам,не
зная леса,едва за ней поспевал.
Неизвестно,как ведьмы чувствуют полночь—то ли по звез-
дам,то ли по замершему на миг шепоту ночного леса...Эль-
зара остановилась возле раскидистых лип,медленно повела
рукой—и листья затрепетали,ветви изогнулись,образуя невы-
сокую арку,украшенную светлячками.Не оглядываясь,ведь-
ма протянула руку,мужчина поймал ее ладонь и следом за
проводницей переступил незримую черту.
Глава 3
40
41
Вроде тот же лес,да только каждое дерево,как в детстве,
кажется притаившимся,замершим чудовищем,а над сплете-
нием ветвей звезды видятся бледно-синими.Сизая дымка вы-
ползает из чащи,медленно волочится над тропою и снова ис-
чезает в темноте.
Да,здесь должно быть страшно...
Громко ухнул филин,на мгновение зажглись огромные
сияюще-желтые глаза.Зара усмехнулась,понимая,какое впе-
чатление должно производить на человека это место,и обер-
нулась.
Арсен выглядел спокойным—только любопытство в глазах.
И все еще держал ее за руку.Девушка высвободила ладонь.
– Интересное место,—шепотом сказал мужчина.—Раньше
я такого не видел.
– То ли еще будет!—Зара вздохнула.—Ты знаешь,я когда
сказала,что тебя дерево может задушить или что огоньки
болотные заманят куда-нибудь—я ведь не шутила.
– Я подумал,что ты просто разозлилась и наговорила
глупостей,—признался Арсен.—Пойдем?
– Пойдем.Только ты не отставай,никуда без предупре-
ждения не отходи и,чуть что,зови меня.Договорились?
Мужчина не удостоил ее ответа,решив,что Зара все же
перегнула палку,наставляя его,как малолетнего.Но вскоре
понял,что советов ведьмочки следует слушаться,и указания
исполнять беспрекословно.По крайней мере,пока находит-
ся здесь,на тропе.Стоило ему приотстать—и внезапно почва
перед носками подаренных бабушкой Айзой ботинок превра-
тилась в хлипкую трясину.Пришлось-таки окликнуть Зару.
Девушка явно была довольна тем,что заносчивый маг,на-
конец,убедился в серьезности ее предупреждений.Странное
дело—под ее ногами трясина исчезала,и земля вновь станови-
лась твердой,пригодной для ходьбы.
А чуть позже какое-то дерево действительно попыталось
его задушить.Правда,ветви двигались с таким страшным
скрипом,что Арсен успел отскочить в сторону и тут же упал,
42
споткнувшись о вынырнувший из-под ног пушистый мячик,
огласивший тишину недовольным писком.Для усмирения де-
рева хватило одного взгляда ведьмы,и они пошли дальше.
День так и не наступил—в сероватом свете из леса выполз
густой туман,в котором лишь едва виднелись,а-то и вовсе
пропадали очертания древесных стволов.Зара снова взяла его
за руку.Она шла уверенно,словно туман не мешал ей разли-
чать дорогу.А вокруг крутилось бледное марево,и часто в нем
прорисовывались лица:Райн,Лиона,Корвин,Мариол—маг из
Верховного Совета,другие бывшие коллеги,а потом—отец.
Лицо,которого он уже почти не помнил.
– Ты их знаешь?—тихо спросила Зара,и он понял,что
девушка видит то же самое.
– Да,знаю.
Потом появились лица людей,не знакомых ни ведьмочке,
ни ему,но вскоре пропали и они—остался лишь туман,густой,
плотный,холодный.
Голод понемногу брал свое,и ближе к вечеру пришлось
остановиться и присесть в корнях старого дерева.Девушка
вынула из сумки хлеб с сыром и протянула спутнику.Арсен
увидел только вынырнувшую из марева руку и еду в ней—в
сгустившемся тумане девушки видно не было.
Рука исчезла.Арсен вглядывался в дымку,которая заглу-
шала даже звуки,потом все же позвал:
– Ты здесь?
Ему никто не ответил.Он резко поднялся и,шагнув в сто-
рону,едва не врезался в удивленно уставившуюся на него
ведьмочку.
– В следующий раз отвечай,—мрачно предупредил он.
– Во-первых,
я ем,а во-вторых,—Зара хитро прищурилась:—что,испугал-
ся?
Мужчина присел рядом,так,чтобы Эльзара хорошо видела
43
его лицо.
– Во-первых,с тобой могло что-нибудь случиться,а во-
вторых,ты забываешься,ведьмочка.
– Ой-ой-ой,напугал!—Зара хмыкнула и отвернулась,хотя
на самом деле ей стало неуютно:все-таки,рядом с ней вер-
ховный маг,и он вполне мог восстановить силы.Вот доведет
она его до конца тропы,а он раз—и заколдует.Или попросту
сожжет на месте.
К ночи туман рассеялся,и стало как будто теплее.Ближе к
полуночи путники остановились на ночлег прямо посреди тро-
пы.Зара сказала,что костер здесь нельзя зажигать,а потом,
подобрав сухой прутик,очертила вокруг своего спутника круг
на земле.Он не стал задавать вопросов—может потому,что
вообще с обеда предпочитал отмалчиваться,как будто дей-
ствительно обиделся на дурацкую шутку.Неподалеку ведьма
очертила круг для себя и,устроившись на теплой подстилке,
вынутой из сумки,прикрыла уголком одеяла ноги и уснула.
Что-то разбудило ее ночью,заставив открыть глаза.Сон
слетел мгновенно от ощущения чужого присутствия.Зара села
и стала ждать.
Арсен спал,и наверняка снилось ему что-то неприятное—
лицо казалось мрачным даже во сне.А девушка вдруг поду-
мала,что дурного человека бабушка Айза и вовсе не пустила
бы на порог,а уж тем более не отпустила бы с ним молодую
ведьму.
Взгляд,направленный в спину,заставил обернуться.Мох-
натое чудище,похожее на старую,замшелую колоду с кривы-
ми ветвями вместо лап,тускло поблескивало желтыми глаза-
ми из-под косматых бровей.Переваливаясь,оно выбралось из
темноты на слабо освещенную синеватыми звездами полянку,
и Зара улыбнулась:
– Здравствуй,дедушка леший.
– И тебе поздорову,красавица,—чудище исчезло,опрят-
ненький старичок в вышитой рубахе,с длинной седой боро-
44
дой,подошел к границе круга,опираясь на клюку.—Давно те-
бя здесь не видел.Какими судьбами?
– Да вот попросила бабушка одного человека через лес
провести,—Зара кивнула в сторону спящего,и леший озада-
ченно покачал головой.
– Ты кого это в мой лес привела?
– Маг это опальный,—объяснила Зара,но леший только
хитро усмехнулся.
– Да ты и сама не знаешь,с кем связалась.
– А ты скажи!
– А что мне за это будет?
– А что бы ты хотел?
Старичок окинул ведьму лукавым взглядом.
– Мне б невесту молодую.Подругу новую.Чтоб не так
скучно было по лесу бродить да от лиха всякого стеречь.
– Невесту говоришь?—девушка рассмеялась.—И где ж я
тебе ее найду?Тут окрест ни души,сколько не ищи.
– Ну а ты сама не пойдешь?Не за старика,а за красавца
молодого?
Мгновение—и вместо старика у проведенной на земле чер-
ты стоит молодой парень:стать богатырская,волосы русые,
глаза синие.
– Соглашайся,ведьмочка.
Зара полюбовалась на молодца и покачала головой.
– Нет уж.Не хочешь,не говори—я тебя выспрашивать не
стану.Если я что должна узнать—в свое время откроется.
– Кабы не поздно,—леший снова принял образ старичка и
присел на землю напротив ведьмы.—Я тебе вот что скажу:
колдовство на него ведут черное,и рано ли,поздно ли—оно
его настигнет.Брось-ка ты его лучше здесь да уйди,пока
спит.А-то ведь обоим худо придется.
– Ты мне тут всяких гадостей не предлагай,—серьезно пре-
дупредила Эльзара.
– Я не предлагаю,только предупредить хочу:прошлой но-
чью с того края тропы вам навстречу вышла ведьма,да не
45
одна,а как ты—с человеком.С магом.И она точно знает,кого
хочет встретить,а потому вам никак не разминуться.Разве
что,—он усмехнулся нехорошо,словно клыки показал,—разве
что с тропы сойдете.
Зара опустила голову,уставившись в землю.Еще одна
ведьма?Нет,встречи на этой тропе никогда ничего хороше-
го не сулили.
– Спасибо,дедушка леший,—тихо поблагодарила она.—
Только я не пойму,зачем тебе нас предупреждать?Для тебя
же все ведьмы—одно племя,и с ней заговоришь так же,как
со мной.
– Может,и не заговорю,—старик медленно поднялся.—Не
люблю я магов.
– А...он?—девушка растерянно оглянулась на Арсена,все
так же крепко спавшего в своем кругу,подложив под голову
локоть.—Он ведь тоже маг.
Леший усмехнулся,и листва на деревьях ответила ему ти-
хим смехом.
– Уже нет.
Высокая фигура мгновенно растворилась во тьме.Эльзара
легла и долго смотрела в далекое небо,прежде чем смогла
уснуть.
∗ ∗ ∗
Несколько драгоценных минут на рассвете,когда в лесу уже
светло,но еще нет тумана,когда все притихло,словно за-
мерло,ненадолго уснув...Ведьма разбудила мага,объяснила
ему,что сейчас в лесу безопасно,и оба разошлись в разные
стороны,скрывшись за растущими у тропы деревьями.Первые
клочья наползающего тумана застали их уже за сборами.
– Ночью леший приходил.
Арсен поднял голову,быстро осмотрелся и выжидательно
46
уставился на девушку.
– Сказал,что нам навстречу вышла еще одна ведьма с
магом.
– И когда мы с ними встретимся?
– Скорее всего,этой ночью.
– Можно будет где-нибудь спрятаться?
– Нет,—Эльзара покачала головой.—Сходить с тропы нель-
зя.
– Почему?
– Потому что там,—она махнула рукой в сторону леса,—
будет безразлично,ведьма я или нет.Это особое место,и
ходить здесь можно только по тропе.
– А маг сможет здесь колдовать?
– Если ведьма ему поможет,то да,—Зара поднялась,заки-
нула сумку на плечо.—Леший сказал,что ты уже не маг.
– А что еще тебе леший сказал?—неожиданно огрызнулся
Арсен.Опустил голову,медленно перевел дыхание и,оглянув-
шись на подступающий туман,произнес:—Идем.
В тумане говорить удавалось лишь шепотом,а громкие
звуки вязко глохли,не достигая слуха собеседника.
– Может быть,подождать где-нибудь здесь до следующего
утра?—предложила ведьма.—Если они не найдут нас раньше,
в тумане могут просто не увидеть.
– Как и мы их,—отозвался Арсен.—Нет уж.Маг,вероятно,
сможет разогнать туман или сделать что-нибудь еще.
Мысленно ведьма с ним согласилась,к тому же у нее по-
явилась идея,почти безнадежная.Девушка замедлила шаг,и
путники шли,не торопясь,выгадывая время.
Когда стемнело,и белесое марево уползло с тропы,Зара
остановилась и громко позвала:
– Дедушка леший!
В ответ—тишина,только заскрипело,хищно протягивая
ветви,старое дерево.Ведьма бросила на дерево сердитый
взгляд и позвала снова:
47
– Дедушка леший!
Арсен тронул ее за рукав,девушка обернулась.На сей раз
леший предпочел сразу появиться в образе старика.
– Что кричишь,красавица?Весь лес переполошила.
– Здравствуй,дедушка леший.Ты прости,что потревожи-
ла...буду тебя о помощи просить.
Усмешка с виду безобидного старичка Арсену не понрави-
лась,но он благоразумно в разговор не встревал,хотя и готов
был в любой момент вмешаться,если понадобится.
– И какая помощь тебе нужна?
– Выход во внешний мир.
Если Зара и сомневалась—возможно ли осуществить то,о
чем она просит,задумчивый вид старичка подсказал ей:да.
Леший только размышлял,согласиться ли,и что потребовать
взамен.
Улыбка на старом лице появилась неожиданно.
– Зря ты вчера отказалась:была бы моей женой,думать
бы забыла о всяких глупостях.И сопутнику своему дорогу бы
в мир открыла.Ну да ладно,—он распрямил плечи,откинул
палку.—Эх,молодец,потешь меня,старика.Биться будем на
кулаках.Если победишь меня три раза—так и быть,открою
вам выход,если ж победа за мной останется—я вас прямой
дорогой к верной гибели приведу.
– Ну уж нет,—быстро ответила ведьма.—Если мы с тем
магом встретимся,то еще неизвестно:кто кого.А ты нам
"верную гибель"предлагаешь!
– А вдруг да и одолеет меня твой молодец?—хитро прищу-
рился старичок,но Эльзара на этот счет никаких иллюзий не
питала—куда же человеку против лешего выстоять?
– Ну что ж,тогда,если я сильнее окажусь,я уйду и вас
не трону,—неожиданно согласился леший.—Скучно в лесу,не
с кем и кулаки-то размять,а так хоть развлечение.
В ответ на взгляд ведьмы,Арсен кивнул,сбросил сумку на
землю и приготовился.
– Что ж не нападаешь?—поинтересовался старичок.—Али
48
тебя мой вид смущает?Ну,дак это поправимо.
Эльзара ахнула,маг в замешательстве отступил назад.На
дорожке стоял еще один Арсен,только с длинными темными
волосами,сколотыми на затылке блестящей булавкой.И ли-
цо бледное-бледное,как у мертвеца.Присмотревшись,ведьма
поняла,что это все-таки не Арсен,но кто-то очень на него
похожий.
В следующий миг настоящий Арсен бросился вперед.Де-
вушка чуть отошла,чтобы не мешать,и следила за быстрыми
движениями дерущихся со страхом и любопытством.Ей по-
казалось,что бывший градоправитель вот-вот повалит своего
соперника на землю,но...Он вдруг упал сам,а леший,по-
смеиваясь,без особых усилий удержал его на земле,не давая
подняться.
– Это раз,—сказал он,и вскочил.
Через некоторое время все повторилась."Это два"—
вздохнула ведьма.В принципе,на другой исход поединка не
стоило и надеяться,ведь у лешего руки сильные,крепкие,как
деревья дубовые,и хватка такая,что не разожмет—вовек не
вырвешься.
Противники сошлись в третий раз,стремительным танцем
закружились один вокруг другого,то и дело меняясь местами,
да так,что Эльзара не могла уследить за их движениями,и
вдруг повалились на землю.Увидев,что маг оказался свер-
ху и,придавив противника,не дает сопротивляться,девушка
прикрыла ладошкой рот и понадеялась,что на этот раз побе-
да останется за человеком.Но внезапно от легкого движения
руки лешего Арсена словно подбросило в воздух.Он упал ед-
ва ли не в десяти шагах от противника и,тяжело переведя
дыхание,не сразу смог подняться.
– Это три,—леший встал,отряхнул ладони и снова пре-
вратился в старичка.Подождал,пока мужчина выпрямится и,
усмехнувшись,обернулся к ведьме.
– Ну,спасибо.Позабавили старика.Уж не обессудьте,если
что не так.
49
"Вот и все"—с отчаяньем и,одновременно,облегчением по-
думала ведьма.Леший уходил,но на границе темноты,кото-
рая по обеим сторонам тропы казалась осязаемой,обернулся.
– А проход я вам открою.Если будете идти вперед,ни на
миг не останавливаясь,то по левую руку увидите тропинку.
По ней и выйдете.
И исчез,растворился во тьме.
"Идти вперед,не оглядываясь,не останавливаясь"...
Зара шла рядом с магом,который теперь заметно хромал.
– Сильно ударился?—спросила она.Арсен покачал головой.
– Славный старичок.Ты как думаешь,можно ему верить?
Девушка пожала плечами.
– Придется.Другого выхода все равно нет.
– И то верно,—согласился маг.
– А ты уверен,что человек,который тебя ищет—враг тебе,
а не наоборот?
– Почти,—мужчина усмехнулся.—Когда увижу,кто нас
встречает—буду знать наверняка.
Впереди пока никого не было видно,но девушке станови-
лось не по себе при мысли,что леший обманет:то ли тропинка
не откроется,то ли...откроется и приведет их прямиком в
болото или еще куда похуже.Ведь леший все-таки победил,и
мог,если бы захотел,вспомнить о первоначальных условиях
поединка.
Шаги Эльзары замедлялись,заметив это,маг взял ее за
руку и буквально потащил вперед.Не останавливаясь.Аму-
лет,привязанный к его запястью,вдруг начал чернеть,как
тлеющая головешка.
Вдали показалась яркая голубая точка.Она все увеличи-
валась,и вот на тропе стали видны две человеческие фигуры,
которые быстро приближались.Впереди шла женщина в тем-
ном платье,рядом с нею,не отставая,высокий светловолосый
маг в белом одеянии.Голубой огонь в его руках полыхал,рас-
сеивая тьму,подсвечивая вытянутое лицо с тонкими губами.
50
При виде спешащих ему навстречу Зары и Арсена,он усмех-
нулся,однако вскоре им завладело явное недоумение,пото-
му что Арсен продолжал,не сбавляя шага,тащить ведьмочку
вперед,словно и не видел врага.
– Мы же в них просто врежемся,—прошептала девушка.
– Ничего,обойдем как-нибудь,—сквозь зубы процедил Ар-
сен,глядя на сплошную стену окутанного тьмой леса,в кото-
ром не было видно обещанной тропы.
Маг в белом одеянии поднял руки,огонь в его ладони стал
ярче.
– Остановитесь!—прогремел властный голос,но Арсен не
обратил внимания на приказ.
– Остановитесь!
В третий раз повторять он не стал.Огненный шар,ярко
вспыхнув,полетел вперед,разрастаясь,увеличиваясь.Девуш-
ка увидела совсем близко извивающееся пламя,и в этот миг
Арсен дернул ее за руку,увлекая за собой,на раскрывшуюся
между деревьев тропку.
Они побежали.Сперва земля была твердой,потом ноги
захлюпали по грязи.Серая дымка выползла из темноты,сте-
лясь в локте над землей,и скрыла тропу.Под ногами что-то
хрустело,иногда попадались ямки и ухабы,но беглецы не
останавливались.
Зара оглянулась через плечо и едва не упала,споткнув-
шись.Незнакомые маг и ведьма не бросились в погоню,они
стояли у начала открытого лешим прохода,но так близко,
словно Зара с Арсеном не убегали от них со всех ног.Новый
шар голубого огня полетел вслед беглецам,девушка крикнула:
"Вниз!"—и они упали сквозь дымку на что-то скользкое,мох-
натое,поспешившее разбежаться в разные стороны.Шар про-
летел над головами,опалив жаром,мужчина тут же вскочил
на ноги,помогая подняться девушке,и они побежали дальше.
Зара снова оглянулась,но лишь убедилась,что расстояние
между ними и стоящим на месте магом вовсе не сокращается.
Внезапно впереди плотной завесой повисла непроглядная
51
тьма.До нее оставалось совсем немного,и бросаться сломя
голову туда было чересчур страшно даже для мага,даже для
ведьмы,но еще один шар,посланный вслед,не оставил вы-
бора.Беглецы прыгнули вперед,и,вдруг не найдя под нога-
ми опоры,упали,ударившись о что-то твердое,и покатились
вниз.
Сердце колотилось в груди,словно пыталось выпрыгнуть,а
под пальцами точно так же стучало чужое сердце.Сообразив,
что упала прямо на мага,девушка поспешила отодвинуться,
оцарапав плечо торчащей из-за спины Арсена веткой.
Вверх уходил покрытый травой склон оврага,над деревья-
ми,сквозь тучи,просвечивали редкие огоньки звезд,перекли-
кались ночные птицы,шуршал ветер.Это был обычный лес,
такой привычный,родной.
– Получилось,—прошептала ведьма.
Сил не осталось совершенно,глаза закрывались сами со-
бой.Подтянув свою сумку,Зара положила на нее голову и
свернулась калачиком.Арсен поднялся вверх по склону,потом
вернулся,что-то сказал.Не разбирая слов,девушка промыча-
ла в ответ нечто неразборчивое и провалилась в сон.
Глава 4
52
53
Проснулась Зара на рассвете от холода.Одеяло,в которое
она была завернута,уже не спасало от пробирающей сырости.
Маг лежал на спине неподалеку.Словно почувствовав,что
девушка не спит,Арсен открыл глаза,медленно поднялся и
сел.Выглядел он совершенно не отдохнувшим,но гораздо ме-
нее бледным,чем когда правил Славеном-градом.Что-то еще
в его облике изменилось,Зара долго пыталась понять—что
именно,а потом удивленно уставилась на потемневшие во-
лосы.Теперь белыми оставались лишь кончики—остатки ма-
гии,поддерживавшей облик бывшего градоправителя в соот-
ветствии с принятыми у верховных стандартами,постепенно
рассеивались,и теперь Арсен куда меньше напоминал то блед-
ное существо в зеленой мантии,которое еще недавно ходило
по улицам Славена-града.
– Выспалась?—Девушка неуверенно пожала плечами,он
усмехнулся.—Куда теперь?
– Туда,—Зара махнула рукой,указывая направление.—
Жаль,я собиралась вывести тебя по тропе почти к самой
столице.
– Ничего.Сам доберусь.Ты как возвращаться будешь?
Девушка задумалась,но ненадолго.
– Проведу тебя до того конца тропы,и по ней пойду об-
ратно.
– Нет,—решительно возразил мужчина.—Вдруг Мариол
еще там?
– Это ты про того мага?—догадалась девушка.—Я его не
встречу.Понимаешь,на ведьминой тропе можно с кем-то
встретиться только в том случае,если ты этого хочешь,точ-
но знаешь,что нужный человек сейчас там,и идешь прямо к
нему.А ведь и маг,и та ведьма видели,что мы ушли с тропы,
и тем более не ждут,что я вернусь и пойду по ней обратно.А
значит,мы друг друга просто не увидим,вот и все.
– Хитро...
Мужчина поднял руку,размотал кожаный шнурок на за-
пястье,где висел маленький черный уголек—все,что осталось
54
от Зариного амулета.
– Шнурок оставь!—поспешила предупредить запасливая
ведьма,прежде чем уголек улетел в траву.Второй амулет,
висевший у мага на шее,оказался почти целым,с небольшой
подпалиной сбоку.
– Выдержал,—гордо похвалилась девушка.
– Признаться,я удивлен,—улыбнулся Арсен.
– Это заметно.Маги всегда недооценивали ведьм!
Мужчина достал еду.Не спеша выбираться из оврага,бег-
лецы кутались в одеяла и быстро поглощали небогатый зав-
трак.Надо бы идти,потому как теперь,вне ведьминой тропы,
маги могли найти Арсена,да и согреться на ходу все же лег-
че,но после вчерашнего хотелось хоть немного передохнуть,
и двигаться было попросту лень.
– Скажи,ведьмочка,—маг улегся на траву,подложив под
голову руки,—тебя что,леший в жены звал?
– Ну,звал,—Зара пожала плечами.—Так он всех зовет.Да,
а ты хорошо с ним вчера...подрался.Человек лешего все
равно победить не сможет,по крайней мере в честном бою.Я
вот только не поняла,в кого он тогда превратился?Вроде на
тебя похоже,но не совсем.
– В моего отца,—словно нехотя ответил маг.—Интересно,
откуда эта нечисть его знает?
– Леший много чего знает.Он может и в человеческой
памяти подсмотреть...А у тебя отец тоже маг?
Арсен покачал головой.
∗ ∗ ∗
В небольшой расположившейся у леса деревеньке быстро на-
шелся человек,который собирался в столицу на торг и со-
гласился подвезти путников.На хорошей,наезженной доро-
ге,тележка почти не подскакивала,и поэтому Эльзара при-
55
крыла глаза,вновь поддаваясь дремоте.Ее голова медленно
опустилась на плечо мага,он улыбнулся,немного жалея,что
не может последовать примеру ведьмы и отдохнуть.Сельский
мужичок негромко подгонял лошадку,а маг смотрел по сто-
ронам,упорно не давая глазам закрыться.
Солнце уже село,но зарево заката еще освещало небо зо-
лотистыми переливами.За поворотом дороги показались до-
мики.Улицы между ними убегали вверх по холму и упирались
в опоясывающую стольный град стену.
– Вставай,приехали!
Девушка сонно приоткрыла глаза и смущенно отодвину-
лась.Поглядела по сторонам и поняла,что сегодня до полу-
ночи на ведьмину тропу не успеет:идти далековато,да и пока
осмотрится,пока вспомнит,где вход расположен...Тележка,
не останавливаясь,поднялась по одной из мощенных улиц и
въехала в боковые ворота.Возница свернул налево,а путеше-
ственники,простившись с ним,направились вдоль одной из
центральных улиц,освещенной желтыми огнями фонарей.
Чернильного цвета небо над столицей казалось накрываю-
щим город куполом.Иногда в него улетали с соседних улиц
яркие разноцветные звездочки,и тогда Зара останавливалась
и провожала их взглядом.Она знала,что это маги забавля-
ются,но в Славене ей редко удавалось наблюдать подобное.
А тут ночью светилось все:даже вывески сияли,переливаясь
сказочным разноцветием,горели фонари,освещая улицы не
хуже солнца,блестела позолота на дверях экипажей и уздеч-
ках запряженных в них лошадей.
– Какой роскошный город,—прошептала Зара.—Тут,навер-
ное,очень много магов.
– Да,—подтвердил Арсен.—И почти все они живут в цен-
тре.Если мы свернем в направлении стены,там будет темно
и тихо,как у вас на выселках.
Вскоре люди стали попадаться реже,и,чтобы не привле-
кать излишнего внимания,Арсен выбрал путь через боковую
56
улицу.Немного попетляв,они остановились перед высокими
коваными воротами.Калитка оказалась незапертой,и маг вме-
сте со своей спутницей прошли,никем не остановленные,по
широкой аллее к изящному двухэтажному особняку.
– Мы удачно пришли,она дома,—присмотревшись к окнам,
Арсен первым поднялся на мраморные ступени и,взявшись за
кольцо,постучал.Зара встала у него за спиной.Им долго не
открывали,и девушка принялась разглядывать статуи грифо-
нов,охраняющие вход.
Наконец дверь отворилась,на пороге появился высокий
темноволосый мужчина,не молодой,но еще не старый,в
скромном черном костюме,благодаря которому Зара тут же
угадала в нем дворецкого.
– Здравствуй,Ортон,—негромко произнес маг.—Мы к хо-
зяйке.
– Добрый вечер,—ледяным тоном ответил дворецкий.—
Сожалею,госпожи Лионы нет дома.Я могу ей что-нибудь
передать?
– Ты можешь впустить нас,и мы подождем,пока госпожа
Лиона вернется.
– Простите,но мне не велено никого впускать.Даже вас.
Глаза мага сузились.
– Вот как!
Арсен толкнул дверь и,не обращая внимания на слабое
сопротивление дворецкого,вошел в широкий холл.Изогнутая
лестница с изящными перилами вела наверх,а внизу,словно
приглашая присесть,стояли маленькие мягкие диванчики и
креслица,перед которыми был расстелен ковер с причудливым
цветочным узором.
Понимая,что при малейшем промедлении дворецкий за-
хлопнет дверь перед ее носом,девушка прошмыгнула вслед
за магом,хотя ей было очень неудобно—это ж надо,не успе-
ли приехать в столицу,а уже вломились в чужой дом.
– Передай госпоже Лионе,что если она сейчас не спустит-
ся,я поднимусь сам,—бросил маг через плечо и буквально
57
упал в кресло,всем видом показывая,что не собирается ни-
куда уходить.
– Но госпожи Лионы нет дома!
Арсен не отреагировал на это заявление.Видя,что уго-
ворами дело не решить,дворецкий заспешил наверх по сту-
пенькам,из чего Зара заключила,что госпожа таки есть,но
просто не хочет никого видеть.
Едва дворецкий ушел,девушка шепотом спросила:
– Может,нам все-таки лучше уйти?
– Присядь,—голос прозвучал мягко и устало,Зара вздох-
нула и села на край маленького диванчика.Вокруг все блесте-
ло и казалось очень чистым и очень хрупким,на ковер было
страшно ставить ноги в пыльных туфлях,но ведьма решила,
что магам нетрудно будет прибрать,если гости что-нибудь за-
пачкают или разобьют,а потому устроилась поудобней и стала
ждать.
Госпожа Лиона словно выплыла из полумрака,задержалась
наверху,рассматривая гостей,и неторопливо начала спускать-
ся.Она оказалась молодой—не намного старше Эльзары—и
красивой:тонкое лицо,темные брови вразлет,карие глаза и
длинные белоснежные волосы."Опять же,крашеные"—успела
подумать ведьма.
Шелк расшитого кружевом нежно-розового платья тихонь-
ко зашуршал,и Арсен обернулся,а в следующую секунду
вскочил.Его лица ведьма не видела,но хозяйка дома остава-
лась спокойна,и даже будто слегка недовольна.
Госпожа Лиона остановилась на нижней ступеньке.
– Зачем ты пришел?
Видимо,столь холодного приема маг не ожидал.Он молча
смотрел на Лиону,и она,не выдержав взгляда,отвела глаза.
Потом обошла нежеланного гостя и остановилась возле высо-
кого арочного проема,завешенного тяжелой портьерой.Арсен
обернулся вслед за ней.Эльзара успела заметить странное,
полное недоумения и непонимания выражение лица,которое
он поспешил стереть,заменив маской ледяного спокойствия.
58
– Это ты им рассказала?
Женщина дернула плечом,не соглашаясь,и не отрицая.
– Не думала,что ты решишься вернуться в столицу...
– Зачем ты это сделала?—перебил ее Арсен.
– Ты так уверен,что я?—наивный тон вопроса плохо соче-
тался с лисьей улыбкой.
– Теперь да.
– Можешь думать,как угодно,мне нет до этого никакого
дела,—взгляд хозяйки без особой заинтересованности скольз-
нул по сидящей на диване ведьмочке,и снова вернулся к лицу
Арсена.—Надеюсь,ты понимаешь,что теперь я могу выста-
вить вас отсюда и без помощи охраны?
Мужчина медленно повернулся,подошел к тут же вско-
чившей со своего места ведьме и,схватив ее за руку,пошел
к двери.Девушка не протестовала,потому что на лице сво-
его спутника видела странную,пугающую усмешку,словно
застывшую на губах,и только когда и особняк,и ворота ока-
зались позади,Эльзара сказала негромко:
– Отпусти.Больно.
Он остановился сразу и,разжав руку,виновато посмотрел
на отпечатки собственных пальцев вокруг Зариного запястья.
Глухой каменный забор вдоль тротуара скрывал их от возмож-
ных наблюдателей со стороны особняка.Обведя улицу пустым
взглядом,Арсен привалился спиной к стене.
– Так ведь и руку сломать можно,—проворчала ведьма,
растирая запястье.—И вообще—что произошло?Кто эта жен-
щина?
Маг не ответил.Оттолкнувшись от стены,он сказал:
"Идем"и протянул девушке руку.Ведьмочка опасливо на нее
покосилась,Арсен не стал настаивать,просто повторил:
– Идем.
Когда они остановились у крыльца небольшого двух-
этажного дома,менее роскошного,но явно указывающего
на далеко не бедственное положение своего хозяина,Зара
59
засомневалась—а стоит ли еще раз испытывать судьбу.Види-
мо ее спутник тоже сомневался,но...постучал.Дверь открыл
слуга,но на этот раз не стал держать на пороге и,вежливо
поздоровавшись с Арсеном и ведьмой,пообещал тут же доло-
жить хозяину.
Молодой темноволосый маг вышел к ним почти сразу,не
заставив себя долго ждать.Он чуть помедлил,прежде чем
протянуть Арсену руку,а после сказал:
– Прости меня.Тогда,во время обряда...у меня не было
выбора.
– Понимаю,—тихо,почти шепотом ответил Арсен.
Некоторое время маги просто смотрели друг на друга,по-
том хозяин чуть смущенно пригласил гостей в соседнее поме-
щение,небольшое,но уютное,вежливо предложил присесть.
С интересом посмотрел на девушку.
– Это Корвин...мой друг,—безразличным тоном произнес
Арсен.—А это Эльзара.
– А...
– Моя сестра.
Корвин внимательно посмотрел на девушку,потом на Ар-
сена,и снова на Зару.
– Ах,ну да.Я должен был сам догадаться!
Эльзара постаралась скрыть недоумение,хотя совершенно
не понимала,почему друг Арсена поверил этой глупой выдум-
ке про сестру.Или только притворился?
– Вы давно в столице?
– Только приехали,—ответил Арсен.
– Ты случайно не успел зайти к Лионе?—осторожно поин-
тересовался Корвин,и,получив утвердительный кивок,вздох-
нул как будто с облегчением.—Надеюсь,теперь ты поверишь,
если я скажу,что не выдавал тебя.
– Только потому,что ты до сих пор не выпроводил меня из
дома?—усмехнулся Арсен.
На лице его друга отразилось замешательство.
60
– Подожди,а ты знаешь,что Лиона теперь в Верховном
Совете?
"Не знал"—это Зара прочитала по лицу мага.
– Третьего числа состоялась церемония,—объяснил
Корвин.—Так как тебя...сместили,то одиннадцатым Выс-
шим станет старший брат Мариола,и благодаря этому в среде
верховных освободилось не одно,а два места.Вот Лиону и
приняли.Не знаю,рассчитывала она на это,или нет...Ах,
да!Вы,наверное,проголодались,—он подозвал слугу и распо-
рядился,чтобы принесли ужин на троих.
Слова Корвина Арсен обдумывал недолго,и,едва закры-
лась дверь за слугой,спросил:
– Ты знаешь,кто может меня искать?
Тот пожал плечами.
– Понятия не имею—кто,а главное—зачем.После всего ты
вряд ли мог кому-нибудь понадобиться.
"Другими словами:никому ты теперь не нужен"—Арсен
улыбнулся,почти весело.
– Ты прав,Корвин.Но меня все же кто-то разыскивает,и
весьма упорно.Мариол им помогает,а значит либо он сам,ли-
бо кто-то из его семьи...Говоришь,его старший брат станет
Высшим?Впрочем,это ничего не объясняет.
На этот раз молчание повисло надолго.В тишине вошли
слуги,накрыли стол,вкусно запахло жареным мясом.Зара,
скромно примостившаяся в удобном кресле,с удовольствием
втянула аппетитный аромат и с надеждой глянула на Арсена.
Он-то мог и не проголодаться,а ведьма чувствовала себя спо-
собной съесть весь"ужин на троих"водиночку,особенно если
ее заставят еще хоть немного подождать.
Вероятно заметив брошенный девушкой голодный взгляд,
Корвин предложил всем пересесть к столу.Опасаясь,что ей
не дадут спокойно поесть,ведьма решила не медлить,к тому
же ни Корвин,ни Арсен на нее внимания не обращали.Хо-
зяин рассказывал молчаливому гостю последние новости сто-
61
лицы,но,к разочарованию девушки,ничего интересного или
важного.Вероятно,Корвин говорил лишь для того,чтобы не
молчать,и тишина нарушалась звуком его голоса и негромким
стуком вилки о тарелку.
Арсен слушал в пол-уха и ел без аппетита.Когда запас
городских новостей иссяк,он,как бы между прочим,спросил:
– У тебя можно остановиться на ночь?
Лицо Корвина стало таким несчастным и растерянным,что
отвечать ему,в принципе,не было нужды.
– Прости,Арсен,но...ты понимаешь,я не могу...если
узнают...
– Большое спасибо за ужин,—Арсен поднялся из-за сто-
ла,а ведьма быстро завернула в салфетки несколько хлебцов
и спрятала в сумку.Этого маневра никто не заметил,хотя
девушка и не особенно осторожничала.
Корвин проводил их до двери,бормоча какие-то извинения,
оправдания,а потом протянул Арсену небольшой позвякиваю-
щий мешочек.
– Я слышал,тебя ограбили.Вот,возьми...пожалуйста.
Хотя бы это.
Зара ожидала гордого отказа,но Арсен,после недолгого
колебания,деньги взял.
Несмотря на поздний час,в гостинном доме было шумно
и людно.Все заставленное столами широкое помещение на
первом этаже забито людьми.Они громко кричали,смеялись,
разговаривали и пели пьяными голосами,а среди возгласов
слышались поздравления.Непонятно,что и кто отмечал,но
собравшейся здесь разношерстной публике было весело.
Веснусчатый парнишка побежал за хозяином.Арсен оперся
локтями о высокую барную стойку,пробежал глазами ряд вин-
ных бутылок на полке,перехватил строгий ведьмочкин взгляд
и отвернулся.
– Две комнаты,—сказал он подошедшему краснолицему
мужику и выложил на стойку несколько монет из подарен-
62
ного Корвином кошелька.
– Вполне приемлемо,—одобрительно заключила ведьма,
окинув взглядом небольшое,но чистое помещение с неширо-
кой кроватью,столиком,табуреткой и тазиком для умывания.
