close

Вход

Забыли?

вход по аккаунту

?

Proklyatie i izgnannie 4-Vrata vedmi

код для вставкиСкачать
Врата ведьмы
Джеймс Клеменс
2
Таинственная Книга,созданная последними магами Света в грозный
час,когда королевство Аласия рушилось под натиском сил Тьмы...
Книга,которая обретет свою силу лишь в час,когда в обычной
девочке пробудится великий колдовской Дар...
Час настал.Повелительница Книги Елена обрела свою истинную
Силу,и ее армия повстанцев нанесла силам Зла мощный удар.
Но Тьма еще не повержена...Ибо самый могущественный из
черных магов не просто уцелел,но и сумел открыть ужасные Врата,
которые даруют отворившему их неиссякаемую Силу.
И теперь самые смелые из соратников Елены выходят в путь,
чтобы найти и уничтожить Врата.
Сама же она отправляется в проклятые «земли Зла» Гульготы —
прямо в логово врага...
Оглавление
Предисловие
4
Карта
6
Предисловие к «Вратам Ведьмы»,написанное Прок-
тором Сенса Дела,Председателем и Президентом
Университетской Прессы
7
Предисловие
11
Книга первая
Плотина
14
Глава 1
15
∗ ∗ ∗
.........................
28
∗ ∗ ∗
.........................
33
∗ ∗ ∗
.........................
40
Глава 2
47
∗ ∗ ∗
.........................
53
∗ ∗ ∗
.........................
68
Глава 3
72
∗ ∗ ∗
.........................
76
∗ ∗ ∗
.........................
83
∗ ∗ ∗
.........................
87
∗ ∗ ∗
.........................
95
3
4 Оглавление
Глава 4
99
∗ ∗ ∗
.........................
105
∗ ∗ ∗
.........................
110
∗ ∗ ∗
.........................
124
Книга вторая
Замок Мрил
130
Глава 5
131
∗ ∗ ∗
.........................
140
∗ ∗ ∗
.........................
146
∗ ∗ ∗
.........................
150
∗ ∗ ∗
.........................
154
Глава 6
163
∗ ∗ ∗
.........................
177
∗ ∗ ∗
.........................
182
∗ ∗ ∗
.........................
183
Глава 7
189
∗ ∗ ∗
.........................
195
∗ ∗ ∗
.........................
198
∗ ∗ ∗
.........................
201
∗ ∗ ∗
.........................
206
∗ ∗ ∗
.........................
213
Книга третья
Горящие пески
221
Глава 8
222
∗ ∗ ∗
.........................
227
∗ ∗ ∗
.........................
234
∗ ∗ ∗
.........................
236
∗ ∗ ∗
.........................
238
Оглавление 5
∗ ∗ ∗
.........................
240
∗ ∗ ∗
.........................
243
∗ ∗ ∗
.........................
244
Глава 9
249
∗ ∗ ∗
.........................
253
∗ ∗ ∗
.........................
255
∗ ∗ ∗
.........................
262
Глава 10
269
∗ ∗ ∗
.........................
280
∗ ∗ ∗
.........................
282
Глава 11
295
∗ ∗ ∗
.........................
300
∗ ∗ ∗
.........................
303
∗ ∗ ∗
.........................
309
∗ ∗ ∗
.........................
312
∗ ∗ ∗
.........................
315
∗ ∗ ∗
.........................
318
∗ ∗ ∗
.........................
319
Книга четвертая
Бушующий замок
326
Глава 12
327
∗ ∗ ∗
.........................
328
∗ ∗ ∗
.........................
329
∗ ∗ ∗
.........................
331
∗ ∗ ∗
.........................
334
∗ ∗ ∗
.........................
340
Глава 13
349
∗ ∗ ∗
.........................
354
∗ ∗ ∗
.........................
361
6 Оглавление
∗ ∗ ∗
.........................
364
∗ ∗ ∗
.........................
369
Глава 14
374
∗ ∗ ∗
.........................
378
∗ ∗ ∗
.........................
386
∗ ∗ ∗
.........................
387
∗ ∗ ∗
.........................
390
Книга пятая
Сломанная крона
402
Глава 15
403
∗ ∗ ∗
.........................
409
∗ ∗ ∗
.........................
420
∗ ∗ ∗
.........................
425
Глава 16
435
∗ ∗ ∗
.........................
443
∗ ∗ ∗
.........................
448
∗ ∗ ∗
.........................
453
Глава 17
463
∗ ∗ ∗
.........................
466
∗ ∗ ∗
.........................
467
∗ ∗ ∗
.........................
473
∗ ∗ ∗
.........................
475
∗ ∗ ∗
.........................
476
∗ ∗ ∗
.........................
477
∗ ∗ ∗
.........................
481
∗ ∗ ∗
.........................
484
Книга шестая
Оглавление 7
Руины Тулара
487
Глава 18
488
∗ ∗ ∗
.........................
493
∗ ∗ ∗
.........................
499
∗ ∗ ∗
.........................
505
Глава 19
516
∗ ∗ ∗
.........................
520
∗ ∗ ∗
.........................
523
∗ ∗ ∗
.........................
530
∗ ∗ ∗
.........................
531
Глава 20
538
∗ ∗ ∗
.........................
545
∗ ∗ ∗
.........................
549
∗ ∗ ∗
.........................
553
Книга седьмая
Гульгота
556
Глава 21
557
∗ ∗ ∗
.........................
564
∗ ∗ ∗
.........................
570
∗ ∗ ∗
.........................
575
∗ ∗ ∗
.........................
578
Глава 22
580
∗ ∗ ∗
.........................
592
∗ ∗ ∗
.........................
605
Глава 23
609
∗ ∗ ∗
.........................
620
∗ ∗ ∗
.........................
627
8 Оглавление
Глава 24
636
∗ ∗ ∗
.........................
638
∗ ∗ ∗
.........................
642
∗ ∗ ∗
.........................
643
∗ ∗ ∗
.........................
645
Глава 25
648
Послесловие
656
Предисловие
9
10
БлагодарностиБлагодарю
всех друзей и членов
семьи,которые помогли
мне довести книгу до ее
теперешнего вида,
особенно личную группу
рабочих лошадок:Криса
Крова,Михаэля
Галлоугласа,Ли Гаррета,
Дениса Грейсон,Пенни
Хилл,Дебби Нельсон,
Дейва Мика,Джейн
О’Рива,Криса
Смита-младшего,Джуди и
Стива Прей,Каролин
Маккрей и Каролин
Вильямс.Кроме того,
отдельное спасибо четырем
людям,остающимся моими
лучшими критиками и
верными
приверженцами,— моим
издателям Стиву Саффелю
и Веронике Чапмен,а
также моим агентам,на
родине и за границей,
Руссу Галену и Денни
Барору.
Карта
Ссылка на полноразмерную карту:
http://oldmaglib.com/book/c/Clemens_James__Witch_Gate(Banned_And_The_Banished-4)_map.jpg
11
Предисловие к «Вратам Ведьмы»,написанное
Проктором Сенса Дела,Председателем и
Президентом Университетской Прессы
Вероломство — (1)
нарушение верности,
нарушение клятвы,либо
разглашение тайны;(2)
действия,направленные
против своего государства;
(3) пренебрежительное
отношение к закону,
выраженное устно или
письменно (синонимы:
предательство,обман,
надувательство,подлость,
злодеяние).
Из Энциклопедии Общего
Пользования,пятое
издание.
Прочтите еще раз определение наверху;затем оглядите класс-
ную комнату,заполненную энергичными учениками с горящи-
ми глазами.Сколько их осталось после изучения первых трех
Келльских Свитков?
Оглядите пустые места.
По статистике,к этому моменту две трети учеников про-
валивают строгие психологические экзамены,следующие за
12
13
изучением Свитков.Как вы знаете,те,кто проявляет рвение,
отправляются в санатории Да Бора,где их ожидают болез-
ненные операции,притупляющие память и возвращающие дар
речи.Но я здесь не для того,чтобы говорить о проигравших,о
разинувших рты неудачниках,которых прозвали «Зацелован-
ные Свитками».Наоборот,я пишу данное предисловие для
тех,кто успешно прошел эти испытания и полагает,что его
образования хватит для перехода к изучению четвертого из
проклятых текстов.
Это предупреждение для вас.
В прошлом многие ученики становились высокомерными,
зайдя так далеко в своем обучении;но теперь не время восхва-
лять друг друга:впереди лежат западни,угрожающие неосто-
рожным.Это путь к вероломству.
Предисловия к другим текстам уверяли вас в нечестивой
натуре автора Свитков,провозглашая безумца из Келля лгу-
ном и обманщиком,— змеей в траве,если хотите.Теперь
пришла моя очередь предупредить об опасностях,ожидающих
вас.
За прошлые годы обучения вы узнали,как шипит змея.
Вы носили змею на своих руках,в своих школьных ранцах.
Вы засыпали рядом с ней.Но не позволяйте ей смутить себя
лаской и приятной расцветкой.За ними скрывается змеиный
яд.
Лишь теперь,когда вы не ждете опасности,змея покажет
свою истинную сущность.В этой книге,пока вы глядите по
сторонам,змея восстанет и нанесет удар!Вот о чем я хочу
предупредить вас:у этой книги есть ядовитые зубы.
Так что остерегайтесь их укуса!
Даже когда я пишу эти слова,слышу ваш саркастический
смех.Вы не верите мне?Оглядите еще раз комнату.Смотрите
не на всех,а лишь на пустые сиденья.Свитки уже призвали
многих из ваших школьных товарищей.
В четвертой книге автор продолжает свои нападки на ваш
здравый ум,пытается склонить вас к своей вере,напитать
14Предисловие к «Вратам Ведьмы»,написанное Проктором Сенса Дела,Председателем и Президентом Университетской Прессы
ваше тело своим ядом.Но я надеюсь дать вам противоядие.
Исцеление лежит в двух простых словах:знание и указа-
ния.
Попытаться прочесть эти проклятые свитки самому — все
равно что посадить змею себе на грудь,приглашая смерть.
Прежние ученики разработали этот курс обучения,чтобы не
дать яду проникнуть в ваш разум и помнить обо всех прой-
денных уроках.
Крайне необходимо слушать своих учителей.Подчиняйтесь
всем их приказаниям,доводите до конца все поручения,и са-
мое главное:не читайте самостоятельно,забегая вперед.В
этом ваша единственная надежда.Даже одна страница может
навредить плохо подготовленному ученику.Так что не откло-
няйтесь от указаний — пути,проложенному стопами прежних
учеников.Без этих указаний вы наверняка потеряетесь среди
трав и сорняков — где вас и поджидают змеи.
Так что последнее предупреждение:эти страницы пытают-
ся отравить вас.
Отрава,отравить.— (1) заражающее,повре-
ждающее либо разрушающее вещество;(2) дей-
ствие по введению токсина либо смертоносного
лекарства;(3) изменение чьего-либо представле-
ния о добре и зле (т.е.«отравить разум»;сино-
нимы:порча,искажение,яд,миазмы,поражение,
заражение).
Из Энциклопедии Общего Пользования,пятое
издание.
Передача ответственности за
четвертую книгу
Эта копия передается тебе под полную от-
ветственность.Ее утрата,изменение или уни-
15
чтожение повлечет за собой суровые наказания
(утвержденные в постановлениях местных му-
ниципальных органов).Любая пересылка,копи-
рование либо устное прочтение в присутствии
чужих лиц строго запрещается.Поставив внизу
свою подпись и приложив отпечаток пальца,ты
принимаешь всю ответственность на себя и сни-
маешь ее с университета,который не отвечает
за любой вред,нанесенный тебе (и окружающим)
при прочтении книги.
_________ __________
Подпись Дата
Приложи здесь четвертый палец своей правой
руки,
обмакнутый в чернила:
∗∗∗ Предупреждение ∗∗∗
Если ты натолкнулся на этот текст вне уни-
верситетских источников,пожалуйста,закрой
книгу и призови власти на помощь по ее безопас-
ному возвращению.Не сделав этого,ты обрека-
ешь себя на арест и лишение свободы.
Тебя предупредили.
Предисловие
Лежит в руинах городов
страна,Что льдом и бурей
рождена.
Тревога вновь стала охватывать меня.В последнее время ведь-
ма являлась ко мне во сне,чтобы закончить свое повествова-
ние;она нашептывала мне слова,когда я бездумно бродил
по городу.Иногда — я клянусь — чувствовал ее дыхание на
своей коже как ощущение легкого волнующего зуда.И сей-
час,идя по своим делам,я едва различаю улицы и переулки
родного города.Воображение рисует совершенно иные карти-
ны:опаленные солнцем руины Тулара,разрушенные гранит-
ные ограждения Северной Стены.Я обнаружил,что живу в
туманном полумире между прошлым и будущим.
Меня стал интересовать вопрос:если я снова начну писать,
то навсегда затеряюсь в пучинах прошлого?Станет ли этот
мир,созданный из букв и чернил,более реальным,чем воз-
дух,которым я дышу?Завязну ли я в трясине воспоминаний,
обреченный на вечное бессмертие,оживляя старые страхи и
редкие триумфы?
Нужно пойти на риск,но все равно не могу заставить себя
писать.Я знаю,что это единственный способ снять наложен-
ное ею проклятие бессмертия.Только закончив ее историю,
я получу этот исцеляющий бальзам смерти.Еще недавно я
сомневался в правдивости обещания.Вдруг слова были всего
16
17
лишь уловкой,последним злым умыслом ведьмы?
И так я провел много времени,дрожа от холода и колеб-
лясь между страхом и спасением.
Так продолжалось до сегодняшнего утра,когда она дала
мне знак!
Я проснулся с пением петухов,плеснул на лицо холодной
воды и увидел настоящее чудо в зеркале над раковиной:при-
ютившись между черных локонов,на голове покоился седой
волос.Сердце замерло при виде него,слезы затуманили глаза.
Когда утренний туман уже рассеялся под лучами восходящего
солнца,я все еще стоял без движения,не осмеливаясь даже
прикоснуться к этой нити,опасаясь,что она исчезнет,словно
сон.Я бы не вынес подобной жестокости.Не сейчас,не после
такого долгого ожидания.
В тот момент я почувствовал,как ожило что-то давно
умершее в моем сердце,— надежда!
Ослабленные колени отказались держать меня,и я упал на
пол.Я рыдал над своей жизнью.Да,это был знак,предвест-
ник прошлого,обещание смерти.
Вернув себе контроль над телом,я поднялся и прикоснулся
к седому отростку.Он был настоящим!Ведьма не солгала.
Этот настоящий волос вывел меня из тупика.Не позавтра-
кав,я собрал все свои принадлежности — перо и пергамент —
и принялся за работу.Я должен закончить ее историю.
А снаружи уже молчаливо властвовала зима,и все цве-
та мира вдруг померкли.Люди спешат по грязно-коричневым
улицам,с ног до головы укутанные в тяжелые шерстяные
одежды.За стенами города снежные холмы покрыты слоем
сажи и пепла от сотен дымящихся труб Келля.Ландшафт,со-
зданный в серых и черных тонах.Даже небеса над головой
затянуты плоскими,бесцветными облаками,словно огромная
пустая доска.
Середина зимы.
Это время для рассказчика:пустой холст,ожидающий при-
косновения пера,который вернет обратно в этот мир живые
18 Предисловие
образы и истинные смыслы.Время,когда семья собирается у
домашнего очага в ожидании яркой захватывающей истории.
Когда гостиницы заполнены до отказа,а бродячие менестрели
поют непристойные песни о других странах,огне и солнечном
свете.В другое время года истории покупаются за медяки,но
только не зимой.Во времена унылого неба и мрачных сердец
даже самый бедный рассказчик может насобирать золотых и
серебряных монет в свой котелок.Такова зимой жажда исто-
рий.
Но за свою историю я прошу не золота,а что-то гораз-
до более ценное — то,чем награждены все земные люди от
рождения,а у меня украдено ведьмой.Я ищу смерть.
И пока мир съеживается в тиши зимнего покрывала,я сно-
ва начинаю историю Елены.Я прошу вас закрыть глаза и слу-
шать.За этим шепотом поднимаются гневные голоса.Вы слы-
шите их?Люди,использующие слова как оружие,колющие
и парирующие друг друга...И там же восседает одинокая
женщина,попавшая в центр их неистовства.