Потом обернулась к поджидающему у дверей Арсену.
– Ты же не собираешься напиться?
– У меня нет лишних денег,—сухо ответил мужчина.—И
вообще,это,по-моему,не твое дело.
– Ах,вот как!—Эльзара захлопнула дверь перед его но-
сом и тут же закрыла ее на задвижку,а потом еще и на
ключ.Прислушалась и,убедившись,что дверь соседней ком-
наты скрипнула,облегченно вздохнула.
Девушка проснулась,когда солнце уже заглядывало в ок-
но.Почему-то ей казалось,что маг вот-вот придет ее будить,
но в дверь никто не стучал,было тихо.
Некоторое время спустя она сама постучала в дверь комна-
ты пососедству.Арсен открыл не сразу.В отличие от свежей,
отдохнувшей и готовой хоть сейчас в путь ведьмы,выгля-
дел он неважно:с покрасневшими как от бессонницы глазами,
окончательно потемневшие волосы торчат на голове коротки-
ми угольно-черными патлами,лицо сонное.Видно,он так и
лег,не раздеваясь,и уснул поверх одеяла.
Впустив ведьму,он выглянул в окно,провел пятерней по
волосам,еще больше их растрепывая.
– Пора идти?—хрипло спросил он.
– Куда?
– В лес,к твоей тропе.
– Нет,еще рано.Пойдем после обеда.
Он кивнул и сел на постель.Ведьма вздохнула.
– Ложись,—скомандовала она.—Лицом вниз.
Он не задавал вопросов и не возмущался,послушно рас-
тянулся на постели.Ведьмочка осторожно села рядом.Так...
левая рука на затылок,правая—вдоль позвоночника.Солнеч-
ные блики расплылись перед глазами золотистым маревом.
63
– Легче?—осведомилась Зара несколько минут спустя.
– Да.Спасибо,ведьмочка.
– Не за что,—она пересела на табурет.—Не выспался?И
что теперь будешь делать?
Он медленно сел,пожал плечами в ответ.
– Я правильно поняла,что тебя должны были принять в
круг Высших?
Снова кивок.
– Ого!—Зара не удержалась,удивленно присвистнула.—
Один из одиннадцати!Это ж надо,ты,наверное,очень силь-
ный маг.
Арсен криво усмехнулся,встал.
– Нам лучше уйти отсюда.Позавтракаем в другом месте.
– Да,—рассеянно согласилась ведьма.—Скажи,а кто та
женщина,к которой мы вчера заходили?
– Лиона?...Весьма способный маг,наследница одной из
богатейших и уважаемых семей.
– Нет,я хотела спросить...кто она тебе?Но,если не хо-
чешь,не отвечай,—поспешно добавила Зара.—Просто...мне
показалось,ты не ожидал,что нас выгонят.
– Не ожидал,—глухо согласился Арсен.
– У тебя была какая-то тайна,которую она рассказала со-
вету?Ты уверен,что это она?
Мужчина молча пожал плечами.
– Что же такого она могла рассказать?А?
Эльзара выжидательно уставилась на мага,но тот не спе-
шил отвечать на ее вопрос.Девушка обиженно хмыкнула.
– Подумаешь,тайна,если ее знают уже и Высшие,и вер-
ховные!И,наверное,все маги в городе!Да,ведь этот Корвин
тоже знал...Слушай,а зачем ты сказал ему,что я—твоя
сестра?
– А что я должен был сказать?
– Ну...он же все равно не поверил!
– Почему?
64
На стене криво висело зеркало с отколотым уголком.Арсен
подошел к нему,пригладил ладонью волосы и жестом подозвал
девушку.
Из-за гладкой зеркальной поверхности на Эльзару смот-
рели два человека:молодая ведьмочка и бывший правитель
Славена-града.Черты лица их были,конечно,не похожи,
но,что говорится,"в масть":оба черноволосые,зеленоглазые,
смуглокожие,хотя маг все еще немного бледнее.Оба уро-
женцы острова Эйде в Южном море,жители которого часто
казались обитателям"большой суши"на одно лицо.
Девушка посмотрела на мага—не того,который в зерка-
ле,а того,что стоял рядом.Ей пришлось запрокинуть голову:
низенькая ведьмочка макушкой не доставала Арсену и до под-
бородка.
– Да уж,братишка,—усмехнулась она.—Ты лучше скажи,
тот обряд,о котором все говорят,он ведь лишает мага силы?
Да?И надолго?
Он помедлил,но все-таки ответил:
– Насовсем.
∗ ∗ ∗
Днем столица не показалась ведьме столь примечательной—
все,как и в Славене,только больше роскошных домов и улиц,
по которым не ходят пешком,а ездят в экипажах богатеи.
Идти пришлось почти через весь город,поэтому,когда вышли
за ворота,время перевалило за полдень.Арсен больше молчал,
а Зара все время мысленно возвращалась то к событиям на
тропе,то к вчерашним визитам к бывшему другу и...подруге
опального мага,и к утреннему разговору.Девушка не могла
поверить в то,что мага можно навсегда лишить волшебной
силы,но расспрашивать больше не решалась.
Еще только-только сгущались сумерки.Ведьма шла через
65
лес уверенно,но внезапно застыла в замешательстве,прислу-
шиваясь,глядя по сторонам.Мужчина остановился рядом.
– Что случилось?
– В лесу люди,—прошептала ведьма.
– Уверена?
– Да.Вот слышишь?Птицы испугались.Там кто-то про-
шел...
– Может,хищник?—предположил Арсен.
– Нет,на хищника они реагируют по-другому.По голосам
слышно.А вон там вообще как-то подозрительно тихо...Та-
кого в лесу не бывает.Как будто кто специально всех зверей
и птиц отпугнул,чтобы звуком не выдали.
– Все-таки,столица рядом.Мало ли кто ходит.
Зара обернулась,готовясь отругать спутника за непрости-
тельную беспечность,но по напряженному лицу Арсена по-
няла,что он попросту пытается ее успокоить,хотя сам сразу
поверил в опасность.
– Что будем делать?—тихонько спросила ведьма.
Мужчина приложил палец к губам,призывая к молчанию,
и еще некоторое время прислушивался,а потом шепотом от-
ветил:
– Уходим.
А ведь вход на ведьмину тропу был совсем-совсем близко,
всего-то минут пять через лес!Девушка с сожалением огляну-
лась через плечо,прощаясь с легкой дорогой домой,но делать
нечего—пришлось уходить.
Ближе к выселкам лес редел.Здесь люди ходили часто—
кто по грибы-ягоды,кто за хворостом или травами,кто на
охоту.Избежать встреч с ними было невозможно,но путники
внимательно приглядывались к каждому человеку,опасаясь
узнать в нем мага.Возможно,и не все они разыскивали быв-
шего правителя Славена-града,но и Зара,и Арсен решили,
что лучше поостеречься на всякий случай.
Огоньки выселковых домиков уже виднелись сквозь ветви
вдалеке,когда дорогу путникам преградила широкоплечая фи-
66
гура.В полутьме Зара заметила усмешку незнакомца,и сразу
ощутила исходящую от него опасность.Арсен тоже это по-
чувствовал,и,оттолкнув Эльзару,бросился вперед,надеясь
предупредить заклятие незнакомого колдуна.Но словно от-
скочив от невидимой преграды,тут же упал в траву у ног
ведьмы,и быстро вскочил,заслоняя ее собой.
Незнакомец поднял сложенные лодочкой ладони,и в небо,
осветив на мгновение ажурный узор листвы,поднялись две
голубые звездочки."Сигнал"—подумала девушка,и,высунув-
шись из-за плеча Арсена,резко махнула рукой.
Заре еще не приходилось вот так сталкиваться с магами,
но прием сработал.Наверняка незнакомец был не самым силь-
ным,а,скорее,одним из слабеньких магов,потому что покач-
нулся и упал,сраженный ведьминым колдовством.
Арсен лишь мельком бросил на девушку удивленный
взгляд.Зара не сопротивлялась,когда ее схватили за руку
и буквально поволокли мимо распростертого на земле мага к
спасительному многолюдию города.Вот уже дорога,вот ули-
ца,притихшие дворики,желтый свет в окнах...
Что-то хлестнуло по ногам.Мужчина споткнулся и упал на
дорогу,ведьмочка,не удержав равновесия,повалилась сверху,
но успела вскочить первой.Арсену подняться не дали—что-то
словно придавило к земле.Зарин амулет на шее превратился
в темный уголек и жег кожу.Над дорогой появился голубой
огонек,осветив лицо светловолосого мага,Мариола,того са-
мого,что готовил им встречу на ведьминой тропе.
– Ты слишком долго от нас бегал,—произнес певучий,мяг-
кий голос.—Теперь не уйдешь.
Со всех сторон зажглись точно такие огоньки,свет в бли-
жайших домах погас,и девять магов приближались в тишине,
нарушаемой лишь тихим шорохом длинных светлых мантий
да шелестом ветра в листве садов.
Арсен поднялся с трудом,и тут же почувствовал,как при-
жимается к нему молодая ведьмочка...спиной к спине,гото-
67
вая принять бой.Бессмысленный и жестокий,исход которого
предопределен заранее.
– Пусть ведьма уйдет!
Мариол покачал головой.
– Кто ты такой,чтобы требовать?Она уйдет,если Илион
ее отпустит.Или умрет.Разве тебе не все равно?
– Зачем все это,Мариол?Вы получили место в совете.
Сегодня,как я помню,одиннадцатое число,а значит,твой
брат только что стал одним из Высших,не так ли?
Светловолосый лишь улыбнулся в ответ.
– Тогда зачем?
– Сейчас не время и не место для разговора.
Голубой шар слетел с ладоней Мариола и стремительно,на
лету увеличиваясь,становясь ярче,полетел к двум замершим
в окружении фигурам.В последний момент Арсен обернулся,
схватил ведьму и повалил ее на землю.Языки пламени внут-
ри шара побелели и,словно вырвавшись на свободу,окутали
тело,сжигая снаружи и изнутри.
Ведьма хорошо понимала,что против магов у нее и ее
спутника нет никаких шансов,и все-таки стояла наготове,
чтобы в любой миг попытаться оказать сопротивление,пусть
бесполезное.Но,когда Арсен внезапно повернулся и,обхва-
тив ее за плечи,упал вместе с ней на дорогу,оцепенела.Де-
вушка не пошевелилась,не закричала.Плотно прижатая к
земле,прикрытая сверху тяжелым телом,она все же увидела
яркую белую вспышку,и почувствовала дрожь в обнимавших
ее руках.Пальцы Арсена до боли впились в ее тело,а потом
разжались.
"Убили!"—Эльзара попыталась приподнять неподвижного
мужчину,но сил не хватило,и девушка просто выползла из-
под него.Маги не спешили подходить,Мариол стоял,скре-
стив на груди руки,а голубые шары остальных магов завис-
ли в воздухе,образуя круг из восьми светящихся сфер.Де-
вушка обвела взглядом лица,показавшиеся ей одинаковыми
68
в неестественном свете голубого пламени,и наклонилась к
Арсену.Одно прикосновение подсказало ведьме,что мужчина
жив,Зара вздохнула с облегчением и слишком поздно замети-
ла приближающийся огонек,такой же,от которого ее только
что прикрывал опальный маг.Она успела лишь вскинуть ру-
ки,защищая лицо,но из голубого шара словно вытянулись
невидимые нити,окутывая тело,сковывая,лишая возможно-
сти пошевелиться.Эльзара упала.Связанная без веревок по
рукам и ногам,она видела,как склонился над Арсеном свет-
ловолосый маг,как тело бывшего градоправителя поднялось в
воздух и само перелетело в распахнувшиеся двери подъехав-
шего экипажа.Потом Эльзара почувствовала,что сама больше
не касается земли.Ее перенесли туда же.
Какой-то незнакомый маг сел на скамеечку,ткнул носком
дорогой туфли в плечо неподвижно лежащего на полу Арсена
и,высунувшись в занавешенное окошко,скомандовал:"Поеха-
ли!"
Глава 5
69
70
Сознание возвращалось к нему медленно.Сон,в котором
звездное небо стелилось под ногами,прорастая травой,сме-
нился кошмарными видениями:отец—бледный,с рубиново-
красными потеками на груди,широко распахнутые зеле-
ные глаза неподвижно смотрят в безоблачное небо;мать—
с тяжелым луком в опустившихся руках;толпа—смуглые
темноволосые островитяне,от мала до велика,выползшие
из укрытий и—кто с сочувствием,кто с любопытством—
смотрят,смотрят...и маленький мальчик,такой же смуглый
и темноволосый,—сидит посреди двора в порванной,перепач-
канной в крови рубашке,и тоже смотрит с ужасом и непони-
манием на распростертое на земле тело.
Голоса,повторяемые эхом,прогнали кошмар,но Арсен дол-
го не открывал глаза.После колдовства Мариола тело болело
и ныло,каждая косточка,под веками пекло и очень хотелось
пить.
Мужчина поднял голову и огляделся:помещение,слишком
большое для камеры,с решетчатым простенком,в котором
видна дверь.Замок,наверняка,заколдован,так что нечего
и пытаться его открыть.Мебели нет никакой,пусто—лишь
голые стены,и широкая бочка с водой в дальнем углу.
Зариного амулета на шее не оказалось—только пустой
шнурок,но мешочек,подаренный бабушкой Айзой,был на
удивление цел,и от него едва ощутимо пахло сушеной тра-
вой.
Звуки приближались,шаги раздавались где-то неподале-
ку,а вскоре по стене напротив решетки поплыли тени—три
длинные и одна коротенькая,казавшаяся рядом с ними со-
всем маленькой.Арсен поспешил подняться на ноги,чтобы
стоя встретить посетителей.
Из-за поворота показался Мариол вместе со страшим бра-
том,а за ними,под присмотром незнакомого паренька шла
Эльзара.Ее руки не были связаны,и выглядела ведьма ско-
рее взволнованной,но не напуганной.Повинуясь взмаху руки
Мариола,решетчатая дверь открылась,и девушка уверенно
71
направилась к пленнику.
– Не подходи,—предупреждающе прошептал Арсен.Де-
вушка не обратила внимания на слова,вместо этого перехва-
тила его руку,прослушала пульс,заглянула в глаза.
– Они говорят,что ты опасен,и поэтому тебя нужно дер-
жать в подземелье,но...—Зара бросила злобный взгляд через
плечо:—Какая чушь!
Ухмылки светловолосых магов стали откровенно издева-
тельскими,и у Арсена по спине пробежал холодок.
– Это не чушь,—он быстро взял девушку за руку и накло-
нился,глядя в полные упрямства глаза ведьмы.—Все правиль-
но,Зара,уходи.Если тебя отпустят,уходи как можно дальше
и никогда сюда не возвращайся.
– Почему?—строго спросила ведьма.
Илион,старший брат Мариола,подошел к открытому про-
ему двери.
– Ты ведь не знаешь,за что его исключили из Верховного
Совета и лишили силы?—спросил он.—Все дело в том,что пе-
ред тобой не человек,а опасное чудовище,которое не должно
жить на свободе среди людей.
Зара не обернулась,но продолжала смотреть на пленника,
требуя ответа.Арсен снова повторил:
– Уходи!
Внезапно что-то обожгло его грудь—в мешочке бабушки
Айзы медленно тлели листики.Арсен прижал амулет к гру-
ди,надеясь хоть ненадолго продлить его действие,и поверх
головы Зары посмотрел на Илиона.
– Дай ей уйти.
– Она не хочет,—усмехнулся маг.—Она не хочет,и не захо-
чет,пока воочию не убедится,что принимала тебя не за того,
кто ты есть на самом деле.Странно,почему эта ведьмочка так
о тебе переживает?Я уж подумал было,что вы родственники.
– Зара,уходи,—листочки сгорали под прижатой к груди
ладонью,но девушка упрямо оставалась на месте.
– Лучше тебе его послушаться,—подал голос Мариол,—
72
если жизнь дорога.
Короткая вспышка,боль,Арсен опустил руку,высыпая
на пол белесый пепел.Последняя секунда,последнее мгно-
вение...Он развернул Эльзару за плечи и изо всех сил от-
толкнул,надеясь,что девушка не замешкается,а Илион не
закроет дверь перед самым ее носом.
Пальцы Арсена вдруг словно сталью полоснули по плечу,
а удар оказался неожиданно сильным,отбросившим ведьму
почти к самой решетке."Беги!"—прохрипел голос за спиной,
и девушка обернулась.
На нее смотрели два рубиново-красных глаза.Мужская
фигура росла,трещала одежда,обнажая покрытое пепельно-
серой шерстью тело,лицо вытянулось,в раскрытой пасти
блеснули длинные белые клыки,а за спиной уже мало похо-
жего на человека монстра с хлопком развернулись огромные
перепончатые крылья.
Эльзара вскрикнула,прижавшись спиной к решетке.Чудо-
вище шумно втянуло носом воздух...
Дверь оказалась близко,ведьма успела выскочить.Зверь
бросился на решетку,огромная когтистая лапа мелькнула в
полупяди от лица Зары.Не удержав равновесия,девушка упа-
ла на пол и отползла назад.
– Я же говорил тебе,ведьма,—голос Илиона гремел над
головой,но не доходил до сознания.—Это отвратительное и
опасное чудовище.
Зверь еще несколько раз ударился в решетку,протягивая
лапы в промежутки между прутьями.Высотой в два челове-
ческих роста,он имел вытянутое мохнатое тело,морду,по-
хожую на волчью,и с развернутыми крыльями,казалось,за-
нимал почти все отведенное ему помещение.Красные глаза
хищно глядели то на магов,то на ведьмочку,чудовище нена-
долго замерло,скаля клыки,а потом снова принялось биться
в решетку.
– Ну как,ведьма,теперь ты веришь мне?—с презрительной
73
усмешкой обратился Илион к девушке,которая,все еще сидя
на полу почти у ног мага,огромными глазами смотрела на
оскаленную пасть и пытающиеся дотянуться до нее сквозь
решетку лапы.
– По-моему,он просто голоден,—Мариол щелкнул паль-
цами,и зверь настороженно замер,услышав какой-то звук в
глубине своего узилища.Из боковой стены выдвинулся широ-
кий ящик-кормушка,наполненный сырым мясом,и монстр с
рычанием бросился на еду.
Этого Зара уже не видела.Вжавшись в противоположную
стену,она зажмурилась и закрыла лицо руками.
∗ ∗ ∗
Негромкий звук шагов,носки туфель остановились возле са-
мого носа...
Схватить,порвать,растерзать!...
Нет.Я здесь.Я—не зверь.Я человек.
Он медленно открыл глаза,действительно увидев прямо
перед носом чьи-то ноги в дорогих туфлях.Тело еще не пол-
ностью вспомнило себя,поэтому Арсен принюхался,пытаясь
определить,кто перед ним,но лишь вдохнул пыль и чихнул.
– На здоровье,—пожелал Илион откуда-то сверху.
Слабость после превращения еще сковывала мышцы.Арсен
с трудом приподнялся на руках и сел.Взгляд мага скользнул
по обнаженному телу пленника.
– Здесь холодно,—заметил он.—Ты замерзнешь,если бу-
дешь оставаться в человеческой шкуре.
Арсен потер ладонью лоб.Голова раскалывалась,в созна-
нии всплывали какие-то картины,словно обрывки пестрой мо-
заики,а ему очень нужно было вспомнить,что же произошло
после того,как он в последний момент толкнул ведьмочку к
двери.Он видел ее лицо,неестественно бледное,застывшее,
74
фигуры светловолосых магов.После сюда приходили другие
люди,среди них почти всегда были Илион с младшим братом,
было ощущение бессильной злости перед магией,лишившей
возможности двигаться,когда приглашенные Илионом незна-
комцы вошли в клетку и долго осматривали чудовище,сове-
щались,срезали пучок серой шерсти,набрали полную склян-
ку темной крови.А еще был голод и еда,как всегда,сырое
мясо,запах которого до сих пор ощущался в помещении,а
привкус—на языке.
– Где ведьма?
Илион чуть наклонился,заглядывая в лицо пленника.
– Возможно,ты ею пообедал?Ну-ну...Не пугайся так.
Ведьма ушла.Мы отпустили ее,целую и невредимую.
Это могла быть ложь,но поверить пришлось.
– Я в вашем замке?—Маг кивнул.—Зачем?
– Однажды ты имел неосторожность высказаться против
нового способа ведения войны.Несмотря на то,что в послед-
ней битве с Сарганскими магами погибла половина Высших,
ты,как и другие глупцы,считал,что подобное все же гу-
маннее обычного сражения:армия на армию.Я считаю иначе.
Рано или поздно я все равно попал бы в Совет Высших,а
жертвовать собственной жизнью ради спасения сотни-другой
грязных крестьян я вовсе не намерен.Когда тебя решили при-
нять в круг Высших,мы сразу попытались разузнать о тебе
что-нибудь такое,чтобы твое повышение не состоялось.К сча-
стью,мой братец почти сразу догадался поговорить с твоей
недавней возлюбленной.
Ноги в дорогих туфлях медленно ходили по кругу,их рас-
шитые носки то выныривали,то скрывались под переливаю-
щейся золотым шитьем отделкой подола мантии.Арсен слу-
шал молча,запоминая,хотя ничего нового светловолосый маг
до сих пор не сказал.
– А Лиона оказалась умной девочкой,—задумчиво продол-
жал Илион,меряя камеру неторопливыми шагами.—Она сразу
сообразила выгоды от нашей сделки.Ведь одно дело спать с
75
верховным магом,который вот-вот станет Высшим,но боять-
ся потерять все,если откроется тайна,которую этот маг тща-
тельно скрывает.И совсем другое дело самой войти в Верхов-
ный Совет.Стать одной из тридцати трех властителей госу-
дарства.
Маг остановился,развернувшись на каблуках.
– Ты был глуп,как все влюбленные.Я бы и на милю
не подпустил эту избалованную и тщеславную девицу ни к
одному своему секрету.
Новое оскорбление также пришлось"проглотить".
– Ты—Высший маг.Чего ты еще хочешь?—глухо спросил
Арсен.
– А ты подумай,—голос Илиона звучал вкрадчиво,почти
ласково,—вспомни,для чего наши предки вывели оборотней,
подобных тебе.Вспомни...Я лишь намекну,что собираюсь
поднять в Совете вопрос о новой войне с Сарганой.
Зеленые глаза пленника сузились,он усмехнулся.
– Глупо.Таких,как я,больше не осталось.Или почти не
осталось.И ты прекрасно знаешь,что сколько бы народу я
не перекусал,ни один из них оборотнем не станет.Так что у
тебя будет армия всего из одного солдата,и то—не слишком
послушного.
– По поводу послушания—я бы не торопился с вывода-
ми.Думаешь,маг не найдет на тебя управу?А насчет всего
остального,—Илион пожал плечами,—посмотрим.Я пригласил
не одного знатока оборотней и перевертышей,и хотя подобно-
го объекта для исследований у них еще не было,я уверен в
успехе.
Лицо пленника не выражало ничего,кроме внимательного
интереса,но маг прекрасно умел отличать настоящее лицо от
маски.Он медленно вышел,притворил за собой дверь,плав-
ным движением запер магический замок и,положив на решет-
ку холеную,украшенную перстнями руку,сказал напоследок:
– Странно,что я до сих пор не слышу слов благодарности.
Быть оборотнем-одиночкой плохо,но вожаком стаи...Поду-
76
май над этим,Арсен.
∗ ∗ ∗
Тишина была наполнена шорохами,и они кому угодно пока-
зались бы зловещими.Ведьма же ни на что не обращала вни-
мания.Она сидела на своей сумке прямо посреди тропы,не
замечая,что огромные летучие мыши кругами носятся над го-
ловой,а меж ветвей обрывками черного тумана летает что-то
неприятное,злое.
Леший вышел из темноты,постоял немного,глядя на мо-
лодую ведьму и качая седой головой,подошел ближе.Эльзара
не начертила охранного круга,но старичок все же остановился
на расстоянии.
– Что же ты творишь,красавица?Весь лес переполошила!
Ведьма подняла голову,равнодушно скользнула взглядом
по лицу старичка и едва выдавила положенное:
– Здравствуй,дедушка леший.
– Кабы не мой хороший слух,я бы и не расслышал,что
ты шепчешь,—отозвался леший.—Говорил же тебе—брось его
на тропе,так не послушала ведь!Гадости,мол,тебе предла-
гаю...
Старичок вздохнул,нарисовал что-то на земле кривым по-
сохом,потом стер обутой в лапоть ногой.
– Маги-то небось снова за старое принялись:чудищ раз-
ных выводить да на соседей науськивать...Ты вот что,круг
себе очерти да спать ложись,а мысли свои темные перебори
да припрячь,хотя бы пока с тропы не сойдешь,а-то вон чего
утворила!
Он сердито махнул рукой,и черный туман в ветвях испу-
ганно съежился,растворяясь,а мыши разлетелись,прячась в
лесу.
А дома ничего не изменилось,как и прежде стоит на по-
77
лянке избушка,окруженная звездами цветов.Эльзара остано-
вилась,пытаясь убедить себя,что все,недавно случившееся—
сон,страшный и долгий,что не было ни опального мага по
имени Арсен,ни голубых огненных шаров,ни страшного зве-
ря,хищно скалящего зубы...ничего не было.И ведь так
просто поверить в это,стоя в лесу,перед знакомой полянкой,
уютным домиком бабушки Айзы.
Две ступеньки и крылечко.Тихо скрипнула дверь,вздрог-
нул огонек зажженной лучины.Сонная старушка в уголке
встрепенулась,улыбнулась,радостно и взволнованно вставая
навстречу.
– Зара,Зарочка!Наконец-то,я уж беспокоиться начала...
Девушка молча опустилась на скамью и,спрятав лицо в
ладонях,зарыдала.
Огонек дрожал,на бревенчатых стенах вели хоровод те-
ни.Старушка гладила молодую ведьму по волосам,тихонько
что-то приговаривая,пока,наконец,не осталось слез,и Зара
перестала плакать.Хозяйка села рядом,заглядывая в мокрое
лицо ведьмочки.
– Бабушка...Ну почему же ты не сказала мне,с кем
отправляешь?
Старушка сразу как-то сникла,вздохнула тяжело.
– А ты бы пошла?Если б знала,кто он—пошла бы?
– Я же с ним,как с человеком,а он...—девушка словно
наяву увидела оскаленную морду,тянущиеся в промежутки
между прутьев когтистые лапы,и замолчала.Сорвала с шеи
маленький мешочек,бросила на стол.—Не помог твой амулет!
Он...он меня съесть хотел,понимаешь?Он ведь не человек—
чудовище.Огромное и страшное чудовище!
– Да человек он,—пальцы старушки подобрали мешочек,
ощупали.—Странно,я-то уверена была,что поможет.Может,
он сразу-то не почуял...
– Ха-ха-ха!Не почуял!Надо было подойти поближе и в
самую морду ему этим ткнуть!—голос ведьмы сорвался,она
78
выхватила мешочек и дрожащими пальцами распустила за-
вязку.Внутри оказался сушеный цветочек-звездочка и прядь
угольно-черных волос.Девушка долго смотрела внутрь,преж-
де чем смогла произнести:—Это...его?
Подавшись вперед,старушка заглянула внутрь.
– Раньше белые были.Ну,видать сошла магия,они и по-
темнели.
Зара хмыкнула,затянула тесьму.
– Когда успела-то,бабушка?
– Да как...Спал он крепко,я вот ночью с его головы
прядь-то и срезала.У магов вон целая коса,будут колдовать
на него,и никто им не помешает...А так,может,и мы что-
нибудь сумеем.
Ведьма уставилась на нее округлившимися глазами.
– Бабушка,что мы сумеем?Что?Неужели ты надумала с
магами бороться?И ради кого?Этого...этого монстра?
Хозяйка молча отошла к печи,и возилась там,смешивая
травы,дожидаясь,пока подогреется вода в казанке.Потом
запарила травяную смесь в высокой кружке и поставила перед
Зарой.От питья поднимался теплый ароматный пар,Эльзара
медленно вдохнула его,чувствуя,как уходит нервная дрожь,
проясняется рассудок.
– Ну вот,так-то лучше,—старушка присела напротив,на-
блюдая,как медленно,по глоточку,Зара пьет ее отвар.—Ты
пей,пей,а я расскажу тебе одну давнюю историю...
...Это случилось лет двадцать пять тому назад.Тогда во
время большого шторма пропала вышедшая в море рыболовец-
кая шхуна,на которой был и мой муж,а также муж и зять
моей лучшей подруги Наиры,да еще четверо человек.Жены
ждали их,надеясь на возвращение,но я почувствовала смерть
и знала,что мне ждать больше некого.
Тогда я решила покинуть родной остров и перебраться,как
говорили у нас,на большую сушу.С собой я взяла голубей,
которые с помощью моего колдовства могли летать через всю
79
страну,и мы с Наирой писали друг другу письма,рассказы-
вая о жизни,поэтому я знала обо всем,что происходило на
острове после моего отъезда.
Однажды ясным солнечным днем соседи Наиры заметили
на небе четырех огромных птиц.Эти птицы быстро прибли-
жались,и вскоре стало понятно,что в небе летят крылатые
оборотни.Их в мире оставалось совсем немного—маги повы-
вели почти всех,но память об этих созданиях была еще жива.
Оборотни напали на наш поселок,и хотя островитяне
встретили их достойно,несколько человек погибло.Одна из
тварей схватила зубами Наириного внучка и едва не оторва-
ла ему руку,но дочь Наиры,защищая сына,выстрелила в
монстра из лука и попала точно в сердце.
Ты знаешь,Зара,после смерти оборотни снова принима-
ют человеческий облик?Подбитый монстр недолго дергался
и вскоре затих,а потом начал медленно превращаться,и в
человеке,лежащем посреди двора,Наира узнала своего зятя.
После похорон—хоронили и погибших в схватке,и мон-
стров,среди которых узнали еще трех островитян,—соседи
пришли к Наире,потому что дочь ее заперлась в комнате
и никуда не выходила,с требованием отдать им мальчишку,
который после укуса должен был стать таким же оборотнем.
Но,к счастью,нашелся на острове знающий человек.Он ска-
зал,что если мальчик в первое полнолуние сможет сохранить
человеческий рассудок,то после опасности от него не будет
никакой.Поселяне долго не соглашались,но решили,что по-
терявшей и мужа,и зятя Наире нужно попытаться спасти хотя
бы внука.
Старик забрал мальчика к себе и вернул после полнолу-
ния.Наире он сказал,что ребенок сможет противиться пре-
вращению,и даже в обличие оборотня его укусы не будут
ядовиты.А превращаясь по собственной воле,он полностью
сохранит рассудок,изменив лишь внешний облик.Оставалась
лишь незначительная вероятность,что какой-нибудь злой маг
захочет использовать оборотня,а лучший способ защититься
80
от подобного принуждения—самому стать магом...
Старушка умолкла,девушка медленно поднесла кружку к
губам,не отрывая взгляда от лица наставницы.
– Дочь Наиры после того не прожила и года,а внук...
Арсен отправился в столицу и поступил в школу магов—благо,
способности были,а упрямства—еще больше.За эти годы я
много о нем слышала,и,знаешь,думаю,он не такой,как
большинство наших магов.А еще он—человек,Зара,человек,
попавший в беду.И если ему не поможем мы—то и никто не
поможет.
Глава 6
81
82
Прохладный ветер предвещал скорое наступление осени,
то и дело серые тучи принимались плакать над землей мел-
ким,заунывно стучащим каплями по карнизам дождем.С вы-
сокой башни родового замка семейства Тиол,опоясанной круг-
лым балконом,открывался замечательный вид на окрестности,
и хотя унылая сырость пасмурного дня наводила тоску,ширь
полей и кромка леса на горизонте завораживали ощущением
необъятного простора.
Арсен стоял на балконе,облокотясь о высокие перила,и
задумчиво смотрел на изученную до мелочей картину,в ко-
торой каждый раз находил что-то новое:то гонимые ветром
волны в высокой траве,то одинокие путники на протоптанных
дорожках.Пока не похолодало,резвые ласточки веселым роем
часто кружились неподалеку от стены замка,но к башне не
приближались.
Теперь Арсен провожал взглядом запряженную рыжей ко-
былкой тележку на проселочной дороге.Ветер трепал его от-
росшие за время плена волосы,забирался под распахнутый во-
рот рубашки,но человек упрямо мерз,не желая возвращаться
в башню.
Хотелось развернуть крылья и в несколько мгновений оста-
вить далеко позади эти хмурые стены,эту круглую каморку,
в которой с каждым днем все труднее заснуть от холода.Но
из-за заклинаний Илиона даже птицы не могли летать вокруг
башни.
Сопротивляться магам,хотя и более слабым,чем некогда
был он сам,оказалось невозможно.Арсен сдался.
Он хочет оставаться человеком.Да,он будет превращаться
по первому слову и слушаться,мгновенно подчиняться любо-
му приказу Илиона или его брата.И позволять приглашен-
ным исследователям осматривать себя,забирать для изучения
кровь и ворс,заглядывать в клыкастую пасть.Кусать людей?
Что ж,он постарается делать это очень-очень осторожно.
Как ни странно,добровольцев для превращения в оборот-
ней в замке собралось не так уж мало.Они с готовностью
83
подставляли плечи,морщась и отворачиваясь,когда перед их
лицами раскрывалась огромная пасть.Конечно же,далеко не
все люди оказывались в замке мага добровольно...
Ничего не получалось—оборотнем так никто и не стал.
Сперва маги решили,что причина в сознательном поведении
монстра,и несколько раз застали его врасплох,принудительно
превратив и выпустив во дворе.Что случилось тогда—Арсен
даже не стал вспоминать,просто постарался вычеркнуть этот
день из сознания,из своей жизни.А маги снова потерпели
неудачу.
Арсен иногда задавался вопросом—почему Илион решил
позволить пленнику сохранять человеческий облик,и даже
переселил из холодного и сырого подземелья в куда более
пригодную для проживания каморку на башне.Быть может,
прекрасно осознавая свою власть,он просто наслаждался по-
корностью давнего недруга,его полным и беспрекословным
послушанием.
Арсен знал,что долго подобное не продлится.Рано или
поздно ему прикажут сделать нечто такое,на что он не согла-
сится,несмотря на любые угрозы,и тогда Илион воспользует-
ся своей властью,окончательно превратив его в зверя.
Уже третий день,как раздосадованный рядом неудач маг
не поднимался в башню,и только слуги с утра приносили
недожаренное мясо и немного хлеба.Арсен был рад временной
передышке,хотя и чувствовал,что подобное затишье не к
добру.Зато у Арсена-человека было время собраться с силами
и подумать.
Сначала он думал о Лионе,но эти мысли не задержались
в голове надолго:слишком далека была прошлая влюблен-
ность,чересчур мелочным—предательство.Потом он вспом-
нил Корвина—дружбу,которая теперь казалась лишь яркой
иллюзией,растерянное лицо молодого мага во время обря-
да во дворце правителя Славена-града,пугливый отказ оста-
вить опального товарища на ночь и сунутый в руку кошелек—
84
вместо извинений.Вспомнил—и забыл.
Думать о семье и родителях было слишком тяжело,а боль-
ше оказалось и не о ком.Смуглокожий островитянин,делаю-
щий поразительные успехи в сложной науке,приобрел толь-
ко недругов и завистников.Даже преподаватели относились
к нему с предубеждением,только единственный старый учи-
тель,господин Аллихар,всегда отзывался с теплотой о спо-
собном ученике,поэтому его морщинистое лицо тоже иногда
всплывало в памяти.
Почему-то в последние дни Арсен часто вспоминал бабуш-
ку Айзу и молодую ведьмочку Эльзару.Ведьмочку чаще.Мо-
жет потому,что она была последним хорошим человеком,с
которым ему довелось общаться в своей людской жизни,а
еще она ведь действительно пыталась ему помочь и,несмотря
на ворчливые заверения,мол,даром ничего не делает,помо-
гала совершенно бескорыстно.И в окружении магов встала—
спиной к спине—готовая защищаться и защищать.
На длинной винтовой лестнице послышались шаги.Дверь
отворилась,вошли маги.Ни Илиона,ни его младшего брата
среди них не было,поэтому Арсен позволил себе помедлить,
еще несколько секунд постоять на балконе,вдыхая прохлад-
ный воздух.
Маги привели его в одну из небольших,но уютных комнат
третьего этажа.Горел камин,что в такую сырую,ветреную
погоду было как нельзя кстати.В кресле,задумчиво глядя на
танцующее в очаге пламя,сидел Илион.Распущенные светлые
волосы его струились по плечам и спускались ниже пояса—
маг редко заплетал их в косу,даже дома.
– Садись,—не глядя,он указал рукой на второе кресло,
и Арсен,оставив провожатых у дверей,опустился на мягкое
сиденье.
– Ты знаешь,что сегодня полнолуние?
– Да,—он всегда чувствовал полную луну,и недолюбливал
с тех самых пор,как впервые встретил ее оборотнем.