Книга первая
Плотина
19
Глава 1
Трон показался Елене не самым удобным местом.Кресло пред-
назначалось для кого-то более жесткого и зрелого.Высокую
прямую спинку обвивали розы,шипы которых запросто могли
вонзиться в шелковую мантию и платье.Сиденье было плос-
ким и неудобным,из гладкого железного дерева,без единой
подушки,способной смягчить его жесткую поверхность.На
протяжении веков оно являлось сосредоточением власти Алоа
Глен.Короли и преторы восседали на нем во время вынесе-
ния решений и приговоров — черствые и ожесточенные люди,
презирающие комфорт.
Даже размер сиденья устрашал.Елена чувствовала себя
ребенком,потерявшимся в высоком гигантском кресле.На нем
не было даже подлокотников.Она не знала,куда деть руки,
поэтому просто сложила их на коленях.
В одном шаге от нее,хотя могло показаться,что на рас-
стоянии пяти километров,судя по тому незначительному вни-
манию,которым они ее удостаивали,вокруг длинного стола
расположились представители всех народов,готовых бороть-
ся за Гульготу.Елена знала,что мысли большинства здесь,
в Большом Зале,направлены на нее.Но они могли увидеть
лишь тонкую женщину с бледной кожей и огненно-красными
волосами.Никто не заметил в ее глазах боли или устраша-
ющего осознания своего грозного могущества.Для них она
была всего лишь милой птахой на жердочке.
Елена откинула с лица прядь волос.
Вдоль стола голоса пытались перекричать друг друга на
разных языках,чтобы быть услышанными.Два человека на
20
21
дальнем конце уже почти готовились броситься в драку.
Среди всей этой толпы мелькали лица тех,кто помогал вы-
рывать остров Алоа Глен из когтей зла.Елена хорошо знала
их.Верховный килевой флота дрирендая,со времен послед-
ней войны носящий свои повязки и громогласно высказываю-
щий требования.Позади него — эльфийская королева,мать
Мерика,чопорно сидящая,с длинными серебристыми локона-
ми,излучающими мерцающее сияние,словно огненно-ледяная
фигура.Подле нее Мастер Эдилл,старший из морских мирая,
пытающийся придать спокойствие и внешние приличия резкой
беседе.
Но на каждое знакомое лицо приходилось огромное число
известных лишь по званиям.Она разглядывала длинный стол,
за которым разместились незнакомые — бесчисленное количе-
ство номинальных правителей и иностранных представителей,
требующих внимания,заявляющих о преимуществах войны с
Гульготой.
Некоторые предлагали выжечь остров и отходить к побере-
жью;другие хотели поддержать остров и позволить Черному
Лорду уничтожить свои армии прямо на укреплениях.Третьи
же все еще желали принять бой в самом Блэкхолле,извлечь
все преимущества этой победы и уничтожить цитадель Гуль-
готы прежде,чем враг сможет вновь собрать свои рассеянные
войска.Горячие споры и пылкие дебаты продолжались до тем-
ноты.
Елена взглянула на Эррила.Ее самый преданный вассал
стоял справа от трона,со скрещенными на груди руками,с ли-
цом,похожим на суровую непроницаемую маску.Настоящее
воплощение железной статуи.Черные волосы были намаслены
и зачесаны назад,как требовал обычай на побережье.Холод-
ные глаза,напоминающие утреннюю серость,изучающе смот-
рели вниз.Никто не смог бы угадать,о чем он сейчас думает.
Он не добавил от себя ни единого слова во время бесконечных
споров.
Но Елена заметила напряженность в уголках его глаз,ко-
22 Глава 1
гда он вглядывался в толпу.Эррил не мог провести ее.Его
тоже раздражали нескончаемые пререкания за столом.За две
недели решение так и не приняли.С тех пор как Алоа Глен
одержал победу,сделать следующий шаг — добиться согласия
— так и не удалось.Пока все упоенно спорили,проходили
дни,один за другим.И Эррил,ее преданный рыцарь,тер-
пеливо ждал.Ему ничего не остается делать,пока Кровавый
Дневник находится в ее руках.Его роль лидера и вожака сыг-
рана.
Елена сидела тихо и разглядывала свои руки,затянутые в
перчатки.Празднования победы,устроенные месяц назад,ка-
зались теперь очень далекими.Но,сидя на колючем троне,она
вспоминала тот долгий танец с Эррилом на своей башне.Она
вспоминала его прикосновения,тепло ладони,проникающее
сквозь шелковое одеяние,тихое дыхание,жесткость бороды
на своей щеке.Это был единственный раз,когда они танце-
вали вместе.С той ночи,хотя Эррил всегда находился рядом
с ней,они не обменялись друг с другом ни единым словом.
Только бесконечные встречи с восходом солнца и до наступ-
ления темноты.
Но не более того!
Медленно,пока остальные вели ожесточенные споры,Еле-
на стянула перчатки из овечьей шерсти.Свежие и нетронутые,
на ее руках,словно пятна пролившейся крови,алели знаки Ро-
зы,рожденные при лунном и солнечном свете.Огонь ведьмы
и огонь холода,а между ними — штормовой огонь.Она вгля-
дывалась в свои руки.Вихри силы вращались по красноватым
спиралям кожи пальцев и ладоней.
— Елена?— Эррил посмотрел на нее.Он наклонился бли-
же,приблизив глаза к ее рукам.— Что ты делаешь?
— Я устала от этих споров.— Из искусно приделанного
к темно-зеленому платью пояса она вынула нож с тонким се-
ребряным лезвием.Рукоятка из черного дерева в виде розы
легко умещалась в ладони,будто создавалась именно для нее.
Она отогнала воспоминания о своем дяде Боле,который освя-
23
тил нож ее собственной кровью со словами:«Теперь это нож
ведьмы».
— Елена...— голос Эррила был тверд и осторожен.
Проигнорировав его обращение,она встала.Без лишних
слов провела острым лезвием по правой ладони.Боль была не
сильнее,чем от укуса комара.Одна капля крови просочилась
сквозь надрез и упала на шелковое платье.Елена в это время
молча,не отрываясь,смотрела вниз на длинный стол.
Никто из членов совета не посмотрел в ее сторону.Они
слишком увлеклись,озвучивая свои доводы,возражая осталь-
ным и колотя кулаками по деревянной поверхности стола.
Елена вздохнула и обратилась к своей внутренней сущно-
сти,к источнику неистовой силы,спрятанной внутри.С боль-
шой осторожностью она распутала тонкие нити могущества,
огненно-красные сгустки кровавых магических нитей,пуль-
сирующих по венам,огибающим ладони.Небольшое сияние
появилось вокруг руки,когда сила наполнила ее.Елена сжала
пальцы,и сияние сгустилось,превратившись в красноватый
факел.Она высоко подняла кулак.
Первым заметил ее манипуляции старейшина из мирая.
Мастер Эдилл,должно быть,увидел отраженное сияние в
своем серебряном кубке.Когда старейшина обернулся,вино
струилось из его кубка,словно кровь.Он с грохотом бросил
его на стол.
Утонув в общем шуме,остальные смотрели на разрастаю-
щиеся пятна вина.Взгляды устремились в начало стола.Все
собравшиеся за столом замолчали,ошеломленные происходя-
щим.
Елена невозмутимо встретила их взгляды.Столько народу
погибло,чтобы привести ее сюда,на этот остров:дядя Бол,
родители,Флинт,Морис...
И сегодня она будет говорить от их имени.И не позволит
пропасть их жертвам из-за пустых бесконечных распрей.Ес-
ли у Аласии есть будущее,если господство Гульготы должно
быть разрушено,то пришло время двигаться вперед,и есть
24 Глава 1
лишь один путь.Кто-то должен подвести черту.
— Я достаточно выслушала,— сказала Елена тихо в раз-
разившемся молчании.Из ее сияющего кулака вниз по руке
вились огненно-красные жгуты,живые нити червонного золо-
та.— Я благодарю вас за превосходное обсуждение,имевшее
место последние дни.Сегодня ночью я обдумаю все сказанное
вами и утром сообщу о своем решении по поводу дальнейших
действий.
С противоположного конца стола поднялся представитель
прибрежного городка Пенрил.Симон Ферауд,тучный муж-
чина с черными усами,спускающимися вниз по подбородку,
громко проговорил:
— Девочка,без обид:наше дело отнюдь не ждет твоего
одобрения.
Несколько голов покачнулось в знак согласия с его слова-
ми.
Елена позволила ему продолжить свою речь,спокойно на-
блюдая за тонкими нитями огня ведьмы,оставляющими крас-
ные следы вдоль руки,распадающимися на все более мелкие
волокна и ползущими вдоль груди вниз,к поясу платья.
— Наша линия поведения должна быть поддержана все-
ми,— продолжал Симон Ферауд,подбодренный молчаливым
согласием сидящих вокруг него людей.— Мы только что по-
дошли к сути вопроса.Наилучший способ справиться со злом,
исходящим от Гульготы,нельзя найти за одну ночь.
— За одну ночь?— Елена слегка опустила руку и сделала
один шаг.— Тридцать ночей прошло с тех пор,как мы от-
метили нашу победу.Ваши споры ничего не дают,а только
разобщают нас в то время,когда мы должны быть единым
целым.
Симон попытался возразить,но Елена сурово взглянула на
него,и его рот медленно закрылся.
— Сегодня вечером луна снова будет полной,— продолжа-
ла Елена.— Кровавый Дневник снова откроется.Я приму во
внимание ваше решение,а затем сверюсь с книгой.К утру я
25
положу на стол окончательный план действий.
Мастер Эдилл прочистил горло.
— Для обсуждения?
Елена покачала головой.
— Для получения полнейшего вашего одобрения.
На толпу вновь обрушилась тишина.Но это было не оше-
ломленное молчание,как прежде,а назревающий взрыв потря-
сения,и Елена не могла позволить разразиться беспорядку.
Прежде чем поднялся первый раскат грома,Елена подняла
над столом свою пылающую руку.
—Я не потерплю дальнейших дискуссий.С первым солнеч-
ным лучом я приму решение.— Она вывернула кисть,между
пальцев засияло пламя.Опустив руку,она оставила оттиск на
столе из железного дерева.Дым окутал запястье.Она обло-
котилась на руку,изучая лица перед собой.Пламя лизало ее
пальцы.— Завтра мы выкуем наше будущее.Будущее страны,
из которой будет выжжено Черное Сердце.
Елена подняла свою ладонь со стола.Ее печать глубоко
врезалась в дерево,тлея и обугливаясь,похожая на ее соб-
ственную ладонь.Елена отошла в сторону.
— Все несогласные с этим обязаны покинуть Алоа Глен
до восхода солнца.Каждый,кто останется и не подчинится
моему решению,не доживет до заката.
Почти по всем лицам пробежало неодобрение,за исключе-
нием лица Верховного килевого,отмеченного суровой,доволь-
ной усмешкой,и королевы эльфов Тратал,чье лицо изобража-
ло непроницаемую ледяную маску.
— Пришло время отринуть сотни путей и обрести один
единственный,— провозгласила Елена.— Завтра Аласия пе-
реродится.Будет один разум и одно сердце.Так что я прошу
всех вас всмотреться внутрь своего сердца сегодня.Примите
решение.Либо присоединитесь к нам,либо покиньте нас.Это
все,что остается на обсуждение.
Елена пристально разглядывала лица собравшихся,сохра-
няя на своем лице суровое и холодное выражение,соответ-
26 Глава 1
ствующее ее словам.Напоследок она тихо поклонилась.
— Нам всем нужно многое обдумать сегодня,так что я
желаю вам доброй ночи и верного совета.
Повернувшись на каблуках,ведьма непринужденно отошла
от стола,где все еще тлела ее печать,напоминая о том,кем
она является и каким могуществом обладает.Елена очень хо-
тела,чтобы выступления оказалось достаточно.Обогнув Трон
из колючих роз,она устремилась по наспех сложенному пли-
точному полу,шурша подолом платья.В водворившейся ти-
шине время,казалось,застыло.Жаркие взгляды толпы ощу-
щались спиной,словно раскаленные угли.Она медленно про-
шла в направлении Эррила,принуждая свое тело двигаться
спокойно.
Эррил твердо стоял на том же месте.Только серые гла-
за следовали за Еленой по мере ее приближения.Хотя лицо
его было неподвижно,глаза выдавали гордость.Проигнориро-
вав реакцию жителя равнин,она прошествовала мимо него в
сторону ближайшей двери.
Эррил двинулся вперед,чтобы открыть перед ней тяжелую
дверь.
Уже за порогом Эррил придвинулся к ней.
— Прекрасная работа,Елена.Пришло время,кто-то дол-
жен был их встряхнуть.Не знаю,сколько еще я смог бы пе-
реваривать эти бесконечные...
Пройдя холл,Елена споткнулась,и ее ноги вдруг ослабели.
Эррил подхватил ее за локоть и приподнял.
— Елена?
Она тяжело облокотилась на своего преданного вассала.
— Только держи меня,Эррил,— прошептала она дрожа-
щим голосом,с подгибающимися коленями.— Удержи меня
от падения.
Он напряг усилия и приблизился.
— Всегда,— прошептал он.
Елена коснулась пальцами его руки.Несмотря на взрослый
вид,за образом ведьмы скрывалась маленькая испуганная де-
27
вочка с гор.
— Боже,что я наделала?— тихо спрашивала она про себя.
Эррил спокойно повернул ее и взял за руку.Он наклонился
ниже,ловя ее взгляд своими бушующими серыми глазами.
— Ты показала им то,что они и так ожидали увидеть.
Она опустила взгляд к носкам.
— И что с того?Сумасшедшая ведьма,помешанная на соб-
ственном могуществе.
Эррил одним пальцем поднял ее подбородок.
— Нет,ты показала им истинное будущее Аласии.
Елена встретила взгляд Эррила и вздохнула.
— Буду молиться,чтобы ты был прав.Но сколько людей
останется завтра за столом,когда взойдет солнце?
— Не имеет значения,сколько останется.Важно,чтобы у
оставшихся были сильные и храбрые сердца.
— Но...
Эррил остановил ее кивком головы.Все еще удерживая за
руку,он увлек ее в конец зала.
—Мы долго зализывали раны после Войны Островов.Твой
инстинкт верен.Пришло время отделить зерна от плевел.Те,
кто останется за столом к восходу,готовы оказать сопротив-
ление самому Черному Сердцу.
Елена доверилась поддержке жителя равнин при дальней-
шем движении.Залы в этой части развалившегося замка ста-
новились уже и темнее,факелы встречались гораздо реже.
— Надеюсь,ты прав,— наконец проговорила Елена.
— Доверься мне.
Они продолжили свой путь в тишине.Елена вернула се-
бе способность передвигаться,подбодренная словами Эррила.
Будущее Аласии.Что может помешать этому?Елена нахмури-
лась.Кто может знать наверняка?Но какой бы путь ни лежал
впереди,он будет очередной ступенью.
Внезапно рука Елены дернулась назад.Эррил вдруг застыл
прямо перед ней и вынудил ее затормозить.
— Что ты?..— начала она.
28 Глава 1
— Тихо!— Эррил уже вынул свой меч и указал на тени
впереди.
Прямо из темноты выступила фигура.
— Стой где стоишь!— крикнул Эррил.— Кто ты такой?
Не обращая внимания на жителя равнин,размахивающего
оружием,фигура двинулась по другой стороне к свету факела.
Существо было на голову ниже Эррила и необычайно худо.
Оно носило только штаны до колен,его темная кожа в мягком
свечении огня напоминала резную слоновую кость.На лбу
виднелся белый шрам в виде рунического открытого глаза.
Елена опустила меч Эррила и сделала шаг навстречу,узнав
незнакомца.Один из крошечных воинов зулов,выходцев из
джунглей,опоясывающих Южные пустоши.Они смело сра-
жались за нее на борту «Бледного жеребца».
Человек из темноты склонил свою рельефную голову.Его
длинная черная коса,украшенная осколками раковин и перья-
ми,покоилась на плечах.
— Зачем ты прокрался сюда?— веско спросил Эррил,
оставляя меч вынутым из ножен.
Человечек посмотрел на Елену.Его глаза выражали боль
и мучения.
Елена сделала шаг вперед и с удивлением почувствовала,
как рука Эррила беспокойно схватила ее.Подозрительность
жителя равнин никогда не утихнет?Она одернула его руку и
подошла к маленькому шаману.
— Что случилось?
В ответ человечек поднял свою руку и раскрыл ладонь.На
ней лежала потускневшая серебряная монета с отчеканенным
на ней снежным леопардом.