85
– Мои коллеги провели несколько испытаний по выявле-
нию второй сущности.Они говорят,что последний препарат
оказался действенен,и сегодня ночью подопытные должны
превратиться впервые.
Пустым взглядом Арсен смотрел в огонь.Вот и все...
– Я должен подготовить их к тому,что произойдет.
– Зачем?—удивился маг.—Цель эксперимента им и так из-
вестна.
– В первое полнолуние оборотни должны научиться кон-
тролировать свое сознание,иначе каждый раз при превраще-
нии они будут терять рассудок,полностью превращаясь в зве-
рей.
– И прекрасно!—перехватив быстрый взгляд пленника,маг
протянул руку и поднял высокий бокал,наполненный вином.
Отпил немного,усмехнулся.Второй бокал неторопливо по-
плыл по воздуху и завис перед Арсеном.
– Сегодняшняя ночь станет праздничной.Пей!
Пленник словно не услышал его слов,и маг повторил с
нажимом:
– Пей!
Арсен взял висящий прямо перед лицом бокал и поставил
его на стол.
– Рано праздновать.
– Ты так думаешь?—Илион прищурился,разглядывая
собеседника.—Ты все еще надеешься,что у меня ничего не
выйдет?Зря.—Он сделал еще глоток,а потом резко поднялся
и приказал:—Иди за мной!
Илиону не нужна была охрана в присутствии того,кто не
владел магической силой.Он остановился у края стены,опоя-
сывающей двор,и смотрел на десятерых раздетых,мерзнущих
под холодным ветром мужчин,освещенных зажженными фа-
келами.Кроме них во дворике находилось несколько магов—
они застыли в ожидании,поглядывая то на беспомощных лю-
дей,то на небо.
86
– Тебе,наверное,очень хочется сбросить меня со стены ту-
да,вниз,—маг обернулся,злорадно уставившись на замершего
неподалеку Арсена.—А ведь ты даже не сможешь до меня до-
тронуться.Будешь стоять здесь и смотреть...
Он не договорил,потому что во дворе громко захлопали
перепончатые крылья,и десять огромных серых тварей спер-
ва безуспешно пытались достать наблюдавших за ними магов,
потом неуклюже поднялись в воздух.Они летали над двором,
врезаясь и в порыве злости хватая друг друга зубами,но не
могли перелететь каменную ограду,над которой продолжалась
ограда магическая,сотканная из сильнейших заклинаний.А
потом луна выглянула из-за туч,и над замком и окрестностя-
ми разнесся леденящий душу многоголосый вой.
∗ ∗ ∗
Солнце уже садилось,моросил дождь,по отсыревшим улицам
столицы то и дело проносились экипажи.На крыльцо большо-
го дома с фигурными башенками вышли две ведьмы.Млад-
шая сразу же накинула капюшон,а старушка еще некоторое
время шла,не обращая внимания на дождь,что-то обиженно
бормоча себе под нос.
– Ох,Зарочка,терпеть я не могу этих магов,—сказала она
наконец.—Вечно от простых людей нос воротят,даже слушать
не хотят!Я ужо думала,по старому-то знакомству,а оно вон
как вышло!Даже на порог не пустили.
Девушка еще раз оглянулась на дом мага,и горько усмех-
нулась.
– Его светлейшество Райн,Высший маг,и уже полгода как
глава Совета.Разве будет он слушать каких-то ведьм,вроде
нас?
– Я думала,что будет,—вздохнула старушка.—Когда-то
Райн показался мне очень приличным человеком,хотя и...
87
сухим,как черствая краюшка,и чересчур законопослушным.
Но уж делами этих обезумевших недоучек,вздумавших со-
здать себе армию оборотней,должен был заинтересоваться.
Ведьмочка не ответила.Она с самого начала знала,что
им укажут на дверь,но бабушка была так уверена,что ее
настроение ненадолго передалось и Заре.
– Значит,мы зря пришли в столицу,—заключила девушка.
Старушка резко обернулась.
– Нет,и вовсе не зря!Есть у меня еще один знакомец
среди магов,и хотя не очень-то хотелось бы прибегать к его
помощи,отчего бы не попробовать?Но сейчас,боюсь,идти к
нему поздновато.Надо бы местечко для ночлега подыскать,а
Зарочка?
∗ ∗ ∗
Дождь поливал унылые стены замка.Арсен сидел на узком
топчане в своей каморке,обхватив голову руками.
– Вот и все,—он видел перед собой лицо темноволо-
сой ведьмочки,и вместо того,чтобы разговаривать с самим
собой—беседовал с ней.Конечно,он совсем ее не знал,и по-
тому ведьма в его воображении всегда молчала,и лишь выра-
жение ее лица менялось.Она могла согласно кивнуть,когда
Арсен пытался в который раз убедить себя,что у него не бы-
ло иного выбора,как полностью подчиниться Илиону.А могла
строго нахмуриться—если ее"собеседник"вдруг сам начинал
сомневаться в правильности своего поведения.
– Вот и все.Больше не на что надеяться.Теперь у него
будет собственная армия.Армия монстров.—Он не произно-
сил этого вслух,но и молодая ведьмочка,и бабушка Айза,
которым он пытался все объяснить,слышали прекрасно.—А
эти люди так и останутся обезумевшими хищниками.Я уже
не смогу им помочь.
88
Молодая ведьма взволнованно поджимала губы,старуш-
ка горестно вздыхала.Они тоже не могли помочь ни людям,
превращенным в чудовищ,ни ему,Арсену.Но они помога-
ли уже тем,что были с ним здесь и сейчас,пускай только
в воображении.И,как ни странно,пленник ощущал,что и
наяву обе ведьмы о нем не забывают.Это было и приятно и
одновременно страшно,потому что Арсен хорошо знал,какое
последнее воспоминание оставил о себе Эльзаре,и как рас-
строится бабушка Айза,узнав,что внук ее лучшей подруги
скоро навсегда перестанет быть человеком.
Утро выдалось хмурое,пасмурное.Маги,как всегда,вста-
ли ближе к обеду,и потому за Арсеном пришли уже пополу-
дни.Во дворе было холодно,тонкая рубашка не согревала,но
одежду потеплее ему не давали:хозяева замка сочли,что если
пленник замерзнет,он всегда может превратиться в зверя,а в
плотной серой шубе ему будет тепло даже зимой на снегу.
Арсен ждал.Дурное предчувствие с вечера поселилось в
душе.Еще неопытные оборотни летали по двору,частенько
пытаясь накинуться на магов,но те прикрывались колдовски-
ми щитами и спокойно наблюдали за беспорядочным поле-
том и жестокими схватками мохнатых новобранцев.Оборотни
дрались между собой,кусаясь и царапаясь когтями,но это
было лишь тренировкой—твари почувствовали себя стаей и не
убивали друг друга.К тому же пищи—свежего сырого мяса—
хватало на всех.
– Они неорганизованны и плохо соображают,—задумчиво
произнес Илион.—Им нужен сильный,опытный вожак.Ты
слышишь,Арсен?
Светловолосый маг стоял рядом—высокая тонкая фигура в
белоснежной мантии с золотым шитьем.Хватит одного удара,
чтобы переломить ему позвоночник,для этого даже не нужно
превращаться,но...невидимая преграда,охраняющая мага,
прочна.В этом Арсен уже успел убедиться.Но не отказывал
себе в удовольствии представить,что будет,если эта преграда
89
исчезнет.
– Я хочу,чтобы ты подучил их,добился слаженности,что-
бы они тебя слушались так,как ты слушаешься меня,—маг
ехидно улыбнулся.—Недавно в одной деревне близ Славена
жители убили местного мага.Растерзали в клочья.Там и до
этого случались нападения,к тому же,говорят,жители этой
деревни скрывают разыскиваемых по всей Илмерии преступ-
ников,да и сами оказывают всяческое сопротивление властям.
Их надо проучить,как считаешь?Совет хотел отправить туда
нескольких магов с карательной миссией,но я уговорил пору-
чить это дело мне.Думаю,мои оборотни прекрасно справятся
сами,а заодно мы их научим слушаться команд и,возможно,
инсценируем военные действия.Поэтому с сегодняшнего дня
ты займешься их тренировкой.
– Нет.
– Что?—маг удивленно обернулся.—Я поверю,что ослы-
шался,если ты сейчас же извинишься и начнешь тренировку.
– Нет.
Маг опоздал всего на мгновение—оборотень превратился
раньше,и теперь сидел на земле,сложив крылья панцирем за
спиной.Красные глаза зверя оказалась почти на уровне глаз
Илиона.Маг криво усмехнулся.
– Дурак!Этим ты ничего не изменишь!
Оборотень показал клыки.В следующий миг крылья рас-
правились,поднимая огромное тело в воздух.Мариол поднял
руку и,не дожидаясь приказа старшего брата,отправил один
за другим огненные шары вслед зверю,но тот подставил кры-
лья,и заклинания разбились о перепонки,осыпавшись искра-
ми.
Удар о магический купол,под которым располагался внут-
ренний двор,получился довольно болезненным.Арсен посмот-
рел вниз.Твари,кружащиеся над небольшим пятачком,ка-
зались отвратительными и неуклюжими,а люди в длинных
мантиях—хрупкими сахарными фигурками.Высоко...
90
Сложив крылья,Арсен камнем полетел вниз.
Сначала его обожгло заклятием,и только потом он растя-
нулся на земле.Видно,магам удалось таки замедлить паде-
ние.Оборотень разочарованно вздохнул и попытался поднять-
ся.Что-то держало его за лапы,давило на спину,прижимая к
вытоптанной серой почве.
Ноги в дорогих туфлях остановились в опасной близости
от пасти зверя,но маг осознавал,что оборотень не сможет
причинить ему вреда.
– Это было глупо,Арсен.Очень глупо.Как долго ты смо-
жешь удерживать человеческое сознание в этом теле?Сутки,
двое?Я не позволю тебе снова превратиться в человека,и
скоро ты,хочешь того или нет,станешь одним из них!
Взмах руки,красные глаза обреченно проследили его на-
правление и теперь наблюдали,как с визгом и тявканьем де-
рутся в небе два крылатых оборотня.
– Ты больше не получишь человеческой пищи.И с сего-
дняшнего дня тебя будут называть Лаар.Когда придет срок,я
выпущу тебя в стаю,и тогда тебе придется еще доказать,что
ты сможешь стать их вожаком.
Оборотень перевел взгляд немигающих глаз на мага,но
тот резко отвернулся и крикнул:
– Прочь!Тащите его прочь!В подземелье!
Илион спустился следом за процессией,волокшей по ко-
ридорам беспомощного оборотня,и остановился у решетки,
бормоча что-то неразборчивое,накручивая на палец длинную
черную волосину с белым кончиком—наверняка выдернутую
из той самой злосчастной косы.Напоследок криво усмехнулся
и ушел.
Оборотень растянулся на полу.Холод каменных плит не
ощущался сквозь густую шерсть.Глаза смотрели в темноту—
Арсен боялся закрыть их,боялся уснуть,чтобы не потерять
себя раньше срока.Превратиться из-за заклинаний мага дей-
91
ствительно не получалось,а потому оставалось лишь ждать.
Мариол спустился в подземелье только на вторые сутки.
Оборотень оскалился,следя за магом злым взглядом.
– Держишься?—Мариол усмехнулся.—Тебе недолго оста-
лось,Лаар.
Зверь прыгнул на решетку.И долго еще,после того,как
светловолосый маг ушел из подземелья,бился о прутья,слов-
но пытаясь выломать преграду.
Весь следующий день в подземелье было шумно:крылатый
узник метался по камере,изредка замирая и глядя в пустоту
рубинами глаз.
Поздней ночью,когда почти все обитатели замка уже давно
и крепко спали,тишину огласил тоскливый,леденящий душу
вой.Он поднимался из глубины подземелья,отражаясь эхом
от каменных стен,пробирался в сны,превращая их в кош-
мары,пугая ночную стражу.Оборотни,ночевавшие во дворе,
поддержали его и принялись подвывать на разные голоса,но
их нестройный хор скоро стих,и только похожее на плач за-
вывание все еще доносилось из подземелья замка.
Глава 7
92
93
На этот раз бабушкин знакомый сразу согласился их при-
нять,и вот обе ведьмы стояли посреди широкого светлого по-
мещения в большом доме мага.Хозяин вскоре появился и сам.
Он был небольшого роста и,как большинство здешних магов,
крашеный.Волосы струились по спине белоснежным водопа-
дом,золотистого цвета мантия спадала изящными складками
дорогой ткани.
Маг вежливо поздоровался,осведомился о самочувствии
бабушки Айзы и пригласил женщин присесть.После недол-
гого предисловия старушка начала рассказ.Слушая ее,маг
то хмурился,то озадаченно качал головой—видно,проблема
его действительно заинтересовала.Когда же старшая ведьма
замолчала,он некоторое время раздумывал,и гостьи боялись
отвлечь его вопросом.
– Я думаю,что смогу вам помочь,—сказал,наконец,маг.—
Давно я приглядывался к семейству Тиол,давно советовал
проверить,что творится в их замке.Слухи до нас доходят,но,
сами понимаете,проверять их не всегда хватает времени.
Ведьмы переглянулись,все еще не веря в удачу.
– Завтра же я постараюсь связаться с магами из совета,—
он встал,гостьи тоже поспешили подняться.—Кстати,у меня
есть нечто,могущее заинтересовать вас в связи с этим де-
лом.Одна вещь,с которой,я думаю,без помощи ведьм не
разобраться.Прошу вас,пройдемте...
– Да уж,умный маг всегда найдет чему научиться у насто-
ящей ведьмы,—одобрительно пробормотала себе под нос ста-
рушка.
Высокие двери с позолоченной резьбой отворились будто
сами по себе.Хозяин вежливым жестом предложил ведьмам
пройти вперед.Гостьи оказались в небольшой комнате с би-
рюзовыми портьерами на окнах и того же цвета креслами.
На невысоком столике стояла ваза с цветами,но ничего по-
настоящему заслуживающего внимания они не увидели.
Зара остановилась посреди помещения,недоуменно озира-
ясь,а старушка оглянулась через плечо,чтобы спросить...
94
Маг стоял на пороге.
– Располагайтесь.Комната в вашем распоряжении.
Он отступил назад,двери тяжело хлопнули,закрываясь.
Эльзара подлетела к ним раньше опешившей старушки,на-
легла,пытаясь открыть,но безуспешно.
– Заперто,—прошептала она.
На старушку жалко было смотреть.Сгорбившись,медлен-
но переступая ногами,она доковыляла до маленького диван-
чика и села на самый край.
– Эх я,дура старая,—бабушка Айза виновато отвела
взгляд и уставилась на фарфоровую вазу,расписанную при-
чудливым узором.—Это ж надо,столько лет на свете прожила,
а уму-разуму и не научилась.
Девушка в последний раз зло пнула двери ногой и присела
рядом со старушкой.
– Да ладно тебе,бабушка.Разве ты виновата?Просто в
людях отчего-то с каждым годом все больше подлости наби-
рается...И мы ведь еще в окна не пробовали,может полу-
чится?
Окрыленная идеей побега через окно,девушка вскочила и,
подняв кое-как тяжеленький пуфик,швырнула изо всех сил.
Старушка лишь вздохнула,когда брошенный снаряд отскочил,
не коснувшись стекла.
Убедившись,что гостьям не выбраться из бирюзовой ком-
наты,маг прошел в свой кабинет и,с довольным видом
развалившись в мягком кресле,тронул гладкую поверхность
хрустального шара,установленного на трехногую платиновую
подставку.Долгое время ничего не происходило,а после внут-
ри шара появилось,выплывая из сизой дымки,лицо Мариола.
– Я был занят и не смог подойти сразу,—сказал он.—Что-то
случилось?
– Да,—маг протянул руку,сдул незаметную глазу пылинку
с рукава золотистой мантии.—У меня есть прелюбопытнейшая
новость.Думаю,твоему брату также будет интересно,если,
95
конечно,у него найдется лишняя минутка,чтобы ее выслу-
шать.
∗ ∗ ∗
Молодая ведьмочка,связанная заклинанием,ехала на облуч-
ке закрытой повозки-ящика,из-за стен которого доносился
скрежет когтей,хлопанье крыльев и недовольное,злобное ры-
чание.Когда Илион увидел ее,он сказал только одно слово:
"забавно",но его младший брат оказался куда болтливее.Ему
доставило удовольствие описать ведьме план карательной опе-
рации с участием монстров,и хотя девушка очень старалась
его не слушать или,хотя бы,не верить,ей стало невероятно
страшно:и за жителей обреченной деревни и,не в послед-
нюю очередь,за себя.Бабушка Айза осталась узницей в доме
коварного мага,и хотя поначалу девушка переживала о ней,
теперь поняла—это к лучшему.Там,в роскошном доме почти
в самом центре столицы ей ничего не угрожает.По крайней
мере,если в небе над Каярой и появятся крылатые монстры,
то уж точно не скоро.
Повозки остановились посреди поля,на широкой дороге.
Вдалеке виднелись домики,возле них копошились на огородах
ничего не подозревающие жители.Илион вынул из седельной
сумки резную деревянную шкатулку и,открыв,пристально
изучил ее содержимое.Пару раз он доставал оттуда пучки
волос,перетянутые тонкой серебряной нитью,и девушка по-
няла,что не только Арсен оказался в полной зависимости от
воли мага:у остальных превращенных тоже срезали волосы.
Интересно,все ли запасы в этой шкатулке?Вряд ли,потому
что коса Арсена там точно не поместилась бы.
– Начнем!—Илион обернулся к брату.—Ты,кажется,пред-
лагал немного раззадорить наших бойцов перед атакой.
Взгляды обоих магов сошлись на связанной ведьме,по ли-
96
цу младшего скользнула кровожадная ухмылка,почти столь
же страшная,как оскал Арсена,такого,каким Зара запомнила
его в последний раз.
– Ты чересчур настырна,ведьма,—Мариол щелкнул паль-
цами,и Эльзара почувствовала,что может свободно двигать
руками и ногами.—Однажды мы тебя отпустили.Сегодня тоже
отпустим.Беги!Ты можешь еще успеть предупредить жителей
этой деревни!Ну,что же ты стоишь?
Жестокий замысел мага был ясен,но...Зара тронула ба-
бушкин амулет на груди,оглянулась на повозки,спрыгнула на
землю и побежала.
Так быстро ведьма не бегала даже тогда,когда вместе с те-
тушкой спасалась в лесу от озверевших односельчан.В ушах
шумело,сердце тревожно подпрыгивало,а домики...домики
не приближались.Со спины долетела команда:"Выпускай!"
и—стук отодвигаемых засовов,громкие хлопки огромных кры-
льев."Не оглядываться,только не оглядываться!"—но не удер-
жалась и обернулась.
Огромные серые монстры летели прямо к ней.Они каза-
лись одинаковыми,и Зара ни за что не взялась бы опреде-
лить,который из них—Арсен.Да это было уже и не важно.
Несколько тварей приземлились и бросились нагонять жертву
длинными скачками,а еще один,обогнав девушку,спрыгнул
на землю прямо перед ней.
С оскаленных клыков капала слюна,рубиновые глаза по-
лыхали нечеловеческой яростью.Зара вскрикнула и взмахнула
руками.Чудовище отлетело назад,кувыркнувшись,и погоня
растерянно замерла.
Монстр вскочил моментально и,рыкнув на притихшую
стаю,поднялся на задние лапы.Ведьма попыталась ударить
его еще раз,но оборотень подставил крыло,и внезапно бро-
сился вперед,прижав ведьму когтистой лапой к земле.Боль
обожгла левую руку и бок,но девушка не заметила этого:
прямо над ней нависла огромная косматая голова с хищно ра-
зинутой пастью.Зара дернулась и,подняв руки,закрыла ими
97
лицо.
Казалось,время остановилось.Несколько ударов бешено
колотящегося сердца отмерили целую вечность,а потом что-
то мокрое уткнулось в грудь.Убрать от лица руки девушка не
решилась,но посмотрела из под-рукава.
Нос огромного зверя обнюхивал ее,недоуменно морщась,
потом прижался к мешочку на кожаном ремешке.Шумно втя-
нул воздух,снова принюхался.Зара медленно опустила руки,
и нос чудовища тут же ткнул ее в лицо.
Видимо из всех запахов,которые исходили от ведьмочки,
больше всего ему понравился именно запах мешочка,в ко-
торый бабушка Айза положила срезанные с головы бывшего
градоправителя волосы.Все еще дрожа и опасаясь,что монстр
таки решит ее съесть,девушка тихонько позвала:
– Арсен!
Чудовище навострило уши,моргнуло,но тут же снова при-
нялось обнюхивать лицо и тело Зары,вероятно пытаясь по-
нять,чем еще эта добыча отличается от всех остальных,и
почему так резко расхотелось ее кушать.
Остальные оборотни подходили медленно,с легким недо-
умением глядя на вожака,не спешащего с трапезой.Кто-то
тявкнул,как показалось Заре,прямо над самым ухом,но
монстр поднял голову,издав предупреждающий рык,и осталь-
ные остановились,наблюдая со стороны.
Тем временем маги решили вмешаться в происходящее,в
том числе и потому,что жители деревни заметили крылатых
тварей и в спешном порядке покидали дома,торопясь спря-
таться в лесу.
– Лаар,ты слышишь меня?—крикнул Илион,приподняв-
шись на стременах.—Я приказываю,Лаар,убей ее!
Оборотень посмотрел на мага,потом на ведьму,оскалился.
– Нет!Нельзя!—выкрикнула Зара,изо всех сил зажав в
кулаке свой амулет и надеясь,что это придаст вес ее словам.
– Я приказываю,Лаар,убей!—повторил Илион.
Но от мешочка на груди девушки пахло чем-то таким род-
98
ным и привычным,что исполнить приказ не было никакой воз-
можности.Хозяин говорил—убей,инстинкт упрямо твердил—
защити!
– Лаар,убей!
Оборотень осторожно убрал лапу,оставившую на теле де-
вушки длинные следы когтей,лизнул кровь розовым языком,
недоуменно фыркнул и сел,сложив крылья на спине,всем ви-
дом своим сообщая хозяину,что не может послушать приказа.
– Так,—маг снова сел в седло,губы искривила злая
усмешка,—тогда ты больше не вожак,Лаар.Слышите,он
больше не вожак!Я приказываю убить его,и тот,кто это
сделает,сам станет вожаком.Убить!
Вряд ли оборотни настолько хорошо понимали человече-
ский язык,но каким-то образом смысл сказанных магом слов
дошел до их сознания.Звери неуверенно переглядывались,ти-
хонько поскуливая,переминаясь с лапы на лапу.Всем было
страшно выступать против сильного вожака,который сам на-
учил их уважась себя и бояться,но...хозяин приказывал.
Хозяин приказывает даже вожаку,и хозяин сильнее вожака.
У сидящего возле девушки чудовища вздыбилась на за-
гривке шерсть.Он громко и страшно зарычал,показывая клы-
ки,напоминая стае,кто здесь главный.Но маг тоже не уни-
мался,и стая принялась окружать оборотня и ведьму.Они
приближались на четвереньках,еще неуверенно,не решаясь
на резкие движения.Девушка вскочила и замерла,понимая,
что бежать ей некуда,а даже если удастся проскочить мимо
серых чудищ—все равно догонят.
Прижав руку к груди,чувствуя мешочек с прядью волос
под ладошкой,она повернулась к приготовившемуся защи-
щаться монстру.
– Надо сбежать.Убежать от них,—ведьма судорож-
но сглотнула,перед тем,как окончательно сформулировать
приказ.—Забирай меня и лети отсюда вместе со мной.Куда-
нибудь,только подальше.
И зажмурилась,потому что видеть вблизи еще раз эти ла-
99
пы,эту страшную морду ей не хотелось.Одной левой чудови-
ще сгребло Зару в охапку,и волосы на голове зашевелились
от поднимаемого крыльями ветра.Приоткрыв глаза,ведьма
увидела скачками удаляющуюся землю,стаю оборотней,ри-
нувшихся в погоню,и огненные шары,полетевшие вслед.
Под удары заклятий монстр подставил крылья.Здесь не
было купола,сдерживающего его полет,и власть перевязан-
ного серебристой ниткой пучка волос в шкатулке мага слабела
с каждым взмахом крыла.
∗ ∗ ∗
Оборотни не горели желанием сражаться с бывшим вожаком,
и погоня быстро отстала.Тень от широких крыльев скользи-
ла по макушкам деревьев.Раны от когтей монстра пекли,и
ведьма чувствовала,что вот-вот потеряет сознание—от боли и
страха свалиться с огромной высоты.Поэтому,едва завидев
подходящее место для посадки,она уверенно приказала:
– Вниз!К озеру!
Зверь послушался сразу.Его лапы коснулись земли,и де-
вушка вывалилась из"объятий"на траву.Зверь некоторое вре-
мя принюхивался и прислушивался,а потом сел,почесал ла-
пой за ухом и красиво улегся,вывесив ярко-розовый язык.
Опасливо косясь на монстра,ведьма отошла к воде и осто-
рожно,стараясь не потревожить раны,сняла рубашку.
Три борозды прошло по ребрам,две—через руку.Зара огля-
делась,раздумывая,сможет ли собрать нужные травы прямо
здесь,но резко дернулась,почувствовав движение за спиной.
Огромная серая морда оказалась совсем рядом,а в следующий
миг зверь виновато лизнул ее в бок.
– Уйди!—взвизгнула ведьма.
Прижимая уши,монстр отошел на несколько шагов и усел-
ся в траву.Сообразив,что таким образом чудовище всего
100
лишь хотело извиниться перед новой хозяйкой,девушка ска-
зала уже почти спокойным тоном:
– Охраняй!—и наклонилась к воде.
Эльзаре понадобилось немало времени,чтобы понять,в ка-
кую сторону они летели,сообразить,где находится Славен-
град,и выбрать направление.Поморщившись,девушка снова
нацепила рубашку и,с неприязнью оглянувшись на оборотня,
скомандовала:
– Идем!
Пришлось делать крюк,чтобы не приближаться к той са-
мой деревеньке,возле которой все еще могли находиться маги
во главе с Илионом.Понимая,что за день,и даже за два весь
путь не преодолеть,Зара с ужасом думала о ночевке в лесу в
компании серого монстра.
Оборотень послушно шел следом,изредка останавливаясь,
вслушиваясь в звуки леса.Несколько раз пытался поймать
птицу,но охотник из него был прямо говоря никудышний—
среди деревьев огромной туше просто негде было развернуть-
ся.
Ближе к вечеру ведьма накопала съедобных корешков,кое-
где в лесу еще можно было найти орехи,да пару раз попались
на глаза сыроежки.Зара была уверена,что ее мохнатый спут-
ник не станет всего этого есть.И верно:понюхав предло-
женное лакомство,зверь презрительно фыркнул и свернулся
калачиком неподалеку от ведьмы.
Уже стемнело,когда Зара наконец решилась остановиться
на ночлег.Она забралась под куст у поваленного дерева,но
глаза упрямо не закрывала.Зверь тяжело плюхнулся в траву,
жалобно вздохнул,а до ведьмы донеслось голодное урчание
его желудка.
"Вот засну,а он меня раз—и съест",—обреченно подумала
Зара,и долго лежала,то впадая в дремоту,то резко просыпа-
ясь,уловив движение оборотня.А потом,наконец,уснула.
101
Среди ночи ее разбудил тоскливый,заунывный вой,напу-
гав до полусмерти.Девушка резко дернулась,задев больной
рукой какой-то сук,и выскочила из укрытия.
Оборотень сидел на полянке,подняв кверху косматую го-
лову.От его воя все замерло вокруг,даже ветер,казалось,
застыл,спрятавшись среди листвы.Уж наверняка крестьяне
из окрестных деревень его услышали,и хорошо,если только
они,а не разыскивающие сбежавшего оборотня маги.
– Тише!Ты что делаешь?Замолчи!Замолчи!
При виде разозленной ведьмочки зверь сверкнул красны-
ми глазами и опустил голову.Переступил лапами,тихонько
заскулил.Сейчас он мало напоминал ту разъяренную тварь,
которая дважды едва ее не слопала—просто очень большой
пес,только...с крыльями,сложенными за спиной.И,навер-
няка,голодный.А ведь бывший хозяин его хорошо кормил,и
оборотень не привык голодать.
Ведьмочка опасливо подошла ближе.
– Что,кушать хочешь,да?Ну,прости,я не знаю,где до-
стать для тебя мясо.Я ведь не охотник,у меня даже лука нет.
И денег совсем нет.
– У-у-у...—поддержал ее оборотень.
– Вот именно,—вздохнула ведьма.Ей было не по себе ви-
деть огромную голову на уровне лица,но зверь выглядел та-
ким несчастным,что захотелось его пожалеть.Зара подняла
руку и замерла,опасаясь коснуться морды зверя.Он ткнулся
носом в ее ладонь и тут же бухнулся на землю,уронив голо-
ву прямо ей под ноги.Ведьма присела,осторожно коснулась
пальцами шерстки между большими треугольными ушами,ко-
торыми зверь непрерывно водил из стороны в сторону.Сна-
чала девушка боялась,что он вот-вот повернется и клацнет
зубищами,отхватив ей пол-руки,но зверь вел себя спокойно,
позволяя себя гладить,и Зара невольно улыбнулась.
– Вот и молодец,хороший мальчик,—пальцы девушки
переместились за мохнатое ушко,зверь прикрыл глаза.—
Хороший,хороший...Умничка.Завтра я обязательно что-
102
нибудь придумаю,и мы раздобудем тебе еду.Слышишь?
Зверь недоверчиво вздохнул,ведьмочка убрала руку.Раз
уж пообещала,придется действительно что-нибудь придумы-
вать.А может,до завтра удастся как-нибудь превратить этого
оборотня обратно в человека?
Только сейчас Зара вспомнила,кто перед ней,и неуверенно
позвала:
– Арсен!
Оборотень посмотрел на нее без особого интереса и снова
закрыл глаза.
Солнце поднялось уже достаточно высоко,легкий ветерок
пригибал травинки на душистом лугу.Козы и коровы лениво
паслись,не отвлекаясь даже на то,чтобы отогнать мух,не
переставая жевать.
Оборотень плотоядно глядел из-за плеча притаившейся в
зарослях ведьмочки,облизываясь и пуская слюни.
Пастухов поблизости видно не было:может,прятались где-
то в тени?А то и вовсе разошлись,оставив скот на общем
лугу.В лесу-то близ деревень и городов уже давно повыве-
лись крупные хищники,и нападения на домашнюю живность
случались все реже.
"Коров трогать нельзя,—решила Зара,—на ней у крестьяни-
на все хозяйство держится".Она выбрала небольшого бычка и
указала оборотню.Облизнув усы ярко-розовым языком,зверь
выскочил из леса и расправил крылья.
Он спикировал прямо на спину несчастному животному,
раздалось громкое,полное ужаса мычание.Зара быстро отвер-
нулась.Даже если пастухи поблизости,они не станут напа-
дать на такое чудовище—побегут за подмогой,а за это время
голодный монстр успеет насытиться.
И все-таки бычка ей было жаль.Когда довольный оборо-
тень вернулся под прикрытие ветвей,она лишь бросила серди-
тый взгляд на радостно осклабившуюся морду и быстро пошла
прочь от луга,крикнув:
103
– За мной!
Ночью сытый монстр не стал выть,но выспаться ведьме
все равно не дал.Незадолго до рассвета девушку разбудил
негромкий плач.Зара даже решила,что где-то в лесу заблу-
дился человек,и испуганно вскочила,опасаясь,как бы чудо-
вище не нашло несчастного.
Но оборотень лежал рядышком,вытянув мохнатые лапы,и
тихонько поскуливал во сне,будто плакал.Ведьма опустилась
на колени рядом со зверем.
– Арсен?
Оборотень притих,но ненадолго.Девушка вздохнула,усе-
лась поудобнее и принялась гладить мохнатую голову,успока-
ивая.
– Тише,тише...Хороший мой,маленький мой,не плач,
не плач...Тише...
"Маленький"поддался на уговоры и вскоре умолк,толь-
ко продолжал изредка тоскливо вздыхать.А ведьма,прищу-
рившись,медленно повела ладонями вдоль спины,вдоль по-
крытых густой шерстью боков...Пальцы обожгло чужой бо-
лью.Девушка открыла глаза,долго разглядывала уткнувше-
гося мокрым носом в ее колени зверя,а после легла на землю,
прижавшись к горячему боку.
∗ ∗ ∗
Несколько часов кряду бабушка Айза планомерно и размерен-
но стучала в окно.Изредка брала передышку,а после снова
поднимала руку и била по стеклу заклинанием.К вечеру маг
не вернулся,и Зару не привел.Старушку ненадолго сморил
сон,но ударили часы в соседней комнате,и она проснулась,
снова,с удвоенным запалом принимаясь за дело,и так увлек-
лась,что невероятно испугалась,когда в окне задрожало стек-
ло.
104
– Ну вот,как говорится,терпение и труд...—старушка
соскочила с диванчика и,довольно потирая руки,подошла
к окну.Вчера с Зарой им этот трюк не удался,наверняка
потому,что маг был в доме,теперь же старушка смогла не
только прикоснуться к окну,но и открыть тяжелые рамы,на
которых не оказалось запоров.
– Прекрасно,просто прекрасно!—бабушка Айза выглянула,
и,убедившись,что до земли недалеко,перетащила к окну ди-
ванные подушки и побросала их вниз.Удовлетворившись ре-
зультатом своих трудов,она,покряхтывая,забралась на под-
оконник и схватилась за штору.Вздохнула и,сжимая ткань
костлявыми пальцами,принялась осторожно спускаться.
Длины шторы хватило как раз для того,чтобы,повиснув
на краю,увидеть землю в пяди от вытянутых носков.Неко-
торое время старушка сомневалась перед тем,как разжать
пальцы,но грохот колес по мостовой заставил поторопиться.
Она спрыгнула на сваленные под окном подушки,покачнулась
и,не удержав равновесия,села в бирюзовый шелк.
Спустя полчаса бабушка Айза изо всех сил колотила мед-
ным молоточком в дверь того дома,куда их с Зарой пару дней
назад не впустили.
– Откройте!Немедленно откройте!
Наконец ее просьбы были услышаны,и на пороге появил-
ся вчерашний слуга.Смерил ведьму взглядом и попытался
закрыть дверь.Но на этот раз старушка уперлась не на шут-
ку.
– Хозяина позови!Позови,я сказала,и быстро!
– Хозяин вас не примет,—высокомерно процедил слуга,и
тут же отлетел назад,а дверь гостеприимно распахнулась.
– Вот тебе!—старушка вошла внутрь,оглядывая богатую
обстановку,прислушиваясь,и наткнувшись взглядом на лица
перепуганных слуг,сказала:—Я хочу видеть вашего хозяина,
господина Райна.
– Его светлейшества нет дома,—произнес кто-то.
105
– Значит,я подожду его светлейшество здесь,—заявила
старушка и,обойдя все еще лежащего на полу наглого слугу,
уселась в уютное кресло.
Слуги переглянулись.
– Вам лучше подождать хозяина снаружи,—вышел вперед
дворецкий.—И вообще,приходите завтра.Уже поздно,а в та-
кое время его светлейшество не принимает посетителей.
– Между прочим,я очень важный посетитель,—заверила
его ведьма.—Так что меня он примет.
– Простите,но...
В дверь постучали,и дворецкий сам открыл ее,низко по-
клонившись.Седовласый маг вошел,сбросил на руки слугам
дорогой плащ и,заметив сидящую в кресле бабушку Айзу,
удивленно поднял брови.
– Простите,господин,мы пытались ей объяснить,что уже
поздно,—начал было дворецкий,но гостья не дала ему догово-
рить.Она вскочила и,угрожающе потрясая маленьким кулач-
ком,подошла к магу,поднимаясь на цыпочки,чтобы лучше
видеть его лицо.
– Вот как!Вот как,значит,встречают здесь старых зна-
комых!Я-то думала,что могу хотя бы на твою порядочность
рассчитывать,но маги,как видно,все напрочь забывают о
благодарности!Стоит прийти,один раз за много лет обратить-
ся за помощью—и тебя не пускают даже на порог!
– Подождите,подождите!—маг растерянно выставил руки,
словно опасался,что старушка и в самом деле на него нападет.
И улыбнулся.—Айза,да вы ли это?
– Она самая!—гостья опустила кулаки.—И нечего мне тут
мину удивленную строить.Сперва прогоняет,даже на порог
не пустив,а теперь удивляется.
– Прогоняет?—переспросил Райн.
– Да!Как мы с Зарочкой пришли,так этот,—она обви-
няюще ткнула пальцем в покрасневшего слугу,—нас едва с
крыльца не спустил.
– Ах,вот оно что!—седые брови мага сдвинулись к пере-
106
носице,строгий взгляд обратился к слуге,который медлен-
но,бочком-бочком,пробрался к двери и вышел из комнаты.—
Простите,Айза,я действительно не знал,что вы были здесь.