— Я не понимаю,— сказала Елена.Она знала из разгово-
ров с братом Джоахом,что этот человечек считался шаманом
у своего народа,называющего его племенным старцем.Ведь-
ма также знала,что человечек обладал способностью разго-
варивать через большие расстояния,используя талисманы.В
прошлом он проделал нечто подобное с самим Джоахом.
29
Человечек поднял монету выше,как будто она сама по себе
что-то могла объяснить.
Не понимая,что происходит,Елена потянулась за монетой,
но пальцы человечка сомкнулись,не позволив ей дотронуться
до нее.Он опустил руку.
— Он зовет,— сказал человечек,делая шаг назад.—
Смерть бродит рядом со всеми.
Эррил придвинулся к Елене.
— Кто?Кто зовет?
Глаза человечка сверкнули в сторону жителя равнин,затем
снова обратились к Елене.Он пытался нужные слова.
— Мастер Тайрус,человек,освободивший мой народ от
рабства.
Эррил взглянул на Елену.
— Должно быть,он имеет в виду Лорда Тайруса,капитана
пиратов Порт Роула и наследника трона замка Мрил.
Елена кивнула.Тайрус переманил к себе Мишель и трех ее
бывших соратников:Крала,Могвида и Фердайла.В течение
двух последних лун она ничего не слышала о них,за исклю-
чением того,что вместе они пытались освободить замок Мрил
и Северную Стену от власти Темного Лорда.
— Что ты о них знаешь?
Шаман склонил голову,подыскивая слова.
— Я слышу шепот.Боль.Страх.Зов о помощи.
Елена обернулась к Эррилу.
— Они в беде.
Губы Эррила недовольно сжались.
— Возможно,но даже если и так,я не вижу способа им
помочь.Они могут находиться где угодно,затерянные в бес-
конечных лесах Западных территорий.
— Но должен же быть способ,— пробормотала Елена.Она
повернулась к зулу.— Ты знаешь что-то еще?
Шаман покачал головой.
— Я слышу только одно другое слово.Я не понимать.Про-
клятие,думаю.
30 Глава 1
— Какое слово?
Темное личико стянулось в попытке выразить мысль.
— Гр-гра-фон.
Брови Елены сжались.Она нахмурилась.Что бы это могло
значить?Полная бессмыслица.
Эррил вдруг подпрыгнул сзади нее.
— Грифон!— Он подошел вплотную к человечку.— Ты
имеешь в виду «грифон»?
Шаман просиял,согласно кивая головой.
— Да.Грифон!Да,да!— Его глаза были широко распах-
нуты,выдавая явную надежду на то,что все сказанное было
действительно значимо.
— Я все еще не понимаю,— сказала Елена.
Эррил стоял молча,с устремленным внутрь себя взглядом,
размышляя о каком-то событии прошлого.Затем тихим голо-
сом на одном дыхании выговорил:
— Плотина.
Слово вызвало у Елены приступ удушья.Плотина.Сердце
сжалось.Она вспомнила массивную статую гигантской черной
птицы,мифической Виверны.Но это была не просто вызыва-
ющая отвращение статуя:изваянная из черного камня,она
представляла собой одну из составляющих власти,врата к ко-
лодцу темных магов,названному Плотиной.В памяти Елены
быстро промелькнуло зло,находящееся внутри этой статуи.
При этих воспоминаниях ее кожа покрылась мурашками.Это
зло почти отняло у нее Эррила.
Эррил продолжал свою речь.
— Когда я освободил книгу,темный маг Грешюм рассказал
мне о других вратах.Он сказал,что их было четыре.Виверна,
которую мы уже встречали,и еще трое:Мантикор,Василиск
и,— Эррил остановил свой взгляд на Елене,— и Грифон.
Елена задохнулась от собственных слов.
— Но...Врата на Западных территориях?Зачем?Что ис-
ходит оттуда?
— Я не знаю.Грешюм намекал на какой-то план Гульго-
31
ты.Что-то насчет расположения Врат на ключевых позициях
вокруг Аласии.
— Как у Зимнего Эйри,— добавила Елена.Она вспомнила,
что тогда положение с Вратами Виверны стало критическим,
прежде чем они смогли остановить зло.— Что задумал Тем-
ный Лорд?
— Даже Грешюм этого не знал,— ответил Эррил и кивнул
в сторону шамана.— Но,очевидно,что бы ни планировал
Черное Сердце,всем угрожает опасность.
Елена взглянула на маленького воина.
— Ты можешь добраться до Лорда Тайруса?Разузнать о
нем побольше?
Он снова поднял монету.
— Я пытаюсь много раз.Монета ушла в холод.Пусто.
Очень плохой знак.
Елена вытянулась.
— Так что же вам делать?Мы не можем проигнорировать
послание.
Эррил наконец вложил свой меч в острые ножны.
— Это было их выбором — отправиться в западные дебри.
Мы не можем бросать часть наших сил на сомнительные по-
иски.
— Но...
— У тебя своя война,Елена.А также ночь на то,чтобы по-
советоваться с Кровавым Дневником и разработать план для
военного совета к завтрашнему дню.Ты выжгла свои обяза-
тельства на железном столе.Ты должна исполнить обещание.
— Но как можно?Если тетушка Ми в опасности...
— Мишель — искусная воительница и сейчас находится
в отличной форме,— холодно прервал ее Эррил.— Как и
остальные,она встретится лицом к лицу с опасностью,рас-
считывая лишь на собственные силы и опыт.
Елена не смогла скрыть своего испуга.Эррил обхватил ее
за плечи.
— Я все разузнаю в Братской библиотеке.Посмотрим,что
32 Глава 1
там найдется об этих Вратах.Но ты должна сосредоточить-
ся.Впереди длинная ночь.Я предлагаю отдохнуть,поспать.
Отодвинь эту проблему хотя бы ненадолго.
— Как можно?— прошептала она тихо,отходя.— Как тебе
удается не слушать своего сердца?
— Просто я знаю,что наши беспокойства не помогут Ми-
шель и остальным.Если ты взвалишь на себя еще и бремя их
проблем,пострадают все.
Елена кивнула,ее плечи опустились.Эррил прав.Она взя-
ла на себя обязательство указать разрозненным группам еди-
ное направление,попросила вожаков за длинным столом обра-
титься к своему сердцу и быть готовыми избавиться от всего
лишнего.Может ли она сама пренебречь этим?
Елена подняла лицо к Эррилу,возвращая себе самообла-
дание.
— Я сделаю так,как ты сказал.
Она кивнула и двинулась вперед,внезапно ощутив силь-
ную усталость.Проходя мимо шамана зулов,Елена тронула
его за плечо.Он все еще выглядел расстроенным и слабым.
Его глубоко поразило сообщение от Лорда Тайруса.
— Посмотрим,что мы сможем сделать,— пообещала она
ему.— Не нужно бояться.Если мы можем чем-то помочь,то
сделаем это.
Шаман склонил голову,прижав тыльную часть сжатой ру-
ки к брови,изрезанной шрамом.
Елена проходила через зал,углубленная в свои мысли о
потерянных друзьях.Она тихо молилась,чтобы они были в
безопасности,но страх охватил ее сердце толстой пеленой.И
другая эмоция вспыхнула особенно ярко.
Что-то было не так.
Она знала это так же точно,как то,что сегодня полно-
луние.И если быть честной с самой собой,то это ощущение
страха появилось не вдруг.Последние два дня ей все каза-
лось неправильным:солнечный свет слишком бледный,голоса
чересчур резкие,еда пресная,кожа постоянно зудела.С сего-
33
дняшнего утра Елена чувствовала,будто стены замка сомкну-
лись вокруг нее.
По правде говоря,именно это надоевшее ощущение заста-
вило Елену предстать перед советом и потребовать подведения
итогов.Эррил может считать ее смелой и самоуверенной,но,
на самом деле,это было с ее стороны всего лишь озлобление
и беспокойство.Она начала действовать,потому что их время
ограничено.Она больше не могла спокойно сидеть на месте.
Елена оглянулась,ища маленькую фигурку зула.Но чело-
вечек ушел,проглоченный тенью.
Если бы и ее страхи могли так же легко исчезнуть.
∗ ∗ ∗
С вершин самой восточной башни Толчук наблюдал за вос-
становительными работами в доках и в лабиринтах едва вид-
неющихся башенок внизу.Съежившись среди развалившихся
гранитных блоков и вулканических камней разгромленных па-
рапетов,он был наедине со своими собственными мыслями.С
тех пор как военные корабли эльфов разрушили башню,ни-
кто не осмеливался взбираться на неустойчивые развалины,
за исключением Толчука.Они стали его небесами.
Пока он вглядывался вниз,до него доносились голоса из
доков.Люди обращались друг к другу:кто-то грубо и небла-
гозвучно,кто-то по-товарищески.На краю моря вылавлива-
ли сетями и канатами мачты и части корпусов,сплетенных в
клубки обломков и найденных на улицах и проулках затоп-
ленных территорий Алоа Глен.
Шла ежедневная рутинная работа.С каждым утренним
приливом на берег выбрасывались жертвы последних крово-
пролитий.Выглядело это так,будто океанские глубины стре-
мились вытеснить из своих соленых вод всю боль и кровь
массовых убийств.Из стоячих вод всплывали и медленно по-
качивались на волнах не только разбитые остовы кораблей,
но и окровавленные тела людей,драконов и чудовищ с щу-
34 Глава 1
пальцами.Утренний смрад и зловоние превращали берег в
пиршественный стол для прибрежных птиц.
Похожие на ночных мародеров,мужчины и женщины,ра-
ботающие внизу,обвязывали носы и рты кусками материи.Но
Толчуку гнилой запах разложения не мешал.Он давно уже
приноровился к нему.Еще до начала войны Толчук не мог
выветрить этот гнусный запах смерти из своего носа.
Повернувшись спиной к морю,Толчук выудил из своей на-
бедренной сумки малиновое каменное сердце.Здесь,в тени,
отбрасываемой западным остовом замка,его камень наливал-
ся собственным внутренним сиянием.Когда-то он сверкал,как
огненно-красное солнце,теперь же его мерцание было туск-
лым и блеклым.Толчук поднес кристалл к указателям ком-
паса:север,запад,юг,восток.Ничего.Он не чувствовал зна-
комых биений Сердца.Кристалл,который вел его когда-то,
перестал действовать.
Огр поднял кристалл в направлении вечернего зарева.
Сквозь глубокие грани он вглядывался в тень его сердцевины:
гибель,тень в камне,проклятие,наложенное страной на его
народ за зверства,учиненные одним из его великих предков,
Клятвоотступником.Старейшины племени принудили Толчу-
ка искупить преступления предшественника.В качестве со-
ветчика ему преподнесли этот камень,вместилище душ умер-
ших представителей его рода.Но Зло почти осуществило свое
проклятие.Оно разрослось внутри кристалла,будто питалось
душами его предков.Когда Толчук лишь начинал свои иска-
ния,крошечный червь был едва виден сквозь тысячи граней
кристалла,но сейчас его присутствие было неопровержимо.
Он явно менялся.Словно гусеница,превращающаяся в бабоч-
ку,Зло обратилось в темное существо,притаившееся внутри
красноватого кокона.Но что это было?И что из этого могло
получиться?
Толчук опустил драгоценность.
По правде говоря,какое это имело значение?Души его
предков почти исчезли.Толчук оперся на темный камень.По-
35
чему Сердце племени вело его к этой ведьме?В данном факте
кроется ключ ко всему?Помогая ей,он поможет себе?Он не
имел никакого представления об этом.Но какой еще путь мог
открыться ему?
Толчук теребил открытую сумку,вновь уставившись на
сборщиков мусора внизу.Наблюдал за птицами,нарезающи-
ми круги в небе,кричащими и каркающими над прибрежной
трапезой.Смотрел на акул,дерущихся за пойманные в сети
тела.Он отвернулся.«Жизнь всегда кормится от смерти»,—
мрачно подумал огр.
Яростно засовывая каменное сердце обратно в свою сумку,
он пыхтел и пытался справиться с завязками.Словно злясь на
его бессильную борьбу,камень ярко вспыхнул.Толчук затаил
дыхание.Камень выскочил из его когтистых пальцев и загро-
мыхал по башенному полу.Он остановился у опрокинутого
столба,продолжая сиять,подобно звезде.
Толчук искоса смотрел на него,его глаза слезились от яр-
кого света и внезапно полученного облегчения.Сердце снова
ожило.
Он опустился на колени,опершись на согнутую руку.Дру-
гой рукой он прикрыл глаза от ослепительного сияния.Из
самого сердца красноватого света появилась тень.Она разрас-
талась под оглушительное сердцебиение,которое Толчук ощу-
щал в своих ушах.Тьма взвилась вверх из яркого свечения.
Толчук онемел от охватившего его ужаса.
Зло.Оно явилось заявить на него свои права.
Толчук все еще стоял без движения.Но к этому време-
ни он уже поднялся из своего полусидячего положения:если
смерть пришла за ним,он был готов к этому.Красноватый
свет был поглощен взвивающейся тьмой.Затем тени уплотни-
лись,окруженные аурой красноватого сияния.Блеск все еще
слепил глаза,словно ореол солнца во время затмения.
Взвивающиеся тенистые облака срастались между собой,
образуя подобие фигуры.Несмотря на слепящий свет,Толчук
широко распахнул глаза при виде открывающегося зрелища.
36 Глава 1
Перед ним выросла фигура огра,великана-людоеда,вылеп-
ленная из тьмы.Горбатый и согбенный,он опирался на руку
толщиной со ствол дерева,по его голой спине тянулась ще-
тина колючего меха.Огромные глаза,вихри темных облаков,
уставились на Толчука.Это могло бы быть его собственным
отражением в темном зеркале,— и,в какой-то степени,и яв-
лялось его отражением.
Он придвинулся вперед,слезы застилали его глаза.
— Отец?
Сумеречная фигура осталась без движения,но лицо,каза-
лось,озарилось радостью.Глаза пробежали по прямоходящей
фигуре Толчука.
— Тот-кто-передвигается-как-человек.
Толчук оглядел себя сверху вниз и изогнулся,опершись на
когтистый кулак.
— Нет,— сказало существо голосом,звучащим одновре-
менно как шепот и как отдаленный окрик.Оно говорило на
родном языке огров.— Не делай этого.Триада дала тебе вер-
ное прозвище.
— Но,отец?..
Темная голова качнулась.
— У меня не так много времени.Я должен говорить быст-
ро.
— Но Сердце?Оно снова сияет!
— Это ненадолго.— Темный огр поднял глаза на своего
сына.— Я последний из призраков камня.Наши кровные узы
помогли мне достаточно долго сдерживать Зло.Но как только
сядет солнце,я исчезну.
— Нет!
Разразился гневный ропот.
— Камни падают с вершин,вода бежит вниз с холмов.
Даже огры не могут побороть подобные вещи.И ты огр,сын
мой.Но у тебя другая участь.
— Но?..
— Я встречу свой конец,дав тебе единственное указание.
37
С приближением Зла я осознаю твой дальнейший путь.Но по
нему ты должен идти без духов.Ты должен идти один.
— Но почему?Если Зло опустошит камень,какой смысл
продолжать?
— Еще не все потеряно,сын мой.Есть способ разрушить
Зло,оживить сердце нашего народа.
— Я не понимаю.
Отдельные части фигуры начали блекнуть в излучающемся
малиновом сиянии.Голос становился все глуше.
— Возьми камень...куда он указывал вначале.
— Куда?
Ответом стало завывание ветра в его ушах.Толчук отсту-
пил назад.Он тяжело дышал.
— Нет.
Он знал,что все расслышат верно.Образ растворился в
тени.
— Сделай это...в память о твоем отце.
Толчук стиснул кулаки.То,о чем его просили,было невоз-
можно,но он согласился.
— Я попытаюсь,отец.
Тени потонули в сиянии.До него донесся последний шепот.
— Ты похож на свою мать.— Сияние камня поблекло.—
Я ухожу счастливый,зная,что мы оба продолжаемся в тебе,
сын мой.
После чего на холодном граните остался лежать тусклый
камень.
Толчук не мог двигаться.В кристалле не осталось ни еди-
ного блика.Потом он придвинулся к нему,сгреб его в свои
когтистые пальцы и положил на колени,баюкая Сердце своего
народа.
Толчук сидел без движения,пока солнце не опустилось
за западный горизонт,только случайная слеза скатилась по
его щеке.Когда башню окончательно проглотила тьма,Толчук
поднес камень к губам и поцеловал его граненую поверхность.