Со слугами я разберусь позже,но...как я понимаю,дело
важное,иначе вы бы вряд ли обратились за помощью.
– Да уж,важнее некуда!—выпалила старушка,и опаса-
ясь,что ее все-таки не дослушают до конца,затараторила без
остановки:—Знали бы вы,что делается под самым носом у
вашего совета!Нападают на беззащитного человека,в зверя
силком превращают да на людей натравливают,а меня с За-
рочкой моей под замок садют!Что ж это делается,а?Вот
не смотрите,не видите ничего,а когда кое-кто приведет вам
целую армию оборотней да на столицу напустит,уж тогда,
наверное,и забеспокоитесь!
Бабушка Айза умолкла,чтобы перевести дыхание,и маг
сразу воспользовался паузой.
– Вы мне по-порядку все расскажите,хорошо?Давайте
присядем,чаю выпьем.На улице сейчас холодно,вы,наверня-
ка замерзли и устали.
– Некогда мне чай пить!Зарочку мою подлец энтот краше-
ный в самое логово повез!
– И давно это случилось?—спросил маг.
– Вчера утром.Связал-заколдовал и с собой уволок.
– Вчера утром?—Райн вздохнул.—Тогда,если что-то долж-
но было случиться—оно уже случилось,а если нет—то у нас
найдется время и на чай,и на разговор.Пройдем...
– Нет уж,—старушка снова села в кресло.—Кто ж тебя зна-
ет,вдруг ты с ними заодно?Я уже никому не верю!Сунулась
к одному такому—так и сама попалась,и Зарочку подвела.
– Вы же давно меня знаете,Айза,—улыбнулся Райн.—К
тому же,сами понимаете,магу моего уровня не нужно вас
никуда заманивать.Достаточно одного заклинания.
– Да уж,—насупилась гостья,но выбора не было,к тому
же его светлейшеству Высшему магу Райну ведьма все-таки
доверяла.
107
∗ ∗ ∗
Вспомнив свой человеческий запах,оборотень действительно
изменился.Он по-прежнему не желал есть людскую пищу,но
в красных глазах больше не было безумной ярости,так напу-
гавшей ведьму.Он послушно шел за ней,охранял во время
коротких привалов и,впервые узнав ласку,теперь старался
ненавязчиво подсунуть голову под Зарину ладонь.
Так прошел еще день.Вечером они остановились неподале-
ку от реки,спрятавшись от припустившего дождика под пуши-
стым кленом.Сначала листва спасала их от влаги,потом обо-
ротень поднял крылья зонтом.Девушка недолго сомневалась,
прежде чем подвинуться ближе,и уселась под боком чудови-
ща."Если у него вдруг снова помутнится рассудок,он меня
достанет и так"—решила Зара.В порванной рубашке ей было
холодно,поэтому приходилось греться,прижимаясь к теплому
зверю.Несколько раз нервно проверив,на месте ли ее амулет,
крепко ли завязан кожаный шнурок,девушка прикрыла глаза,
позволив себе задремать.А вечером,когда дождь утих,кое-
как умостилась в расселине ствола старого дерева,словно в
жестком кресле,скрутилась калачиком и сказала привычно:
– Охраняй.
Солнце пробилось сквозь листву мягкими лучиками,лес
просыпался,радостно щебетали птицы.И вдруг все умолк-
ло,лишь отголосок испуганного ропота пролетел по зеленому
царству.
Приняв боевую стойку,оборотень оскалился и тихо зары-
чал.
Зара проснулась от наступившей тишины,такой же,как и
возле ведьминой тропы,когда рядом прятались маги.
– Что там?
Естественно,зверь не ответил.Вздыбленная шерсть,на-
стороженный взгляд и угрожающий рык говорили о том,что
происходящее ему тоже не нравится,и что он уже почуял
108
врага.
Внезапно на небольшую поляну выскочили два оборотня.
Они тоже рычали,подходя ближе и ближе,но не напали—
остановились на расстоянии.Чего-то ждали—приказа,сигна-
ла?Или их задачей было всего лишь выследить и задержать
беглецов до прихода хозяина?
Мысль о том,чтобы сбежать,пока чудовища будут выяс-
нять отношения,Зара отбросила:неизвестно еще,а вдруг эти
оборотни—не единственные в лесу?Здесь,рядом с Арсеном,у
нее,по крайней мере,есть шанс.
Маги не заставили долго себя ждать.Мариол показался на
краю поляны в сопровождении восьми человек.
– Надо же,на этот раз мне повезло,—усмехнулся он,и
бросил коротко:—Взять!
Две подконтрольные магу твари кинулись на Арсена,но
им удалось лишь несильно цапнуть его несколько раз,да рас-
пороть плечо:сказывалось отсутствие опыта,а заодно и страх
перед бывшим вожаком.Отбросив противников на расстоя-
ние,Арсен кинулся к ведьме и,подхватив ее огромной лапой,
раскрыл крылья.
Земля рванулась вниз,но в это же время что-то дернуло
монстра за крыло.На несколько секунд он завис в воздухе,а
потом неуклюже кувыркнулся.Перед глазами все завертелось,
Зара зажмурилась и едва не задохнулась,когда массивное те-
ло оборотня врезалось в укрытую вянущей травой почву.
Ведьме повезло—основной удар зверь принял на себя и ле-
жал на спине,прикрыв девушку лапой и уцелевшим крылом.
Второе оказалось порвано выпущенными метким стрелком же-
лезными крючьями.
Зверь попытался встать,но не смог.
– Нельзя!—прикрикнул Мариол на оборотней,которым не
терпелось наброситься на поверженного противника.Маг обо-
шел беспомощного зверя и,остановившись напротив его мор-
ды,смотрел на ведьму.—Братец передумал и решил пока оста-
вить вас в живых.Он,—маг кивнул в сторону оборотня,—еще
109
пригодится,да и ты...пока мы не поймем,что случилось,
почему Лаар перестал слушать приказов.
На дороге их ждала большая закрытая повозка.Сперва
втолкнули ведьмочку,а следом Арсена.Когда же в проеме по-
казались еще две твари,Зара сжалась в уголке,но оборотень,
к которому уже вернулась подвижность,растопырил крылья
и сел,закрыв собой ведьму.Крышка упала,отрезав солнеч-
ный свет.Тихое рычание,несколько раз клацнули зубы,кто-то
взвизгнул в темноте—и все перкратилось.С бывшим вожаком
двое оборотней решили не спорить.
– Вот,значит,как?—Илион задумчиво переводил взгляд с
лица стоящей перед ним ведьмочки—невероятно бледной,но
старающейся сохранять спокойствие,—на сидящего у решетки
оборотня,наблюдающего за двумя хозяевами сквозь прутья.—
Что же ты сделала,ведьма?Какое-то заклинание?Что?
Зара молчала.Даже если б она и захотела сказать этому
мерзавцу несколько теплых слов—вряд ли смогла,потому что
долгие часы в одной тележке с монстрами едва не свели ее с
ума.Ей повезло,что духота и вонь,а также пережитое вол-
нение отключили сознание,и большую часть дороги ведьма
провела в глубоком обмороке под охраной верного монстра.
– Это должно быть что-то простое,—маг ходил вокруг нее,
внимательно разглядывая с макушки до пят,—что-то очень
простое.Ведьмы любят такие штучки,не правда ли?Что та-
кого ты могла сделать?
Внезапно он остановился,удовлетворенно хмыкнул.Зара
похолодела,когда палец мага подцепил кожаный шнурочек на
ее шее.
– А вот и ответ,—Илион улыбнулся.Шнурок развязал-
ся сам собой и мешочек,амулет бабушки Айзы,оказался в
руке мага.Мужчина медленно распустил тесьму и,заглянув
внутрь,довольно засмеялся.—Так я и знал.Все предельно про-
сто.Волосы!Что ж ведьма,я тебя недооценил.Надо было
110
сразу обыскать,но кто же мог подумать,что у тебя объявится
нечто столь действенное!
Илион сделал знак рукой,и два мага в светлом одеянии
втолкнули девушку в отворившуюся решетчатую дверь.
– Значит,все дело было в этом?—Подхватив амулет за
шнурок,Илион щелкнул пальцами,над которыми вспыхнул
золотистый огонь.Маг смотрел на девушку,а Зара,вжав-
шись в решетку,не отрывала взгляда от сгорающего амулета.
Запахло жженным волосом.
– Простое колдовство так же просто уничтожить,—
подытожил маг.
Оборотень за спиной зашевелился,и Зара резко оберну-
лась,встретившись взглядом с огромными рубиновыми глаза-
ми.Мешочка с волосами больше нет,а значит...она зажму-
рилась и прошептала:
– Не надо,Арсен,не надо...
– Ты ведь голоден,Лаар,—маг отошел от клетки,сложил
руки на груди.—А другой пищи я тебе не дам.Я хочу,чтобы
ты снова стал вожаком стаи,и это случится,как только ты
избавишься от ведьмы.
Резко развернувшись на каблуках,Илион пошел к выходу.
Зара слышала,как уже в коридоре он сказал кому-то:
– Не кормить.
Глава 8
111
112
Ведьма следила за оборотнем с опаской,но вскоре ей овла-
дело безразличие.Зверь не пытался нападать на нее:походил
по клетке,несколько раз ударил решетку,напился из бочки,
шумно сербая,разбрызгивая воду,и улегся посреди помеще-
ния.Желудок оборотня громко урчал,требуя пищи.Ведьма
тоже проголодалась,но гораздо больше голода ее донимал хо-
лод.В подземелье Зара никак не могла согреться и мелко
дрожала,стуча зубами.
Оборотень заинтересовался ее состоянием:повернул голо-
ву,понюхал лицо девушки,влажно лизнул в щеку и подо-
двинулся ближе.Плюнув на все свои страхи,ведьма забра-
лась к нему под бок.Вскоре монстр уснул.Девушка видела
огромную морду,дергающиеся во сне усы.Зверь громко со-
пел и пару раз тихонько тявкнул.Потом открыл глаза,скосил
взгляд на ведьму.Зара попыталась отодвинуться,но над го-
ловой зашелестело,и порванное крыло оборотня нависло над
ней,прикрыв уютным пологом.
∗ ∗ ∗
Хрустальный шар засветился,внутри клубилась сизая дымка.
Илион не двинулся с места,кивнув брату,и тот медленно про-
тянул руку,коснулся пальцами гладкой поверхности.Дымка
рассеялась,появилось лицо мага с белыми волосами.
– Старая ведьма сбежала,—сообщил он.
– Ну и что с того?—Мариол небрежно пожал плечами.
– В разговоре ведьмы упоминали его светлейшество
Райна,—осторожно намекнул голос из шара.
– Не говори ерунды!Какой отношение могут иметь к Выс-
шему магу эти жалкие ведьмы?
– Не знаю,но...они говорили,что Райн их не пустил,а
ведь его светлейшество вернулся в город только вчера вече-
ром.Если эта старуха снова попытается увидеть его...
113
– Пусть попытается,—отмахнулся Мариол,не замечая,как
хмурится его старший брат.—Им снова укажут на дверь.
– И все же я думаю,что стоит проверить...—лицо ма-
га в шаре внезапно приняло настороженное выражение,он
отвернулся,посмотрел куда-то,и шепотом произнес.—Кто-то
пришел.Кажется я...
Пространство внутри шара вновь заволокло дымкой,на-
ступила тишина.Мариол вопросительно глянул на брата,тот
неторопливо поднялся и вышел.
Илион спустился в подземелье один.Оборотень поднял го-
лову при его появлении,ведьма вскочила.Маг вытянул руку,
коснувшись решетки.
– Скажи,твоя бабка действительно знакома с его светлей-
шеством Райном?
Девушка молчала.
– Ты можешь ответить или умрешь сейчас же,немедленно.
Зверь поднялся,непонимающе глядя на хозяина.Подался
вперед,сел,наклонил голову,вздыбил шерсть.Маг усмехнул-
ся.
– Лаар,нельзя!Отойди и не мешай нам.
Шерсть на загривке улеглась,но оборотень не отошел,а,
виновато прижав уши,лег на полу между магом и ведьмой.
– Отвечай,знакома?
Зара помедлила,и голубая искра,скользнув между пру-
тьев,полетела в нее.Оборотень расправил крылья.
Удар по внутренней стороне перепонки оказался болезнен-
ным,зверь взвизгнул и закрутился на месте,едва не сбив
ведьмочку с ног.
– Кажется,знакома,—тихо ответила Зара.
Маг молча развернулся и ушел.Звуки его шагов скоро
стихли.Оборотень постоял,уткнувшись носом в решетку,
словно надеялся,что его все-таки выпустят,потом подошел
к пустой кормушке,поцарапал ее лапой,понюхал,лизнул и,
разочарованно фыркнув,повернулся к ведьме.Зара прижалась
114
к стенке.Амулета не было,но девушка приготовилась прика-
зывать,только надо было успокоиться,чтобы голос звучал
уверенно...Может,тогда это чудовище ее послушает и снова
признает хозяйкой?
– Нельзя!Уйди!
Оборотень не послушал.Вместо того чтобы уйти,снова об-
нюхал Зару с головы до пят и плюхнулся у ее ног.Посмотрел
на девушку красными глазами и тяжело вздохнул,жалуясь и
на злого хозяина,и на решетку,и на отсутствие пищи.
Ночью замок огласил протяжный вой.В подземелье,под-
держиваемый эхом,он казался особенно громким и жут-
ким,но Зара не решилась приказывать оборотню замолчать—
просто зажмурилась и закрыла уши.Внезапно зверь сам
умолк и медленно,словно крадучись,подошел к решетке.
Ведьма услышала настороженное рычание,а потом увидела,
как пляшут тени на противоположной стене,постепенно уве-
личиваясь.Из-за поворота вышло несколько человек,которых
Зара не узнала,но,увидев впереди седовласого мужчину в
синей мантии,радостно встрепенулась.
– Эльзара?—спросил он.—С тобой все в порядке?
Злобное рычание оборотня заглушило голос мага,и в сле-
дующий миг зверь бросился на решетку,клацая зубами,пы-
таясь дотянуться до незнакомых людей когтистыми лапами.
– Нельзя!Прекрати!—крикнула ведьма,но оборотень не
обратил никакого внимания на ее приказы,не подкрепленные
властью амулета.Тогда маг махнул рукой,и один из помощ-
ников открыл небольшой тканевый мешок и вынул оттуда тол-
стую черную косу.
– Нельзя!Сидеть!—отчетливо произнес маг,и на сей раз
монстр вынужден был послушаться.Он сел недалеко от ре-
шетки,все еще недовольно рыча,а Зара,как зачарованная,
смотрела на косу,кончик которой словно был выпачкан в бе-
лой краске.
– Райн?—спросила ведьма,и тут же смущенно добавила:—
115
Ваше светлейшество...
– Верно,—повинуясь легкому движению пальцев мага,ре-
шетчатая дверь отворилась.—Выходи.Я вижу,он тебя не тро-
нул?...Айза ждет наверху.
Оборотень рассеянно переступил лапами и,подавшись впе-
ред,уткнулся носом в решетку.Дверь снова была закрыта,де-
вушка с магом скрылись за поворотом,остался только слабый
отсвет факелов на стенах и тишина.
– У-у-у?—негромко позвал оборотень,но ему никто не от-
ветил.
Над внутренним двором,укрытым защитным куполом,ле-
тали серые твари,то и дело сцепляясь в драке.Его светлей-
шество Райн мрачно наблюдал за ними,а бабушка Айза все
еще обнимала молодую ведьму:никак не могла нарадоваться,
что Зарочку вернули ей целой и невредимой.
– Я попросил бы вас остаться в замке еще на несколько
дней,—обратился к ведьмам Высший.—К сожалению,Илион с
братом успели скрыться,но после их экспериментов осталось
много такого,в чем придется очень тщательно разобраться.
Вот они,например...—маг снова повернулся к летающим над
квадратным двориком оборотням.—Они совершенно озверели,
и вернуть им человеческий облик я не в силах.Но,надеюсь,
мы сможем что-нибудь придумать в ближайшие дни.
– А Арсен?—спросила ведьмочка.—Вы можете помочь ему?
– Увы,нет,—Райн вздохнул.—Заклятие Илиона долго не
давало ему стать человеком.Похоже,он уже забыл себя.Или
почти забыл.Может быть,что-то в нем и осталось от преж-
него Арсена,раз с вами,Эльзара,он повел себя не как оборо-
тень.Они ведь часто не брезгуют человечиной.
Кормушка наполнилась с глухим стуком,оборотень под-
скочил к ней и с довольным урчанием погрузил клыки в сы-
рое мясо.Он был невероятно голоден,уже двое суток ничего
не ел,но...аппетит неожиданно быстро иссяк,и зверь встал
116
над кормушкой,без особого интереса теребя зубами еду.По-
том облизал усы и снова подошел к решетке.
– У-у-у!—уши настороженно шевельнулись,уловив лишь
отголоски эха.
∗ ∗ ∗
В отведенной ведьмам комнате царила полутьма,только слабо
подрагивал огонек в зажженном светильнике.Бабушка Ай-
за протерла глаза и села,не понимая,почему тревожный сон
продолжается и наяву.В окна стучал ветер,а по коридорам
замка,поднимаясь откуда-то из-под земли,разносился тоск-
ливый вой.
– Что это?
Ведьмочка тоже проснулась и сразу вскочила,прислуши-
ваясь.
– Арсен!Неужели он до сих пор голоден?
– Райн сказал,что распорядился его покормить.
– Я проверю.
Девушка сунула ноги в свои поношенные туфли,накинула
халат и вышла прежде,чем бабушка успела ее остановить.
Полы халата путались под ногами—его нашли в одном из
хозяйских сундуков среди мужской одежды.Девушка недол-
го вспоминала дорогу вниз,и,наконец,вышла на лестницу,
ведущую в подземелье.
Вой сразу стих.Оборотень ждал ее у решетки,но,едва
увидев ведьму,отвернулся и улегся хвостом к двери.
– Ты что,обиделся?
Пальцы ведьмы коснулись прохладных прутьев.
– Арсен?
На имя зверь не отреагировал,но,развернув треугольные
уши,слушал Зарин голос.Девушка посмотрела на неопусто-
шенную кормушку,и улыбнулась,искренне удивляясь,как со-
117
всем недавно могла бояться этого существа,которое от огор-
чения,что о нем забыли,даже потеряло аппетит.
– Прости,мы с бабушкой были очень заняты,я не смогла
прийти днем,а вечером...устала и сразу пошла спать.Ну,не
обижайся,пожалуйста!
Зверь повернул голову,красные глаза блеснули в полумра-
ке.
– Я не смогу с тобой остаться,но буду приходить,обещаю.
Часто-часто,ты даже не успеешь соскучиться.Ну,иди сюда,
иди...
Заре пришлось уговаривать его подойти,но недолго.Ре-
шив,что можно наконец принять извинения и забыть оби-
ду,оборотень приблизился и просунул нос между прутьев.
Ведьмочкина ладошка тут же коснулась шелковистой шерст-
ки,пробралась дальше,к ушкам,и зверь,млея от удоволь-
ствия,закрыл глаза.
Несколько дней прошли в кропотливой разборке и изуче-
нии всего,что помощники Илиона оставили в лаборатории.
Девушка повсюду искала резную деревянную шкатулку,в ко-
торой находились пряди волос всех превращенных людей,в
том числе и Арсена,но поиски эти не увенчались успехом.В
конце концов его светлейшество Райн решил,что пора поки-
дать замок,хотя многое оставалось неясным,а маги,которые
могли бы пролить свет на эти загадки,находились в бегах.
Вечером пятого дня в круглом зале,освещенном светиль-
никами с магическим огнем,собрали совет.Один из Высших,
прибывший вместе с Райном,вкратце сообщил ситуацию:в
лаборатории замка найдено большое количество препаратов,
изготовленных,в основном,на основе слюны и крови оборот-
ня,но ни один из них не может превратить сгрудившихся в
замковом дворике тварей обратно в людей.
– Поэтому у нас нет другого выхода,как умертвить
всех оборотней,дабы избежать распространения заразы,—
заключил докладчик.Райн медленно кивнул,выражая согла-
118
сие,а обе ведьмы вскочили.
– Умертвить?—громко переспросила Зара.
– Это ж люди,живые люди,как можно?...—бабушка Айза
от возмущения едва подбирала слова.
– Вы хотя бы понимаете,что говорите?—Эльзара гневно
сверлила взглядом докладчика,потом медленно повернулась
к Райну.—Десять человек!Которые,между прочим,попали в
беду по вашей вине!Если б вы не лишили Арсена магической
силы,никто не смог бы превратить его в зверя насильно,и не
было бы всего этого!А теперь вы говорите—умертвить?Вот
так просто,словно речь идет о том,чтобы выбросить мусор?
Кое-кто из магов смущенно опустил глаза—последние сло-
ва молодой ведьмы попали в цель.Не секрет ведь,что отно-
шение к простым людям среди привилегированного сословия
всегда оставалось крайне пренебрежительным,и многие дей-
ствительно не видели зла в том,чтобы избавиться от озве-
ревших подопытных Илиона самым простым и нехлопотным
способом.
– Помолчала бы ты,ведьма,—подал голос один из сидящих
у стола,но его светлейшество Райн бросил строгий взгляд в
сторону говорившего.
– Мы не сможем вернуть им человеческий облик,—сказал
Высший.—А кто займется их содержанием здесь?И ведь оста-
ется вероятность,что оборотни вырвутся на свободу,а то-
гда...вы сами понимаете.
– Но ведь вы даже не пытаетесь ничего сделать!—
возразила девушка.
– Верно,—поддакнула старушка.—К тому же попытаться
можно.Если только разыскать родственников этих несчаст-
ных...Может,у них получится вернуть оборотням человече-
скую память?Всяко ведь может случиться...
Идея о поисках родственников жертв колдовства магов от-
нюдь не вдохновила.
– Вот именно.Случиться может все,что угодно,—его свет-
лейшество Райн откинулся на широкую спинку кресла.—Твари
119
агрессивны,родственники не смогут с ними справиться,да и
вряд ли захотят утруждать себя и подвергать опасности се-
мью.К тому же,как я помню,Эльзаре удалось укротить обо-
ротня с помощью пряди волос,но в замке осталась лишь коса
Арсена,так что средства влияния на остальных у нас нет.
– Не страшно,—старушка пожала плечами.—У родственни-
ков наверняка сохранилась ношеная одежда.Можно исполь-
зовать и ее.Это средство слабее,но тоже действует.А если у
кого-то из этих десятерых есть дети,то...родная кровь также
может освежить память.Естественно,ее хватит и капли.
– Ведьмины штучки,—недовольно пробормотал кто-то,и
бабушка Айза резко обернулась,строго нахмурившись.
– Маловероятно,что нам удастся установить даже лично-
сти этих людей,не говоря уже о поисках родни,—Райн обвел
суровым взглядом собравшихся,хотя обращался преимуще-
ственно к ведьмам.—Но мы попытаемся и,если удастся,вос-
пользуемся предложенным вами...методом.Однако обещать
я ничего не могу.В данном случае наши возможности весь-
ма и весьма ограничены.Поэтому,если установить личности и
связаться с родней этих людей не удастся в ближайшее время,
то все до одного оборотни подлежат умерщвлению.
Это было окончательное решение,и ведьмы поняли,что
дальнейший спор бесполезен.
– Хорошо,что хотя бы Арсена мы можем забрать,—
пробормотала старушка.
Высший нахмурился.
– Об этом мы с вами не говорили.
– А что тут говорить?Все и так ясно,—бабушка Айза бес-
покойно теребила пальцами край платка.—Мы с Зарочкой за-
бираем его с собой.Поживет пока у нас,а там,глядишь,по-
тихоньку и вспомнит себя.
– Но ведь вы ему не родственники!—возразил маг.
– Как так—не родственники?—лицо старушки вытянулось
в притворном удивлении.—Я его бабка двоюродная,с детства
нянчила,покуда с острова в здешний лес не переселилась.Так
120
что мы с Зарочкой самые что ни на есть родственники!
Маги долго и недоверчиво переглядывались,но решили
подождать с возражениями,пока не выскажется глава Совета
Высших.
– Что ж,забирайте,—после недолгого раздумья согласился
Райн.—Но у меня есть несколько условий,которые вы обяза-
ны будете выполнять при содержании оборотня.Во-первых,он
должен находиться под постоянным наблюдением и ни в коем
случае не видеть других людей,кроме вас.Во-вторых,будет
сидеть на цепи.Она длинная,на тридцать шагов,легкая,но
очень прочная,заколдована так,что гасит силу оборотня,и он
не сможет вырваться,даже если второй конец цепи держать
в руке.И,в-третьих,кто-нибудь из нас будет каждую неделю
проверять его состояние.Если он и дальше будет проявлять
агрессию по отношению к людям,то ваша миссия по возвра-
щению ему человеческого облика и сознания будет считаться
неудавшейся.
Ведьмы переглянулись,прекрасно понимая,что означают
эти слова.
– Даже сторожевая собака при виде чужих людей рычит
и пытается напасть,—негромко произнесла Зара.—Чего же вы
хотите от оборотня,посаженного на цепь?
– Я все сказал,—Райн поднялся,и остальные маги последо-
вали его примеру.—Сегодня советую всем закончить свои дела
и собрать вещи.Завтра утром все входы в замок будут запе-
чатаны,как и выходы из него.Здесь останутся только охрана
и оборотни.
– Подождите!—возглас Эльзары остановил Верховного,ко-
гда тот уже собирался выйти.—Я считаю,что нам с бабушкой
полагается некоторое вознаграждение.Все-таки,если б не мы,
то эти мерзавцы действительно создали бы целую армию обо-
ротней у вас под боком.
Маг смерил девушку взглядом и согласно кивнул.Едва он
вышел,Зара позволила себе перевести дыхание и улыбнулась
с явным облегчением.
121
– Ну зачем,Зарочка?—бабушка недоуменно воззрилась на
молодую ведьму.—Зачем тебе их деньги?
– Надо же как-то кормить нашего троглодита,—пожала
плечами девушка.
– Что,соскучился?—Зара присела возле решетки,привыч-
но погладив просунутый между прутьев любопытный нос.—
Скучно тебе здесь одному,да?Ну ничего,завтра мы тебя от-
сюда заберем...
Ранним утром все маги собрались у ворот.Райн передал
бабушке Айзе косу,срезанную с головы Арсена.Старушка
придирчиво осмотрела ее и покачала головой.
– Ты ведь отрезал себе прядь?Верно?—она заглянула в
глаза Высшего и вздохнула.—Все вы,маги,одинаковые...
– На всякий случай,—ответил Райн,но старушка лишь
передернула плечами,и,отвернувшись,пошла туда,где,вы-
веденный на цепи из подвала оборотень скалился в сторону
магов,пытаясь спрятать Эльзару за порванным крылом.Вто-
рой конец заколдованной цепи девушка пристегнула к руке,
и зверь пока не заметил ее,хотя ошейник ему не понравил-
ся сразу.Однако маги не нравились ему намного сильнее,и
потому все внимание оборотень переключил на них.
Когда вышли за ворота,он попытался взлететь,но тут же
снова приземлился на задние лапы и с сожалением посмотрел
на свое правое крыло.
– Ничего,это мы подлечим,—успокоила его старушка,а
Эльзара подумала,что из-за цепи летать он все равно не смо-
жет.
С ведьмами маги попрощались холодно,и какое-то время
провожали взглядом удаляющуюся фигуру серого зверя,чинно
шествующего следом за девушкой,то и дело пытаясь подсу-
нуть ей под ладошку нос.Но подул ветер,развевая роскошные
одежды магов,в лицо дохнуло осенней сыростью,а серые ту-
чи на небе сгустились и вскоре заплакали дождем.Не желая
122
мокнуть,маги запечатали замок и по очереди вошли в откры-
тый Райном проход.
Глава 9
123
124
– Совсем нынче ведьмы распоясались,—леший сидел на
земле,прихлебывая сладкий отвар из поданной бабушкой Ай-
зой кружки.—То сами ходили,реже—людей водили,а теперь
что творится?То маги,то оборотни!Чего еще от вас ждать?
Ругался он более для порядка—привык ворчать по любому
поводу.Зверь на него почти не обратил внимания—посмотрел,
зевнул сонно и,вытянув лапы,притворился,что уснул.Только
настороженные уши его и выдавали.
– Намучаетесь с ним еще,а с магами так в особенности.
– Не бросать же в беде человека,верно?—старушка про-
тянула руку,провела по серой шерсти.Оборотень позволял
ей подобные жесты,хотя сам на ласку напрашивался только к
Эльзаре.Правда,иногда он обижался на девушку из-за цепи и
тогда подолгу отворачивал морду,старательно делая вид,что
молодая ведьма его интересует не больше пустого места.
– Долго ему придется вспоминать,—леший протянул ба-
бушке Айзе опустевшую кружку.—Да и маги не оставят вас в
покое.Не доверяю я им,подлое это племя.
– И у меня им доверия нет,—старушка вздохнула.—Ну да
ладно,придумаем что-нибудь,а только Арсена им больше не
отдадим.
Леший усмехнулся.
– Спасибо за угощение,только меня уж дела лесные за-
ждались.Много нынче работы—осень...
∗ ∗ ∗
Сидеть на цепи возле ведьминого домика оборотню не хоте-
лось.Он долго рвался,и если б цепь не была заколдована,
вероятно,вырвал бы опору навеса,к которой ее пристегнули.
А еще он жаловался Заре:тыкался носом в колени,тихо по-
скуливая,но по ночам больше не выл.Ведьмочка долго успо-
каивала его,уговаривала,и,в конце концов,оборотень сдался.
125
Теперь он жил возле избушки,прячась от частых дождей под
небольшой навес,а по вечерам долго смотрел прищуренными
рубиновыми глазами,как колышутся в траве неоцветающие
звезды.Обе ведьмы старались больше времени проводить с
ним,разговаривали и давали нюхать вещи,которые были зна-
комы Арсену.А поутру Эльзара поила его травяным отваром,
над которым они с бабушкой колдовали иногда и по пол-ночи.
Крыло оборотня благодаря ведьминым мазям заживало
быстро,и скоро зверь смог подниматься в воздух.Он часто
взлетал,кружился над полянкой—невысоко,насколько хвата-
ло цепи,и спускался явно недовольный,обиженный тем,что
ему не дают насладиться свободным полетом.
Маги,как и обещал Высший,приходили через каждые
семь дней,и зверь встречал их всех одинаково—вздыбив
шерсть на загривке,оскалившись,распустив широкие крылья.
Когда,по прошествии месяца,к ведьмам явился сам Райн,
оборотень бросился на него,но в прыжке,ударившись о неви-
димый щит,свалился в траву.
– Никакого результата,—покачал головой маг.—Этот зверь
по-прежнему агрессивен.
– Вообще-то у него есть имя,—негромко напомнила
девушка.—К тому же у Арсена-человека есть причины вас
ненавидеть.Может быть,такое поведение—именно свидетель-
ство постепенного возвращения памяти?
Ее заявление маг предпочел проигнорировать и обратился
к старшей ведьме.
– Сколько вам нужно времени?
– Не меньше трех месяцев,—ответила старушка,преду-
смотрительно назвав срок с запасом.
– Это много.Еще два месяца—не больше.И то—если не
будет ухудшений.
В следующий раз в качестве проверяющего пришла Лиона,
и Эльзара решила,что Высший специально подстроил Арсе-
ну такую подлость.Но оборотень не стал на нее бросаться—
126
настороженно рычал из-под своего навеса.
Госпожа Лиона явно была недовольна тем,что ей пришлось
ради поручения его светлейшества Райна забраться в такую
глушь.Женщина разглядывала серого зверя со смесью любо-
пытства и брезгливости.Она ушла,так не сказав хозяйкам
домика ни слова,даже не потрудившись кивнуть в знак при-
ветствия или на прощанье.
Когда фигура Лионы исчезла в открывшемся на опушке
проходе,бабушка Айза подошла к оборотню и сочувственно
потрепала его за холку.
– Вот дурак так дурак!Это ж надо было влюбиться в та-
кую...такую...
Зверь громко вздохнул,выражая свое полное с ней согла-
сие.
Прошел еще месяц.На улице стало по-настоящему холод-
но,и часто порывался идти снег.Белые крупинки не долетали
до земли—таяли,а трава,цветущая звездами,по-прежнему
зеленела вокруг избушки,не взирая на ночные морозы и на-
лет серебристого инея по утрам.
Деньги,вытребованные у его светлейшества,подходили к
концу,и потому с каждым днем пищи оборотень получал все
меньше.Старушка качала головой,глядя на похудевшего зве-
ря,и все чаще пыталась успокоить себя и Зару:
– Уже немного осталось.Совсем-совсем чуток.Вот продер-
жимся до следующего полнолуния...
Луна прибывала,ведьмы готовились,варили зелье из су-
шеных трав,читали наговоры на полностью почерневшую Ар-
сенову косу и часто не высыпались ночами.Последние дни
оборотень жил впроголодь.Ничего,кроме сырого мяса,он
есть по-прежнему не желал,и держался в основном на тра-
вяных настоях,которые Зара все же уговаривала его выпить.
Он исхудал и ослаб,а потому все реже вылезал из-под навеса,
безучастным взглядом следя за танцем снежинок.Иногда он
127
высовывал голову и пытался поймать белые хлопья на язык.
Ведьмы с тяжелым сердцем наблюдали за ним,с трудом успо-
каивая себя тем,что осталось всего пару дней...
До наступления ночи во дворе расчистили от снега неболь-
шой пятачок.Ночь обещала быть ясной,и с закатом солнца в
светлом еще небе начали появляться,одна за другой,звезды.
Постепенно их становилось все больше,огоньки складывались
в созвездия,а вынырнувшие из-под снега цветы таинствен-
но поблескивали,немного уступая в яркости своим небесным
близнецам.
Когда стемнело,Эльзара расстелила одеяло на расчищен-
ной площадке и позвала туда оборотня.Он послушно подошел
и лег.Ослабевший от голода,зверь недолго наблюдал за дей-
ствиями хозяек и быстро уснул.Эльзара расстегнула ошейник,
осторожно сняла его с мохнатой шеи и брезгливо отбросила
подальше вместе с цепью.
Ведьмы сели поверх сложенных одеял напротив спящего
монстра.Приближалась полночь,вынув заранее приготовлен-
ные сухие палочки,Эльзара долго терла их,и вскоре трут
задымился,а потом показался маленький ярко-рыжий лепе-
сток пламени.Он вздрогнул и потянулся вверх,следуя за
ведьмиными ладонями,пока не вырос над поляной красивым
цветком,похожим на большую звезду.Его листья и лепестки
извивались,словно игрались с ветром,не замирая ни на мгно-
вение.Старшая ведьма посмотрела на небо и,убедившись,что
время пришло,развязала полотняный мешочек и вынула косу.
Пламя сразу охватило волос,без треска,без шипения,опу-
тав золотистыми нитями,обняв и спрятав в себе.Коса не го-
рела,а словно растворялась,огонь поднимался все выше,и
очертания зверя за ним расплывались,становясь нечеткими.
Вскоре за высоким пламенем оборотня и вовсе не стало видно.
Ветер отрусил налипший снег с деревьев,качнул цвету-
щую на поляне траву.Огонь вздрогнул и погас,в один миг
уступив ночной тьме.Зверь по-прежнему неподвижно лежал
128
на одеяле темной тушей,его бока медленно поднимались и
опускались.
Эльзара наклонилась,обжигая ладони,зачерпнула с земли
горсть пепла и дунула.
Пепел вспыхнул в воздухе и мелкими серебряными искра-
ми замер,образуя туманную завесу,а потом стал медленно
оседать,укрывая под собой тело спящего зверя.Ведьмы смот-
рели,как очертания оборотня медленно-медленно уменьшают-
ся.Пепел погас,и стало видно,что на расстеленном одеяле
лежит человек лицом вниз.Смуглое тело исхудало настолько,
что можно сосчитать ребра,а в черных,как смоль,волосах
переливаются серебристые хлопья остывающего пепла.
Зара с бабушкой не сразу поверили собственным глазам,
но оцепенение прошло быстро.Эльзара встала,подняла сло-
женное одеяло и,развернув,накрыла спящего.А потом опу-
стилась на колени рядом с ним,заглядывая в лицо.
– Это он,—девушка вздохнула,а старушка тихонько засме-
ялась,прогоняя беспокойство.
– Конечно он,а кто ж еще?
– Только он не просыпается...
– Да,он слишком долго спал в зверином теле.Ну что ж,
одно дело мы с тобой сделали,а теперь давай-ка перетащим
его в дом.
Сказать было куда легче,чем сделать—бывший правитель
Славена-града даже в таком состоянии оказался тяжеловат
для двух ведьм.Но им все же удалось кое-как втащить его в
дом и уложить на широкую лавку,перевернув на спину.
– Приподними-ка его,я сейчас подушку принесу,—и ба-
бушка Айза заспешила к сложенной на припечке постели.
Зара просунула ладони под голову спящего,чувствуя,как
осыпается с волос остывший пепел ей на руки.Казалось неве-
роятным,что меньше получаса назад этот человек был огром-
ным серым монстром с мохнатой мордой,длинными клыками
129
и когтями,широкими перепончатыми крыльями.
Арсен открыл глаза.
Это случилось так неожиданно,что девушка вздрогнула.
– Зара...—прошептал он едва слышно,и старушка,взби-
вавшая подушку,резко обернулась на звук.—Ты давно не при-
ходила...
Глаза снова закрылись,девушка оторопело смотрела в осу-
нувшееся лицо мужчины,пытаясь понять смысл сказанных
слов.Старшая ведьма подошла и,обнимая подушку,вопроси-
тельно уставилась на Зару.
– Кажется,он бредит,—заключила девушка.
Бабушка сунула подушку Арсену под голову и вздохнула:
– Ему нужно еще немного времени.
"Еще немного времени"растянулось на несколько дней.
Бывший градоправитель все так же неподвижно лежал на лав-
ке,укрытый теплым одеялом,а ведьмы по очереди ухаживали
за ним.Правда,старушка часто выпроваживала Зару в сосед-
нюю комнату,хотя молодая ведьма не без оснований считала,
что,помогая тетушке,а после и самостоятельно занимаясь
врачеванием,успела насмотреться всякого.
После полнолуния резко похолодало,и мороз по ночам ри-
совал узоры на окнах.Сидя на лавке возле шкафчика с трава-
ми,Зара часто и подолгу их разглядывала,и виделись ей то
дремучие леса,то горные вершины,то заросли дикого папо-
ротника,где в самую короткую ночь многие пытались отыс-
кать таинственный цветок,отворяющий клады,выполняющий
желания.
Первые два дня старушка уверяла,что Арсен скоро
проснется,а на третий забеспокоилась.Его звали по имени,
громко стучали над ухом кочергой по старому чугунку,застав-
ляли вдыхать дым от сжигаемых трав,но ничего не помогало.
– Не знаю,что еще можно сделать,—сказала тогда старуш-
ка,устало разведя руками,—только ждать.
130
Вечером за окном выла вьюга.Ведьмы занимались при-
готовлением лекарств на заказ:бабушка Айза у печи меша-
ла ложкой густое варево,а девушка,сидя за столом,толк-
ла в ступке сушеные ягоды шиповника.Ее взгляд привычно
скользнул по лицу Арсена,и руки замерли,потому что зе-
леные глаза его были открыты и следили за бабушкой.Спо-
койное лицо ничего не выражало,словно мужчина наблюдал
со стороны за чем-то очень привычным или таким,что его
совершенно не касалось.
Зара медленно поднялась и вышла из-за стола.Арсен пе-
ревел взгляд на нее и продолжал смотреть все так же отстра-
ненно.
– Бабушка!—тихонько позвала ведьма.
Звук ее голоса заставил мужчину нахмуриться,а когда над
ним,расплываясь в улыбке,склонилась бабушка Айза,Арсен
облизнул пересохшие губы и едва слышно спросил:
– Я не сплю?
– Нет!—радостно оповестила его старушка.—Конечно же,
не спишь!
– Неужели,—слабая улыбка лишь на мгновение озарила
осунувшееся лицо,и тут же угасла.Глаза закрывались,Арсен
боролся с сонливостью изо всех сил,стараясь не дать векам
опуститься.
– Ну,наконец-то!Наконец-то!—старушка провела сухой
ладонью по его лицу и,наклонившись,поцеловала в щеку,
а потом взъерошила волосы.—Как ты вовремя-то проснулся.
Мы уж боялись—кабы совсем от голода не истаял.Отварами-
то поили,ну да разве ж это пища?Ты погоди,погоди,я тебе
сейчас супчику налью,кашки,и покормим понемножку,поне-
множку...
Старушка снова отошла к плите,постоянно что-то приго-
варивая да часто оборачиваясь.Арсен слабо шевельнулся под
одеялом и посмотрел на Зару,словно спрашивая помощи.
– Тело не слушается,—тихо сказал он.
Старушка отозвалась раньше,чем ведьмочка успела отве-
131
тить:
– Ничего,ничего,это скоро пройдет.Сейчас вот только
пообвыкнешь немного...
Пока бабушка хлопотала у печи,Эльзара присела на кор-
точки рядом с лавкой.Арсен снова пошевелился,пытаясь при-
подняться,и снова безуспешно.
– Почему я здесь?
– А ты ничего не помнишь?—удивилась девушка.
Он прикрыл глаза и едва заметно качнул головой.
– Совсем-совсем?
– Нет.И,наверное,лучше не вспоминать...
– Как знаешь,—Зара пожала плечами,но Арсен вдруг бес-
покойно дернулся,зеленые глаза широко раскрылись,и на миг
девушке почудился в них испуг.
– Деревушка возле Славена.Там...
Сообразив,о чем ее хотят спросить,Эльзара поспешила
его успокоить.
– По-моему,жители успели спрятаться в лесу.Хотя я не
знаю,что произошло дальше,но наверняка магам подпортило
планы твое бегство.
– Я сбежал?—удивился Арсен.
– Ну...—ведьма помялась,но все же ответила.—Мы сбе-
жали.
Он хмыкнул.Помолчал немного и сказал:
– Спасибо.
Что было после—он не спрашивал,а Зара и не стала
рассказывать.Заметив новую попытку бывшего градоправи-
теля приподняться,девушка придержала его за плечи,помо-
гая.Одеяло соскользнуло с плеч Арсена,укутывая тяжелыми
складками бедра и ноги.Зара хотела его поправить,но муж-
чина возразил:
– Не надо.Жарко...—и добавил тише:—Спасибо,ведьмоч-
ка.
Бабушка пододвинула скамью и села рядышком,держа в
132
руках наполненную до половины миску с супом.Понимая,что
от кормления с ложечки ему никак не отвертеться,голодный
Арсен послушно открывал рот,когда старушка с улыбкой под-
носила к нему очередную порцию кушанья.А после его заста-
вили выпить целую кружку сладковатого отвара и уложили на
лавку,позволив уснуть.
Зато наутро Арсен смог подняться сам.Одетый в добытую
старушкой из старого сундука широкую выбеленную рубаху
и коричневые штаны,он с трудом,держась за стены и ме-
бель,передвигался по дому,довольный,что может,наконец,
избавить обеих ведьм от лишних забот.И по-прежнему не
спрашивал,что происходило с ним в зверином облике,толь-
ко выслушал с огромным облегчением заверения Зары,что по
крайней мере в людоедстве замечен не был.А девушка радо-
валась,что рубашка надежно скрывает оставленные когтями
оборотня рубцы на ее теле.
За окном сыпал снег,наметая сугробы,но в ведьмином
доме было тепло и уютно.После сытного завтрака Зара при-
бирала посуду,а старушка,глядя счастливыми глазами на си-
дящего напротив Арсена,рассказала ему,что Илион с братом
сбежали,да скрываются неведомо где,и что остальных обо-
ротней,по-видимому,так в человеческий облик и не вернут.
Мужчина вспомнил про косу,и пришлось заодно ему поведать
про то,как ночью в полнолуние ведьмы спалили ее,проводя
свой колдовской обряд.
– Зря,—заключил Арсен,выслушав.—Надо было оставить
хоть прядь,чтобы вы могли со мной справиться,если что.
– Об этом-то я позаботилась,—вздохнула старушка,тут же
погрустнев.—И Райн тоже.
К вечеру бабушка Айза стала молчаливой и беспокойной.
Зара наблюдала,как старушка со все возрастающей тревогой
смотрит в окно.
– Что случилось?—спросила она тихонько,чтобы сидящий
у стола Арсен не расслышал.
133
Бабушка снова бросила взгляд в окно.
– Так ведь...седьмой день.
Едва она произнесла эти слова,раздался стук в дверь.
Оглянувшись на Арсена,старушка нехотя пошла открывать.
Впустив облачко серебристых снежинок,на пороге возник
его светлейшество Райн.Как всегда,в длинной синей мантии,
непроницаемой для зимнего холода.
– Добрый вечер,—его взгляд остановился на словно окаме-
невшем лице Арсена,вспыхнувших ненавистью зеленых гла-
зах,и маг усмехнулся.—Вижу,превращение вам удалось,но
полностью ли?
– А разве не заметно?—не удержалась от встречного во-
проса хозяйка,так и не ответив на приветствие.
Высший неопределенно повел плечами,продолжая смот-
реть в глаза Арсена,и,спустя некоторое время,заключил,
усмехнувшись.
– Великолепно.Признаюсь,я не верил в успех вашей за-
теи.Примите мою благодарность:и личную,и как главы Со-
вета.Так как сообщники Илиона сбежали,а остальных обо-
ротней допросить не удалось,Арсен для нас весьма ценен как
свидетель,он единственный,кто сможет рассказать о проис-
ходившем в замке Тиол.
Ведьмы переглянулись,чувствуя подвох.Маг не собирался
задерживаться в лесном доме,он положил руку на дверную
ручку,собираясь выйти,но обернулся через плечо.
– Идем.
Арсен не шелохнулся.
– Это приказ.
– Я никуда не пойду.
– Ценность имеющейся у тебя информации дает нам право
на просмотр памяти без твоего согласия,—голос мага оставал-
ся спокойным,не отражая эмоций,если они и были—только
легкую усталость.—Не вынуждай меня подкреплять приказ
силой.
– Как"идем"?Куда"идем"?—всполошилась старушка.—Он
134
же на ногах едва держится,а на улице метель—вон как в окна
стучит!Куда ж ему идти?
– Простите,Айза,но мои действия диктуются лишь
необходимостью,—ответил Райн.—Арсен?
Мужчина медленно поднялся и,стараясь не опираться о
край стола или делать это менее заметно,подошел к Высшему.
Тот смерил его взглядом.
– Это правильное решение.
Дверь открылась,порыв ледяного ветра влетел в горницу.
– Погодите!—окликнула их старшая ведьма.—Погодите,
одежу хоть какую-то,холодно ведь...
– Не стоит,Айза,—Высший легонько взмахнул рукой.—
Проход откроется у края поляны,а пока я его прикрою.
– А обратно?
– Обратно?Если таково ваше желание,я позабочусь,чтобы
он вернулся сюда тем же путем.
Райн первым вышел на крыльцо,Арсен же остановился в
дверях,обняв старушку,которая,ни на мгновение не умол-
кая,продолжала в полголоса чехвостить Высшего,не особен-
но беспокоясь,что тот ее слышит.Ведьмочка,напуганная и
молчаливая,стояла рядом.Арсен улыбнулся ей напоследок и,
развернувшись,пошел следом за Райном по слабо мерцаю-
щей в снегу дорожке.Ветер и снег не касались его,но за
метелью фигуры удаляющихся мужчин казались размытыми.
Когда Высший миновал границу круга покрытой звездочками
травы,которую сейчас не видно было из-за глубокого снега,
что-то вспыхнуло,и на опушке,излучая мягкий голубоватый
свет,открылось высокое окно.Маг шагнул в него первым,
Арсен последовал за ним.Свет погас почти сразу,и ветер за-
выл в ветвях с новой силой.Почему-то в этом звуке Эльзаре
слышался вой запертого в клетке серого оборотня.
135
∗ ∗ ∗
В столице было холодно и сыро.Снег на улицах не залеживал-
ся,измешиваемый в грязь колесами экипажей,а с тротуаров
его прибирали маги,которым недосуг было ходить по сугро-
бам или протаптывать,а то и протапливать дорожки.Поэтому
ежедневно поутру снег,собранный в большие кучи старатель-
ными уборщиками,попросту вылетал за городскую стену и
оседал у ее подножия.Жители часто жаловались,что город-
ской снег по ошибке попадает к ним на огороды,но каждую
зиму все повторялось заново.
В парке огромного дворца,возвышающегося в самом цен-
тре Каяры,дорожки расчищали,оставляя снег на газонах,на
деревьях,чтобы маги Совета могли порадовать глаза зимним
великолепием.Перед коваными воротами в виде переплетен-
ных виноградных лоз стояла стража—двое весьма уважаемых
простыми горожанами магов.Оба встрепенулись,вытянув ру-
ки по швам,когда перед входом в парк открылось окно,и
прямо из заснеженного леса,окутанные голубоватым сияни-
ем,вышли двое.В первом маги узнали Высшего Райна.Тот
коротко кивнул страже и предупредил,указав на Арсена:
– Придержите проход,и,если он вернется,откроете в об-
ратную сторону.
– Если?—спросил Арсен,когда калитка бесшумно закры-
лась за спиной.
– Если тебя признают невиновным в соучастии.
"Этого следовало ожидать..."Арсен шел за магом,без ин-
тереса глядя по сторонам—место было хорошо ему знакомо,
как и здание,в котором собирались оба совета:верховные
и Высшие.Двери сами собой распахнулись,пропустив при-
шедших в огромный холл.Не оглядываясь,Райн стал подни-
маться по лестнице,поддерживая силы Арсена,который шел
теперь вполне уверенным шагом,не вынужденный постоян-
но хвататься за поручни.На третьем этаже им встретилось
несколько человек—они вежливо поздоровались с Райном и
136
покосились на Арсена.
Его узнали несмотря на то,что волосы почернели и бы-
ли теперь коротко подстрижены,а расшитую золотом шел-
ковую мантию сменила простая сельская одежда.Чиновники
различных уровней—постоянные обитатели дворца—смотрели
с нескрываемой брезгливостью.Несомненно,как и все маги в
столице,они знали,за что их коллега,занимавший пост пра-
вителя Славена-града,был отстранен от должности,лишен
звания верховного и магической силы.
– Сюда,—Райн вошел в круглый зал,очень напоминавший
тот,где провели обряд над правителем Славена,только в цен-
тре стояло кресло с высокой спинкой.
Никого,кроме них двоих,в зале пока не было.
– Можешь пока присесть,—предложил Высший.
– Я постою.
Опершись о спинку кресла,Арсен ждал.Легкий шум ша-
гов на лестнице предупредил его о приближении магов.Они
входили по одному,здоровались с Райном,скользили взгля-
дами по стоящему в центре человеку,и будто бы нечаянно
становились в круг...Это невероятно напоминало тот самый
обряд,но на сей раз магов было всего одиннадцать—Илиона
уже успели заменить.
Один из них подошел к Арсену.
– Пожалуйста,садитесь сюда.
Повинуясь облаченному в просьбу приказу,мужчина опу-
стился в кресло.На голову лег тяжелый обруч с прозрачными
камнями у висков.
– Закройте глаза.
Этого делать не хотелось особенно,но Арсен не стал воз-
ражать.
Четыре часа спустя на парковую дорожку,слегка покачива-
ясь,вышел человек в простой одежде,с коротко подстрижен-
ными черными волосами.Дорогую шубу,наброшенную на его
плечи дворцовым слугой,мужчина скинул еще на крыльце,
137
предпочитая мерзнуть...
...За невиновность проголосовали с перевесом в один го-
лос.Маги беседовали,больше не обращая на него внимания,
Арсен же долго еще сидел в кресле,судорожно сжимая паль-
цами подлокотники.Вспоминать оказалось неприятно и боль-
но,особенно когда вновь пришлось,хоть и мысленно,побы-
вать в шкуре зверя—сперва дикого,злого,по приказу Илиона
бросающегося на подопытных,вожака стаи кровожадных обо-
ротней,обучающего их хитростям внезапного и слаженного
нападения,а после—неведомо как прирученного молодой ведь-
мой,сидящего на цепи и требующего каждый день огромную
порцию свежего мяса.
Наконец он смог поднять голову.Словно почувствовав
взгляд,маги повернулись,выжидая.
– Неуверен,что его стоит отпускать,—молодой мужчина
с длинными темными волосами подошел к главе Совета.—
Чересчур много агрессии.Возможно,превращение прошло не
полностью,как вы и опасались.
– Это мы выясним позже,—Райн внимательно посмотрел
на Арсена.—В твоих интересах вести себя так,чтобы у нас не
возникло подозрений...
– Я ненавижу вас,—прошептал Арсен,но собственный
голос показался ему неожиданно громким,несмотря на
слабость.—Я ненавижу вас всех,как людей,сознательно от-
нявших у меня жизнь и возможность оставаться самим собой.
Высшие молчали.Его не одернули,не ударили заклинани-
ем,что было обидно вдвойне—слова беспомощного перед ними
человека стоили внимания не более,чем жужжание запертой
в стеклянной бутылке мухи.
– Тебе ли не знать,что мы поступили согласно закону,—
спокойно и мягко произнес Райн.
Арсен поднялся.Кто-то подпитывал его силы,и с этим
пришлось смириться,чтобы не упасть прямо посреди зала.
"Я ненавижу ваши законы.Ваши длинные мантии и кра-
шеные волосы.Вашу подлость и лицемерие.Вашу любовь и
138
дружбу,которые хуже вражды..."
Высшие смотрели,как он уходит.Снова,как и тогда:быв-
ший градоправитель,бывший маг,принявший звание верхов-
ного,и едва не вошедший в круг Высших.Сейчас он был про-
сто человеком...нет,даже хуже—оборотнем,а потому его
мнение не значило для Совета ровным счетом ничего,и Арсен
оставил его при себе,но с каждым шагом вниз по ступенями
широкой дворцовой лестницы,мысленно повторял:"Ненави-
жу,ненавижу"...
Эта ненависть заставила его забыть о холоде,согревая луч-
ше упавшей на крыльцо шубы,когда ветер ударил в лицо и
забрался под рубашку.По серой ленте расчищенной парко-
вой дорожки он дошел до ворот и остановился у калитки.
Вычищенная улица столицы убегала вдаль,ярко переливаясь
ночными огнями.
Ни о чем не спрашивая,привратник взмахнул рукой,очер-
чивая в воздухе широкую дугу и,увидев за дымчатой завесой
пушистые ветви в белом одеянии и высокие сугробы на лесной
поляне,Арсен шагнул в проход,тут же утонув в снегу почти
по колено.
Окна домика на полянке светились заманчиво и тепло:там
не спали,ожидая его возвращения.Арсен улыбнулся,но про-
будившаяся память,напомнив о себе,стерла улыбку с его
лица.
...Искаженные ужасом лица людей,встретившихся на
замковом дворе с разъяренным чудовищем,алые полосы от
длинных когтей на теле ведьмочки,заколдованная цепь,брезг-
ливость являющихся с проверкой магов,дрожащий голос ста-
рушки,сообщающей,что больше не осталось денег,сонные
глаза обеих ведьм,днями и ночами изготовляющих на заказ
мази и амулеты,чтобы заработать на еду для прожорливого
зверя...
Голова закружилась,Арсен опустился в снег.Метель улег-
лась,небо сияло над головой самоцветами звезд,желтые бли-
ки плясали под окнами избушки.
139
Старушка дремала у стола,положив голову на сложенные
руки,Эльзара смотрела на подрагивающий рыжий огонек.Те-
ни больше не мелькали за окном—все стихло,лес уснул,и
тишину не нарушали вой ветра и скрип замерзших ветвей.
Бабушка сказала,что сегодня Арсена могут не отпустить,но
ежеминутно отправляла Зару проверить—не идет ли кто.Уста-
лость дала о себе знать,и хозяйка сама не заметила,как тя-
жело закрылись веки,опустилась голова...Но Эльзара все
равно часто-часто выходила на крыльцо,вглядываясь в ноч-
ные тени,только на поляне не было никого и ничего,кроме
ровного белого покрывала,из-под которого лишь у самого по-
рога выглядывали цветы-звездочки на тоненьких стебельках.
Уж давно перевалило за полночь,а ведьмочка твердо ре-
шила подождать до рассвета.Тогда бабушка сменит ее,и мож-
но будет отдохнуть.Хотя...Зара сама не понимала,почему
упрямо не дает опуститься отяжелевшим векам—ведь стук в
дверь она услышит и сквозь сон.
Девушка устало поднялась и подошла к двери.Задвижка
негромко щелкнула,дверь подалась и приоткрылась,высветив
золотистую полосу на белой глади.Чуть в сторонке,почти
у самой границы леса,неподвижно замерла темная фигура,
словно специально прячась в тени деревьев.
Ведьма соскочила с крыльца и,как была в легких домаш-
них туфлях,побежала через сугробы,проваливаясь по колено.
Подбежав к сидящему человеку,схватила его за плечи,с си-
лой встряхнув:
– Арсен!
Он поднял голову,ведьма ахнула и отшатнулась:с челове-
ческого лица на нее смотрели рубиново-красные глаза оборот-
ня.
Снег под пальцами показался горячим.
– Арсен...
Он зажмурился,а потом глаза его снова стали зелеными.
– Помоги мне,ведьмочка.
Зара качнулась вперед.Левая рука на затылок,правая—
140
вдоль позвоночника...Правда,для этого ей пришлось обнять
Арсена,позволив его голове лечь к себе на плечо.Ладони обо-
жгло,и ведьма сосредоточилась,на сразу заметив,что руки
Арсена осторожно легли ей на спину.
Ветер прошел лесом,с тихим шепотом осыпая снег с вет-
вей.Зара попыталась отстраниться,и Арсен сразу отпустил
ее,но пристальный взгляд,глаза в глаза,держал крепче объ-
ятий.
– Что бы я делал без тебя,—услышала Зара.—Без вас с
бабушкой.К кому бы возвращался...
Девушка не нашла,что ответить:смущенно улыбнулась и
поднялась,отряхивая юбку.
– Пойдем,—она протянула руку,Арсен сжал пальцами ее
ладонь,но небо качнулось,когда он попытался встать на ноги.
– Держись,—Эльзара подставила плечо,предлагая опереть-
ся,и медленно,пробираясь через сугробы по собственным сле-
дам,повела его к уютно светящейся желтыми огоньками окон
избушке.
Старушка что-то пробормотала неразборчиво,но так и не
проснулась,когда,дохнув морозным воздухом,заглянула в
приоткрывшуюся дверь зимняя ночь.Арсен устало опустился
на скамью.Сейчас он чувствовал себя куда лучше,чем по-
кидая дворец в Каяре.Эльзара села рядышком,и мужчина
чувствовал настороженный,полный тревоги взгляд.
– Как все прошло?—шепотом,чтобы не разбудить бабушку,
спросила она.
– Нормально.
– Тебя просто поспрашивали и отпустили?
Он кивнул,не желая вдаваться в подробности.
– Что-то не верится,—ведьма подперла кулачками щеки.—
А почему у тебя глаза были красные?Как у оборотня...
Арсен обернулся,внимательно посмотрел на Зару.
– А я и есть оборотень.
141
– Ну...—девушка повела плечом,Арсен усмехнулся.
– Много я вам хлопот доставил?
– Да как сказать...—она улыбнулась,—иногда,конечно,
трудно приходилось.Жаль,что оборотни не могут быть тра-
воядными.
– Это верно...
Огонек дрогнул,старушка что-то проворчала во сне.Арсен
поднялся,потянулся и посмотрел на ведьмочку.Та вскочила
и,подхватив ворохом постель с лавки,принялась стелить на
припечке.
– Не надо,—Арсен подошел,забрал у ведьмы одеяла,понес
обратно.—Там жарко совсем,я лучше на лавке посплю.
– Но ведь неудобно!—возразила ведьма.
– Ничего,привыкну как-нибудь.
Эльзара подождала,пока он ляжет,не укрываясь,и,на-
клонившись к столу,дунула на огонек.В первый миг стало
темно,а потом серебристый свет из окон рассеял мглу,Арсен
смотрел,как движется по горнице женский силуэт,исчезает
в дверном проеме,и только услышав шорох одеял на ведьмоч-
киной постели,закрыл глаза.
Глава 10
142
143
Зима намела высокие сугробы,укутывая пышным одеяни-
ем деревья и кусты,плотным ковром укрывая прошлогоднюю
листву и спящие глубоким сном травы,наряжая и добротные
домики,и хижины на краю выселка,придавая им празднич-
ный вид.
В лесу было тихо и спокойно—зимой люди не заходили да-
леко,а охотники выбирали места западнее Славена—дичи там
водилось не больше,но отчего-то охота в тамошнем лесу все-
гда была удачливей.Возле южных окраин сколько не ходили,
сколько не выслеживали—набредали только на запутанные с
особой тщательностью следы,а самого зверья и видом не ви-
дывали.
Здесь,в густом лесу южнее Славена-града,стоял посреди
круглой полянки маленький аккуратный домик.Снег вокруг
был истоптан следами,в которых,если наклониться,можно
разглядеть притаившиеся под белым покрывалом звездочки.
Только вот пройти по этим следам до самых выселков мог-
ли лишь обитатели лесного жилища—случайный путник не
увидел бы отпечатков на снегу,и полянку миновал бы,не
заметив,не свернув.
Короткими зимними днями и долгими вечерами у ведьм
всегда находилось,чем заняться.После того,как при-
шлось три месяца кормить прожорливого оборотня,денег не
осталось—лишь долги,которые непременно нужно отдать и
как можно скорее.А потому ведьмы трудились—по памяти
искали под снегом целебные коренья,толкли порошки,вари-
ли зелья,мешали мази,да еще амулеты готовили:кому от
сглаза,кому от наговора,кому от хворей,а кому в защиту от
злых духов,а еще от соседской вражды,от нужды,для уро-
жая,для приплода,для удачи в делах сердечных и просто для
везения.
Оборотень им помогал.Только теперь он был далеко не так
прожорлив,как раньше,и вообще совершенно не походил на
огромного серого зверя с волчьей мордой,перепончатыми кры-
144
льями и рубиново-красными глазами.Просто человек:смугло-
кожий и темноволосый,как обе ведьмы,которые приходились
ему землячками.
Естественно,помощи от него было немного:коренья в
ступке потолочь,для Зариных амулетов из дерева заготовок
нарезать,дров нарубить да сходить на охоту—вот и вся муж-
ская работа.И ведь странно—охотиться в здешнем лесу ему
удавалось,в отличие от остальных попытчиков:не иначе,как
леший помогал.Правда вот так запросто,как на ведьминой
тропе,хозяин леса поговорить не выходил,да и вообще на
глаза не показывался.
После возвращения из Каяры Арсен так и остался у ведьм.
Сперва он просто едва передвигался и не смог бы уйти,а
после его не отпустили.Сказали,мол,только недавно лежнем
лежал,рукой-ногой пошевелить не мог,а уж собирается...Не
полностью поправился,не окреп.
Арсен соглашался с ними,будто бы с трудом поддаваясь на
уговоры,но и сам не хотел никуда уходить.Путь в столицу
был ему заказан,в Славен также возвращаться не хотелось—
тамошние маги узнать могли.Конечно,можно направиться в
любой другой город и снова оказаться среди чужих,незнако-
мых людей,не зная ни одного ремесла,за исключением ры-
бацких навыков,полученных в далеком детстве на островах,
ничему не научившись,кроме бесполезной теперь колдовской
науки.
И все-таки,рано или поздно,ему придется уйти,потому
как не дело здоровому мужику сидеть на шее у двух одино-
ких женщин.Арсен понимал это,но оттягивал момент рас-
ставания,объясняя это тем,что хозяйкам лесной избушки во-
все небезопасно жить в этакой глуши в полном одиночестве.
Люди-то сюда не заходили,но случиться может всякое.Ведь
маги дорогу знают:и Высшие,и верховные.К тому же...а
вдруг оборотень?
Почему-то Арсен едва ли не каждый день ожидал изве-
145
стия,что в округе объявился крылатый монстр,наводящий
страх на местных жителей.Если такое чудовище явится сюда
водиночку,ведьмы еще могут справиться,но против хотя бы
двоих им никак не выстоять.
Прошло три недели с тех пор,как Арсен побывал на допро-
се.Ведьмы,как обычно,занимались делами.Эльзара сидела
у окна,выжигая охранные знаки на деревянной пластинке,
которую Славенский сапожник заказал для дочери.Внезап-
но внимание ее привлекла голубоватая вспышка,и девушка,
отложив работу,выглянула на крыльцо.
Сперва она никого не увидела,но,сделав несколько шагов,
разглядела,что сбоку от дома,на самом краю поляны,кто-то
стоит.Виноградного цвета мантия и длинные темные волосы
выдавали в пришельце мага,а,приглядевшись,Эльзара узнала
Корвина.
Девушка вернулась в дом и обернулась к Арсену.
– Кажется,к тебе пришли.
Нахмурившись,мужчина поднялся из-за стола и вышел
вместе с ведьмой.Зара осталась на крылечке,Арсен же пошел
по глубокому снегу к замершей в отдалении фигуре.
Корвин стоял у границы заколдованного круга и отчего-то
не решался ее переступить.Он первым произнес слова привет-
ствия,оглядел бывшего товарища с ног до головы и сказал:
– Ты изменился.
Арсен кивнул,признавая этот неоспоримый факт.
– Вообще-то я пришел по делу.
– Что еще нужно от меня Совету магов?—резко спросил
Арсен.
– Ничего,но...может,лучше поговорим не здесь?При-
гласишь меня в дом?
Арсен оглянулся.На крыльце,облокотясь о дверь и сложив
руки на груди,стояла молодая ведьма,издали наблюдая за
разговором.
– Не у меня,у хозяек спрашивай.
146
Корвин растерянно переводил взгляд с Зары на Арсена и
обратно.
– Сестрица твоя,да?—приподнявшись на цыпочки,молодой
человек громко спросил:—Добрый день,уважаемая.Пустите в
дом?
Ведьма кивнула,и Арсен,не оглядываясь,первым пошел
через сугробы к крыльцу.
Старушка радушно угостила гостя горячим малиновым от-
варом,не заметив опасливого взгляда,каким маг посмотрел на
поставленную перед ним кружку.Гостя хотели и накормить,
но он заверил старшую хозяйку,что не голоден.
– Я пришел по поручению его светлейшества Райна,—
начал Корвин,запнулся,но договорил:—Он все-таки решил
проверить,как ты тут...
– Не летаю ли над лесом,не завтракаю ли неосторожными
охотниками,—подсказал Арсен.
– Ну,вроде того,—смущенно согласился маг.
– Можешь передать ему,что все в порядке.
– Не могу,—Корвин вздохнул.—К сожалению...Его свет-
лейшество Райн мертв.
В лесном домике было тихо,но после произнесенных мо-
лодым магом слов тишина стала оглушающей.
– Мертв?
– Его нашли сегодня утром на кресле в зале Совета.Те-
ло осмотрели,но,как ты понимаешь,никаких следов...За
исключением одной единственной маленькой ранки—красная
точечка,как след от укуса какого-то насекомого или от уко-
ла...Но это ничего не объясняет:вряд ли Высшего Райна
можно было отравить,любой маг знает нужные заклинания и
противоядия.
– Верно,—Арсен отвернулся и смотрел в окно.Известие
о смерти его светлейшества Райна неожиданно расстрои-
ло,к тому же слова Корвина посеяли и другое смутное
беспокойство.—Скажи,а нет ли известий об Илионе и его
147
помощниках?
– Ты угадал,—невесело улыбнулся маг.—Как раз на днях
жители приграничных селений пожаловались местным магам
на крылатых чудовищ,нападавших в поле на их скот,на пас-
тухов и путников,оказавшихся водиночку на открытой мест-
ности вдали от деревень.Ты полагаешь,это как-то связано с
убийством его светлейшества?
– А ты так не думаешь?
– У меня еще не было времени подумать над этим,—Корвин
виновато пожал плечами.—С утра в Совете такое творится...
И,главное,мы ведь так и не установили,каким образом был
убит глава Совета.
Арсен молча встал и подошел к окну.Одинокие серебри-
стые звездочки снежинок срывались и падали с неба,вспыхи-
вая в последних лучах заходящего солнца.
– Это было самоубийство,—тихо сказал он.—Райн мог уме-
реть по собственному желанию,если знал,что в противном
случае его ожидает нечто похуже смерти.
– Что именно?—насторожился Корвин.
– Например,изгнание из столицы,а особенно—проведение
обряда лишения магической силы.Для Райна это не просто
равносильно смерти,а во стократ хуже.
– Но ведь его светлейшество никогда не преступал
закона!—возразил маг.—Я не представляю,за что его могли
бы изгнать и уж тем более провести обряд...
– Необязательно преступать закон,—Арсен пожал плечами
и обернулся.—Достаточно просто быть оборотнем.
Версия,изложенная удивленному Корвину и внимательно
прислушивающимся ведьмам,казалась вполне правдоподоб-
ной:несколько магов—сторонников Илиона—застали его свет-
лейшество Райна в одиночестве и,воспользовавшись момен-
том,ухитрились вколоть ему препарат,изобретенный магами
в замке Тиол.Раз им удалось выполнить задуманное,мож-
но заключить,что Илиона поддерживает как минимум треть
148
Высших,и неизвестно еще сколько верховных.
Конечно же,Высшего мага не возьмешь никакими ядами,
но от зубов оборотня противоядия нет.Как и от злосчастного
препарата.У Райна было время почувствовать развитие в себе
второй сущности и принять решение о самоубийстве.
Выслушав Арсена,Корвин долго тер виски и уже без воз-
ражений выпил не одну кружку ведьминого отвара.
– Ты полагаешь,так все и было?—в который раз переспро-
сил он и поднялся из-за стола.—Нужно немедленно рассказать
это остальным.Немедленно!
Провожать мага Арсен вышел сам.У края полянки муж-
чины остановились.
– Спасибо,что предупредил.Ты ведь мог и не приходить
сегодня.
– Все-таки мы были друзьями,—Корвин вздохнул.—Да и
тебе спасибо.Теперь мне есть,что сказать Совету.
– У меня к тебе просьба:повремени с этим до завтра,—
Арсен оглянулся на желтые огоньки окон избушки.—И скажи
остальным,что застал меня за сборами.
– Но ведь...
– Завтра меня здесь уже не будет.
– Понятно,—Корвин кивнул и,взмахнув рукой,открыл ок-
но,за которым виднелась ограда дворца в Каяре.—Я постара-
юсь выполнить твою просьбу.Прощай,Арсен.
Он шагнул в проход,несколько мгновений силуэт мага в
голубом свечении был еще различим,но вот окно закрылось,
и свет погас,уступив место вечерним сумеркам.
∗ ∗ ∗
Два часа после полуночи.Арсен смотрел на серебристый луч,
соединяющий окно с бледным пятном света на полу.Пора...
Он заранее решил,что возьмет с собой в дорогу,проверил,
149
где лежат необходимые вещи,а потому сборы не заняли много
времени.Смена одежды,буханка свежего хлеба,немного сы-
ра,хороший длинный нож с остро заточенным лезвием—вот
и все.Осталось только надеть недавно сшитые собственны-
ми руками теплые сапоги,набросить на плечи старый тулуп,
неизвестно где и как ведьмами раздобытый,осторожно выйти,
без скрипа,без стука притворив за собой дверь...
Положив на лавку собранную сумку,он подошел к вешал-
ке,на которой висела слева от двери зимняя одежда,и замер,
почувствовав направленный в спину взгляд.
Ведьмочка стояла на пороге комнаты—босиком,в длин-
ной рубашке,укутанная широким шерстяным платком.Арсен
обернулся и долго смотрел на нее,не зная,что сказать.Зара
вышла вперед,притворила за собой дверцу и,наклонившись
к столу,запалила лучину.
– Мог бы и предупредить,—не глядя на Арсена,сказала
она.
Действительно,мог,но почему-то решил уйти вот так вот
тихо,не прощаясь,не выслушивая уговоров остаться,которым
так и хочется поддаться,повесить тулуп на крючок,разобрать
сумку...
– Я не хотел вас расстраивать.
– Мы бы совершенно не расстроились,—спокойно возрази-
ла ведьма.—Проснулись бы утром,увидели,что тебя нет,и
целый день до вечера только и прыгали бы от радости.
Арсен улыбнулся.
– Прости.
Зара передернула плечами и,подойдя к лавке,бесцеремон-
но заглянула в его сумку.
– Ну вот,я так и знала,—девушка вздохнула.—Присядь
пока.
Понимая,что останавливать его не станут,Арсен сел и
наблюдал за ведьмой,которая выбирала травы из шкафчика,
раскладывала их по маленьким тканевым мешочкам,на ко-
торых потом что-то писала угольком.Затем вынула связку
150
амулетов,положила на стол перед бывшим магом:
– Выбирай.
– Это ведь заказные.
Ведьма обернулась через плечо,взгляд прищуренных зеле-
ных глаз едва не заставил мужчину покраснеть,как будто он
сказал невесть какую глупость.
– Я еще сделаю,—холодно ответила Зара.
Амулеты были выполнены по всем правилам,и хотя защи-
ту от серьезного колдовства не обещали,но,как Арсен уже
успел убедиться,об опасности предупреждали всегда.Отка-
зываться от такого подарка в его ситуации было глупо,к то-
му же ведьмочку и так обидела его попытка тайного бегства,
сильнее расстраивать ее не хотелось.
Он успел выбрать амулеты,когда Зара подошла и села на
лавку,разложив на коленях мешочки с травами.