— Прощай,отец.
38 Глава 1
∗ ∗ ∗
Джоах торопливо шел по пустынным залам,молясь о том,
чтобы успеть сбежать.Его дыхание было неровным,изыскан-
ные одеяния покрылись слоем пыли от нежилых коридоров.
Он остановился и на мгновение прислушался.Он не услышал
никаких звуков преследования.Удовлетворенно замедлив шаг,
он промокнул платком лоб.Это все уже слишком!
С левой стороны была маленькая пологая лестница,и он
ступил на нее.Его плечи обтирали стены по обеим сторонам.
Очевидно,это старая лестница для служек,слишком узкая
для регулярного передвижения.Он одновременно перешагивал
через две ступеньки.Если бы ему только удалось добраться
до главного зала,а оттуда путь на кухню он мог отыскать с
закрытыми глазами.Живот жалобно заурчал при мысли о кра-
юхе хлеба и миске тушеного мяса.Его скорое бегство стоило
ему обеда,но это была небольшая плата.
Джоах проскочил последние ступени лестницы и протис-
нулся сквозь узкий дверной проем.Уже издали он был оглу-
шен гамом,доносившимся с кухонь:котлы кипели,жир ши-
пел,поверх организованного хаоса гремел рев главного по-
вара.Двойные двери кухни немедленно распахнулись перед
ним.Языки пламени от стройных рядов духовок сверкали на
стенах,словно при закате солнца.Из их недр доносился аро-
мат запеченной крольчатины.Свежий хлеб наполнял воздух
запахами,смешанными с ароматами жаренной с луком косу-
ли.Джоах тронулся в ту сторону,будто охваченный чарами
темных магов.Забыв про свое исступленное бегство мгнове-
ние назад,его ноги сами двинулись по направлению шумов и
ароматов.
Он шагнул в кухню,натолкнувшись на молоденькую по-
судомойку с темно-рыжей косой,торчащей из-под накрахма-
ленного головного платка.Она сильно стукнула его,искренне
приняв за одного из кухонных рабочих,пытающихся утащите
больше,чем простая буханка хлеба.
39
— О!Пошел вон,олух!Я тебе не девчонка из таверны.—
Джоах получил удар локтем в грудную клетку раньше,чем
успел схватить ее за руку и завладеть ее вниманием.— Полу-
чай!
Она обернулась,наконец получив возможность увидеть
его.У нее была смуглая кожа цвета темной бронзы,очень
гармонирующая с пышными золотыми локонами.Ее глаза мед-
ленно осмотрели его снизу вверх от черных сапог,изысканных
серых штанов до изумрудного цвета шелковой рубашки с се-
рым плащом,лежащем на правом плече.
Впав в панику,она упала на колени.
— Лорд Джоах!
Ее крик привлек много посторонних глаз.Шум на кухне
внезапно затих.
Джоах покраснел и совершенно слился с цветом своих
огненно-рыжих волос.Он поставил девушку на ноги,но ее
ноги были непослушны.Она напоминала безвольную куклу.
Он сам вынужден был придерживать ее.
— Я не лорд,— сказал он.— Я работал на тех же самых
кухнях.
— Да,он работал!— раздался глухой голос.Огромный че-
ловек протиснулся сквозь онемевших кухонных служек.По-
верх его вздутого пуза был надет накрахмаленный фартук.
Его щеки были красными от пекла.Это был главный повар.
Джоах знал его еще со времен поклонения Грешюму.Вели-
кан размахивал своей большой деревянной ложкой над голо-
вой несчастной посудомойки.— И если вы все сейчас же не
вернетесь к своим обязанностям,я хорошенько начищу вам
задницы.
Толпа вокруг них рассеялась,за исключением девушки.
Она сделала один шаг назад,но не более того.Ее глаза были
широко распахнуты.
Повар перекинул половник в другую лапу.
— Я не думаю,что вы здесь внизу собрались,чтобы испор-
тить чей-то ужин.
40 Глава 1
Джоах обратил все свое внимание на тяжеловесного чело-
века.
— Не могу поверить,что ты все еще здесь.Как ты выжил
на острове во время владычества темных магов?
— Э,даже чудовища и темные маги нуждаются в еде.—
Он потер пальцами клочок кожи на своем левом глазу.Этой
заплатки раньше на его лице не было.Джоах увидел неболь-
шой багровый шрам,спускающийся со лба и исчезающий под
повязкой.— Конечно,всегда нужно быть уверенным,что их
мясо не пережарено,если ты понимаешь,что я имею в виду.—
Отблеск забытого ужаса вспыхнул в добрых глазах великана,
но быстро исчез,уступив место шутливому тону.— Так чем я
могу помочь моему маленькому лорду?
— Я никакой не лорд,— повторил Джоах с усталой усмеш-
кой.
— Это не совсем то,что говорят в округе.Я слышал,что
ты наследный принц людей,приплывших на кораблях.
Джоах вздохнул.
— Так они заявили,— пробурчал он.Эльфы,видимо,счи-
тали его и сестру Елену последними потомками своего древ-
него королевского рода.— Все,что мне известно,— это то,
что я родился в семье фермера,выращивающего фрукты,и на
большее я не претендую.
— Собиратель фруктов!— Повар взревел,как застигну-
тый врасплох мул,и хлопнул Джоаха по плечу,практически
заставив его припасть на колени.— Я бы в это поверил.Ты
достаточно долговяз для этого!— Повар сопроводил его до ду-
бового разделочного стола и выставил перед ним кресло.— Я
могу предположить,судя по твоему принюхивающемуся носу
и тому,откуда ты пришел,что ты ищешь еду.
— По правде говоря,я так и не пообедал.
Повар усадил его на место.
— Что так?Я завалил этот проклятый банкет всеми воз-
можными яствами.Они не могли так быстро набить свои жи-
воты моей стряпней.
41
Джоах устроился поудобнее в своем кресле.
— Я предпочел не есть там сегодня.
— О,я не виню тебя за это.Вся эта трескотня и нытье.—
Повар привел в движение всех кухонных рабочих простым
мановением руки с зажатой в ней поварешкой,сопровождаю-
щимся суровым выражением лица.Вскоре стол был заставлен
краюхами хлеба,толстыми нарезками сыра,блюдами с ягода-
ми.Маленький служка притащил гигантскую чашу размером
с собственную голову и взгромоздил ее перед Джоахом.В ней
дымился тушеный кролик,обложенный картофелем и морко-
вью.Повар протянул ему ложку.
— Кушай,лорд Джоах.Может,не слишком притязатель-
ная пища,но лучшего ты не найдешь даже в том банкетном
зале.— Затем он ушел осматривать свои печи.
Девушка-посудомойка,с которой Джоах столкнулся при
входе,принесла к столу большую бутыль с элем.Она на-
полнила его кубок,из-за сильного волнения проливая мимо
больше,чем попадая внутрь.
— Простите,простите,простите,— тихо повторяла она,
как молебен.
Джоах схватил ее руку.С трудом чаша была наполнена.
— Благодарю,— сказал он,внезапно обнаружив,что не
мигая смотрит на нее.
Ее глаза,которые на расстоянии показались ему карими
или даже черными,на самом деле были сумеречного,темно-
синего цвета.Джоах понял,что пойман в их омуты в одно
мгновение.Его рука все еще придерживала ее,хотя кубок
уже наполнился.
— Благодарю вас,— повторил он.
В ответ она взглянула на него,медленно высвобождая
пальцы из его руки.Ее глаза на мгновение застыли на этой
руке в перчатке.Он носил сшитую на заказ перчатку из ове-
чьей кожи,скрывающую его зарубцевавшийся шрам на пра-
вой руке.Два пальца и пол-ладони отсутствовали,откушен-
ные демоном-охранником во время взятия крепости.Она вновь
42 Глава 1
перевела взгляд на него,ничуть не расстроенная его неполно-
ценностью.Девушка отпустила небольшой поклон и поверну-
лась.
Рука Джоаха все еще была протянута к ней.
— Как тебя зовут?— спросил он поспешно,прежде чем
она смогла улизнуть.
Она снова поклонилась,немного глубже присев на этот
раз.И не ответила на его пристальный взгляд,о чем Джоах
сильно сожалел.
— Марта,мой лорд.
— Но...— И прежде чем он успел оспорить свою наслед-
ственность или добавить любое другое слово,она удалилась в
вихре платья из грубой материи,легкой поступью.
Вздохнув,Джоах вернулся к трапезе,но обнаружил,что
волчий аппетит куда-то улетучился.Схватив ложку,он все-
таки попробовал тушеное мясо.Повар не лгал.Похлебка была
богата приправами,а нежное кроличье мясо таяло во рту.Он
не пробовал такой еды с тех пор,как покинул семейную фер-
му.Она напомнила ему о доме,о той заботе,которую мать
проявляла при зимних заготовках.Джоах вновь ощутил го-
лод.Но какой бы прекрасной еда ни была на вкус,Джоах
не мог вытравить из своей головы сумеречные глаза девушки-
посудомойки.
Погруженный в мечтательность и обилие пищи,Джоах не
заметил вновь вошедшего на кухню человека,пока не услы-
шал за своей спиной голос:
— Вот вы где!
Джоаху не нужно было оглядываться,чтобы понять,кто
стоял в дверях.Это был Мастер Ричальд,брат Мерика.Он
тяжело кряхтел.Избавление было недолгим.
— Негоже принцу крови делить хлеб с простой прислу-
гой,— сказал эльфийский лорд с откровенным отвращением,
шествуя к столу.
Джоах обернулся,покраснев одновременно от замешатель-
ства перед грубостью и простого гнева.Ричальд чопорно встал
43
позади стола,не замечая шума,отказываясь видеть рабочее
усердие,царящее вокруг.Настоящий эльф:равнодушие,хо-
лодность,независимость от всего окружающего.Чертами ли-
ца он напоминал своего брата Мерика,но их будто вырезали
более тонким ножом.Его волосы были такими же серебристы-
ми,за исключением медной полоски над левым ухом.
Отпихнув стул,Джоах взглянул в лицо эльфу,хотя тот
был на голову выше него.
— Я не позволю вам с вашей грубостью принижать тяже-
лый труд этих людей,Мастер Ричальд.
Холодные голубые глаза медленно опустились вниз и
встретили пристальный взгляд Джоаха.В этих глазах были
только холод и равнодушие.
— Моей грубостью?Моя сестра приложила массу усилий,
чтобы привезти на банкет шесть своих кузин и познакомиться
с вами.Вы могли бы оказать ей больше внимания,чем простое
лаконичное приветствие и следующее за ним бегство.
— Я не мечтал быть истерзанным за обедом стаей эльфий-
ских дев.
Брови Ричальда слегка приподнялись,что являлось выс-
шим проявлением удивления у эльфа.
— Следи за своим языком.Принц вы или нет,я не позволю
полукровке оскорблять свою семью.
Джоах удовлетворенно ухмыльнулся.Ему наконец удалось
взломать эту непроницаемую раковину,вскрыть его истинное
презрительное к нему отношение,то,что эльф больше всего
презирал в нем,— полукровие.Наполовину эльф,наполовину
человек.
За прошедшую луну Джоах был обласкан вниманием эль-
фов.Каждое существо с посеребренными волосами,имею-
щее дочь или племянницу,предстало перед его взором.Он
был представлен бесчисленному количеству женщин:слиш-
ком юным и недозрелым,слишком старым и годящимся ему в
матери.Но со временем за всем этим вниманием он стал ощу-
щать нечто — глубинное отвращение,видимое лишь по сарка-
44 Глава 1
стическим замечаниям,шепоту и надменным взглядам.Хотя
в нем текла кровь эльфийских королей,в их глазах он был
подпорчен примесью.Несмотря на все внимание бесчислен-
ных дочек и кузин,представленных ему,эльфы испытывали к
Джоаху презрение.Он был простым сосудом королевской кро-
ви,жеребцом для оплодотворения одной из представительниц
их бедного племени и возвращения королевской династии их
народу.Джоах уже представлял,как после завершения сво-
ей миссии он будет вышвырнут прочь,словно использованная
монета,потерявшая ценность.
Вот от какой печальной церемонии он пытался сбежать
этой ночью.Он устал от подобных искусственных танцев.Это-
му следовало положить конец.
Джоах смотрел на Ричальда снизу вверх.
— Как же я уязвляю ваше самолюбие,сын королевы,—
прошептал он.— Как это,должно быть,заставляет пульсиро-
вать вашу кровь,когда вы видите лучших представительниц
эльфийского рода,лебезящих перед таким полукровкой,как
я,и пренебрегающих вами.
На этот раз колени Ричальда задрожали от приступа гне-
ва.Он не мог выговорить ни слова,его губы сомкнулись в
сплошную натянутую линию.
Джоах прошествовал мимо него,направляясь к двери.
— Скажи своим тетушкам,скажи всем своим людям,что
этот полукровка больше не при параде.
Ричальд не сделал ни единой попытки остановить его,ко-
гда Джоах шел к выходу из кухни.Уголком глаза Джоах за-
метил пару прислужниц,отпрыгнувших от двери к одному из
шкафов.Пара глаз следила за его продвижением по комнате.
Марта.Она сняла платок со своей головы и распустила копну
темно-рыжих волос,занавесь из бронзы и золота.
Джоах запнулся о кухонный порог.
Его оплошность вызвала тень улыбки на лице девушки.
Джоах натянул плащ на плечо,чем вновь вызвал ее усмешку.
Она застенчиво наклонила голову и бросилась в тень шкафа.
45
Джоах понаблюдал за ее бегством,после чего покинул теп-
лую кухню.С эльфийским ледяным холодом было покончено.
В конечном итоге,кухонные печи растопили ледяную хватку.
Джоах оглянулся на открытые двери.По правде говоря,это
были не совсем печи,а скромная девушка по имени Марта.
После целой луны сплошной лести незамысловатая правда
ее глаз смутила его.Любовь не может быть сделкой или то-
варообменом.Она должна начаться с взгляда,проникшего в
самое сердце,и разрастись изнутри.
Джоах повернулся к кухне спиной,но пообещал самому
себе вернуться туда.
Чтобы вновь отведать вкуснейшей пищи и посмотреть,что
еще вырастет в пекле кухонных печей.
∗ ∗ ∗
При закате солнца Мерик уселся на носу «Бледного жеребца»,
опершись спиной на перила и вытянув ноги.Он перебирал
лежащую на коленях лютню,срывая случайные ноты.Звук
разносился далеко по открытой воде от места их швартовки.
Взгляд Мерика следовал за звуками лютни через океан.
Луна только что взошла,звезды покрывали блестящим
одеялом небо над головой.На некотором расстоянии вокруг
острова Алоа Глен россыпь звезд не виднелась,перекрытая
глянцевыми ветряными кораблями,висящими над замком на-
подобие позолоченных облаков.Грозовые облака — военные
корабли его эльфийского народа.Даже отсюда их магические
железные кили мягко светились в темноте ночи,поддержива-
емые в воздухе внутренней стихией огня.
Мерик поморщился при виде этого.Он знал,что сейчас его
мать,королева Тратал,находится где-то на одном из этих ко-
раблей,возможно,удивленная,почему ее сын проводит боль-
ше времени на борту «Жеребца»,чем на ее собственном флаг-
манском корабле,«Охотнике за солнцем».Даже после луны,
проведенной среди этих людей,она так и не разделила его
46 Глава 1
влечения и привязанности к тем,кто был не его крови.Она
терпеливо выслушивала все истории о его приключениях на
этих берегах,но лицо ее никогда не смягчилось при этом.
Эльфы,существа,сотканные из ветра и облаков,мало инте-
ресовались тем,что проходило под килями их кораблей.Даже
после всех историй мать не могла понять его чувств в отно-
шении наземных народов.
Мерик провел рукой вокруг черепа.То,что однажды было
под корень выжжено после пыток у Темного Ручья,превра-
тилось в густое поле новой серебряной поросли.Волосы ще-
котали уши и шею.Но эта поросль не смогла скрыть все его
шрамы.Длинный след выщербленной,бледной кожи искажал
мягкость его левой щеки.
— Сыграй что-нибудь,— раздался голос возле бочки,при-
слоненной к перилам.Парень по имени Ток сидел около нее,
закутанный в толстое шерстяное одеяло,затерявшись в его
складках.Из этого кокона выступали лишь его взъерошенные
волосы песочного цвета.Ночи становились холодными гораз-
до быстрее,чем того требовала пришедшая осень.Но холод
лишь освежил Мерика.Он прояснил его ум.