– Это останавливает действие любой отравы,—девушка
подняла мешочек,на котором угольком было написано"от
яда",и положила его в раскрытую дорожную сумку,—это от
простуды,это от ведьминого колдовства.А вот здесь—от кол-
довства магов.Он,конечно,действует недолго,несколько ми-
нут всего,но может пригодиться...
Еще несколько таких же мешочков скрылись в его сумке.
– Спасибо,ведьмочка.
Зара подняла голову,отвела с лица блестящую черную
прядь.
– Да было бы за что.
– За все.
Она улыбнулась,потом снова нахмурилась.
– Тебе нельзя уходить.
– Я уже все решил.
– Знаю,—Зара усмехнулась.—На смерть идешь.
Отчасти девушка была права,поэтому Арсен промолчал.
Эльзара вздохнула,поплотнее запахнулась в свой платок.
– Уходи.
151
Поднявшись,Арсен снял с крючка свой тулуп,надел,под-
хватил сумку и закинул ее за плечо.А уходить-то не хоте-
лось...Что-то несказанное или несделанное мешало пересту-
пить порог,и он медлил в дверях.Ведьма стояла перед ним.
Лицо ее больше не казалось сердитым,глаза блестели в по-
лутьме,и Арсен не выдержал:шагнул вперед,наклонился и
обнял Зару,крепко и осторожно прижимая к себе.Девушка
не сопротивлялась,но ладошки уперлись в его грудь,словно
собираясь оттолкнуть и не решаясь.
Едва слышно потрескивала догорающая лучина,гладкие
волосы молодой ведьмы пахли травами и еще чем-то неулови-
мо знакомым.И человек,и серый мохнатый зверь,прячущий-
ся где-то в глубине души,очарованно замерли,наслаждаясь
каждым вдохом,каждым прикосновением,но...время уходи-
ло.Арсен нехотя разжал руки.
Дверь распахнулась,зимняя ночь дохнула морозом,вспых-
нули под луной редкие снежинки,словно повисшие в прозрач-
ном воздухе.По протоптанной в снегу дорожке Арсен шел
через поляну к окружающему избушку лесу,но на опушке
все-таки оглянулся.
Ведьма стояла на крыльце,кутаясь в шерстяной платок,
из-под полы длинной рубашки выглядывали носки старых раз-
ношенных сапог.Неизвестно,увидела она его прощальную
улыбку или нет—лицо Зары не изменилось,но свет от лучины
дрогнул в окошке и погас.
∗ ∗ ∗
Старый форт у границы с Сарганой был наскоро прибран,а в
пустовавших не один год помещениях казарменная обстановка
сменилась почти домашним уютом.Печи топились,в каминах
горел огонь.
Возле узкого окна,выходящего на круглый двор,стоял вы-
152
сокий светловолосый маг—его светлейшество Илион Тиол,так
и не снявший с груди знак Высшего.Теперь,после смерти
Райна,многие поддержали его открыто:далеко не все Выс-
шие горели желанием сложить головы во имя сохранения ты-
сяч людских жизней,а потому предложенные Илионом и его
братом способы ведения войны их заинтересовали.
Теперь у мага была своя армия—больше сотни серых обо-
ротней,сытых и сильных,повинующихся его приказам.Твари
были поделены на отряды по десять-двадцать особей,каждый
из которых представлял собой отдельную стаю со своим во-
жаком.Правда,последние шестьдесят оборотней получились
чуточку мельче своих ранее превращенных собратьев,но за-
то,в результате кропотливой работы десятка исследователей,
обладали другим неоспоримым достоинством.Представляя се-
бе,как разъярятся сторонники покойного Райна,когда узнают
о небольшом генетическом усовершенствовании,глава семей-
ства Тиол испытывал злорадное удовлетворение.
– Ваше светлейшество...
Слуга замер у двери,согнувшись в поклоне.Илион обер-
нулся.
– Говори!
– Стая,отправленная вами в Сизый Яр,внезапно улете-
ла в сторону долины,и там,под Зареченском,встретилась
с магами—вашими противниками.Как мы смогли узнать,их
всех перебили...
Известие о гибели стаи из семнадцати оборотней Илиона
ничуть не расстроило:он создаст еще,благо пленных селян из
разоренного приграничного городка ему хватит на ближайшее
время.Интересовало другое:как оборотни могли ослушаться
приказа?
– Улетели,говоришь?
Голос мага казался спокойным и даже ласковым,и это на-
пугало слугу больше всего.
– Да,ваше светлейшество.Просто вдруг начали драться,
а потом изменили направление и полетели к Зареченску.
153
Илион вытянул руку,слугу отбросило к двери,вжало в
массивные доски.
– Я должен знать,почему стая ослушалась моего приказа!
Даю ровно сутки,чтобы узнать причину.
Побелевший слуга поспешно согнулся в низком поклоне.
– Слушаюсь,ваше светлейшество.
Он не осмелился дольше задерживаться пред холодным
взглядом Высшего Илиона.Кое-как нашарив за спиной двер-
ную ручку,бочком отодвинулся и,пятясь,вышел в коридор.
До полнолуния оставалось немногим больше двух недель.
Маги,поддержавшие Илиона,вынуждены были собраться в
приграничном форте—коллеги угрожали им расправой,и ведь
сторонники покойного Райна превосходили числом бунтовщи-
ков.Но оружие,живое оружие,воскрешенное и усовершен-
ствованное братьями Тиол изобретение древних магов,обеща-
ло победу.Стаи крылатых оборотней шумели на весь форт,им
уже не хватало места,и потому неподалеку от укрепленных
стен построили накрытый магическим куполом загон.Твари
слушались хозяина беспрекословно,выполняя приказы,пере-
даваемые вожакам,но Илион считал,что его армия еще недо-
статочно многочисленна,и потому наметил ближайшей целью
несколько деревень,откуда собирался до полнолуния привести
в форт мужчин и насильно вколоть им полученную из крови
Арсена сыворотку.
Неприятное сообщение принес Тиолу-старшему все тот же
слуга.С посеревшим лицом он неуверенно вошел в просторное
помещение,склонил голову в поклоне и замер,словно ожидая
удара.
– Ваше светлейшество,—дрожащим голосом проговорил
он,—сегодня в полдень еще одна стая внезапно улетела в За-
реченскую долину.Их...тоже всех уничтожили.
– Вы выяснили,почему это произошло?—медленно,растя-
гивая слова,спросил Илион.Слуга поднял голову,и в его
глазах вспыхнула надежда.
154
– Да,да...Ваше светлейшество,на этот раз мы очень
внимательно наблюдали и заметили,что в стае появился но-
вый оборотень.Он нагнал их,когда стая летела над лесом,
убил вожака и,возглавив стаю,увел ее за собой.
– Вот как?—Илион улыбнулся и снова отвернулся к окну,
а слуга за его спиной вздохнул с явным облегчением и даже
выпрямился,почти полностью расправив плечи,услышав нот-
ки удовлетворения в голосе мага.—Арсен...Я уверен,это он.
Значит,решил уводить мои стаи,предоставляя моим против-
никам возможность подобраться поближе...
Он замолчал,словно позабыв о слуге,но тот рискнул о
себе напомнить:
– Что прикажете делать,ваше светлейшество?
– А ничего,—маг усмехнулся.—Они еще не знают,но я
тоже приготовил им сюрприз.
∗ ∗ ∗
Каждый новый взмах крыльев давался с большим усилием.
На сей раз вожак стаи оказался по-настоящему силен:успел
покусать и располосовать спину.Но перед стаей нельзя по-
казывать слабость,поэтому Арсен летел впереди,почти не
обращая внимания на протесты сопровождавших стаю магов.
Те что-то кричали,запускали в чужака огненные шары,но,
во-первых,Арсен уже наловчился прикрываться крыльями,а
во-вторых,подаренный новым главой Совета амулет немного
защищал и от боевой магии,мог прикрыть от двух-трех про-
пущенных ударов.
Место покойного Райна занял шестидесятилетний маг Ан-
ториан,глава одной из самых знатных и богатейших семей
государства,родной дядя своенравной и вероломной красави-
цы Лионы.К оборотню,вздумавшему помочь магам в борьбе
с братьями Тиол и их крылато-мохнатой армией,он относился
155
без симпатии,но согласился,что Арсену следует обеспечить
защиту от колдовства.И теперь маленький амулет на тонкой,
но очень прочной цепочке,едва заметно поблескивал в серой
шерсти летящего зверя.
На сторону Илиона перешло четырнадцать магов Совета—
пятеро Высших и девять верховных,а также до десятка
других—безвестных,но стремящихся к славе и власти при
поддержке братьев Тиол.Остальным же магам пришлось на
время забыть разногласия и объединиться.Теперь около Сар-
ганской границы их собралось около полусотни.
Маги остановились под Зареченском.Илион больше не да-
вал им ни дня передышки:объявив своим противником не
соседнюю Саргану,а,в первую очередь,Совет,он ежеднев-
но отправлял свои стаи к какому-нибудь поселению вблизи
границы.Мужчин старались брать живьем,чтобы после по-
полнять ряды армии оборотней.
Каждое утро Арсен вылетал на разведку и,выслеживая
направившуюся к людскому селению стаю,догонял ее,ввязы-
вался в бой с вожаком,а после уводил тварей за собой туда,
где их поджидали маги Совета.Звери сопротивлялись боевым
заклятиям,подставляя крылья,но вожак не давал им скрыть-
ся с поля боя,и маги постепенно добивали всех.Твари падали
с высоты и,распластавшись на земле,превращались в людей.
Члены Совета не хоронили их,чтобы не расходовать за зря
силы,а приводили людей из Зареченска,которые работали в
открытом поле всю ночь,и постепенно укрытая протаявшим
снегом равнина зарастала одинаковыми невысокими холмика-
ми.
О том,что в каждой такой битве погибают невинные люди,
против собственной воли обращенные в монстров,Арсен ста-
рался не думать,изо всех сил мешая Илиону пополнять ряды
оборотней новобранцами.
На четвертый день все повторилось как обычно,однако,
пока он уводил стаю,другая под командованием магов Илио-
156
на успела опустошить небольшую деревню возле Сизого Яра.
Арсен не смог им помешать.Не глядя,как добивают маги по-
следних еще державшихся в воздухе тварей,он спустился на
землю и,сложив крылья,нырнул под полог своего шатра.Там,
уставший и обессиленный,рухнул на широкий матрас.
– Можно?—голос Корвина лишь на мгновение опередил его
появление.Арсен не стал отвечать,маг вошел и присел рядом
поверх одеяла.Оглядел длинные,глубокие царапины,тяну-
щиеся через спину Арсена,следы укусов на плечах,и покачал
головой.—Да,сегодня тебе досталось...
Он вытянул руки,между напряженными ладонями мага и
обнаженной кожей человека-оборотня воздух засветился зо-
лотом.В этом свете раны потускнели и затянулись тонкой
коркой,краснота воспаления с краев разорванной кожи ушла.
Корвин вздохнул,опустил руки и покачнулся.
– Ну,пока все...
Натянув одеяло,Арсен перевернулся на спину.Похудев-
ший,с исцарапанным лицом,он казался совсем измотанным,
но и молодой маг выглядел не лучше:каждодневное лечение
оборотня дорого ему обходилось.
– Спасибо,—коротко поблагодарил Арсен.
Корвин лишь пожал плечами.
– Я каждый раз думаю:если б мы тогда не провели обряд,
если б ты так и остался магом,пусть и лишившись поста
градоправителя—ничего этого бы не было.
– Возможно.
Некоторое время Арсен смотрел в лицо человека,которого
считал своим другом,потом отвернулся и закрыл глаза.
– Я думаю,нужно попросить кого-нибудь еще помочь те-
бе:до завтра раны не заживут,—Корвин поднялся.—Жаль,его
светлейшество Анториан куда-то ушел,он бы,я думаю,согла-
сился...Кстати,знаешь,он распорядился привести отряды
лучников нам на подмогу.Многие были против,хотя я счи-
таю,что это правильно—от колдовства оборотни могут при-
крываться крыльями,а вот от стрел нет...А ты как думаешь?
157
Но Арсен,провалившись в глубокий сон,ему не ответил.
∗ ∗ ∗
Голубоватая вспышка за окном заставила обеих ведьм встре-
пенуться,но за узорчато разрисованным морозом стеклом они
не увидели Арсена—только двух незнакомых магов,вышед-
ших из прохода на краю заповедной поляны.
– Не пойду я их встречать,—
пробурчала Зара,отворачиваясь.—Пускай сами топают,если
очень хочется.
Маги не стали задерживаться на опушке,и вскоре раз-
дался негромкий,но настойчивый стук в дверь.Старушка со
вздохом пошла открывать.
– Добрый вечер,—вежливо поздоровался старший и,по-
видимому,главный,входя в избушку.Он был высок и красив,
с длинными светло-каштановыми волосами почти до колен,
на лбу красовался рубин в золотой оправе,на груди—круглый
медальон,знак Высшего.Нежно-персикового цвета мантия до
пят с дорогим шитьем по рукавам и подолу едва слышно ше-
лестела при каждом движении.
– Вечер добрый,—ответствовала старушка.—Чем обязаны?
Маг окинул ее внимательным взглядом,еще пристальнее
пригляделся к замершей в отдалении с неприязненным выра-
жением лица Эльзаре.
– Мое имя Анториан,—сказал маг,не сочтя необходимым
представить также и своего спутника.—После гибели его свет-
лейшества Райна я являюсь главой Совета Высших,а также
общего Совета магов.
Младшая ведьма продолжала сверлить Высшего холодным
взглядом,старшая,опомнившись,предложила присесть.
– Спасибо,—поблагодарил маг и остался стоять.—У меня
дело чрезвычайной важности,и я вынужден обратиться за
158
помощью не к кому-нибудь,а именно к вам.
Девушка криво усмехнулась—вежливость магов ровным
счетом ничего не стоила,ведь в любой момент они могли до-
биться своего силой,но его светлейшество Анториан,в отли-
чие от многих,предпочитал сперва попытаться решить дело
полюбовно.
– Вы назвались родственниками оборотня по имени Арсен,
хотя не являетесь таковыми,—Высший улыбнулся,—а значит,
его судьба вам небезразлична.
– Он ушел почти месяц тому назад,—старушка всплеснула
руками.—Ушел ночью,тихо,незнамо куда и зачем.А...вам
что-нибудь о нем известно?
Высший медленно кивнул.
– Арсен помогает нам в борьбе с изменником Илионом и
теми,кто перешел на его сторону.
Ведьмы обменялись радостными взглядами,в которых,од-
нако,сквозило беспокойство,ведь Илион—противник опас-
ный,и обе хорошо это понимали.
– Если хотите,вы можете увидеться с ним.Я,собственно,
и пришел сюда,чтобы организовать эту встречу.
Как ни старался Высший маг,хозяйки лесного домика по-
чувствовали фальшь в его любезном предложении.
– Вы очень добры,—старушка опустилась на широкую
лавку.—Только вот растолкуйте мне:неужели глава Совета
магов проделал столь длинный путь,несомненно отобравший
много сил,только чтобы пригласить нас повидать Арсена?
Ведь вы,уважаемый,как и остальные,вряд ли испытывае-
те симпатию к оборотню,да и к скромно живущим в лесу
ведьмам тоже.
– Что ж,буду откровенен,—маг снова улыбнулся,но гла-
за его остались холодны.—Ваше присутствие нам необходи-
мо.Дело в том,что в настоящий момент Арсен практически
неуязвим для нашей магии и,случись что,мы не сможем ни
контролировать его действия,ни заставить подчиниться.Вы
же знаете его достаточно хорошо и,насколько мне известно,
159
уважаемой Эльзаре он подчиняется,даже будучи лишен чело-
веческого сознания.
Ведьмы обменялись взглядами:тяжелыми,понимающими.
– Вы зря пришли к нам с этой просьбой,—ответила
старушка.—Мы с Зарочкой готовы помочь Арсену,но сей-
час наша помощь ему не пригодится.Лучше б вы,маги,не
мешали ему выполнять задуманное,а честно договорились и
действовали вместе.
– У нас есть уговор,но,не скрою,его условия достаточно
сложные,и в один прекрасный момент Арсен может отказать-
ся их выполнять или начать самовольничать.А ведь,как я
уже сказал,врученный мною амулет защищает его от колдов-
ства как магов Илиона,так и нашего...
– Вот и замечательно,—старушка потерла руки.
–...поэтому необходим другой способ воздействия.Нема-
гический.Личностный.
Взгляд мага впился в лицо молодой ведьмы,та усмехну-
лась.
– Заложник?
– Верно.
Девушка покачала головой.
– Вот гады!—отвернувшись,Зара принялась как ни в чем
не бывало прибирать со стола.
– Вы ведь понимаете,что я могу применить силу,—
негромко произнес маг,и в голосе его звенело едва сдержива-
емое раздражение.
Девушка обернулась,посмотрела на него.
– Понимаю.Но это не мешает мне назвать вас негодяями и
подлецами.Вы ведь все равно не станете обращать внимания
на слова какой-то ведьмы?
Эльзара перевела взгляд с изумленного лица Высшего ма-
га на не менее потрясенную всем происходящим старушку,и
вздохнула.
– Бабушка никуда не поедет.Она останется здесь.
160
– Согласен,—голос мага снова звучал спокойно.—Одного
заложника нам хватит вполне.
Глава 11
161
162
Просьбы и упреки бабушки Айзы,а также выкрикиваемые
вслед магам пожелания,которые,если б не наколдованная
защита,обещали как минимум крупные неприятности,до сих
пор стояли в ушах.
Проход оказался не прямым,и сначала ведьма очутилась
перед дворцом в Каяре.С непривычки кружилась голова,и
слегка подташнивало.Маги привели ее во дворец и попросили
подождать их в зале,встречавшем у главного входа гостей
дворца богатством и роскошью.
Поставив на тахту наполненную различными снадобьями
сумку,Эльзара ходила по просторному холлу,разглядывая
невиданное доселе великолепие.За свое любопытство она бы-
ла наказана снисходительными взглядами дворцовых слуг и
вернувшихся спустя минут двадцать магов.
Анториан жестом позвал ее за собой наружу,и снова—
через парк,к воротам.За границей ограждавшей дворец сте-
ны проход для них открыл одинокий привратник,и девушка,
следом за Высшим,шагнула на укрытое грязным снегом поле.
Лагерь магов она увидела сразу—аккуратные шатры,свет-
лые,с узорной отделкой казались неуместно щеголеватыми
на фоне стоящих в отдалении,под прикрытием леса,скром-
ных палаток простых воинов,но их обитателей подобное,как
видно,не смущало.Встречные здоровались с Анторианом и
удивленно косились на ведьму,однако вопросов никто не за-
давал.
Возле одного из почти одинаковых шатров Высший оста-
новился и,когда его спутник приподнял полог,жестом пред-
ложил девушке войти.
Зимний холод остался позади—в шатре было тепло и уют-
но.Посредине,на широком матрасе спал человек:Эльзара ви-
дела только смуглую спину с четырьмя бороздами подживаю-
щих ран и растрепанные смоляно-черные волосы на затылке.
– Располагайтесь,—услышала девушка за спиной голос ма-
га и обернулась.—Советую вам не будить его—превращения
отбирают силы,как и ранения,чье заживление мы пытаемся
163
ускорить.
И вышел.Желтый,словно сплетенный из огненных ле-
пестков мячик вверху,под пологом,давал достаточно света,
но разглядывать было нечего:только спящий человек на мат-
расе и дорожная сумка да сложенная стопкой одежда в углу.
Зара опустилась на колени,перебирая содержимое Арсеновой
сумки,проверяя,что из ее снадобий он успел использовать.
Мешочки"от яда"и"от простуды"оказались нетронутыми,а
вот тот,что"от колдовства"—сгорел почти полностью.Зара
вздохнула и оглянулась на шорох.Арсен перевернулся на спи-
ну,подложив одну руку под голову.Через левую щеку тяну-
лись две царапины—одна свежая,вторая уже превратилась в
белесый рубец.Такими же рубцами были разукрашены плечи
и руки.Даже во сне лицо мужчины показалось Заре обеспо-
коенным.
Ведьма долго смотрела на Арсена,потом подошла к вы-
ходу,но остановилась.Встречаться с магами она не хотела,
к тому же после длинного дня и путешествия по переходам
усталость давала о себе знать.Оставаться в одном шатре с
мужчиной было неудобно,но раз уж Высший решил поселить
ее тут—ничего не поделаешь.
Эльзара сняла тулупчик,разложила на подстилке,не про-
пускавшей холод земли,и легла сверху,свернувшись калачи-
ком.Голоса и шаги обитателей лагеря доносились приглушен-
но,и девушка вскоре перестала прислушиваться,поддавшись
дреме.
∗ ∗ ∗
Он часто видел ведьмочку во сне,а потому,открыв глаза,не
сразу понял,что это наяву.Эльзара спала,улегшись спиной
к Арсену поверх своего тулупчика,скрутившись,словно от
холода,и все же узнать ее оказалось делом одного мгновения.
164
Арсен встал,оделся и,задержавшись ненадолго возле спя-
щей,с трудом поборов искушение провести по гладким воло-
сам ведьмы ладонью,вышел из палатки.
Долго искать Анториана ему не пришлось.
– Как она здесь оказалась?
– Кто она?—будто не понял маг.—А-а-а,ты имеешь в виду
эту ведьму?Я решил,что тебе будет приятно повидаться с
сестричкой.Ты разве не рад?
– Нет!—Арсен тряхнул головой.—Здесь опасно,неизвестно,
что может случиться.Если это ты ее привел—уведи обратно.
Высший покачал головой.
– Я не могу выполнить твою просьбу,Арсен.Но...в чем
дело?Ведь рядом с нами ей ничего не угрожает.
– Я в этом не уверен,—Арсен нахмурился.—Тебе нужна
заложница,да?Я делаю все,что могу,что еще вам нужно?
Чего вы боитесь?
– Понимай,как хочешь,но,пока Илион и его сторонники
не будут побеждены,ведьма останется в лагере.
Спор с Высшим оказался бессмысленной тратой времени.
Злой и расстроенный,Арсен вернулся в палатку и сел напро-
тив спящей Эльзары.Замысел магов был ему понятен,лишь
оставалось неясным—почему так боятся его неповиновения?
Ведь он с самого начала действовал по собственному жела-
нию,первым предложив помощь.Видно,меряя всех по себе,
маги не доверяли ни друзьям,ни союзникам.
Осторожно,чтобы не разбудить,Арсен обошел Зару и лег,
не раздеваясь,поверх одеяла,но еще долго смотрел,слушал,
как дышит ведьма.
Утром он проснулся как обычно—с первыми лучами вос-
хода.В палатке больше никого не было,но сумка Эльзары в
уголке красноречиво свидетельствовала о том,что вчерашнее
появление ведьмочки в лагере ему не приснилось.
Не успел Арсен встать с постели,как полог качнулся,впу-
165
стив девушку.Вместо приветствия Зара протянула ему круж-
ку с дымящейся жидкостью.
– Пей.
– А что это?—осторожно поинтересовался Арсен.
– Ты пей,пей,спрашивать потом будешь!
Он пожал плечами и глоток за глотком опустошил кружку,
а потом улыбнулся:
– Доброе утро,ведьмочка.
– Доброе,—как-то неуверенно согласилась Эльзара.
– Прости.Я не хотел втягивать вас с бабушкой.
– Ничего,—отмахнулась ведьма.—Не одна я нахожусь
здесь против собственной воли.Корвин вон тоже только и
думает,как бы удрать.
При упоминании имени бывшего друга,Арсен слегка рас-
терялся.
– Корвин?Ты его видела?
– Да,я встретила его полчаса назад.Мы даже успели
поговорить.
Ведьма отводила взгляд от его лица,хотя такое поведение
было совершенно ей не свойственно.
– И что же сказал тебе Корвин?
Зара передернула плечами.
– Да так...рассказал,чем вы тут занимаетесь,—ведьма
усмехнулась,—помочь попросил.Втихаря.Потому что сам уже
не справляется,говорит,у него после боя сил не хватает на ле-
чение,а ты каждый день возвращаешься весь порезанный...
Арсен улыбнулся,потому что почувствовал в ворчливом
тоне молодой ведьмочки тень волнения.
– Ну,это он преувеличивает...
– Я заметила.
Зара хмыкнула,и на этот раз взгляд ее зеленых глаз без
стеснения уперся в царапины на лице Арсена.В это время в
соседнем лагере протрубили подъем.
Зара с Арсеном сели прямо перед шатром,и неторопливо
166
доедали принесенный Корвином завтрак.Маги предпочитали
принимать пищу в одиночестве,а стрелки,чьи палатки видне-
лись неподалеку,собрались дружной компанией у костра,над
которым висел огромный чан.Люди переговаривались,шути-
ли,в утреннем воздухе особенно звонко разлетелся по округе
чей-то смех.Эльзара наблюдала за ними с улыбкой,потом
обернулась к Арсену.
– Может,переберемся к ним?
– Они знают,кто я,—ответил мужчина.
– А...—объяснять,что это значит,не было необходимости.
Да люди ненавидели магов,но к оборотням относились еще
хуже.
– Жаль,—вздохнула ведьма.—Придется с этими...и как
ты только можешь с ними разговаривать после всего?
Он пожал плечами,не ответив.Чтобы сражаться с одним
врагом,пришлось заключить временное перемирие с другими,
только эти"другие"в который раз обошлись с ним подло,
притащив сюда Эльзару в качестве заложницы.
– Ну что ж,по крайней мере теперь есть кому занять-
ся твоими боевыми ранами,—беспечно продолжала ведьмочка
свой монолог.—Если Корвин сам уже не справляется...
– Глупая ведьма,—прошептал Арсен.
– Что?—встрепенулась девушка.
– Глупая ведьма!—он обернулся.—От шатра не отходи,кто
бы ни позвал,поняла?—и нырнул под полог,а через несколько
секунд под утренний свет вышел огромный серый зверь,ото-
шел на несколько шагов и,расправив широкие перепончатые
крылья,рывками поднялся в небо.Закусив губу,ведьма сле-
дила обиженным взглядом за оборотнем,пока темный силуэт
не растворился в серой утренней дымке.
167
∗ ∗ ∗
Сегодня ему попалась очень странная стая—все твари меньше
его и ростом,и размахом крыльев,да и в силе уступали,а
потому сразу признали вожаком и полетели следом в сторону
долин.Илион тоже привлек лучников,и одна стрела оцара-
пала оборотню бок,но Арсен даже не обратил внимания на
столь несерьезное ранение.
С утра и маги,и люди продвинулись ближе.Лагеря оста-
лись немного позади готового к бою строя.Две шеренги:
изящные,в основном светловолосые маги в длинных мантиях
и одетые кто во что горазд стрелки встречали приближающу-
юся стаю.На сей раз Арсен даже не опасался,что кто-нибудь
сможет спутать его с чужими,но все равно,едва завидев вы-
пущенные навстречу сияющие снаряды,заслышав свист стрел,
круто развернулся и полетел вниз,спасаясь с линии огня.
Оборотни инстинктивно защищались крыльями.Призем-
лившись на задние лапы,Арсен ждал,когда чудовища,разма-
хивая лохмотьями порванных перепонок,начнут падать вниз,
но этого не происходило—стрелы врезались в жесткие крылья
и скользили по ним,как по окованной поверхности щита.
Люди заметили это,со стороны отряда стрелков донес-
лись изумленные и даже испуганные окрики,а серые твари,
невредимые,уже не обращая внимания на магический огонь,
ринулись вниз.
Первый удар приняли на себя лучники.Чудовища громко
хлопали крыльями,и,ощерив пасти,страшно рычали,пугая и
без того растерявшихся людей.Некоторые смельчаки умудри-
лись все же попасть стрелой не в крыло,а в незащищенные
тела,ранив четырех монстров и убив одного,но сопротивле-
ние оборотни подавили быстро,загнав обезумевших от ужаса
людей в лес.И только тогда,когда фигурки стрелков попря-
тались за деревья и ощетинились мечами,пользуясь тем,что
оборотни в лесу становятся неповоротливы,звери вспомнили
о магах и,развернувшись,всей стаей полетели к ним.
168
Арсен снова поднялся в небо.Вкусившие крови звери не
сразу услышали его клич,и только когда новый вожак вдруг
возник перед ними,ощерившись,рыча,размахивая крыльями,
очень-очень нехотя остановили атаку.
Вожак приказывал отступить,но звери не понимали его:
почему?Ведь добыча—вот она,такая близкая,такая аппетит-
ная!И она даже не защищается,разве что выпускает странные
светящиеся шарики,от которых слегка щекотно,и не более.
Ведь осталось всего-то немного,и вот-вот начнется настоящий
пир...
Понимая,что страсть легкой добычи грозит пересилить,
Арсен бросился вперед.Сильные удары лап раскидали четы-
рех мелковатых монстров,нескольких пришлось укусить,зато
остальные нехотя наклонили головы и,прижав уши,признали
правоту вожака.
– Уводи их!Уводи!—крикнул его светлейшество Антори-
ан.Но Арсен не нуждался в подобных подсказках—продолжая
рычать и скалиться,он отогнал оборотней от магов и,не поз-
воляя им броситься в сторону леса,где прятались стрелки,
погнал прочь.
В лагере магов оставалось всего трое человек:пятиде-
сятилетний верховный в качестве охраны,ее светлейшество
Лиона—Глава Совета не желал подвергать племянницу опас-
ности,а также молодая ведьма,которая,следуя совету Арсена,
почти не отходила от шатра.
День выдался ясный,и в небе можно было разглядеть
темные силуэты оборотней,встреченных магическим огнем и
стрелами.Прикрыв глазами ладонь,девушка пыталась понять,
что же происходит там,вдали,но видела лишь,как ей каза-
лось,беспорядочно метавшихся тварей,среди которых с тако-
го расстояния невозможно было угадать Арсена.
Все закончилось довольно скоро,но почему-то серая стая
не осталась лежать медленно превращающимися телами на
лугу,а поднялась ввысь и улетела прочь.Недоуменно пожав
169
плечами,Зара присела у небольшого костерка,разогревая от-
вар,который приготовила для оборотня.
Стрелки вернулись раньше магов,которые,не привыкнув
много ходить,обычно даже на малые расстояния либо езди-
ли,либо открывали себе проходы.Сегодня же сил у них не
осталось,и разноцветная группа медленно двигалась по истоп-
танному снегу,из-под которого торчала прошлогодняя трава.
Оборотня среди них не было.
Девушка нашла взглядом Корвина—выглядел молодой маг
очень уставшим,разбитым,бледным.Встретив его возле ла-
геря,Зара спросила:
– Где Арсен?
Тот пожал плечами.
– То есть?—ведьма строго прищурилась.
– Он повел оборотней обратно,—тихо ответил Корвин.—
Что-то случилось...мы не смогли их одолеть.
Ведьма долго сидела у входа в шатер.Уже темнело,в
ясном небе—ни облачка,и если б оборотень возвращался—
Эльзара заметила бы его издалека.Но на землю опускался
серый вечер,а Арсена все не было и не было.
Холодный ветер поднялся над лугом,гоня поземку.Зара
нехотя встала,собираясь спрятаться,когда взгляд уловил в
небе движение черной точки,приближающейся рывками.
Девушка задержалась на пороге до того момента,как обо-
ротень приземлился на задние лапы,понимая ветер огром-
ными крыльями.Не заметив на нем серьезных повреждений,
Зара сдержала облегченный вздох и нырнула под полог.
За спиной послышался шорох и громкое дыхание зверя.
Девушка,не оглядываясь,наклонилась над сумкой с травами.
– Ты сердишься?
Осторожно обернувшись через плечо,Зара увидела Арсе-
на,устало опустившегося прямо перед входом.Он успел одеть-
ся,но незашнурованная рубаха выглядела неопрятно,как и
170
взлохмаченные волосы.
– Кажется я...нагрубил утром.
– Кажется!—фыркнула ведьма презрительно и протянула
ему кружку недавно подогретого отвара.
Арсен без вопросов принял питье из ее рук.
– Просто мне показалось,что ты слишком несерьезно от-
носишься к происходящему.
– Возможно,моя серьезность должна выражаться в край-
ней сосредоточенности и угрюмости?—осведомилась Зара.
Мужчина пожал плечами,попытался выдавить из себя при-
мирительную улыбку.Извиняться он не собирался,и с этим
Заре пришлось смириться.
– Что сегодня случилось?—спросила она.
Арсен скривился—видимо,не хотел отвечать,но под тре-
бовательным ведьминым взором заговорил.
– Сегодня мы встретились с оборотнями,которые совер-
шенно неуязвимы для боевой магии.А их крылья невозможно
пробить стрелами.
Ведьма нахмурилась,соображая,что может означать эта
новость лично для нее,а также для бабушки Айзы и всех
простых людей,крестьян,которые ненавидят магов и боят-
ся оборотней.По-настоящему испугаться или расстроиться не
получилось:все-таки эта война чужая,и хотя Илион—злодей,
враг,но и магов во главе с Анторианом никак нельзя назвать
друзьями.
– Вот бы они друг друга и перебили...—прошептала де-
вушка.
– Да,—вздохнул Арсен,соглашаясь.—Но только тогда при-
дут маги из Сарганы,от которых мы не сможем защититься.
– Пытаешься выбрать из двух зол?—усмехнулась Зара.
Он снова пожал плечами,поднялся,подошел к своему мат-
расу,потом,подумав,расстелил на полу старенький тулупчик
и лег на него,оставив удобную постель Заре.
– Спокойной ночи,ведьмочка.
171
Утро началось тревожным зовом горна,прорвавшим тиши-
ну.Маги высыпали из своих шатров позже,чем стрелки дви-
нулись широкой дугой через луг навстречу приближающемуся
крылатому отряду.
На сей раз люди встретили чудовищ спокойней,и целились
четче,стараясь попадать не в крылья,а в незащищенные от
стрел тела.Маги,прикрывшись щитами,оказались практиче-
ски беспомощны,и лишь пытались преградить монстрам путь
к лагерю.Оборотни бились в эти щиты,не чувствуя боли,
и постепенно под натиском более полусотни крылатых бой-
цов защита начала сдавать,то и дело появлялись бреши,и не
каждый успевал вовремя увернуться от ударов когтистых лап
и восстановить щит.
Арсен выскочил из шатра и,сразу оценив ситуацию,быст-
ро стянул рубашку через голову.На смуглой груди сереб-
ристой звездочкой блеснул амулет,через несколько секунд
скрывшись в густой серой шерсти.Крылья мощным рывком
подняли его в воздух.
Он быстро определил вожака и ринулся к нему,угрожающе
обнажив клыки.Мелковатый,но разгоряченный жаждой кро-
ви оборотень зло зарычал в ответ,показывая,что не уступит
свою власть без боя.Они сшиблись в небе,хлопая крылья-
ми,клацая зубами,но силы были не равны,и вскоре преж-
ний вожак,бестолково кувыркаясь и жалобно скуля,полетел
вниз.Арсен—за ним.Мощные челюсти сомкнулись на горле
побежденного—теперь у стаи не останется сомнений в исходе
поединка,и чужака должны признать вожаком.
Так и произошло,вот только оборотни,вкусив человече-
ской крови,поддались безумию.Рубиновые глаза сверкали
ненасытной яростью,которая мешала услышать приказ ново-
го вожака.А когда Арсен решил подкрепить свои требования
увесистыми ударами лап,стая взбунтовалась.Их было много,
и они хотели пировать,а он—пытающийся им это запретить—
один.К тому же—чужак.Не такой,как они:больше,сильнее
и...беззащитнее перед множеством разъяренных тварей.
172
Одинокие заряды то и дело пролетали мимо,попадая в
кого-то из стаи и не причиняя вреда.Болезненный удар заста-
вил Арсена обернуться через плечо:у основания крыла тор-
чала стрела с черным оперением.Возможно,кто-то из стрел-
ков обознался,приняв своего за чужого,а может просто вос-
пользовался случаем избавиться от ненавистного оборотня...
Прорвав перепонку,стрела лишь царапнула кость и застряла,
мешая двигать крылом.
Арсен попытаться выдернуть ее,но лишь переломил попо-
лам,и в следующий миг вынужден был развернуться и со всех
сил удирать от ринувшейся за ним стаи.Наконечник стре-
лы ощутимо царапал спину при каждом взмахе надорванного
крыла.Арсен пролетел мимо прикрывающихся чарами магов
и,резко переменив направление,устремился прочь,в ту сторо-
ну,откуда прилетели оборотни.Рубиновые глаза сузились,он
сосредоточился лишь на скорости,хотя и понимал,что ото-
рваться от погони не получится—раненое крыло подводило.
Однако стая,преследовавшая его,вдруг отстала и с громким
визгом бросилась обратно,к полю битвы,наземные участники
которой уже успели было вздохнуть с облегчением.Твари на-
бросились на стрелков,сменивших луки на мечи,а несколько
оборотней,перелетев строй магов,направились прямо к акку-
ратным на фоне грязного снега шатрам.
К сожалению,его светлейшество Анториан,как и осталь-
ные маги,не прислушивался к советам своего невольного со-
юзника и не захотел перенести лагерь с удобного открытого
пространства под дымчато-серую сень зимнего леса.
Над лугом раздался девичий визг—шатер госпожи Лионы
покосился и упал под натиском серой туши,сама же племян-
ница Главы Совета еще пряталась где-то в складках плотной
ткани,не догадавшись затаиться и продолжая пронзительно
верещать.Ее голос лишь раззадоривал тварей,и те со все
возрастающим азартом пытались выцарапать женщину из-под
упавшего шатра.
173
Стрелки не обратили внимания на происходящее в лагере
магов,занятые битвой,а обессилевшие маги на помощь не
успевали.Арсен летел так быстро,как только мог,но тоже
понимал—не успеет.
Помощь госпоже Лионе пришла неожиданно:серый зверь
неуклюже кувыркнулся,сбитый заклятием молодой ведьмы,
и тут же вскочил на задние лапы,озираясь по сторонам.Но
только-только он решил вновь вернуться к поискам визжащей
жертвы,как его собрат точно также полетел на землю.
Ведьма пряталась и била осторожно,едва высовываясь из-
за шатра—странно,но для ее чар чудовища оказались вполне
уязвимы,только вот у Зары не хватило бы сил,чтобы спра-
виться более чем с одним.Да и то—она могла лишь отпугнуть,
но не убить.Оборотни,занятые разорением шатра госпожи
Лионы,ее не заметили,но те,что приближались с луга,успе-
ли увидеть быстро спрятавшуюся фигурку.
Арсен был слишком далеко,когда серая туша,сложив кры-
лья,влетела под полог его шатра.
Госпожа Лиона больше не кричала.Так и не выудив ее из-
под тяжелой ткани,один из оборотней поднял увесистый ко-
кон и понес куда-то,рыча на порывающегося отобрать добычу
собрата.Шатер,где ночевал бывший градоправитель Славена,
ходил ходуном и вскоре перевернулся,выпустив недовольных
монстров,разочарованно клацающих зубами.Но они не дол-
го пребывали в замешательстве,чуть позже Арсена приметив
убегающую в сторону леса ведьмочку.
Она слышала хлопанье крыльев за спиной,но не оборачи-
валась.Понимала,что обречена,но все еще надеялась добе-
жать.Времени на то,чтобы отбить у озверевших тварей их
добычу не оставалось,и в последний момент Арсен юркнул
под выпущенные когти преследователей,прикрывая ее собой.
Ведьма закричала,когда ее придавило к земле.Неизвест-
но,узнала ли она Арсена.Может,все же заметила на шее
оборотня серебристую цепь амулета?
174
Перевернуться ему не дали,Арсен лишь пытался,повер-
нув голову,ухватить противников зубами,но только впустую
щелкал челюстями,а потом закричал,исторгая из звериного
горла хриплый вой.Когти и зубы оборотней рвали спину,в
клочья изодрали крылья,дикая боль ослепила,не позволив
увидеть приближение подмоги,и только звенел в ушах душе-
раздирающий крик ведьмы.
Глава 12
175
176
– Арсен!Арсен!
В голосе ведьмы слушалось отчаянье.Она сама приволокла
несколько ведер холодной воды и окатила ею распластавшего-
ся на земле зверя.Он не шевелился,но и не превращался в
человека,как случалось это с мертвыми оборотнями.Вода по-
чти не смыла кровь,хотя и стекала со спины зверя ярко-алыми
струями,уходя в обнажившуюся из-под снега землю.
– Арсен!
Оборотень слабо поскреб когтями почву и открыл глаза.
Повел порванным ухом,моргнул,снова зажмурился,сморщил
нос и начал быстро изменяться.Девушка следила за превра-
щением,и,едва перед ней оказался человек,схватила его за
руку,проверяя—живой ли.Его лицо показалось Заре стран-
ным,будто не все звериные черты ушли,но что именно не
так—девушка не смогла бы сказать.
Рука Арсена была холодной,и с каждой минутой леденела
все больше.Эльзара вновь обратилась за помощью,и,напле-
вав на гордость,упрашивала и магов,и стрелков.Наконец
несколько человек согласились помочь ей перенести оборотня
в шатер.Возможно,им просто стало жаль напуганную ведь-
му,а может,пытались загладить вину за случайную стрелу,
пробившую Арсену крыло.
Теперь оборотень пластом лежал на матрасе в тепле вос-
становленного шатра,под пологом которого слабо светился
маленький золотистый шарик.Промыв раны,ведьма зашила
самые глубокие,те,вокруг которых еще могла стянуть вися-
щую лохмотьями кожу,а после,едва подавляя головокруже-
ние,опустилась на колени возле своей сумочки,сосредоточен-
но выбирая лечебные мази и присыпки.
Мужчина по-прежнему не двигался и,несмотря на все ста-
рания ведьмы,его руки оставались ледяными,как у мертвеца.
Закончив обрабатывать спину,девушка устало присела рядом,
растирая шершавые ладони Арсена,потом потрогала холодный
лоб и тихо вздохнула.
В ответ на ее прикосновение он открыл глаза—большие,
177
ярко-алые,нечеловеческие,и смотрел на опешившую ведьму
немигающим взглядом.Прошло не меньше минуты,прежде
чем к Заре вернулся дар речи,и она отважилась спросить:
– Арсен...ты сейчас человек?
Продолговатый разрез глаз,заполненный переливчато-
рубиновой радужкой с маленькими точками зрачков,почти не
увеличивающихся от боли или недостатка света,—он притяги-
вал и останавливал взгляд,гипнотизируя.Но вот веки опу-
стились,ведьма с облегчением перевела дыхание и пододви-
нулась ближе,глядя в серое лицо,в котором еще угадывались
нечеловеческие черты.
Положив левую ладонь на влажный затылок Арсе-
на,правую—на позвоночник,Эльзара замерла,прищурив-
шись,ощущая лишь слабое покалывание.Похоже,человек-
оборотень почти не чувствовал боли,а может,наоборот,ощу-
щения были настолько сильны,что его сознание отказывалось
их воспринимать.
– Арсен!—снова позвала она.—Арсен,ты ведь не хочешь
умирать...Арсен,ты меня слышишь?
Он не слышал.И тогда ведьма закрыла глаза,позволив те-
лу расслабиться.Сперва она ощущала лишь холод,но вдруг
ладони словно обпекло огнем.Девушка закусила губу,не из-
дав ни звука,и позволила теплу и жизненной силе по капле
переливаться в распростертое тело оборотня.Голова закружи-
лась,незащищенное сознание бывшего верховного мага по-
казалось открытой книгой,которая,страница за страницей,
открывалась ей красочными видениями.Ведьма не желала
смотреть,но сил сопротивляться не было—все силы,до са-
мой предпоследней капельки,она отдавала Арсену...
...Умиротворяющий шепот волн,белые паруса на горизон-
те.Галечный пляж,знакомый Эльзаре с детства.Под лучами
яркого южного солнца у самой воды сидят ребятишки от трех
до пяти лет,смуглые и темноволосые,как и все уроженцы
острова Эйде.Старшая девочка загадывает загадки,осталь-
178
ные,стараясь опередить друг дружку,торопятся выкрикнуть
ответ.Внезапно кому-то в голову приходит идея поиграть в
догонялки,и стайка детворы срывается с места,нарушая ра-
достными визгами полуденную тишь.
Снова тот же пляж,только на этот раз утро.У воды,позво-
ляя прибою лизать босые ступни,сидит мальчишка лет семи,
хмуро и сосредоточенно глядя на волны.Иногда он поднимает
взгляд к небу,туда,где виднеется еще бледный круг почти
полной луны.И оборачивается на звук шагов за спиной.
Дети,среди которых и его сверстники,и ребята постарше,
замирают в нерешительности,а потом,негромко и испуган-
но переговариваясь,снова прячутся за растущими у берега
кустами.Их шаги удаляются,а голоса,напротив,становятся
громче и смелее.И все чаще в детском разговоре звучит слово
"оборотень".Подтянув к груди колени,оставшийся на берегу
мальчик последний раз оборачивается туда,к зарослям,и сно-
ва устремляет взгляд в бескрайнюю морскую синь,ныряющую
за горизонт.
Берег скрывается в плотном тумане,а когда марево рассе-
ивается,становится виден широкий коридор столичной шко-
лы магов.Здесь все не просто большое—величественное:и
украшенные статуями арочные проемы,и мерцающие темной
позолотой узоры на массивных дверях,и лепка на стенах и
высоком потолке.
Смуглокожий мальчишка-подросток быстро идет по кори-
дору,украдкой разглядывая картины,так,чтобы в нем не за-
подозрили излишнего любопытства другие ученики.Здешние
школьники кажутся ему невероятно похожими:все бледные,
словно в жизни не видели солнца,с прямыми длинными воло-
сами,преимущественно очень светлыми,и даже белыми.Они
с недоумением оборачиваются,провожая островитянина взгля-
дами,в которых можно прочесть и насмешку,и презрение.И
лишь некоторые,завидев фигуру новичка,отворачиваются и,
179
убыстрив шаг,стараются оказаться подальше,—те,кто имел
неосторожность открыто оскорбить островитянина и познако-
миться не только с его кулаками,но и с боевыми заклинани-
ями,подсмотренными младшекурсником у старших.
Но проходит год,другой...На следующей открывшейся
Заре странице в высоком парне с белой косой за плечами
можно узнать будущего правителя Славена-града.Теперь он
выглядит так же,как и остальные выпускники элитной шко-
лы,и чувствует себя в компании высокородных сверстников
совершенно свободно.Молодые маги сидят на диване,перед
ними на столе—недопитая бутылка красного вина,высокие бо-
калы.Но,несмотря на веселый смех и удовлетворенный блеск
в глазах,хватит единственного слова,чтобы пьяная молодежь
решила устроить магическую дуэль.Ради забавы,а повод най-
дется.
Тьма...вспыхивает пламя в светильнике,освещая уют-
ное помещение с мягкой дорогой мебелью.Под зашторенным
окном—диван.Двое—мужчина и женщина—сидят в полутьме,
глядя на колышущийся огонек.
– Ты меня,наверное,совсем не любишь,если думаешь,что
я испугаюсь твоей тайны,—взмах кружевных рукавов,руки
Лионы поднимаются,обвиваясь вокруг шеи длинноволосого
мага.—Я не боюсь тебя.Я тебя люблю...
В пыльную комнату почтового отделения Славена-града
свет проникает сквозь высокое окно,на котором только что
раздвинули тяжелые шторы.Градоправитель в изумрудно-
зеленой мантии задумчиво стоит у порога,глядя на горы
нераспечатанных писем,чьи конверты уже давно пожелтели,
и только одна стопка отличается от остальных—здесь жалобы
от горожан,прибывшие на имя правителя уже в этом году.
Поправив длинную белоснежную прядь,маг усмехается,
словно самому себе отвечая на невысказанный вслух вопрос.
Подойдя к высокой стопке писем,он наугад выхватывает из
180
нее конверт.Неуловимым движением усмирив взметнувшееся
облачко пыли,длинные бледные пальцы достают письмо,раз-
ворачивают.Градоправитель читает одно,потом другое.Сто-
ящий позади него советник неодобрительно качает головой—
раньше маги не проявляли интереса к жалобам горожан.И
правильно делали.Вмешательства в размеренную жизнь Сла-
вена люди не оценят.Да только новый правитель не станет
слушать мудрого советника и сделает все по-своему,и вместо
благодарности,народ отплатит ему ненавистью и страхом...
...И прозрачные языки золотого пламени,мозаичный пол,
звон упавшего медальона.Раскрывшиеся за спиной крылья,
клыкастый оскал на человеческом лице.Крестьяне в ужасе
убегают,оставив смещенного градоправителя на краю высел-
ка,возле жилища местной ведьмочки.
Эльзара увидела себя,собственное лицо,невероятно спо-
койное,хотя девушка помнила,как билось,едва не выпрыги-
вало от страха сердце.И только теперь почувствовала силы
снова позвать:
– Арсен!
Темнота,прорезаемая алыми вспышками,бездонная про-
пасть,обещающая долгое падение.Ужас,поднимающийся в
душе,когда живой человек раньше времени осмеливается за-
глянуть туда,за границу света.
– Арсен!
Слабый зов прозвучал эхом,выдернув Арсена из манящей
темной глубины,в которую он стремительно падал.Ему пока-
залось,что некая сила вернула его на поле боя,и слетевшиеся
твари продолжают терзать спину,на которой уже не осталось
ни единого живого места.Он дернулся и,повернув голову,
попытался укусить противника,но вдруг увидел потемневшие
глаза молодой ведьмы и растерялся.И,смирившись,снова лег,
прижимаясь к полу.
Девушка наклонилась,прохладная пелерина черных Зари-
181
ных волос накрыла его лицо,и Арсен зажмурился,пытаясь
отогнать нестерпимую жгучую боль.
Дыхание ведьмочки щекотало затылок,но было размерен-
ным,спокойным,убаюкивающим,и боль медленно отступала,
а под закрытыми веками оборотня всплыло знакомое видение:
круглая поляна,усыпанная звездами,и в ночном небе—такие
же огни,словно отражения волшебных цветов.А посреди это-
го уютного мирка—маленький домик.Живой свет в окнах ма-
нит,зовет,стелется золотистыми бликами по траве...
Руки задрожали,Эльзара упала,едва не задев исполосо-
ванную спину оборотня.Она попыталась отползти,но Арсен
не отпустил,и девушка,не в силах сопротивляться,замерла,
придавленная тяжелой рукой спящего оборотня.
Рано утром,когда ведьма вышла из шатра,шатаясь на хо-
ду,Арсен не проснулся,лишь протестующе застонал,ощутив
под рукой пустоту.Но прикосновение ее тела все еще ощу-
щалось кожей,оборотень сгреб одеяло,неосознанно пытаясь
сохранить ощущение близости и сладкого умиротворения.
И лишь когда Зара вернулась и склонилась над ним,чтобы
прикрыть одеялом,Арсен открыл глаза.И в первый миг,уви-
дев осунувшееся лицо с глубокими фиолетовыми тенями под
запавшими,потускневшими глазами,испугался.Но ведьмочка
устало и скупо улыбнулась,становясь похожей на саму себя.
А потом растянулась поверх расстеленного тулупчика,раски-
нув руки и ноги,глядя вверх,на слабо мерцающий оранжевый
огонек.
– Как ты?—слабый голос вновь заставил Арсена насторо-
житься,но тут,внезапно,сквозь окутывающий память туман
проступили события этой ночи:смазанные картины,отголоски
ощущений,и Арсен вдруг понял,что несколько часов назад
Эльзара,рискуя собой,вытащила его с того света,не позволив
пройти путь между жизнью и смертью до конца.
– Не надо было этого делать,—прошептал он,хотя чув-
182
ствовал лишь огромную благодарность,какую не передать
словами.—Если б я умер,тебя бы отпустили на все четыре
стороны.
– Ха!—выдохнула ведьма и,закрыв глаза,попросила:—
Помолчи.
Через некоторое время Арсен слышал только размеренное
дыхание спящей,но вскоре тишину потревожил звук мягких
шагов.Ведьма беспокойно поморщилась и перевернулась на
бок,когда в палатку,отодвинув тяжелый полог,вошел сам
Глава Совета магов.
– Как себя чувствуешь,Арсен?—вопрос прозвучал фаль-
шиво,да и не слышалось искренней заботы в голосе его свет-
лейшества.
– Вполне сносно,—ответил оборотень.Приподнялся на ру-
ках и,к собственному удивлению,смог даже сесть.Только
голова кружилась,и благородное лицо Анториана расплыва-
лось перед глазами.Спину пекло,но той адской боли,которую
тело еще помнило,больше не было.
– Ты знаешь,что Лиона попала в плен к врагу?—его свет-
лейшество сразу перешел к делу.
Арсен слабо кивнул.
– Я опасаюсь,как бы Илион,в отместку нам,не сделал ее
оборотнем.Потому нужно что-то предпринять,и чем скорее,
тем лучше.
Арсен даже не потрудился изображать заинтересованность.
Сейчас судьба госпожи Лионы его совершенно не волновала,
да и помочь освободить племянницу Главы Совета он не мог,
по крайней мере,пока полностью не придет в себя,не заживит
раны—с помощью Зары или Корвина.
– Нам нужна твоя помощь,Арсен.
– Помощь?—он усмехнулся.—Ты меня видишь,Анториан?
Ты хорошо меня видишь?Если сперва ты поможешь мне,то
я,быть может,отплачу тем же.Хотя и не представляю,как
смогу пробраться в захваченный Илионом форт...
183
– На вчерашний бой мы потратили слишком много сил,—
негромко произнес Высший.—Если я попытаюсь лечить тебя,
то через несколько минут сам свалюсь полностью обессилен-
ный.
Лицо мага расплылось неярким пятном цвета,и Арсену
едва удалось удержаться и не плюхнуться на матрас.
– Чего ты хочешь,Анториан?
– Если не помощи,то совета,—чары позволяли Высшему
сохранять вполне бодрый вид,иначе он,вероятно,как и обо-
ротень,не вставал бы с постели.—Чем может соблазниться
Илион?Что пообещать ему взамен на жизнь и здоровье Лио-
ны?
– Он согласится только на признание собственной
власти,—ответил Арсен после недолгого молчания и,проиг-
рав в борьбе с вновь накатившей слабостью,все же лег.—Не
меньше...
– Да...—Высший вздохнул,поднимаясь.—Да,я это пони-
маю.Но моя племянница того не стоит.И никто не решится
рисковать ради нее своей жизнью или положением.
Арсен мысленно согласился с ним,закрыв глаза и поддава-
ясь дремоте.Действительно,среди магов никто не согласит-
ся рисковать всем ради другого,тем более ради Лионы—ведь
она даже не Высшая.Единственный сумасшедший,который
мог на это пойти—прежний возлюбленный племянницы Главы
Совета.На остатки прежних чувств и рассчитывал его свет-
лейшество Анториан,однако не учел того,что и человеку,и
оборотню может быть очень нелегко простить предательство.
Пару раз Эльзара помогала человеку-оборотню выходить
из палатки,и на улице к ней присоединялся Корвин,с очень
виноватым видом провожая бывшего товарища дальше от ла-
геря,к густым зарослям.Пока они ходили,девушка заварива-
ла травы,которыми поила своего пациента.Она по-прежнему
выглядела страшно уставшей и двигалась еле-еле,но все бод-
рилась,не жалуясь ни на что.
184
Вечером,когда Арсен лежал в постели,зачем-то пытаясь
бороться со сном,девушка,поежившись,поднялась и неуве-
ренной походкой приблизилась к выходу.Полог качнулся,поз-
волив мужчине увидеть клочок синего неба.
– Я сейчас,—бросила Эльзара и вышла.Арсен ждал ее
возвращения,но сон сморил его раньше.
А ночью тревожное ощущение мгновенно прогнало сонли-
вость.Открыв глаза,Арсен растерянно смотрел на расстелен-
ный тулупчик ведьмочки—самой Зары нигде не было.Почему-
то подумалось,что она таки не вернулась...
С трудом,но Арсен смог подняться и,проковыляв к выхо-
ду,откинул полог,вдохнул морозный зимний воздух.В тон-
кой,промокшей от пота рубашке он не почувствовал холода и
озирался по сторонам.В лагере стрелков горел костер,возле
которого виднелись несколько темных фигур.У магов костра
не было—голубоватый огонек,перед которым сидел на стуль-
чике часовой.Присмотревшись,Арсен узнал Корвина и пошел
к нему.
Несколько первых шагов дались с огромным трудом,потом
чуток полегчало,а позже Корвин заметил приближающегося
к нему человека и подошел,придержал Арсена под локоть,
помогая подобраться к колдовскому огню.
– Ты видел Зару?—тут же спросил Арсен.
Корвин отрицательно покачал головой.
– Я только полчаса назад проснулся,сменил Фернарда.
– А где Анториан?
Молодой маг пожал плечами.
– Можешь найти его?Он,наверное,в своем шатре...
Корвин смутился.
– Ты хочешь,чтобы я разбудил его светлейшество?...Не
думаю,что это уместно...
– Ты не думай,а сделай,что я прошу,—огрызнулся Арсен
и,смягчив голос,добавил:—если что,скажешь,что я очень
настаивал.
– Но будить его светлейшество из-за ведьмы...Она,мо-
185
жет быть,просто отошла ненадолго или...
Понимая,что Корвин не решится на такое святотатство,
как разбудить Главу Совета среди ночи,Арсен перебил его:
– Проведи меня к Анториану.
На это Корвин согласился даже с некоторым облегчени-
ем,но,не успели они дойти до шатра его светлейшества,как
Анториан сам вышел и,заметив Арсена,замер с выражением
неудовольствия на лице.А вслед за ним,блеснув шелком бе-
лоснежных волос в лунном свете,появилась и сама госпожа
Лиона...
Корвин и Арсен оба уставились на нее,не понимая,как
пленница Илиона вновь оказалась в лагере.
– Где Зара?—спросил Арсен.
Взгляд красавицы скользнул по израненному лицу оборот-
ня,задержался на порванном ухе,но Глава Совета попросил:
"Оставь нас",—и женщина,кивнув,послушно ушла.
– Где Зара?
– Думаю,ты и сам ответишь на свой вопрос,—негромко
произнес Высший.Его строгий взгляд обратился к Корвину,
и тот,оставив Арсена,поспешил к голубоватому огню,на-
мереваясь поскорее оказаться как можно дальше и от Главы
Совета,и от того,кого не так давно называл своим другом.
– Нет,—прошептал Арсен.У него был ответ,в правиль-
ность которого не хотелось верить.
– Нет?Я полагал,ты умнее и догадаешься обо всем без
моих подсказок,—Анториан холодно улыбнулся...
– Хочешь выручить племянницу?—Илион смотрел на Гла-
ву Совета с презрительной усмешкой.Они стояли на открытом
лугу,оба защищенные чарами и договором.Анториан слука-
вил,когда говорил Арсену,что вот-вот свалится без сил.Он
не стал бы Главой Совета магов,если б не умел экономить
собственные силы,предоставляя выкладываться другим.
– Но тебе нечего предложить мне взамен,—продолжал
Илион.Он прекрасно понимал,что ради Лионы никто из Выс-
186
ших магов не станет рисковать,а другие его и не интересова-
ли.И даже для спасения племянницы Анториан не поступится
принципами,не отступит не на шаг в этой войне за власть.И
находится здесь скорее из чувства родственного долга,чем по
причине личной привязанности.
– Выкуп?—безнадежно поинтересовался Анториан,на что
его собеседник лишь рассмеялся,заставив Высшего поблед-
неть от гнева,хотя,учитывая болезненную белизну кожи ма-
га,это и казалось невозможным.
– На что мне деньги?Или драгоценности?Ты знаешь,что
мне нужно,Анториан,однако Лиона—слишком дешевая цена
за всю Илмерию.Я прекрасно это понимаю,коллега...
Последнее слово прозвучало издевательством,аккуратные
брови Анториана сошлись на переносице.
– Тогда нам больше не о чем говорить!
– Постой!—Илион не сдержал еще одного смешка.—
Похоже,я пекусь о безопасности прекрасной госпожи Лионы
более,чем ее родной дядюшка!Понимаешь ли,эта красотка
однажды очень помогла нам с братом,когда раскрыла Марио-
лу тайну Арсена.С моей стороны черной неблагодарностью
было бы не отплатить ей за услугу.Поэтому я готов предоста-
вить ей свободу,и даже вернуть ее тебе целой и невредимой.
Его светлейшество постарался скрыть удивление,сказал
только:
– Называй свою цену.
Илион удовлетворенно хмыкнул.
– Лиона мне без надобности.Но есть кое-кто,кого я бы
не против заполучить...
– Арсен?—быстро спросил Высший.
– А зачем он мне?—пожал плечами Илион.—Я нашел ему
замену,у моих стай смышленые и кровожадные вожаки,пол-
ностью мне подконтрольные.Нет,Арсен мне не нужен.Хотя,
не скрою,мне хотелось бы достойно отплатить ему за вреди-
тельство!Ведь из-за него погиб не один десяток оборотней,
на которых,между прочим,было потрачено и время,и день-
187
ги...—прищурившись,маг посмотрел в глаза Анториану.—У
вас в лагере есть ведьма по имени Эльзара.
Высший кивнул.
...Во взгляде Главы Совета читалось такое неуместное
злорадство,что Арсен сперва не поверил своим глазам.Ка-
залось,Высший не должен поддаваться подобным эмоциям.
– Значит,вы ее обменяли?—шепотом спросил он,Анториан
не произнес ни слова,но в глазах читался утвердительный
ответ.
Сил на стремительный рывок не было,да и все равно его
светлейшество защищала магия,поэтому Арсен,развернув-
шись,пошел прочь,стремясь оказаться подальше и от самого
Главы Совета,и от всех остальных магов,собравшихся в ла-
гере посреди Зареченской долины.
– Стой!—властно приказал Высший,и Арсен почувствовал,
что словно невидимая преграда встала на пути.Сейчас толь-
ко ему стало ясно,что маг обманул его насчет собственного
самочувствия.
– Пусти!—потребовал Арсен,не оборачиваясь.Преграда
не могла быть бесконечно высокой,а потому,мрачно усмех-
нувшись,Арсен решил плюнуть на одежду,которая порвется
при превращении...Крылья перенесут его через воздвигну-
тую Анторианом стену.
Но вместо знакомого ощущения,когда тело изменяет,фор-
му,увеличиваясь,разрастаясь,по позвоночнику пробежал хо-
лодок.Что-то не давало превратиться.Арсен повернулся к ма-
гу и,увидев на раскрытой ладони его светлейшества прядь
собственных волос,приложил руку к груди.
Медальона не было.
– Я знал,что ты попробуешь сбежать,Арсен,—медленно
произнес Высший.—Тебе нельзя доверять,поэтому я забрал
свой амулет.
Лицо Арсена ничего не выражало,даже в тот момент,ко-
гда он все-таки не выдержал и бросился на мага...И упал на
188
подмерзшую землю с тонким слоем снега у ног Анториана.
– Нет,Арсен,я не могу позволить тебе так нерационально
распоряжаться собственными силами.Я еще придумаю,каким
образом ты сможешь нам помочь,а сейчас уходи в свой шатер
и отлеживайся там,пока не выздоровеешь окончательно.Ты
меня понял?
Так как оборотень не ответил,его светлейшество щелкнул
пальцами,и рядом с Арсеном словно из ниоткуда появились
двое магов.Его подняли с земли,не слишком заботясь о том,
что задевают свежие раны на спине и руках.
– Уведите его и охраняйте.Пускай сидит в своем шатре и
ждет моих приказов,—жестко произнес Высший.
Маги послушно увели Арсена и,втолкнув под полог,вста-
ли перед входом в шатер,предварительно наложив заклятие
на задние и боковые его стенки,чтобы оборотень не смог неза-
метно покинуть свою тюрьму.
Оставшись один,Арсен опустился на пол и долго сидел,
почти не двигаясь,а потом подполз к ведьминой сумке и,
покопавшись в ней,вынул несколько маленьких тканевых ме-
шочков на кожаных шнурках.Надпись угольком"от колдов-
ства"еще не полностью стерлась,а,заглянув внутрь,Арсен
удостоверился,что их содержимое точно такое,какое было в
амулете бабушки Айзы,позволившем в плену у Илиона выга-
дать несколько минут и оттолкнуть Эльзару подальше в мо-
мент вынужденного превращения..."Анториан тоже недооце-
нивает колдовство ведьм"—оборотень усмехнулся,но выраже-
ние хмурого лица оставалось предельно сосредоточенным.
Он снова заглянул в сумку.Мешочки"от яда"и"от про-
студы"отложил в сторону,вынул сбор трав,которые Эльзара
заваривала для него и поила,чтобы восстановить силы после
битв.А потом,покопавшись еще немного,нашел средство от
ран—в мешочек была вложена написанная на клаптике бумаги
инструкция по изготовлению целебной мази.Арсен вчитался,
нахмурился,а потом,с трудом поднявшись,выглянул наружу.
189
Маги резко обернулись,но пленник всего лишь попросил го-
рячей воды.Один из охранников поинтересовался,зачем ему
понадобился кипяток,сходил за разрешением к его светлей-
шеству Анториану,и так как Высший не видел ничего плохого
в том,чтобы оборотень лечил себя сам,просьбу Арсена испол-
нили.
Рано утром,когда солнце еще только-только показалось
над горизонтом,и слабые лучи еще силились рассеять се-
рую мглу,полог шатра снова поднялся,и маги вздрогнули от
неожиданности,увидев огромную серую морду.Не обращая
внимания на стражу,зверь выскочил наружу и,прикрыва-
ясь от магических снарядов сложенными на спине крыльями,
крупными скачками побежал в сторону леса,минуя лагерь
лучников.Дорожная сумка болталась,зажатая между креп-
ких челюстей.
Маги подняли тревогу.Его светлейшество Анториан успел
выбежать на открытое пространство перед шатрами и,сжи-
мая в кулаке прядь Арсеновых волос,приказать остановить-
ся...Оборотень не обратил внимания на приказ.Высший,
естественно,не мог видеть,как на покрытой серой шерстью
груди тлеет затянутый кожаным шнурком мешочек с колдов-
ской травой...Несколько раз повторив приказание,Анториан
выбросил вперед руку,и оборотень остановился,наткнувшись
на преграду.За его спиной развернулись крылья—широкие,
изрезанные ярко-розовыми полосами не полностью заживших
ран,они с трудом подняли огромного зверя в воздух.Пере-
летев невидимую глазу стену,оборотень тяжело приземлился
уже у опушки и,вильнув серым хвостом,скрылся в лесу.
Глава 13
190
191
Высший маг Илион,несмотря на отстранение от занимае-
мой должности,так и не расставшийся со своим медальоном,
сидел в уютном темно-зеленом кресле,задумчиво потягивая
рубиновый напиток.Его светлые волосы струились по плечам
и спадали на широкую мягкую спинку и подлокотники,мерцая
в отсветах зажженного камина лунным туманом.В отличие от
многих,он не красил волосы,как и его младший брат,такой
же бледный,в белой длинной мантии.Мариол устроился в
кресле чуть поодаль,не мешая старшему размышлять.
Тишину нарушил настойчивый стук,Илион,не оборачи-
ваясь,лениво махнул рукой,и дверь распахнулась,впустив
немолодого,но так и не удостоившегося никаких почетных
званий мага по имени Таэн.Тот поклонился и произнес ров-
ным,чуть хрипловатым голосом:
– Маги во главе с Анторианом будут под стенами форта
самое позднее через четыре дня.Дольше задержать их мы не
сможем.Прикажете готовиться к осаде,ваше светлейшество?
– А полнолуние через девять дней,не так ли?—негромко,
словно обращаясь к самому себе,проговорил Илион.—Что
ж,пожалуй,стоит приготовиться.К недолговременной осаде.
Нам надо будет продержать их под стенами дней пять-шесть,
а после...после моя армия сметет их,оставив только жалкие
обглоданные косточки.
Таэн снова поклонился,но уходить,получив распоряжение
Высшего,не спешил.
– Что-то еще?—Мариол нетерпеливо обернулся.
– Да,ваше светлейшество,—теперь Таэн поклонился млад-
шему брату,но далеко не так низко.—Сегодня стая из двадца-
ти пяти оборотней,направленная в сторону поселка Верховое,
свернула с пути и опустилась где-то в лесу.Мы так и не смог-
ли их найти.
Теперь повернулся и Илион.Всего несколько секунд он
смотрел в лицо Таэна,потом обратил взгляд к пляшущим в
камине огненным лепесткам.
– Снова Арсен?
192
– Возможно,—подал голос младший брат.—Но тогда он
действует отдельно,а ведь Анториан ни за что бы его не от-
пустил.
– Странно.Все это очень странно,—Илион задумчиво
покачал бокал в пальцах,рискуя разлить дорогое вино.—
Посмотрим,что будет дальше.В конце концов,что мне од-
на стая,если скоро у меня будет две сотни новых оборотней,
которые не боятся колдовства Илиона и слушаются приказов
верных мне вожаков?Посмотрим...
Однако на следующее утро,когда Таэн принес сообщение о
том,что пропала новая стая,Илион всерьез задумался и долго
смотрел на огонь,а после,выйдя на широкий балкон,наблю-
дал за тренировкой своего воинства,с рычанием и визгами
носившегося над двором захваченного форта.
∗ ∗ ∗
Начало штурма планировали на следующий день.В лагере
стрелков каждый был занят делом—готовили оружие,обсуж-
дали с командирами план предстоящей атаки,по скудным дан-
ным разведки выясняли слабые места в охране стен.
Солнце уже поднялось высоко над горизонтом,но серый
туман не рассеялся,и над землей плыла унылая дымка,раз-
мывая очертания деревьев и снующих между ними людей.
В этот пасмурный час караульные,дежурившие по перимет-
ру лагеря,привели к своему командиру человека.Он шел к
стрелкам,размахивая белой тряпкой как флагом парламенте-
ра,остановился по приказу,спокойно поджидая,пока к нему
подойдут и под конвоем проводят в лагерь.
Командир стрелков,приземистый чернобородый Влас,по-
чти сразу узнал в пришельце оборотня Арсена.На его лице
прибавилось отметин—новая рана проходила в опасной бли-
зости от левого глаза,порванное ухо,прикрытое отросшими
193
угольно-черными волосами,почти не привлекало внимания.
Оборотень слегка хромал и выглядел вполне безобидно,а ко-
гда Влас предложил ему сесть,устало поблагодарил и с явным
облегчением опустился на низенький табурет.
Люди ненавидели подобных чудовищ,но командир стрел-
ков рассудил,что ему не к лицу опасаться парламентера,так
же,как и демонстрировать ему свое и без того явное превос-
ходство,а потому поздоровался вежливо,и даже велел накор-
мить незваного гостя.Каким-то образом стрелки разузнали,
по какой причине оборотню пришлось бежать из лагеря ма-
гов,и бывший градоправитель Славена в их глазах оказался
все же лучше Анториана и всех его приспешников.
Сообщать магам о парламентере Влас не спешил.
Их оставили вдвоем в командирской палатке.С минуту
Арсен исподлобья разглядывал лицо Власа,и тот отвечал ему
строгим взглядом сверху вниз.
– Штурмуете завтра?—негромко спросил оборотень,и по
тону его было ясно,что ответ Арсен знал заранее.
– Ты принес нам какие-то новости?—командир осторож-
но воздержался от ответа.—Или данные относительно планов
Илиона?
Арсен покачал головой.
– У меня есть две стаи...Сорок четыре оборотня.Тех
самых,что не боятся ни магии,ни стрел.
– Откуда?—насторожился Влас,предположив,что его со-
беседник каким-то образом"завербовал"крестьян из ближай-
ших селений.
Кривая усмешка Арсена показала,что мысли командира он
прочел вполне верно.
– Увел у Илиона.Сейчас они меня слушаются.Надолго
их послушания не хватит,но до завтра,думаю,ничего не
изменится.
Стрелок прищурился.
– Ты предлагаешь помощь?
– Да.
194
– В обмен на что?
Оборотень пожал плечами.
– Единственное,что мне нужно—медальон,который его
светлейшество Анториан предпочел вернуть себе пару дней
назад.
– Зачем?
– Не хочу в случае победы или поражения становиться по-
слушным оружием в руках магов,—мрачно усмехнулся Арсен.
Подобный аргумент был вполне понятен Власу.
– Я приведу обе стаи завтра к стенам форта.Думаю,их
нападение станет для Илиона неожиданностью,—продолжил
оборотень.—Время назначите вы.А медальон я прошу не в
обмен на услугу,а лишь для собственной безопасности.Я не
хочу сам встречаться с Анторианом,поэтому,если мы догово-
римся,вы сами передадите Главе Совета мое предложение.
Командир недолго раздумывал.Принять помощь оборотней
казалось рискованным предприятием,однако и отказаться от
нее было бы глупо,а поэтому вскоре Влас,приказав своим
людям охранять палатку,в которой Арсен как раз принялся
за принесенный одним из стрелков обед,отправился к магам.
Разговор с его светлейшеством вышел напряженный.Глава
Совета требовал,чтобы Арсена немедленно привели и,как за-
ключил Влас,стремился снова взять оборотня под контроль.
Стрелок лишь усмехнулся в усы и твердо отказал,заодно
ненавязчиво напомнив,что,если с командиром что-то слу-
чится,люди оставят магов самих разбираться со своими про-
блемами.
Только спустя два часа чернобородый Влас наконец вер-
нулся в лагерь.Медальон на тонкой серебристой цепочке упал
в раскрытую ладонь Арсена,и тот,поигравшись бликами све-
та на полированном металле,надел его на шею и спрятал под
рубашкой.
195
∗ ∗ ∗
Ночью выпало много снега,а в сером предутреннем свете хо-
лодный ветер,не желая утихомириться,гнал поземку.Колю-
чие от мороза снежинки поднимались,касаясь обветренных
лиц стрелков и нежных,молочно-бледных щек одетых в ман-
тии магов.