— Что ты хочешь услышать?— Ток всегда присоединялся к
Мерику,когда тот играл на лютне Нилан.Это было их личное
время,и Мерик наслаждался как приятной компанией,так
и общими музыкальными вкусами.Иногда Ток сам пытался
бренчать на струнах и разучивать песни.Но с их последнего
музицирования прошло уже две недели.
— Неважно,— ответил Ток.— Просто играй.
Мерик знал,что имел в виду мальчик.Не имело значения,
какая именно песня бренчала.Парень ценил сам звук лютни.
Деревянная лютня была вырезана из умирающего сердца дере-
ва коакона,связанного с духом нимфаи Нилан.Магия стихий
извлекала обильные вибрации из раздробленного дерева.Оно
пело о потерянном доме и надежде.
Склонившись над лютней,словно влюбленный,Мерик ка-
сался грифа и натягивал струны.Каскад звуков отделился от
47
лютни подобно долгому вздоху,как если бы лютня затаила ды-
хание,а потом вновь обрела голос.Мерик улыбался и вздыхал
в такт ей.Он слишком долго откладывал музыку.Эльф уже
забыл,как голос лютни трогает его сердце.
Когда он снова ударил по струнам,рядом разнесся грохот
от открывшегося люка.Тишину ночи нарушили чьи-то голоса.
— Сколько?— проревел грубый голос.
У нижних доков появились две фигуры и продвинулись к
снастям недалеко от Мерика.Держа лютню за гриф,Мерик
встал,чтобы не создать впечатления,будто он подслушивал.
— Что случилось?— спросил он.
Более высокая из фигур оглянулась на него.Это был Каст.
Широкоплечий Кровавый Всадник кивнул ему.Темные воло-
сы Каста длинной гривой,заплетенной в косу,спускались по
спине.Татуировка в виде вздыбленного дракона темнела на
щеке и шее.
— Мы только что получили новости с совета,— резко
сказал Каст,безуспешно пытаясь справиться с гневом.— Ты
слышал?
Мерик качнул головой.
Худенькая женщина,стоящая позади Каста,вложила в его
большую ладонь свою маленькую руку.Мерик заметил,как
крепко Каст сжал ее ладонь и погладил большим пальцем
нежную кожу между ее пальцев.Будто нечаянный жест.Воз-
можно,они даже не осознавали этих маленьких сигналов,вы-
дававших их привязанность и увлеченность друг другом.
Сайвин вытянула подбородок в сторону моря.
— Моя мать послала лазутчика.Кажется,Елена принудила
совет принять решение.
Мерик всматривался в водную гладь.На удаленном рас-
стоянии он легко мог вычленить горбатую тень Левиафана,
одного из оставшихся чудовищ,дающих кров мирая в их мор-
ских исканиях.
— Она оставила выбор за ними,— продолжала Сайвин.—
Согласиться с ее планом либо отчалить этой же ночью.
48 Глава 1
Брови Мерика приподнялись,он не смог сдержать удив-
ленной ухмылки.Кажется,Елена вжилась в роль повелитель-
ницы и ведьмы.В ее венах течет кровь древних эльфийских
королей.Видимо,она запылала в полную силу.
— Верховный килевой уже выразил свою поддержку,—
сказал Каст.— Флотилия дрирендая остается.
— Как и мирая,— добавила Сайвин.— Мастер Эдилл убе-
дил мою мать,что с нападением на остров для мирая не оста-
нется путей к отступлению.
— Но что насчет остальных?— спросил Мерик.Он за-
думался о решении своей собственной матери.— Лучше я
вернусь на «Охотника за солнцем» и удостоверюсь,что эль-
фийский флот не откажется от выбранного курса.
— Не нужно,— заверил Каст.— Я слышал от Ханта,сы-
на Верховного килевого,что эльфы останутся.Видимо,они
решили поддержать древнюю королевскую династию вне за-
висимости от решения.
Мерик согласно кивнул,но в глубине души он был настро-
ен весьма подозрительно,зная о поспешных действиях мате-
ри.Тронули ли его истории ее сердце?Либо в генах королевы
Тратал заложена иная программе?
— Что насчет остальных?
Каст поморщился.
— Моя мать проклянет их всех за трусость,— фыркнул он
гневно.
Сайвин тронула его за большое плечо.
— Прежде чем солнце сядет,практически вся делегация
с прибрежных территорий покинет лагерь.Надеюсь,те,кто
остается,выслушают Елену утром,но кто может сказать на-
верняка?— Она указала на стоящую под парусами и со всем
снаряжением,с горящими фонарями флотилию.Корабли уно-
сились прочь от острова.— Как и эти,многие удерут ночью.
Мерик поморщился.Кровавые Всадники,мирая,эльфы —
все чужаки на землях Аласии,и при этом единственные,кто
готов бороться на стороне ведьмы.Неудивительно,что эти
49
земли были завоеваны пять веков назад.
— Что теперь?— спросил Мерик.
Каст покачал головой.
— Ждем рассвета.— Пронзительный взгляд Кровавого
Всадника охватил море в поисках тех,кто еще осмелился бро-
сить остров.Сайвин прильнула к нему,смягчая его суровость
своей нежностью.Обнявшись,они смотрели на море.
Мерик проделал несколько шагов назад к своему посту на
носу корабля.Блестящие глаза Тока,сидящего возле него,
отражали сияние восходящей луны.Мерик обещал мальчику
песню и не собирался разочаровывать его.
Облокотившись на снасти,Мерик приподнял лютню.Он
провел ногтями по струнам.Музыка показалась слишком
громкой на фоне тихо накренившегося корабля и мерно плещу-
щихся по его корпусу волн.Мерик слегка поморщился.Эти
короткие рассеянные ноты звучали необычайно резко,даже
грубо.
Ток выпрямился под своим покрывалом,также заметив пе-
ремены в игре лютни.Мерик чувствовал взгляды Сайвин и
Каста,устремленные на него.
Мерик настроил пальцы и начал играть,пытаясь воспро-
извести привычную горько-сладкую песнь.Но все эти песен-
ные потуги превращались в резкие аккорды,несогласованные
и иступленные.Мерик продолжал натягивать струны,силясь
найти причины столь странной музыки.
Его бренчание стало интенсивнее,и не по его воле,а пото-
му что музыка требовала этого.За жесткими звуками лютни
он будто слышал скрежет металла и постукивание стальных
стержней.Что за странное пение?Мерик обнаружил,что его
кожа накалилась во время игры.Несмотря на холодную ночь,
на лбу выступили капли пота.
— Мерик?— встревожился Каст.
Эльф с трудом расслышал его.Его пальцы танцевали по
длинному корпусу лютни,ногти били по струнам.Затем за
звуками песни послышался шепчущий голос:
50 Глава 1
— Я так долго ждала...
Вздрогнув,Мерик почти выронил лютню,но что-то этому
помешало.Он продолжал играть.Это выглядело так,будто те-
ло не подчинялось ему:он не мог контролировать свои руки и
пальцы.Лютня каким-то образом наложила на него чары.Го-
лос тем временем продолжал,окрепнув,невероятно знакомый:
— Приди ко мне...
— Кто это?— спросил Каст,подобравшись к лютне,ощу-
щая напряжение Мерика.
— Нет!— выкрикнул Мерик.— Не теперь!
Голос теперь вещал звуками лютни,будто колокольчик сре-
ди щипковых инструментов,настолько внятно,как если бы
сам певец находился рядом на корабельном настиле.
— Принеси мне лютню.Без нее все будет потеряно.
Глаза Мерика расширились,когда он узнал этот голос сре-
ди нот,но это было невероятно.Он сам помогал хоронить ее.
— Нилан?
— Принеси мне мою лютню,эльф.Это единственная на-
дежда против Ужаса.
— Где ты?— выдохнул Мерик.
— Западные Территории...Камень Тора.Скорее...— Го-
лос начал таять.Пальцы Мерика замедлились.Он пытался
ускорить движение рук,но почувствовал сам,что заклятие
пало.
— Нилан!— выкрикнул Мерик,противясь пальцам.Аккор-
ды разваливались,раздавались резкие разрозненные звуки.
Последнее сообщение почти задохнулось в шуме:
— Разрушь Врата!Или все будет потеряно!
Пекле этого пальцы Мерика свело судорогой.Лютня выпа-
ла из рук.Но Ток рванул вперед и поймал инструмент прямо
в покрывало прежде,чем он успел разбиться о настил.Мерик
ослаблено обрушился на колени.
Каст и Сайвин медленно приблизились к нему.Сайвин
встала напротив,не смея прикоснуться.
— Ты в порядке?
51
Мерик кивнул.
— Кто это?— спросил Каст.
Мерик проигнорировал вопрос.Он не был готов отвечать
на него сейчас даже самому себе.Он повернулся и уставился
на них.
— Вы можете отвезти меня к замку?Я должен поговорить
с Еленой.Прямо сейчас.
Сайвин глянула на Каста.Кровавый Всадник согласно кив-
нул.Оба двинулись к центру палубы.Каст стянул с себя бо-
тинки,штаны и рубашку.Вскоре он уже стоял обнаженный
до пояса,лишь в набедренной повязке.
Пока Сайвин заботливо собирала по настилу одежду Кро-
вавого Всадника,Мерик собрался с силами и забрал лютню
у Тока обратно.Он наблюдал за тем,как Сайвин приблизи-
лась к Касту.Тот низко наклонился и поцеловал ее.Это был
прощальный поцелуй.
Они уже давно не расставались.Мерик видел,как горячие
слезы текли по щекам Сайвин.Она дотянулась до щеки Каста
и коснулась пальцами его драконьей татуировки на шее.
— Ты нужен мне,— нежно выговорила она.
Каст вздрогнул под ее прикосновением,после чего они оба
потерялись в мрачном вихре черной чешуи,серебряных когтей
и крыльев.Триумфальный рев раздался от вздыбленной пло-
ти.Вскоре на палубу припал массивный черный морской дра-
кон,загнавший свои серебряные когти глубоко в корабельный
настил.Его голова вытягивалась навстречу небу,серебряные
клыки величиной с человеческое предплечье ярко блестели.
Он наполнил небеса ликующим рыком.
Ток притих позади Мерика.Мальчик никогда раньше не
видел,как Каст преобразуется в дракона Рагнарка.
На спине животного устроилась Сайвин.Она протянула
Мерику руку,когда дракон повернул в его сторону единствен-
ный черный глаз.
— Сгреби одежду Каста,— сказала она,— и отправляемся.
Глава 2
Эррил спускался по длинной лестнице с верхнего этажа об-
серватории в библиотеку.На одном плече у него висела сумка
с книгами и небольшая масляная лампа,испускающая слабый
свет.Он сбежал из библиотеки,от ее бесчисленных нагромож-
дений,чтобы оказаться в уединенной тиши обсерватории.Сре-
ди старых латунных устройств наблюдений и призматических
линз,использовавшихся для изучения звезд,Эррил углубил-
ся в древние тексты.Но награда за его усердное вчитывание
была скудная.Он не нашел ни единого упоминания о Вратах
Плотины в книгах или пергаментах.Все,что он смог отыс-
кать,— это непонятная справка о самой мистической Пло-
тине.
Но что же это значило?Он не был ученым.Он разби-
рался в мечах,лошадях и кое в чем еще.Но он не хотел
подводить Елену.Он видел решительность в ее глазах,когда
она услышала об опасности,угрожающей тетушке Мишель и
остальным.Новые Врата Плотины где-то возле замка Мрил на
севере.Почему именно там?Эррил надеялся найти ответ на
пыльных полках,чтобы как-то помочь Елене выбрать верный
путь.Но вместо этого нашел еще больше тайн.
Плотина.
Единственный источник упоминал об энергии стихий,при-
сущей Берегу.Древний текст выдавал теорию,что эта ос-
новная энергия не может существовать в природе без своей
противоположности.Все живущее в мире имеет две сторо-
ны,отражения друг друга.Зеркальные образы:солнце и лу-
на,огонь и лед,свет и тьма.Даже два магических духа,Чи
52
53
и Чо,являлись отражениями друг друга:женское и мужское
начало — дуализм,устанавливающий баланс во всех вещах.В
тексте предполагалось существование силы,противоположной
силе Берега.Магия стихий охватывала все природные грани,
а противоположная сила отражала все неприродное.Ученый
называл эту мифическую силу Плотиной.
Эррил спрыгнул с лестницы на пол библиотеки,заставив
его содрогнуться.Личный опыт утверждал,что Плотина —
это не что иное,как обыкновенный миф.Он был затянут в
черную статую Врат Виверны,в саму Плотину.Но он ничего
не помнил из этого события.Он знал,что память похоронила
это воспоминание в одном из ее уголков,а разум благоразумно
загородил его.Эррил не противился этому.Он подозревал,что
если однажды на этот его уголок памяти прольется свет,он
будет потерян для мира навсегда.
Пройдя большими шагами длинный узкий проход библио-
теки,Эррил поставил свою масляную лампу и сумку с книга-
ми позади Брата,одетого в белую рясу и помогавшего ему в
поисках Плотины.
Старый ученый поглядывал поверх очков,нацепленных на
кончик носа.
— Что-то пригодилось?
— Я не уверен,Брат Рин.Мне нужно обдумать то,что я
прочел.
Старик понимающе кивнул гладко побритой головой;
— Только таким путем приобретается мудрость.— Он вер-
нулся к своим осыпающимся пергаментам на столе.— Другие
ученые и я продолжим досконально изучать полки,посмотрим,
что еще мы можем для вас узнать.
— Спасибо,Брат Рин.— Эррил поклонился и приготовился
покинуть зал.Но ученый заговорил вновь,останавливая его.
— Эти Врата Плотины...Вы описали их как магический
магнит,способный затягивать внутрь себя не только магиче-
ское,но и самих магов.
— Так объяснил мне темный маг Грешюм.
54 Глава 2
— Хмм...— пробормотал старец.— И Плотина — это
как раз тот источник,из которого Темный Лорд черпает свою
силу?
Эррил кивнул.Это был секрет,который ему удалось раз-
узнать у Грешюма в последнюю их встречу.
— И эти ворота — единственный путь добраться до Пло-
тины?
— Кажется,Грешюм так думал.Он сказал,что четыре
черные статуи были как-то связаны друг с другом,образуя
главный вход к Плотине.
Брат Рин взглянул на Эррила,поправив очки.Его глаза
были серовато-белесого цвета от прожитых лет,но сквозь мут-
ные зрачки светился острый ум.
— Тогда кажется разумным найти все эти Врата и разру-
шить их прежде,чем пойти войной на Темного лорда.
Эррил обернулся и уставился на старого ученого.То,что
тот сказал,было настолько же ясно и просто,насколько невы-
полнимо.Перед его глазами предстали Врата Виверны,срыва-
ющиеся с башенных высот.Потом его брат Шоркан водрузил
их обратно в Блэкхолле.Но что с остальными тремя?Никто
не знал,где они были спрятаны,и даже если их можно отыс-
кать,как разрушить столь чудовищные создания?
Ученый вернулся к чтению.
— Знание — вот ответ,Эррил из Стендая,— пробормотал
он,будто читая мысли жителя равнин.
Эррил кивнул и снова приготовился покинуть старца.Но у
Брата Рина оставалось еще одно,последнее слово.
— У вас просто нет ключа.
Эррил обернулся через плечо.
— Какого ключа?
— За последние две недели я понял,что в головоломке
отсутствует одна часть.Я подозреваю,когда вы найдете ее,то
путь откроется сам.
— Какая часть?Что вы имеете в виду?
— Связующий элемент.Деталь,заключающую Врата,Пло-
55
тину и источник силы Темного Лорда в единое целое.Мы
смотрим на отдельные части,а целостная картина остается
скрытой от нас.Если вы найдете эту отсутствующую часть,
все встанет на свои места.
— Проще сказать об этом,чем сделать,Брат Рин.
— Таков путь к мудрости,— ответил старый ученый и
махнул рукой,будто прогоняя ученика.— Луна поднимается.
Иди к своей ведьме.
Эррил поклонился в последний раз и прошествовал к две-
ри библиотеки.Его рука покоилась на рукояти меча.На сего-
дняшний вечер тайн было предостаточно.Пришло время стать
простым преданным слугой.У Елены впереди была длинная
ночь,и он хотел быть рядом с ней,когда откроется Кровавый
Дневник.
Отбросив беспокойства,Эррил проходил залы и лестницы
Величественного Здания по направлению к самой западной
его башне,Обелиску Ведьмы.Он проскакивал за раз по две
ступеньки и пробирался к палате,где отдыхала Елена.
При таком марше он почувствовал слабый приступ боли
в правой ноге,в том месте,где,защищая Елену,встретил
удар отравленного клинка гоблина.Боль служила мрачным
напоминанием того события.Уже на полпути к башне Эррил
был вынужден замедлить шаг,так как боль нарастала.
Именно в такие моменты Эррил чувствовал,что смертен.
Вместе с завещанной Елене книгой дар бессмертия также пе-
решел к ней.После того как заклятие покинуло его тело.
Эррил ждал,что его волосы быстро поседеют,а конечности
будут захвачены рахитом и артритом.Вопреки ожиданиям,он
старел в нормальном темпе,незаметном для окружающих при
ежедневном наблюдении.Возрастные изменения можно было
прочувствовать лишь по окончании зим.Но сейчас,с ноющей
болью в ноге,он ощущал ход времени особенно остро.Эррил
продолжал движение,глубоко вздохнув.Когда он добрался до
вершины башни,его губы были плотно сжаты в мучитель-
ной гримасе.Ему с трудом удалось скрыть хромоту от двух
56 Глава 2
охранников,стоящих по обе стороны от дубовой двери,оби-
той железом.Охранники вытянулись при его приближении.
— Как чувствует себя Елена?— спросил он.
Правый охранник ответил:
— Старая знахарка проведала ее.Она дала ведьме глоток
настойки сонной травы,чтобы дать отдохнуть до восхода лу-
ны.
Эррил кивнул и встал напротив двери.Левый охранник
мягко постучал,затем распахнул дверь перед жителем равнин.
За ней открылась слабо освещенная комната.Лишь
небольшое количество толстых белых свечей мерцали на ка-
минной доске над очагом,в котором теплился тонкий огонь от
углей.Другое свечение шло от рядов башенных окон.Длин-
ные и широкие,они вскрывали западное ночное небо и потоки
ярчайших звезд.В одном из окон виднелся край луны,вздыб-
ленной над морем.
В приглушенном свете комнаты внимание Эррила привлек-
ли гортанные звуки,доносящиеся из мягкого кресла у очага.
В этом кресле восседала старая,одетая во все темное женщи-
на,держащая на коленях раскрытую книгу.Ее волосы были
заплетены в косу и обрамляли голову наподобие гнезда,под-
черкивая серость ее одеяния.Она тепло улыбнулась Эррилу,
когда тот обернулся.
— Она отдыхает в соседней комнате,— прошептала Мама
Фреда.— Я уже собиралась будить ее,когда увидела,что
луна взошла.
— Взошла,но позвольте ей еще немного поспать.Луна
должна стать полной.У нее впереди длинная ночь и тяжелое
утро.
—Я слышала,что судьба Аласии зависит от ее решения.—
Это заключение вызвало на гладком лице женщины широкую
улыбку,как если бы сама эта мысль удивила ее.— Такие
маленькие плечи,чтобы нести целый мир.
— Она справится,— сказал Эррил веско.
Женщина криво усмехнулась.
57
— О,с твоей помощью,справится,разумеется.
Эррил обнаружил,что испытывает некоторые затруднения
в присутствии знахарки.
— Елена сильная,— сказал он,желая положить конец дис-
куссии.
Мама Фреда устроилась в кресле,глубже погрузившись
в подушки.Это движение вызвало визг протеста животного,
сидящего на ее плече.Тикал,тамринк с золотой гривой из
ее родных джунглей.Его хвост,отороченный черно-медным
мехом,окутывал шею женщины.На его крошечной безволосой
мордочке,обрамленной огненно-рыжей гривой,сверкали два
огромных черных глаза.
— Елена сильная...сильная...— причитал он,подражая
Эррилу.
Женщина успокоила существо прикосновением руки и по-
чесыванием за ушком.Животное служило одновременно спут-
ником и глазами для старой знахарки.Рожденная слепой,она
давно была привязана к тамринку и видела лишь его образа-
ми.Сейчас внимание тамринка захватил Эррил.
— Сильная,говоришь?— насмешливо переспросила Мама
Фреда.— Ты не помогал служанке у ее постели и не удваивал
дозу сонной травы,чтобы она впала в забытье.На ее плечах
огромная ноша.
— Я осознаю это прекрасно.
— Правда?Тогда настоящая поддержка,а не просто корот-
кое слово или кивок могут облегчить ей сердце.
Эррил слегка прогнулся под таким обвинением.Действи-
тельно,после того танца на вершине башни он пытался дер-
жать дистанцию в их с Еленой отношениях.Он не мог вы-
ставлять напоказ свое сердце.Елене не нужен был еще и этот
груз.
—Ты знал,что завтра у Елены день рождения?—спросила
Мама Фреда.
— Что?— Эррил не мог скрыть в своем голосе сильного
удивления.
58 Глава 2
Мама Фреда кивнула.
— Мне сказал ее брат.
— Но почему она сама не?..
— Потому что она старается быть сильной,— ответила
Мама Фреда,поднимаясь.— Ведьмы не празднуют свои дни
рождения со сладостями и добрыми пожеланиями.— Старая
знахарка прошествовала мимо Эррила к боковой двери.— По-
шли.Пришло время ее будить.
Эррилу пришлось приложить усилие,чтобы последовать за
ней.Он чувствовал себя полным глупцом.После пяти сотен
зим он так и не научился понимать сердце женщины.Вздох-
нув,он пересек комнату.
Когда речь заходила о женщинах,меркла даже сложней-
шая загадка Врат Плотины.
∗ ∗ ∗
Елена проснулась,как только услышала голоса в главном за-
ле ее башенных покоев.Хотя она и не могла разобрать слов,
но узнала характерный говор Мамы Фреды и монотонные ин-
тонации родного стендайского языка Эррила.Елена закрыла
глаза и вытянулась всем телом.Ей снился дом,пение матери,
когда та пекла на кухне,смех отца,возвращавшегося домой
после долгого рабочего дня на фруктовой ферме.Она крепко
сомкнула глаза.Как же хотелось вернуться в этот сон из мира
кровавой магии и армий демонов.
При звуке голосов Елена заставила себя открыть глаза.В
ее темной спальне не было окон и совершенно не ощущался
ход времени.Но если Эррил уже был здесь,то,вероятно,луна
взошла.Он пришел,чтобы разбудить ее.
Она слабо привстала.Темнота в ее комнате была не пол-
ной.В углу,на пьедестале из серебряного таузианского мра-
мора,покоилась изношенная черная книга с выгравированной
бордовой розой на позолоченной обложке.
59
Кровавый Дневник.Талисман Елены,ее законное наслед-
ство и тяжелая ноша.
Сейчас позолоченная роза мягко мерцала с обложки кни-
ги,испуская голубоватое сияние,похожее на лунный свет.
Луна взывала к книге.Елена знала,что,когда наливается лу-
на и поднимается к своей высшей точке,ее свет пробуждает
внутренний огонь.Если открыть книгу,дорожка соединит ее
мостом со звездами.
Мягкий стук в дверь дал понять,что к ней пришли.Елена
присела на постели.
— Заходите,— выкрикнула она.
Дверь открылась.
— Хорошо спалось?— спросила Мама Фреда,просунув
голову в дверной проем.
— Да,спасибо тебе.
— Отлично,отлично.— Мама Фреда широко распахнула
дверь и прошла к прикроватному столику,неся в руке длин-
ную тлеющую лампаду.Старуха зажгла единственный фонарь,
когда в комнату вошел Эррил.
Елена смотрела на жителя равнин.Она заметила,как тот
поддерживает свою правую ногу,и при переносе веса на нее
его веки опускаются.Хотя он и научился хорошо это скры-
вать,нога из-за ножевого ранения причиняла ему немыслимую
боль.Когда он подошел ближе,Елена увидела,что его пыш-
ный наряд,одетый для Великого Зала,заменен привычным
стендайским верховым костюмом:черные сапоги,поношенные
коричневые штаны и зеленая кожаная куртка поверх грубо-
тканой бежевой рубашки.Он даже повязал свои волосы цвета
воронова крыла полоской красной кожи.
Такое знакомое одеяние успокоило Елену.Рядом с ней был
Эррил,которого она хорошо знала и которому полностью до-
веряла.
Елена откинула покрывала.Она все еще была в спаль-
ном одеянии.Когда она выскользнула из-под покрывал,фо-
нарь встрепенулся и засиял ярче.Елена мельком поймала свой
60 Глава 2
образ в зеркале над чашей для умывания.И снова испытала
потрясение.Кто была эта незнакомая женщина в зеркале?Она
прикоснулась к своему лицу.Ее волосы разметались по плечам
мягким каскадом рыжих локонов.Ее глаза,все еще зеленые,
как у молодой девушки,отливали золотом под светом лампы.
Заклятие,бросившее ее на борт «Морского стрижа»,укра-
ло у нее четыре зимы,преждевременно доведя ее до зрелости.
Она провела рукой от лица по очертаниям своего нового тела.
Хотя она давно привыкла к своему внешнему виду,моменты,
подобные этим,продолжали удивлять ее.
— Луна почти налилась,— сказал Эррил.— Нужно подго-
товиться.
Елена кивнула.
— Я думаю,нужно пойти на башню.— Она быстро натя-
нула толстую шерстяную мантию поверх спального одеяния,
повязав ее поясом,а на ноги надела пару комнатных туфель.
Одевшись,она двинулась к Кровавому Дневнику.Сияние
розы стало мощнее за последний короткий промежуток вре-
мени.Ее пальцы на мгновение зависли в воздухе,прежде чем
прикоснуться к книге.С этой ночи все изменится.Под ногами
Елена чувствовала смещение миров.Но пути назад не было.
Затаив дыхание,она взяла книгу в свои красноватые руки.
Подняв ее,ведьма повернулась.
— Я готова.
— Тогда отправляемся.— Эррил прокладывал путь из
спальни в главные покои.Он прошел к стене и откинул го-
белен,скрывающий секретную дверь к коротким лестничным
сходням на крышу.Между Эррилом,идущим впереди,и Ма-
мой Фредой Елена карабкалась вверх по лестнице.С крыши на
нее подуло ночной прохладой.После трех пролетов лестницы
морской ветер стал развевать подол ее мантии.Она сильнее
затянула пояс и прижала книгу к груди.
Любимец знахарки позади нее верещал от холода и пытал-
ся глубже уткнуться в ее шею.
— Тебе тепло,милая?— спросила Мама Фреда у Елены,
61
приподнимая лампу.
— Да,но,без сомнения,зима уже близко.
— Мы все еще можем вернуться в нижние комнаты,—
промолвил Эррил.— Книга может быть открыта где угодно.
Елена покачала головой и прошла к камням парапета.Лун-
ный диск целиком возвышался над морем.
— Нет,мне бы хотелось открыть ее здесь,перед лицом
луны.— Она опустила книгу.Роза на ее обложке засверкала
еще сильнее.
Эррил и Мама Фреда отступили,уступив ей место.
Она уже тянулась к обложке,когда рев дракона прорезал
ночную тишину.Елена подобострастно склонилась над кни-
гой,защищая ее,но очень быстро распознала трубный глас.
Это был Рагнарк.
Елена вытянулась,и все трое двинулись к краю парапета.
— Что-то случилось,— сказал Эррил и начал всматривать-
ся в тьму Алоа Глен.
Вдруг черная фигура отделилась от серебряного диска взо-
шедшей луны и двинулась к башням,прицеливаясь.Мама
Фреда высоко подняла лампу,в то время как Тикал бормотал:
— Большая птица,большая,большая,птица.
Дракон скользил над тысячами башенных шпилей древне-
го города,словно ночная бабочка,тянущаяся к свету.Прибли-
зившись,он парил на крыльях кругами.Еле слышный голос
доносился со спины животного,но слова наездника разлета-
лись на ветру.Эррил отступил назад и помахал рукой Рагнар-
ку,чтобы тот приземлился.
С грохотом дракон подлетел к дальней стороне крыши и,
махая своими массивными чешуйчатыми крыльями,сел у па-
рапета.Усаживаясь,он вонзил свои когти в каменную глыбу.
Черные глаза,пылающие светом звезд и луны,смотрели хо-
лодно.
На его спине сидели двое.Елена узнала их:Мерик и Сай-
вин.
Эльфийский принц выскользнул из седла и приземлился
62 Глава 2
на камнях парапета,пытаясь удержать равновесие.Очевидно,
позади остался длинный перелет.Будучи созданием ветра и
воздуха,он не замечал высоты.Мерик спрыгнул с камней
и направился к собравшимся.Он склонил одно колено перед
Еленой,опустив голову.
— Принцесса крови,— проговорил он на одном дыхании.
Елена почувствовала,как щеки ее пылают,несмотря на
холод.
— Вставай,Мерик.Достаточно вздора.Что тебя сюда так
срочно привело?— Елена кивнула в сторону дракона и Сай-
вин.
Мерик вытянул руку,все еще задыхаясь от перелета.
Позади него Сайвин соскользнула с шеи чудовища и сполз-
ла вниз по его туловищу.Женщина из рода мирая потрепала
морду дракона и наклонила голову к его чешуе,очевидно,
делясь с ним какой-то мыслью.Елена заметила печальную
улыбку Сайвин,когда та опустила руку.
Чешую,кости и крылья закрутило в водовороте,после че-
го на край парапета ступил нагой человек.Каст.Елена отвела
взгляд,в то время как Сайвин помогла ему спуститься и про-
тянула узелок с одеждой.
Наконец Мерик обрел дар речи.Все еще коленопреклонен-
ный,он снял с плеча сумку и раскрыл ее.Оттуда он вынул
лютню.Отполированное дерево переливалось в свете звезд
темно-коричневыми и золотистыми оттенками.Елена хорошо
знала инструмент.Ее сердце кольнула скорбь.
Это была лютня Нилан.
— Что случилось,эльф?— резко спросил Эррил.
Мерик поднялся на ноги и удостоил Эррила хмурым взгля-
дом.
— У меня новости,— обратился он к Елене.— Сообщение
от...от...О боже,это звучит как сумасшествие.
Елена приблизилась и коснулась руки Мерика.
— От кого?
Ярко-голубые глаза Мерика встретили ее пристальный
63
взгляд.
— От Нилан.
Рука Елены оторвалась от Мерика.Она не смогла сдержать
вздох сильнейшего удивления.
— Это невозможно,— выдавил Эррил.
— Думаешь,я этого не знаю?— Мерик обвел взглядом
всех присутствующих.
К этому моменту Сайвин и Каст присоединились к ним.
Каст медленно проговорил в замешательстве:
— Эльф не лжет.Мы все его слышали — голос из струн
лютни.
— О чем вы говорите?— спросил Эррил,морщась.
Мерик рассказал о том,что произошло на борту «Бледного
жеребца».
— Я знаю,это был ее голос,— закончил он рассказ.—
Она повелела мне принести лютню к Западным Территориям.
Что-то угрожает лесу.
— Но она мертва.
— Может быть.А может быть,и нет,— ответил Мерик.—
Нилан из племени нимфаи.Она создание из корней и земли,
в ней меньше человеческого,чем во мне.
Эррил открыл было рот,чтобы возразить,но Елена оста-
новила его,подняв руку.Она придвинулась к Мерику.
— Живая или нет,какую угрозу она предчувствует?—
Елена вспомнила срочную весть от шамана зулов.Опасность
на Западных Территориях.Ворота Плотины.
Мерик покачал головой,глядя в сторону.
— Я не уверен.Угроза лесу.— Он пожал плечами.— Ее
последнее сообщение вообще не несло никакого смысла,но
было очень важным.— Мерик поднял глаза.— Разрушьте
ворота,либо все погибнет.
Обескураженная,Елена обернулась к Эррилу.Без слов они
поняли друг друга.Ворота Плотины.Второе предостережение
за день.
— Мы не можем это игнорировать,— прошептала Елена.
64 Глава 2
Эррил медленно кивнул,но оставил окончательное реше-
ние за ней.
Мерик проговорил:
— Я прошу твоего разрешения взять один из эльфийских
кораблей и отправиться на поиски Нилан или ее духа.Чтобы
вернуть ей лютню.
После недолгих сомнений Елена взглянула на Эррила,по-
сле чего ответила Мерику:
— Это не первое предупреждение об опасности с запада,
которое мы получили.— Елена тронула Эррила за плечо.—
Расскажи Мерику о предостережении шамана зулов.
Кивнув,Эррил быстро поведал о страшной вести от Лорда
Тайруса.