Неширокая просека вывела их прямо к высоким стенам
приграничного форта,над которым разносились кличи Илио-
новых оборотней.Корвин,чуть щурясь,смотрел в небо.Да-
леко на юг уходил изукрашенный снегом лес,и зачарованную
тишину над ним ничто не нарушало.
– Почему их еще нет?—молодой маг рассеянно стряхнул
прилипшие к темным волосам узорчатые звезды.
– Не время,—отозвался стоящий неподалеку Влас и сплю-
нул в снег:—Боишься,что своими силами не справитесь?
Корвин не ответил.Увидев,на что способно воинство Или-
она,он боялся,очень боялся.И ведь не мог,подобно племян-
нице Главы Совета,отсидеться в шатре,сославшись на плохое
самочувствие после пленения в форте.
– Явились?—Илион усмехнулся,в его глазах отразились
первые лучи восходящего солнца.
В это мгновение тишину над лесом прорезал воинствен-
ный клич оборотня—зычный зов вожака поддержали тявка-
ньем сразу множество глоток,а звери в стенах форта отозва-
лись,приветствуя своих.
– Исчезнувшие стаи?Вернулись?—остановившись на краю
зубчатой стены,рядом со старшим братом,Мариол изумленно
выгнул брови.—Либо Арсен не смог их удержать,либо его
убили.
– Какая разница?—Илион передернул плечами.—Этот обо-
ротень уже не в состоянии нарушить мои планы.Хотя...я
искренне сожалею,если он действительно покинул наш мир,
ведь я приготовил ему сюрприз.
196
Губы младшего брата зло искривились.А стаи приближа-
лись,и летевший впереди зверь выглядел как будто крупнее
остальных.Мариолу на миг показалось,что он уловил от-
блеск полускрытого шерстью медальона...Но,несомненно,
это лишь снежинка переливчато блеснула в утренних лучах.
Шелест перепончатых крыльев становился все громче,
оглушая застывших на стене часовых.И вот оборотни рину-
лись вниз,на кишащий такими же серыми тварями двор,а их
вожак внезапно повторил воинственный клич,призывая стаи
к нападению и,оскалившись,упал на выбранного противника,
выставив вперед огромные острые когти.
Маги подобного нападения не ожидали,и лишь этим объ-
яснялся тот факт,что Арсену во главе двух небольших стай
удалось посеять столь сильный переполох и заставить ввязать-
ся в бой почти всех Илионовых оборотней.Звери кричали,
кусались и дрались.Растерянные,они не понимали,почему
в этот раз дерутся не с людьми,казавшимися им легкой до-
бычей,а с себе подобными.Но это обстоятельство недолго
их смущало,и,в конце концов,возобладала злость.Звери с
яростью накинулись на предателей.
Илион поднял резную деревянную шкатулку,и в сознании
Арсена прозвучал приказ—видимо,в той шкатулке хранилась
и прядь его волос.Но,благодаря медальону Анториана,при-
казы магов больше не имели власти над ним.Остальные обо-
ротни растерялись,вертя головами,прислушиваясь,пытаясь
сообразить,что произошло,но было поздно.Усмешка Арсена
на звериной морде больше походила на оскал.Он взмахнул
крыльями,поднимаясь над стеной.Увидев его,Анториан от-
дал приказ,и тут же верхушка стены над двором принялась
осыпаться.Огромные глыбы падали вниз,на дерущихся зве-
рей,и,поднимаясь выше,Арсен успел заметить,как некото-
рые из них замирали на утоптанной земле,снова превращаясь
в людей...
Заставив себя не думать об участи насильно превращен-
197
ных,он взглядом отыскал Илиона:маг вместе со своим млад-
шим братом стояли на вершине центральной башни,с которой
видно было не только весь форт,но и на добрую милю про-
странство за стеной.Илион махнул рукой оборотню,словно
старому другу,и тут же послал навстречу Арсену пылаю-
щий голубой шар.Бросив тело в сторону,Арсен уклонился
от удара.За его спиной вновь послышался грохот—это ру-
шилась стена.Маги под предводительством Анториана про-
бивали брешь в том месте,где кладка оказалась наименее
надежной,глыбы катались по двору форта,не причиняя вре-
да сторонникам Илиона—те успевали заслониться магическим
щитом.Однако теперь стены больше не были неприступны,и
атакующие,преодолевая сопротивление,вошли в форт.
Остатки армии оборотней все еще пытались атаковать во-
рвавшихся в укрепление людей,но теперь преимущество было
не на их стороне.Стрелки,вдохновленные начальным успе-
хом,целились метко,попадая в незащищенные тела и головы,
и серая шерсть окрашивалась кровью.Илион пытался помочь
своим,плетя заклинания,но крылатый противник упрямо от-
влекал его,мельтеша перед глазами,хлопая огромными кры-
льями.Конечно же,долго подобное безобразие продолжаться
не могло.Илион подал знак младшему брату,и тот,улучив
момент,ударил оборотня по внутренней стороне крыла.Арсен
кувыркнулся в воздухе,отлетев от башни.
Следующий удар пришелся по спине.Выгнувшись,оборо-
тень захрипел и полетел вниз,в последний момент замедлив
падение натужным взмахом широких крыльев.
Звезды раскачивались на длинных стеблях,и их было
много-много—целое бескрайнее поле.Но внезапно,один за
другим огни стали гаснуть...Арсен увидел прямо перед но-
сом изящные сапоги и,ощутив опасность,в мгновение собрал
остатки сил и ударил лапой.
Маг,один из сторонников Илиона,повалился на землю.
Арсен встал на задние лапы и,опустив крылья,огляделся.
198
Анториан сам дрался с Илионом—это была настоящая дуэль
Высших магов,где соперники достойны друг друга и ни один
не отдаст победу задешево.Оборотень усмехнулся.Мариол,
опутанный волшебной цепью,исподлобья следил за дуэлью,
понимая,что даже победа брата не вернет ему свободу.Во
дворе беспорядочно лежали тела магов,стрелков и обнажен-
ных мужчин,только со смертью избавившихся от звериного
обличья.
Арсен следил за поединком без особого интереса,так как
никому из дерущихся не желал победы—ненавидел обоих.Но
понимал,что лучше—если Илион проиграет.Тогда можно бу-
дет спросить у него,где Зара...Вот только дуэль затягива-
лась,а звериное чутье подсказывало,что ведьма в опасности.
Снова встав на четвереньки,оборотень пошел через двор,при-
нюхиваясь,ловя даже самые отдаленные шорохи мохнатыми
треугольными ушами.
∗ ∗ ∗
Ведьма сидела на холодном полу,подложив под согнутые но-
ги какую-то ветошь.Она слышала лишь разговоры таких же
пленников и пыталась понять—ночь еще или уже утро.Соседи
по камере считали,что давно настало время обеда—люди про-
голодались,а еды,которую раньше приносили трижды в день,
все еще не было.А может,сегодняшняя ночь просто кажется
до невозможности длинной?
Из сонного оцепенения девушку вывел грохот:казалось,
трясутся стены форта,ходит ходуном каменная кладка,гро-
зя обрушиться на головы узникам.Люди в соседней камере
закричали,а в следующий миг Эльзара вскочила на ноги,по-
тому что рядом с ней посыпалась гранитная крошка."Неуже-
ли форт рушится?"—успела подумать она,прежде чем новый
удар сотряс подземелье.На этот раз девушка поняла,что сте-
199
ны действительно трясутся,а потом в дальнем углу ее ка-
меры обвалилась с потолка глыба.Похожий грохот,только
более сильный,раздался за стенкой,а по коридору прокати-
лось несколько округлых глыб,одна из которых уперлась в
решетку Эльзариной камеры,искривив несколько прутьев.
Сперва девушка отшатнулась,потом приблизилась к ре-
шетке.В образовавшуюся брешь она пролезла без труда,но,
обернувшись на дверь соседней камеры,едва не вскрикнула,
зачем-то зажав себе ладонью рот:почти все помещение было
завалено камнями,из-под одной глыбы виднелась окровавлен-
ная рука с раскрытой ладонью...Новые удары сотрясли под-
земелье,и девушка,подхватив подол длинной юбки,побежала
наверх.
Лестницы казались бесконечно длинными,мелкие камни
сыпались на голову,то и дело булыжники катились навстречу
по ступеням,грозя сбить с ног.Зара бежала,не оглядыва-
ясь назад,опасаясь и секундного промедления,но,свернув
на очередном лестничном пролете,застыла.А потом медленно
поднялась еще на три ступени и уперлась ладонями в закрыв-
шую проход шершавую глыбу.
"Нет!"—девушка стукнула камень руками,как будто могла
отодвинуть его,и растерянно огляделась:ни окошка,ни ла-
зейки...В надежде отыскать какой-нибудь ранее не замечен-
ный боковой ход,Зара пошла обратно,внимательно оглядывая
стены и вздрагивая каждый раз,когда мимо пролетали сып-
лющиеся с потолка камешки.Но вот перед нею открылся вход
в широкий коридор,ведущий к зарешеченным камерам.Поме-
щение было уже полностью засыпано,однако стены перестали
трястись.Это немного обнадежило.Пристально осматривая
стены,ведьма снова направилась по лестнице вверх,а когда
поняла,что выхода на поверхность нет,закричала,что было
сил:
– Помогите!Помогите!
Словно в ответ на ее крик над головой затрещало,и снова
с пугающим гулом посыпались камни.Спасаясь от них,де-
200
вушка забилась под лестницу,которая покрылась трещинами
и вот-вот могла обвалиться ей на голову.Внезапно Эльзара
заметила в стене железную дверь.Погнутая,она была слегка
приоткрыта.Ведьма ухватилась за край и с силой потянула на
себя.
Дверь поддалась,но Зара испуганно замерла,ожидая,что
вот-вот потолок снова начнет крошиться.Однако все было ти-
хо,и ведьма,решившись,пробралась в открывшийся проем.
И,сделав несколько шагов,едва не вскрикнула от радости,
заметив на камнях сероватые блики.
Свет проникал откуда-то сверху.Нагромождение глыб над
головой не давало рассмотреть—есть ли там,наверху,проход,
достаточный,чтобы сквозь него выбраться наружу,но Зара
решила,что в любом случае стоит добраться туда,к свету.
Попробовав,прочно ли зажата полуразрушенными каменными
стенами широкая глыба,не упадет ли,ведьма вскарабкалась
на нее,потом подтянулась к следующей.
Там,наверху,было небольшое решетчатое окно.Его За-
ра увидела в просвете между камней,и поняла,что,если б
удалось убрать решетку,то через отверстие можно выбраться.
Но подняться к окну она не могла—слишком узкий просвет,
слишком прочно заклинило верхние глыбы—не подвинешь,да
и сил на это не хватит у маленькой ведьмочки.Поэтому оста-
валось лишь звать на помощь,надеясь,что в царящей наверху
суматохе кто-нибудь да обратит внимание на ее зов.
Илион не сдавался,собираясь драться до последнего.
Несколько раз,пробегая мимо окон,выходящих во внутрен-
ний двор,Арсен оборачивался посмотреть,как идет поединок.
Все казалось,что силы магов равны:то Анториан теснил со-
перника,то атаковал Илион.Однако сейчас исход поединка не
слишком интересовал оборотня.Убедившись,что своими си-
лами ему не найти Эльзару в этих каменных лабиринтах,он
улучил момент и,сорвавшись с места,серой стелой ринулся к
удерживающим Илионова братца магам.
201
Соратники его светлейшества Анториана позаботились
лишь о том,чтобы Мариол не мог колдовать,а потому когти-
стые лапы оборотня беспрепятственно добрались холеной шеи
бывшего верховного мага и сомкнулись вокруг нее.Мариол в
ужасе захрипел,и в это время мохнатая морда,вынырнувшая
из-за его плеча,превратилась в человеческое лицо.
– Где ведьма?—спросил Арсен.
– Не знаю,—едва смог произнести маг.
– Знаешь.И скажешь.
Снова приняв звериный облик,Арсен крепче сжал шею
Мариола,позволив когтям провести на бледной коже мага че-
тыре кровавые борозды.Сторонники Главы Совета пытались
вмешаться,не желая терять пленника,но на помощь Арсену
неожиданно пришел Влас.Он что-то негромко сказал молодым
магам,заставив их остаться на месте и не мешать.Подобный
поворот событий напугал Мариола еще больше,и,в конце
концов,он сдался.
– Я скажу,скажу!
В его хрипе едва можно было разобрать слова,но хватка
оборотня ослабла.
– Она...она была в подземелье.Там,где рухнула сте-
на.Там...—Кое-как Мариол смог поднять руку,отягощенную
магическими оковами,и слабо указал на беспорядочную кучу
каменных глыб,среди которых поднимались останки внешней
стены форта.—Там...возле лестницы направо...
Лестницы видно не было.Арсен лишь приблизительно до-
гадывался,где она могла быть,но даже сейчас,в теле зверя,
будучи намного сильнее себя-человека,не смог бы отодви-
нуть огромные глыбы,завалившие проход.В воздухе отчет-
ливо ощущался запах крови,перебивая иные запахи,мешая
почувствовать ведьмочку,даже если б она была где-то рядом,
поэтому,несколько раз пробежавшись вдоль полузасыпанной
каменной дорожки,бывшей не так давно широким коридором,
Арсен весь обратился в слух.
202
Мешали голоса магов,доносившиеся со двора,счастливый
смех стрелков,оставшихся в живых несмотря на собствен-
ные недобрые предчувствия.Оборотень рыскал туда-сюда,то
и дело припадая всем телом к полу,прижимая уши к холодно-
му камню,прислушиваясь,ловя малейшие шорохи,отголоски.
Несколько раз ему казалось,что нашел,но...снова прислу-
шавшись,Арсен шел дальше.
Внезапно под одним из каменных завалов он уловил движе-
ние.Оно не прекращалось,кто-то рвался наружу из роковой
ловушки,стремясь выжить.
В этот раз оборотень понял,что не ошибся.Глыбы ока-
зались невероятно тяжелыми.Арсен цеплялся за них,скреб
когтями,наваливался всем телом,пытаясь откатить в сторо-
ну.
– Помочь?—прозвучал за спиной знакомый голос.Рубино-
вые глаза с благодарностью взглянули в лицо бородача Власа,
который пробасил:—А-ну,дружно,взяли!
Стрелки,несколько дюжих,кряжистых мужиков,уперлись
в угловатую глыбу и,пыхтя,краснея от натуги,попытались
отодвинуть.Глыба не сдавалась долго,но когда и люди,и мох-
натый серый зверь уже практически выбились из сил,вдруг
подалась и с грохотом откатилась,открыв небольшой проход.
Там,в темноте,сгорбившись,прижимая к телу окровавлен-
ную руку,сидел немолодой седоволосый мужчина в сельской
одежде.Увидев спасителей,он со стоном потянулся к ним.
Стрелки вытащили несчастного,уложили на земле под вы-
шедшим из-за туч зимним солнышком,а оборотень,разоча-
рованно попятившись назад,сел,слизал кровь с оцарапанной
лапы и некоторое время растерянно смотрел на спасенного че-
ловека,а потом вновь принялся оглядываться по сторонам.
Под большим плоским камнем,упавшим поверх мелких
глыб,что-то шевелилось.Сильный запах человеческой крови
не позволил угадать,что выживший в завале—большой се-
рый пес,прижатый камнями рядом с телом своего хозяина.
Пес был ранен,и хотя не издавал ни звука,кроме хрипло-
203
го дыхания,да слегка дергал массивными лапами и изредка
лизал остывшую человеческую руку,Арсену стало ясно,что
собаку не спасти.Он негромко тявкнул,подозвав командира
стрелков.Тот понял все без объяснений и положил на тетиву
оставшуюся в колчане стрелу.Оборотень отвернулся и побрел
дальше.
– Помогите!
Он не сразу поверил,что слышит это на самом деле,но
замер,навострив уши.
– Помогите!—крик повторился,и теперь сомнений не
осталось—голос Эльзары оборотень узнал,и,привалившись
боком к лежащему посреди оставшегося без стен и крыши
коридора камню,кое-как смог сдвинуть его с места.
В полу оказался небольшой решетчатый люк.Помещение
под ним было завалено,робкие отсветы солнечных лучей вы-
свечивали каменные бока и выступы,но зрение оборотня поз-
волило разглядеть там,в глубокой тени,слабо поблескиваю-
щие зеленые глаза и бледное лицо молодой ведьмочки.
Девушка заметила его,моргнула,словно не веря,потом
обрадованно воскликнула:
– Арсен!
Огромные лапы ухватились за решетку,но прочные пру-
тья не поддались.Оборотень снова заглянул туда,в темноту,
и на минуту его мохнатая морда вновь превратилась в лицо
человека.
– Я сейчас вернусь,—пообещал он и исчез.
– Арсен!—крикнула девушка вслед,и в голосе слышался
испуг—страшно было вновь оставаться в одиночестве среди
завалов,когда так легко было поверить,что и оборотень,и
его обещание вернуться—лишь плод воображения,лишь ми-
молетный сон.—Арсен,возвращайся скорее!
Корвин почти сразу понял,чего от него хочет тот,кого
раньше называл другом.
204
– Это будет несложно,—заверил молодой маг,хотя лицо
его при этом оставалось озабоченным.—Только...я боюсь,
посыплется каменная крошка,осколки...Ее может поранить.
– Ничего,не поранит.Я спрячусь,—бодро пообещала
девушка,хотя на самом деле не испытывала такой уве-
ренности в благополучном исходе.Ей казалось,что любое
вмешательство—и каменные глыбы,среди которых она караб-
калась к свету,придут в движение и,словно гигантские жер-
нова,перемелют хрупкое человеческое тело.
– Ты можешь ее защитить?—голос Арсена и теперь больше
напоминал звериный рык.
– Не знаю...Лучше попросить помочь кого-нибудь.
На просьбу о помощи,озвученную Корвином,откликнул-
ся всего один немолодой маг.Подготовившись,он серьезно
кивнул,и в тот же миг Корвин с резким выкриком толкнул
ладонями воздух перед собой.Камни вокруг решетки заша-
тались и в невероятной тишине посыпались вниз.Почему-то
до слуха насторожившегося оборотня так и не долетели звуки
ударов.
Прочная решетка и осыпавшиеся камни висели в воздухе
чуть ниже уровня пола.Наклонившись над образовавшейся
дырой,Арсен позвал:
– Зара!
Он не видел ведьму за этими плывущими в воздухе куска-
ми гранита,но девушка почти сразу отозвалась:
– Я здесь!
– Все в порядке?
– Да!
Подняв голову,Арсен вопросительно уставился на пожи-
лого мага.Тот снова кивнул и развел руками.Повинуясь его
воле,что-то внизу,под полом застучало,заклокотало,а по-
том в воздух фонтаном взлетели осколки камней,решетка,
пара широких глыб и...молодая ведьма.Арсен успел уви-
деть перепуганные глаза на побелевшем лице и,мгновенно
205
превратившись,взмахнул перепончатыми крыльями.
Несколько ударов пришлись по внешней стороне крыла,не
столь чувствительной,но зато ведьма,наконец,оказалась в
плотном кольце мохнатых лап.Прикрыв крыльями и ее,и се-
бя,Арсен зажмурился,потому что камни теперь летели вниз.
На этот раз удары оказались куда более ощутимы,вырван-
ная из пола решетка,пролетая мимо,оцарапала перепонку,а
острый осколок разорвал крыло.Благо,до земли было неда-
леко.Кое-как оборотень опустился вниз и упал на плиты,все
еще не решаясь отпускать ведьму,хотя ей явно было тяжело
лежать под навалившейся сверху огромной серой тушей.
Несколько мелких камешков стукнули по плечу,и все
стихло.Рядом—только Корвин,да несколько стрелков поспе-
шили узнать,не нужна ли помощь.Арсен приподнялся и зава-
лился на бок,позволяя ведьмочке выбраться из-под прикрытия
лап и крыльев.
Она не сразу смогла пошевелиться,а потом села,немно-
го вздрагивая то ли от пережитого страха,то ли от зимнего
холода.Взгляд ощупал порванное крыло,Зара вздохнула и
улыбнулась благодарно:
– Спасибо,Арсен.
∗ ∗ ∗
Поединок продолжался.Вспыхивали заклятия,переливались
радугой,отражая атаки,магические щиты.Илион уставал,и
хотя он не уступил своему сопернику ни одного пропущенно-
го удара,старшие маги удовлетворенно качали головами,уже
понимая,что Анториан выйдет из этого боя победителем.
Илион тоже осознал это,и убеждался все вернее,мельком
бросая взгляды на лица окружавших его магов.Победы не
будет,не будет...не будет лежать Глава Совета в персиково-
го цвета мантии бездыханный на каменных плитах,не будет
206
злорадной усмешки и торжества на белом,как полотно,лице
Мариола,не будет испуга и замешательства среди стрелков и
магов...Собрав остатки сил,Илион отбил удар противника
и,резким взмахом руки,выбросил в воздух облако непрозрач-
ного разноцветного дыма.
Непрозрачная стена тумана отрезала его от противника и
магов,следящих,чтобы поединщик не удрал.Некоторые,су-
мев разглядеть в ярких клубах силуэт Илиона,пытались по-
мешать,но заклятия не попадали в цель—марево кружилось,
мешая прицелиться.Ослабевший Илион не смог бы открыть
портал,особенно здесь,когда любая его отчаянная попытка
была бы мгновенно обнаружена и пресечена,и потому решил-
ся удрать.Просто удрать,под прикрытием цветного облака
пробежать двор,легким,не требующим особых затрат энергии
заклятием отбросить с дороги стрелков и,возможно,оборот-
ня,который наверняка где-то там,пытается откопать из-под
завалов свою ведьмочку...
Взмах рукава некогда безукоризненно белой мантии—
мужчины с торчащими из-за плеч изгибами боевых луков
попадали навзничь,но серый зверь,оскалившийся при виде
мага,остался стоять на четырех лапах,а молодая ведьма едва
удержалась,обхватив мохнатую шею.
Илион усмехнулся.Каждая секунда была на счету,потому
что маги во главе с Анторианом быстро рассеивали маскиро-
вочное облако и вот-вот в спину беглецу полетят заклятия.А
надо успеть миновать завалы и скрыться там,за останками
стены.Вне воздвигнутой Высшими защиты легче спрятать-
ся,возможно,останутся силы и на портал...А эти двое—
молодая ведьма и бывший градоправитель Славена в обличие
крылатого серого зверя—не смогут помешать побегу.
Арсен не двинулся с места,но девушка подняла руку...
На это движение Илион не обратил внимания,и даже не сра-
зу понял,что ударило его в грудь и сбило с ног.Неожидан-
ное падение оказалось болезненным,а потому беглец потерял
несколько драгоценных секунд и,когда попытался поднять-
207
ся,увидел над собой сначала оскаленную морду оборотня с
горящими рубинами хищных глаз,а потом—сияние заклятий
Высших магов.Руки и ноги прижало к земле,Илион дернулся
несколько раз и замер,когда его противник,Глава Совета ма-
гов,склонился над ним.На бледном лице Анториана не было
торжества,как и сочувствия.
– Ты попытался сбежать,не окончив поединка,—
проговорил он ровным голосом.—А значит,признал свое по-
ражение.
– Поражение?—на губах Илиона появилась кривая
усмешка.—Вы натравили на меня оборотней.А разве я не
предлагал вам сделать то же самое,только использовать этих
тварей против нашего общего врага?Против Сарганы?
– Мы не считаем возможным обсуждать с тобой государ-
ственные дела,предатель.
Анториан отошел на несколько шагов и,следуя его без-
молвному знаку,маги окружили Илиона,выстроившись ров-
ным кругом.Когда они взялись за руки,неудавшийся беглец
почувствовал,что может шевелиться,и поднялся на ноги,вы-
прямившись во весь немалый рост.
– Вижу,всем вам не терпится разделить мою силу между
собой,—он засмеялся,но было видно,что смех дается ему с
трудом.—Стервятники...Вряд ли это вам поможет,когда...
Маги подняли руки,и с земли взметнулось золотое пламя.
Его полупрозрачные лепестки танцевали,извивались,а осуж-
денный,умолкнув,изо всех сил старался не упасть.Но пламя
быстро выпивало силы,передавая их творящим обряд магам.
Илион опустился на колени,обхватив себя руками,сжался.
Его перекошенное лицо скрылось за пелериной светлых во-
лос...
Ведьма наконец поддалась на настойчивые уговоры обо-
ротня,который вот уже несколько минут осторожно тянул
ее зубами за рукав,и,с трудом оторвав взгляд от медлен-
но опадающего золотого пламени,пошла за Арсеном дальше
208
от магов,от их поверженного противника.
Оборотень медленно переставлял лапы,вид у него был за-
думчивый и невеселый.Странно,а ведь должен был радовать-
ся,что Илиону пришлось пройти через тот же обряд,лишить-
ся положения и сил...а еще,наверняка,бунтовщик попадет
в тюрьму.Обычную тюрьму,не ту,где держат провинившихся
магов—подобного отношения лишенный силы уже недостоен.
– Арсен!
Оборотень обернулся и сел,уставившись на девушку.
– Тебе нравится ходить в звериной шкуре?
Он совсем по-человечески покачал головой,тряхнул кры-
льями,ненадолго развернув широкие перепонки,но превра-
щаться не спешил.Вид у него был виноватый,и,тем не ме-
нее,Заре жутковато было смотреть в глаза оборотня,кото-
рые находились на уровне ее лица.Но было холодно,девушка
поежилась и,решившись,прислонилась к шерстяному боку
серого зверя.
Недозревшая луна все еще виднелась в зимнем небе блед-
ным пятном.Ведьма смотрела на нее,прячась от легкого ветра
за раскрытым крылом Арсена.
– Полнолуние скоро,—прошептала она.—Мне понадобится
твоя помощь,Арсен...Ты ведь сможешь мне помочь?Смо-
жешь?
Зверь медленно повернул голову и долго смотрел в ли-
цо молодой ведьмы потемневшими глазами,потом кивнул и,
прошуршав крылом по засыпавшей плиты каменной крошке,
крепче прижал Зару к себе.
∗ ∗ ∗
Двери круглого зала отворились перед ним сами собой.Арсен
вошел,не замедлив шага,и остановился перед его светлей-
шеством Анторианом,не обращая внимания на остальных со-
209
бравшихся тут же магов.Одет он был как простой крестьянин,
короткие смоляно-черные волосы обрамляли смуглое от при-
роды лицо,и при взгляде на него маги презрительно морщи-
ли носы,злорадно перешептывались,обсуждая,как же низко
опустился их бывший коллега,совершенно потеряв присущий
аристократу облик.
Человек,некогда правивший Славеном-градом,лишенный
силы маг,обманщик и оборотень—Арсен коротко поздоровал-
ся с его светлейшеством и замер,расправив плечи и не пряча
взгляда.
– Я рад,что ты все же принял мое приглашение и пришел
сюда,—звучный голос Главы Совета разнесся по залу.—Совет
магов решил,что твоя помощь в борьбе против Илиона и его
сообщников заслуживает награды.Быть может,у тебя есть
свои пожелания?
– Есть,—неожиданно произнес Арсен,и собравшиеся ма-
ги удивленно притихли.Человек-оборотень дотронулся до
небольшого медальона,что поблескивал серебром на его
груди.—Мне нужен еще один такой же амулет.
– Зачем?—поинтересовался Анториан,скрывая изумление.
– Этот медальон у меня однажды похитили,—ответил
Арсен.—Я бы хотел всегда иметь запасной,спрятанный где-
нибудь в надежном месте.
Глава Совета помедлил с ответом,но потом все же кивнул.
– Хорошо.Что еще?
– Все.
– Это твое решение,—Высший позволил себе усмехнуться.
– Думаю,мне не стоит напоминать вашему светлейше-
ству о необходимости выплатить обеим ведьмам компенсацию
за причиненные неудобства,—в голосе оборотня прозвучала
усмешка.Анториан поморщился.
– Не стоит,—ответил он.—Мы помним об этом.
210
∗ ∗ ∗
Звезды над ведьминой тропой казались маленькими живыми
светлячками.Перед сидящей на бревнышке старушкой,не тре-
буя дров и хвороста,плясал маленький красно-золотой огонек,
уютно освещая и ведьму,и ее собеседника.
– Говорят,маги снова чего-то не поделили.Ссорятся,руга-
ются,и конца-края этому нет,—бабушка Айза налила в круж-
ку еще горячий отвар из закутанного в полотенце глиняного
кувшина и протянула сидящему напротив старичку в меховой
фуфайке.
Леший кивнул в знак благодарности и с видимым удоволь-
ствием сделал несколько глотков.
– Странные времена нынче,—произнес он,темные,нечело-
веческие глаза смотрели куда-то вдаль,в клубящуюся между
мощных стволов непроглядную тьму.Усмешка появилась на
старческом лице,леший перевел взгляд на ведьму.
Та вздохнула.
– Полночь скоро...
Звезды на темном небе разгорелись ярче,и стали похожи
на раскрытые цветы,те,что цветут вокруг уютной ведьминой
избушки.Луну над тропой видно не было,но и без того ясно—
не простая сегодня ночь,полнолуние...
∗ ∗ ∗
В старом подсвечнике плавилась свеча.Ее огонек дрожал,
мягкие тени плыли по бревенчатым стенам.Серебром отблес-
кивали два небольших круглых медальона,что лежали на
краю деревянной столешнице.
Отворилась дверца в ведьмину комнату,и Арсен обернулся
на звук.
211
Зара выплыла из темноты,завернутая в теплое одеяло и,
опустив голову,пряча лицо за пелериной смоляно-черных во-
лос,подошла к столу.То ли от волнения,то ли от холода—
девушка мелко дрожала и не решалась поднять глаза.
Арсен встал и осторожно обнял ее за плечи.Эльзара ниже
опустила голову.
– Скоро?—едва слышно прошептала она.
– Ты почувствуешь.
– Знаю...Мне страшно.
– Знаю.
Он успокаивающе погладил девушку по волосам.Зара
вздохнула и подняла лицо.Огромные,зеленые,как молодая
листва,глаза ведьмы в отчаянии уставились на Арсена.
– Мне все равно страшно.
Успокоить девушку было нечем.Единственное,что он мог
сделать—это быть рядом с нею,помогая во время превраще-
ния сохранить человеческий рассудок.Но что сказать,что
сделать,чтобы страх перед неизвестным стал меньше хоть на
капельку—не знал.Ночь над поляной расцветала созвездиями.
Прислушавшись к собственным ощущениям,Арсен понял,что
пора.Стянув через голову вышитую бабушкой Айзой рубаш-
ку,мельком глянул в лицо молодой ведьмы.Зара смущенно
отвернулась,и,пока оборотень раздевался,смотрела на дро-
жащий лепесток пламени над свечой.
– Пойдем?—Арсен тронул ее за плечо,пропуская вперед.
Но перед порогом девушка остановилась,и,приобняв Зару,
мужчина толкнул дверь,которая распахнулась,впуская в на-
топленную горницу морозный воздух зимней ночи.
Помявшись на крыльце,Зара осторожно спустила босую
ступню на снег.Поежилась,но сделала еще шаг и еще.
– Ты здесь?—оглянуться и посмотреть на своего спутника
она стеснялась.
– Да,—отозвался негромкий голос за ее спиной.—Я буду
рядом.
212
Звезды светили этой ночью ярко-ярко,их сияние завора-
живало,заставляя забыть о холоде.Пар от дыхания подни-
мался над запрокинутым лицом молодой ведьмы,она смотре-
ла в небо,и страх понемногу отступал,становилось как-то
до странности легко и даже весело.Эльзара улыбнулась,ко-
гда одинокая снежинка,кружась,коснулась кончика ее носа
и вдруг вспыхнула,поймав свет лунного луча...
Волшебство кончилось.Тело скрутило судорогой,и ведьма
упала бы в снег,если б Арсен не подхватил ее,развернув к
себе лицом.
– Что это?Что это?...—с трудом выговорила ведьма.Она
попыталась найти ответ в глазах Арсена,но внутри все словно
выворачивалось наизнанку,и девушка зажмурилась,уткну-
лась в грудь оборотня,изо всех сил вцепилась пальцами в
его плечи.Теперь ей было безразлично,что сползает одеяло,
обнажая тело,что сорвавшиеся с неба снежинки холодными
колючками впиваются в кожу.И только когда пальцам вне-
запно стало горячо,ведьма увидела,что удлинившиеся ногти
впиваются в кожу Арсена,выпуская тоненькие струйки алой
крови.И в испуге подняла голову.
– Все хорошо,—тихий,спокойный голос вернул ей рассу-
док.Боль утихла,страх улетучился.Зара осторожно разжала
пальцы,уперлась в плечи Арсена ладонями...Ее руки меня-
ли форму,и ведьма старалась не смотреть на них,не смотреть
на свое тело,а потому не отрывала взгляда от зеленых глаз
Арсена.Вскоре ей пришлось опустить голову,потому что ли-
бо мужчина уменьшился,став намного ниже ростом,либо она
вдруг выросла.
Крылья с хлопком развернулись за спиной.
– Арсен!—позвала девушка,и вместо собственного голоса
услышала какое-то тявканье с подвыванием.Но Арсен понял.
Его лицо изменилось мгновенно,глаза вспыхнули рубиновым
отсветом.На этот раз серый оборотень не показался ведь-
ме таким огромным—всего лишь ненамного больше нее.За
плечами Арсена раскрылись широкие крылья,мохнатые то ли
213
руки,то ли лапы потянулись к ней.Девушка позволила взять
себя за запястья и почувствовала,как отрываются от земли
ноги,а потом поняла,что летит...
Взмах,еще взмах...шорох крыльев почти не расслышать
за вздохами ветра в зимнем лесу,осыпающем пушистые снеж-
ные шапки с елей.Будто звезды срываются и падают вниз,
переливаясь,вспыхивая серебром.А посреди снегопада,над
запорошенной полянкой две огромные крылатые тени:одна
чуть побольше,поднимается вверх,увлекая за собой вторую,
которая поменьше и посветлее,и еще неуверенны взмахи ее
крыльев.
Снегопад усиливался,и танцующие в воздухе над поляной
тени скрыла белая пелена,подсвеченная полной луной.Звез-
ды в небе таяли и осыпались,а вскоре погасли окна избушки,
и где-то далеко,на самой середине ведьминой тропы,вздрог-
нуло зажженное старушкой Айзой пламя и ярко вспыхнули
небесные огни.
Ночь притихла.Полная луна в темно-синем небе,словно
яркий фонарь,разогнала мглу,заставляя ее прятаться под вет-
ви вековых деревьев,под пни и колоды.А на поляне было тихо
и спокойно.
Они опустились плавно,и ноги коснулись ровного снежно-
го покрывала,не ощутив холода.Крылья сложились за спи-
ной,тело изменилось быстро,и в этот раз почти не было боль-
но.Арсен наклонился,поднял припорошенное снегом одеяло,
стряхнув,накинул на плечи обнаженной девушки.Эльзара за-
вернулась и,поддерживаемая оборотнем,пошла к крыльцу.
Дом встретил приятным теплом.Лунный свет лился в ок-
на,но Арсен приблизился к столу и зажег погасшую свечу.
Сразу стало словно еще теплее и намного уютней.Девушка
облегченно вздохнула,сделала еще шаг и,покачнувшись,ед-
ва не упала.Все силы ушли на первое превращение,а потому
ноги подкашивались,и немного кружилась голова.
– Тебе лучше поспать,—шепотом посоветовал Арсен.Од-
214
ной рукой обнимая ведьму за плечи,второй подхватил под-
свечник со стола и повел Зару в небольшую комнатку,где
ждала ее постель с пышной подушкой и теплым шерстяным
одеялом.
Потоптавшись босыми ногами на месте,Зара все же ныр-
нула под приподнятое одеяло,но не поспешила укутаться,со-
греваясь,а поймала оборотня за руку.
– Не уходи!
Луна все так же светила над лесом,а в маленьком домике
посреди зачарованной поляны было тихо,и только желтые
отсветы падали на снег из незанавешенного окошка.
Ведьмочка спала,положив голову на плечо оборотня,при-
жавшись к нему,как к кому-то очень теплому и очень на-
дежному.Арсен смотрел,как танцуют на потолочных балках
мягкие полутени.
Девушка беспокойно пошевелилась.Он ласково провел ла-
донью по гладким,как шелк,волосам,подтянул одеяло выше,
чтобы ведьмочка не мерзла,прошептал:
– Спи,—и закрыл глаза.
Свеча медленно оплывала каплями воска,но погасла лишь
перед рассветом,уступая розоватым лучам поднимающегося
солнца.
215
Generated fb2pdf
http://www.fb2pdf.com/
for publishing at
http://www.DocMe.ru
Автор
mila997
mila9971660   документов Отправить письмо
Документ
Категория
Фантастика и фэнтэзи
Просмотров
205
Размер файла
323 Кб
Теги
Кай Ольга.Ведьмина тропа
1/--страниц
Пожаловаться на содержимое документа