Когда он закончил,Елена продолжила:
— Мишель и ее команда связаны с замком Мрил.Если
вы отправитесь туда,я прошу вас взять с собой человека
из племени зулов.Его способность говорить сквозь расстоя-
ния может пригодиться вам в поисках.Я подозреваю,что оба
предостережения,в сущности,об одном и том же:где-то там
находятся Врата Плотины,угрожающие мам всем.Они долж-
ны быть разрушены.
— Мы что-то упускаем,— сказал Эррил.
Все взгляды обратились к нему.
— Что же?— спросила Елена.
— Нилан предупредила нас разрушить все Врата,а не од-
ни из них.Все:Виверна.Василиск,Грифон и Мантикора.Еще
раньше кое-кто предупреждал меня о том же самом.Четверо
Врат являются входом к Плотине,к источнику силы Черного
Сердца.Если мы уничтожим Врата,мы уничтожим его могу-
щество.
Елена сжала в руках Кровавый Дневник.Неужели най-
ден ответ?Может ли это быть следующим шагом в их войне
против Гульготы?
Каст выступил вперед и задал самый мучительный вопрос:
— Но где мы их найдем?
65
— Я не знаю,— ответил Эррил.— Шоркан оставил Ви-
верну в Черном Зале Гульготы.А остальные могут быть где
угодно.
— Но почему именно Западные Территории?Почему Вра-
та открыты там?— удивилась Елена.Она взглянула в лицо
Эррилу.— Ты нашел что-нибудь в библиотеке замка?
Эррил хмуро покачал головой.
— Брат Рин и остальные ученые будут продолжать иссле-
довать библиотечные книги.
Елена прошла к центральным перилам и положила Крова-
вый Дневник.
— Вот еще одна книга,которая может дать ответ.— Она
кивнула в сторону взошедшей луны.Ее посеребренный диск
возвышался высоко в ночном небе.— Пришло время получить
другое направляющее указание.
Прежде чем кто-то смог возразить,а у нее самой успело
сжаться сердце,Елена открыла книгу.Волна света взвилась из
раскрытого тома,серебряными огненными мушками разносясь
по ветру.За ней последовал тихий шепот колоколов кристалла,
быстро уносящийся холодным ночным бризом.
Елена затаила дыхание и заглянула в книгу.Вместо бе-
лых листов пергамента она обнаружила в ней окно в звездное
небо,как если бы держала в своих руках зеркало,отражаю-
щее небеса.Но в книге небеса были из другого мира:сквозь
арку виднелись туманные облака,раскрашенные во все оттен-
ки радуги,плывущие между густо посаженных звезд.Незна-
комые ледяные окружности лун кружили мимо окна,холодные
и бесстрастные.Елена ощутила пустоту внутри книги.Она
чувствовала,что легко может провалиться в эти страницы и
затеряться в них навсегда.
Но это был не ее путь.Из Пустоты сквозь обложку Днев-
ника взмыла вверх тонкая струя света и сверкающей энергии,
чтобы быть проглоченной темнотой ночи.
Лица собравшихся на крыше следили за этим зрелищем,
озаренные сиянием.Над их головами видение расправило ча-
66 Глава 2
сти тела,сотканные из света,— ноги и руки,вырезанные из
лунного камня.Оно вытянулось,словно выходя из долгого за-
бытья.Когда фигура медленно сгустилась,призрачная форма
обрела сущность,принимая знакомый образ.Гостья изучала
созревшую луну в небе над Еленой,затем уселась на камни
башенной крыши.
Елена знала образ этого духа.Он был так же дорог и зна-
ком ей,как собственная ладонь:жесткое самообладание,тон-
кие губы крепко сжаты,маленький приподнятый носик:да-
же заплетенные в косы волосы уложены под шляпку,чтобы
беречь от огня пышущих жаром печей непослушные пряди.
Елена отметила,что на призрачной фигуре старый,истерший-
ся передник.
— Тетушка Фила?
Глаза фигуры обернулись к ней,и Елене тотчас же стало
ясно,что это сходство обманчиво.За этими холодными глаза-
ми светились далекие звезды,древние солнца тлели в их при-
стальном взгляде.Это было так,как если бы Пустота книги
вдруг обрела форму и сущность.Видение не было Тетушкой
Филой,это было что-то чужое,облаченное в ее образ,то,что
никогда не жило под обычным небом.
— Чо?— прошептала Елена,называя духа,создание силы
и магии,света и энергии,которое и преподнесло ей в дар
книгу.
Фигура проигнорировала Елену и окинула взглядом всех
собравшихся на крыше башни.Никто из них не проронил ни
слова,но и отступать не собирался.
Это испытание на выносливость помогло Елене обрести дар
речи.
— Луна снова созрела.Я прошу тебя поделиться с нами
мудростью.Мы ждем указания.
Холодные глаза снова остановились на Елене.
— Я сейчас говорю.— За простыми словами эхом льда
и безвременья слышалась Пустота.Фигура подняла свои ру-
ки,изучая их лунное строение,слегка приподняв голову.—
67
Я поменялась с одной по имени Фила,которая есть Духов-
ный Мост в ваш мир.Она наделила меня знаниями о ваших
землях.
Елена вытянулась.
— Тогда ты знаешь наши нужды.Великое зло захватило
нас.Мы ищем способ остановить его,так что нам нужен Чи.
— Чи...— На мгновение показалось,что холодность фи-
гуры оттаяла.Голос стал немного теплее.— Я чувствую его
всего подле меня.
Елена склонила голову.Она не совсем понимала отноше-
ний между Чи и Чо.Они были противоположностями,но все-
гда являлись парой:брат и сестра,муж и жена.Но узы были
не родственные,они были гораздо шире.Что-то природное,
подобное солнцу и луне.
Елена запрокинула голову.
— Мы все еще ищем ключ к местонахождению твоего...
твоего...— Елена не могла закончить мысль.Кто такой был
Чи?
Дух,должно быть,прочел ее мысли.Теплота все еще па-
рила по краям Пустоты.
— Брата...Называй его моим братом.— Их взгляды
встретились.Елена почувствовала в глазах той мгновенный
проблеск печали.Хотя это существо двигалось среди звезд и
жизнь его была отличной от жизни любого другого создания,
передвигающегося по земле,эта боль была слишком знакома:
боль потери и скорби.Елену пережила такое,когда на ули-
цах Зимней Горы был похищен брат Джоах.Хотя Елена и
не понимала духа,она прекрасно понимала его боль,которую
когда-то испытала сама.
— Многие наши ученые и мудрецы находятся в поисках
твоего брата,— утешила Елена существо.— Мы найдем его,
но этот мир задыхается под силами зла,которое связывает
нас и заставляет скрываться.Освободившись от зла,мы будем
свободны для поиска...
— Нет!— Образу вернулась его ледяная холодность,отра-
68 Глава 2
зившись в словах.— Это зло не так важно!Найдите Чи.
— Мы пытаемся,но...
— Нет!Я чувствую боль своего брата.Она снедает меня,
взывает ко мне.— От лунной фигуры потянуло холодом.Кам-
ни парапета свело льдом.— Чи должен быть найден!Прямо
сейчас!
Ледяные трещины от подошв духа расползались по кам-
ням,словно паучьи сети.Елена чувствовала,как Эррил под-
ступил к ней ближе,чтобы увлечь ее в безопасное место,но
она не собиралась сходить со своего.
— Я знаю твою боль,Чо,— мягко сказала она.— Но то,
что ты просишь,нелегко.У нас нет представления,где ве-
сти поиски.И если мы будем искать вслепую,зло этой земли
будет мешать каждому нашему шагу.Этим нельзя пренебре-
гать.— Елена вглядывалась в Пустоту,которая и являлась
глазами духа.Она не могла отвести взгляд.Паутина тре-
щин двигалась в ее сторону.— Мы сделаем все от нас за-
висящее,— спокойно продолжала Елена,не двигаясь с места.
Холодная бездушная магия струилась от фигуры к подошвам
Елены.Обледенелые гранитные камни с грохотом раскалыва-
лись у ее ног.
Елена все еще стояла на своем месте,выпрямив спину.
— Это все,что мы можем сделать.
Плечи фигуры опустились над разрушенными камнями
крыши.Молчание,обрушившееся на собравшихся,ощуща-
лось почти физически.В первых проговоренных словах уже
не было льда:
— Но он зовет меня,— прошептала Чо.Из глаз,открытых
поверх Пустоты,струились настоящие человеческие слезы:—
Лучше бы это была моя боль.
Елена медленно пересекла разрушенный участок и встала
позади Чо.
— Разделенная боль может облегчить сердце.
Елена подняла красноватую руку и прикоснулась к краю
фигуры.Она удивилась,ощутив какую-то субстанцию.Она
69
приподнялась и коснулась лица,одновременно такого родного
и незнакомого.— Мы находимся здесь ради тебя.Ты дала нам
силу бороться и освободить наши земли.Мы в долгу у тебя
за наши жизни и свободу.Мы не предадим тебя.
Чо склонилась под ее прикосновением.Было такое ощуще-
ние,будто Елена трогает ледяную глыбу,но она не содрог-
нулась.Вместо этого она заставила магию своего сердца за-
полнить ее руку.Ярко-красное сияние медленно нарастало,
ширясь,чтобы согреть ледяную щеку в ее руке.
— Я не предам тебя,Чо.Я клянусь в этом.Мы найдем
твоего брата.
По лунным губам прошла первая печальная улыбка.
— Некая Фила много мне о тебе рассказывала,Елена,—
сказала Чо.— Кажется,она не ошибалась.— Фигура распра-
вилась и отступила на шаг.Ее глаза остекленели,будто их
взгляд был устремлен в иной мир.— Она хочет поговорить с
тобой.
— Тетя Фила?
Чо кивнула.
— Но я услышала тебя,Елена.Я дам тебе указания.Бо-
рись со злом,как посчитаешь нужным,но прими мою боль
как свою собственную.Найди Чи.Найди моего брата.
Елена наклонила голову.
— Я найду.
Хотя призрачная фигура оставалась такой же сплоченной,
как и была,голос ее замирал,будто уносился в глубокий без-
донный колодец.
— Я дам тебе силу,Елена...и магию,невиданную преж-
де...
Елена задрожала при этих последних словах.Что имела в
виду Чо?При лунном свете Елена разглядывала свои руки,
кроваво-красные,налитые силой.Магия,не виданная прежде.
Руки Елены дрожали,будто в них лежал Кровавый Дневник.
Затем голос вновь раздался над крышей.Это было словно
теплое объятие в холодный день:
70 Глава 2
— Елена,дитя мое,ты выросла в настоящую женщину,
судя по тому телу,которое ты сейчас носишь.
Елена взглянула наверх.Все признаки Пустоты исчезли
из видения.То,что было выковано из лунного камня,стало
теплым семейным воспоминанием.Елена не смогла сдержать
слез:
— Тетушка Фила!
— Дитя,высуши слезы,— сказала женщина резко,но за
резкостью сложно было скрыть ее любовь и теплоту.Глаза,до
того содержавшие в себе Пустоту,теперь светились смущени-
ем и участием.— Ты хорошо отдохнула со времени нашего
последнего разговора?
— Да,Тетя Фила,— ответила Елена,но по твердо сжа-
тым тетушкиным губам поняла,что та ей не поверила.Елена
быстро заговорила:— Земли готовы к войне.После захвата
острова все ждут нашего следующего шага.
— И каков он?
Елена взглянула на Эррила.Житель равнин двинулся в ее
сторону.
— Еще неизвестно,в процессе обсуждения,— кисло отве-
тил он.
— Как это по-мужски,— пробормотала Фила.— Мужские
языки всегда смелее,чем руки.
Эррил пропустил упрек мимо ушей.
— Но Елена призвала их к действию.Она должна подгото-
вить план войны для военного совета завтра — план,который
будет принят всеми.
Елена быстро добавила:
— Я прошу твоего совета,прежде чем принять оконча-
тельное решение.Я знаю,Чо желает,чтобы мы покончили с
войной против Гульготы,пока находимся в поисках ее брата
Чи,но все будет потеряно,если мы уступим Темному Лорду.
— Я согласна,— сказала Тетушка Фила.— Но иногда две
причины могут стать одной.
Елена кивнула.Минуту назад она то же самое говорила
71
Мерику.
— Но мы ничего не знаем о Чи.Из нашего исследования
выяснилось,что дух исчез из этого мира пять веков назад,
когда пала Аласия.
— Он не исчез,— веско сказала Тетушка Фила.— Сейчас
мой дух смешался с Чо.Я чувствую то же,что и она,и я
чувствовала шепот ее брата-близнеца.Я слышала его крики,
эхом звучащие в Пустоте.Он здесь.
— Но где же?— спросил Эррил.— Как мы вообще можем
его увидеть?
Черты лица Филы стали задумчивее.
—Я пыталась отследить крики Чи,но безуспешно.Все,что
мне удалось прочувствовать,— порождение боли и случайные
обрывки мучительных снов,настоящих ночных кошмаров.Чи
атакуют и опустошают странные чудовища,создания искрив-
ленных форм и смещенных образов:голова льва на теле орла;
великан-людоед с хвостом скорпиона.— Тетя Фила покачала
головой.— Просто чепуха.Ночные кошмары.
Эррил шагнул вперед,почти запнувшись при этом.
— Лев с телом орла?Крылатый лев.— Эррил кинул взгляд
на Елену:— Грифон!
Елена задержала дыхание,широко раскрыв глаза.
Эррил обернулся к призраку из лунного камня:
— Ты упомянула среди прочих ночных чудовищ большую
черную птицу,крылатого ящера с крючкообразным клювом?
Брови Тетушки Филы нахмурились.
— Да.Это было одно из странных чудищ,удерживающих
и мучащих Чи в его снах.
— Мама дорогая,это не было сном!— Эррил закрыл лицо
руками.— Ответ все это время лежал передо мной.
— Что?— одновременно спросили Елена и Тетушка Фила.
Эррил опустил ладони и взглянул на обеих.
—Слова темного мага Грешюма,когда тот рассказывал мне
о природе черных Врат.
— О каких Вратах ты говоришь?— спросила Фила.
72 Глава 2
— Врата Плотины,— ответила за него Елена.— Главный
вход к власти.— Она махнула Эррилу,чтобы тот описал более
подробно.
Он кивнул.
— Темный Лорд с помощью дварфов высек четыре мон-
строподобных талисмана.Они были освящены кровью и име-
ли способность порождать магию внутри себя.Они могли за-
тянуть внутрь себя существо,если то обладало достаточной
магической силой.Однажды,как рассказывал Грешюм,что-то
странное провалилось во Врата,но оно было слишком велико
для одной статуи.Поэтому оно распространилось по всем че-
тырем,засадив себя тем самым в ловушку и сплавив ворота
вместе.Так была создана Плотина,источник могущества Тем-
ного Лорда.— Эррил крепко сжал веки,его лицо растянулось
в агонии.— Все встало на свои места.Чи,потерявшийся в
Аласии,и возросшая сила Гульготы.Мы были слепы все это
время.
— Что ты говоришь,Эррил?— спросила Елена.
Эррил открыл глаза и в ужасе уставился на нее:
— Плотина — это Чи.Это одно целое.Он провалился в
ворота и был пойман в ловушку.И теперь Темный Лорд выса-
сывает из Чи его силу,словно ядовитая пиявка.
Елена почувствовала,как прогнулись ее колени.
— За черной магией Темного Лорда все это время стоял
Чи?
— Да.— Эррил не смог скрыть отчаяния в своем голосе.
Ошеломленная,не в силах вымолвить хотя бы слово,Елена
отступила на шаг.Кровавый Дневник все еще был зажат в ее
руках.Она вгляделась в бесконечную Пустоту страниц книги.
Она ощутила роковые поступи судьбы под ногами.
— Тогда понятно,что мы должны делать,— глухо прого-
ворила она.
Эррил двинулся к ней.Она встретила его пристальный
взгляд и почувствовала,что взгляды всех остальных устрем-
лены на нее.Но это было несравнимо с ощущением роковых
73
перемен,парящих по страницам в ее руках.
— Кажется,и вправду два пути обратились в один,— ска-
зала она.— Чтобы одолеть Темного Лорда,нужно освободить
Чи.
— Как мы это сделаем,Елена?
— Следуя указаниям Нилан,— ответила та,обращая лицо
к луне.— Мы найдем и разрушим проклятые Врата.— Она
посмотрела поверх плеча на Эррила.— Все Врата.
∗ ∗ ∗
Накрытая плащом фигура недвижно сжалась во мраке внут-
реннего двора.Ее тонкие формы казались одной из теней на-
громожденных обломков камней и покореженного железа.Так
недвижно ждала она с полуночи,следя за игрой света на кры-
ше башни ведьмы.Она видела освещенного этим светом дра-
кона на камнях парапета и его внезапное исчезновение.И до
сих пор она стояла без движения.И даже когда лунное си-
яние померкло на башенных высотах,как прикованная,она
осталась в своем укрытии.Терпению научил ее учитель.Те,
кто учился смертельным искусствам,знают,что победа лежит
в тишине между битвами.И в таком положении она простояла
всю ночь.
Капли утренней росы забивались в складки ее ночного зе-
леного покрывала.Сверчок ползал по тыльной стороне руки,а
ладонь упиралась в грунт.Она наблюдала за битвами в замке,
чувствуя,как насекомое перебирает своими задними лапка-
ми и стрекочет какую-то песню.Обещание рассвета.Время
пришло.Она мягко тронулась с места,будто до этого остано-
вилась ненадолго в саду нарвать цветов.Ее движение было
таким мягким и плавным,что сверчок остался допевать свою
последнюю ночную песню на ее онемевшей руке.
Она подняла руку к губам и сдунула удивленное насеко-
мое.Если бы ее сегодняшняя добыча была такой же доверчи-
вой.
74 Глава 2
Не останавливаясь,она покинула свое убежище из сва-
ленных камней и плавно проскользнула во внутренний двор.
Никто не заметил,как она прошла.Она была обучена прохо-
дить сквозь песчаные пустыни,не задев ни единой песчинки.
Главные двери в центральный замок охранялись.Она видела
спины охранников сквозь цветное оконное стекло.Но двери
предназначались для приглашенных.
Побежав,она слегка хлестнула по груди,и из ее паль-
цев вырвался тонкий трос,который пролетел в направлении
зарешеченного окна на третьем этаже.Три крючковатых зу-
ба,укрепленных на конце троса,обвили прутья решетки.Не
останавливаясь,она сильно натянула трос и усилила захват.
Трос был крепкий,сотканный из переплетенных паучьих ни-
тей.Он легко мог выдержать ее вес.Она взлетела на стену
и двинулась вверх.Никто не смог бы даже заподозрить,что
она использовала трос.Древние каменные стены были полны
выбоин и следов прежних баталий,взбираться на стену было
так же легко,как подниматься по крутой лестнице.
Без единой капельки пота она добралась до оконной ре-
шетки на третьем этаже.Из кармана показалась бутылочка
с черным огнем.Она намазала этим маслом верхние и ниж-
ние прутья решетки.От опаленного железа распространилось
зловоние,но не было ни единого признака горения.Ничто не
должно бросаться в глаза:один из первых уроков,преподне-
сенных ученикам.
Она отсчитала секунды.На десятой схватила прутья и со-
рвала их:масло черного огня полностью впиталось.Вырван-
ные железные стержни она осторожно положила на гранитный
подоконник:рискнуть сбросить их вниз она не решилась,ведь
кто-нибудь мог услышать скрежет железа о камни.
Забравшись внутрь,она снова хлопнула себя по груди,и в
ее пальцах блеснуло стальное лезвие.Она вставила его меж-
ду створками и сдвинула щеколду.Потом проверила старые
оконные петли:их немедленный скрежет сообщил,что окно
не открывалось веками.Морщась от еле слышного звука,сно-
75
ва наведалась в карман и смазала каждую петлю.
Удовлетворившись,она толкнула створку окна на ширину
большого пальца и,используя гладкую стальную поверхность
клинка,стала изучать в нем отражение зала.Пусто.Без про-
медления она протиснулась сквозь узкую щель и проскольз-
нула в зал.Встала в тени без малейшего сердцебиения.
Она не медлила.Рысью пробежала вниз по проходу и про-
скочила два лестничных пролета,не оставив даже следа своих
подошв в слоях пыли.Вскоре она добралась до цели — две-
рей Главного Двора.Затаилась.Маленькая ловкость рук,и
замок поддался.Она приоткрыла дверь ровно настолько,что-
бы ее гибкое тело смогло проникнуть через порог.Подвесные
дверные петли также были щедро намаслены.
Оказавшись внутри,она поспешила к длинному столу из
железного дерева.В голове стола возвышалось гигантское
кресло на помосте.Его высокая спинка была обвита розами со
множеством шипов.Когда она приблизилась,по ее венам пото-
ками разлилось дурное предчувствие.На этом кресле сидела
ведьма.Шаги ее замедлились,когда она продвигалась вдоль
стола к сосредоточению силы и власти.Ей казалось,что глаза
ведьмы смотрят прямо на нее.Она знала,что это все плоды
больного воображения,но не смогла сдержать дрожь.
Слегка сжавшись,бочком она обогнула край стола и вста-
ла у возвышения.Повернувшись спиной к трону,она обна-
жила из-под покрывала оружие.Длинное черное лезвие глухо
блеснуло в сумраке зала.Рука,державшая его,нервно подра-
гивала.
— Не заставляй меня делать это,— прошептала она кому-
то в пустоту.
Но отклика не было.Она слишком далеко зашла,слиш-
ком многим заплатив за это.Если есть хоть один шанс,этот
трусливый поступок должен быть совершен.
Зажав высоко в руках длинный черный клинок,она по-
молилась о прошении и вонзила его в крышку стола.Острое
лезвие мягко вошло в железное дерево,словно в подтаявшее
76 Глава 2
масло.Ее руки сотряслись от удара,когда кинжал вошел в
стол по самую рукоять.Тяжело вздохнув,она отцепила руки
и прижала ладони к мантии,силясь справиться с чувствами.
Она пристально смотрела на воткнутое лезвие.Его рукоять
заметно выступала в центре выжженного отпечатка руки —
отпечатка руки ведьмы.
Она видела,как из пронзенного дерева хлынула малиновая
кровь,разливаясь по поверхности стола.Жижа перелилась
через кран и ручейками струилась на каменный пол.Но это
было не самое страшное.Пока она как вкопанная смотрела на
это зрелище,из разливающейся жижи раздался далекий крик
боли и удивления.
Сжав рукой горло,фигура в покрывале поспешила прочь.
— Что я наделала?
Развернувшись на каблуках,она выскользнула за дверь,а
затем в лабиринты залов.Но даже в их тени она не могла
укрыться от сдавленного,эхом разносящегося крика ведьмы.
«Небеса всемогущие,простите меня!»
Глава 3
Корчась от боли в клубке простыней,Елена прижимала руку
к груди.Ее ладонь горела,будто на раскаленном огне.Сквозь
красноватую дымку агонии она отчетливо расслышала гром-
кий грохот у дверей своих покоев.
— Елена!— Это был Эррил.
Его вопль помог ей сконцентрироваться.Она освободила
руку из-под простыней,приготовившись увидеть зияющие ра-
ны.Но в предрассветном мерцании комнаты ее рука казалась
невредимой.Когда боль медленно улетучилась,Елена сползла
с кровати и направилась к двери.
Грохот не прекращался.Дверь дернулась,когда Эррил уси-
лил свой натиск.
— Елена!Ответь мне!
Пошатываясь,Елена отодвинула засов и широко распахну-
ла дверь.Перед ней предстал взъерошенный и покрасневший
Эррил.Поверх его плеч она успела заметить скомканное мя-
тое одеяло,брошенное в кресле у очага.Этой ночью житель
равнин уснул у огня,когда обсуждения судьбы Плотины и Чи
были успешно завершены.Мама Фреда убедила Елену позво-
лить Эррилу уснуть прямо там,где он сидел.
— Ты ранена?— спросил он с отчаянием,держа в руке
меч.
После того как боль затихла,Елена снова могла думать.
— Я в порядке,— сказала она,но дрожь в голосе все равно
выдала ее.
— Что случилось?— спросил Эррил,оглядывая ее сверху
донизу.
77
78 Глава 3
Елена вспомнила,что на ней была лишь длинная прямая
сорочка.Вдруг осознав это,она отступила от двери к своему
платяному шкафу и натянула платье.
— Я не знаю,— ответила она.— Я проснулась с рукой,го-
рящей от боли.— Она отогнула рукав платья,чтобы показать
руку Эррилу.
При виде своей руки,выступающей из рукава,Елена гром-
ко выдохнула.При свете факелов главных покоев,проникаю-
щего в ее спальную комнату,Елена обнаружила,что ее рука
повреждена больше,чем она ожидала.
Эррил придвинулся ближе,взяв ее руку в свою.Он осмот-
рел ее ладонь и пальцы.
— Я не вижу раны.— Он встретил ее взгляд.— Но что
случилось с Розой?
Елена качнула головой.Она ничего не могла объяснить.
Выпустив свою руку из пятерни Эррила,она подняла ее по-
выше к свету.Рука по всей длине была невероятно бледна.
Красные переливы исчезли.Знак Розы пропал.
Эррил сделал еще несколько шагов внутрь комнаты,огля-
дываясь вокруг.
— Я не понимаю,— промолвила Елена.— Я не чувствую
заклятий.Ничего похожего на то,что кто-то выкачивает из
меня магические силы.— Ее взгляд пытался заставить его
поверить в это.
— Я верю тебе.Чтобы извергнуть всю мощь огня ведьмы,
тебе бы пришлось выжечь замок целиком.— Он смотрел на
предрассветные блики сквозь щели высоких окон покоев.—
Но когда солнце полностью взойдет,лучше бы тебе быть в
форме.
Елена кивнула,смущенная и встревоженная.Она двину-
лась к камину главных покоев,в котором томились раскален-
ные угли,влекомая теплом.Подержала ладонь над умиротво-
ряющим пеклом.На ее левой руке багровела Роза,а правая
все еще оставалась молочно-белой.Что произошло?
— Ты слышал о чем-то подобном,Эррил?— спросила
79
она.— О внезапно исчезнувшей магической силе?
Вставив меч в ножны,тот приблизился к огню и подобрал
с иола шерстяное одеяло.
— Нет.Даже когда исчез Чи,он терял магическую силу,
потому что ею пользовались.— Мужчина свернул одеяло.—
Я никогда ничего подобного прежде не видел.
Она отвернулась от углей,не в силах скрыть страх в своих
глазах.
— Может ли это быть выходкой Темного Лорда?Вдруг он
нашел способ выкачать из меня магическую силу?
Лицо Эррила подернуло пеленой.
— Я не знаю.Но то,что случилось этим утром,подозри-
тельно.Подозреваю предательство.
Прежде чем они смогли продолжить разговор,в дверь по-
стучали.Эррил взглянул на Елену и снова вынул меч.
— Оставайся за моей спиной,— прошептал житель равнин.
Он приблизился к двери.
— Кто?— закричал он сквозь запертую дверь.
— Это Джоах!Меня послал управляющий.Елена должна
кое-что увидеть.
Нахмурившись,Эррил отбросил меч и потянул огнеустой-
чивую дубовую дверь,открыв ее нараспашку.
Елена встала у его плеча.На ее брате были привычные
пышные одеяния,но одевался он явно в спешке:рубашка не
заправлена,штаны не застегнуты на все пуговицы.
— Что такое?— спросила Елена.
Джоах перевел взгляд с Эррила на Елену,его брови удив-
ленно поднялись при виде этой пары в столь ранний час.Елена
взглянула на свою спальную сорочку,босые ноги и залилась
краской при мысли,что мог вообразить ее брат.
Кашлянув,Джоах сказал:
— Я думаю,что вы должны это сами увидеть.Все уже со-
брались в Большом Зале,а нижние залы полны слухов.Управ-
ляющий выгнал всех из главного зала и поставил у дверей
охрану.
80 Глава 3
— Зачем?Что происходит?
Джоах покачал головой.
— Эл,лучше бы тебе одеться.Если нет других планов,
нужно появиться внизу.Начали появляться невообразимые
слухи.
— Что случилось?— в который раз спросила Елена.
Пропустив ее вопрос мимо ушей,Джоах проследовал в
комнату.
— Возможно,ничего особенного.Просто набравшийся бу-
зотер резко высказал мнение о твоей политике.
— Говори яснее,Джоах,— прорычал Эррил,буравя взгля-
дом молодого человека.Житель равнин шагнул к Елене и,
приподняв рукав ее платья,продемонстрировал ее мертвенно-
бледную руку.— Силы Елены украдены.Что-то гнусное долж-
но произойти,и я устал от твоих маленьких мистификаций.
Джоах ошеломленно смотрел на белую руку Елены.
— Мама дорогая...Тогда это не было шуткой,— пробор-
мотал он.
— Что?— раздраженно спросила Елена,вырывая свою ру-
ку у Эррила.
— Кто-то — и никто его не видел — вонзил длинный кли-
нок в отпечаток руки,выжженной на столе Большого Зала.—
Джоах не мог отвести взгляд от ее руки.— Я считал этот
жест всего лишь выражением обиды.
Елена потерла пальцами другой руки свою ладонь.Посмот-
рела на Эррила.
— Джоах прав,— зло сказал выходец с равнин.— Лучше
нам самим на это взглянуть.
— Что ты на это скажешь?— спросил Джоах.
Глухой голос Эррила наполнился злостью.
— Это значит,мы были слишком небрежны и доверчивы
по отношению к нашим предполагаемым союзникам.Среди
нас предатель,— тот,кто играет темными силами прямо у нас
под носом.— Эррил шагнул к двери.— Идем.
Елена осталась на месте.
81
—Подождите.—Она повернулась к двери спальни.—Есть
кое-что,что нужно сделать в первую очередь.
∗ ∗ ∗
Эррил настойчиво пробирался сквозь толпу,собравшуюся у
дверей Большого Зала.Елена подстраивалась под его поступь,
зажатая с обеих сторон двумя охранниками,одетая в простой,
но эффектный костюм наездницы:коричневые сапоги из теля-
чьей кожи,черные панталоны,куртка в тон.Ее волосы были
зачесаны назад и заплетены в косу,отражаясь в зеленых гла-
зах золотыми бликами.Чтобы скрыть повреждения на руке,
она вновь надела пару коричневых перчаток из телячьей ко-
жи.
Добравшись до двери,Эррил испытующе посмотрел на
Елену.Вернувшись в башню,она предусмотрительно переоде-
лась.Она хотела предстать в образе командующего,а не в
своем обычном скромном одеянии.«Если где-то здесь преда-
тель,— объяснила Елена,— я хочу,чтобы он засомневался в
действенности чар.И даже если изменник ускользнул,необ-
ходимо держать крепкую оборону перед теми,кто остался».
Эррил придержал дверь,затем последовал за ней в полу-
пустой холл.Среди присутствующих были лишь особо при-
ближенные сторонники:Каст с Верховным килевым,Сайвин
позади старшего мирая Мастера Эдилла,Мерик стоял подле
своей матери,королевы эльфов Тратал.Елена прошествовала
к главе стола,Эррил на шаг позади нее.
Собравшиеся затихли,на их лицах застыло озабоченное
выражение.
Елена взглянула на Эррила и затем склонилась над клин-
ком.
Длинная рукоять выступала из поверхности стола.Елена
склонилась ниже,изучая резьбу на рукояти.Эррил опустился
на колени и заглянул под стол.Лезвие ножа выступало с ниж-
ней стороны.Оно было из того же материала,что и рукоять.
82 Глава 3
Эррил выпрямился.
— Этот кинжал вырезан из цельного куска черного кам-
ня,— проговорил он.
Елена неуверенно потянулась к кинжалу,но Эррил оста-
новил ее,тронув за локоть.
— Пожалуй,лучше это пока не трогать.
— Это эбонит?— спросил Мерик,подойдя к столу.
Елена качнула головой:
— Нет,это полупрозрачный камень,похожий на черный
кристалл.
Эррил обошел Елену,чтобы самому взглянуть на грави-
ровку.На вершине рукояти поместился бескрылый дракон или
ящер,обмотав своим длинным хвостом рукоять по всей длине.
Его усеянная клыками пасть была приоткрыта в яростном ши-
пении.Эррил наклонился ниже.Он мог бы разобрать даже
крошечный воротник из перьев на шее дракона.
— Сладчайшая матерь,— простонал Эррил.
Все глаза уставились на него,после чего Верховный киле-
вой вышел вперед и заговорил.
— Я знаю этот кристалл,— хрипло заявил он.
Эррил выпрямился и посмотрел на широкоплечего мужчи-
ну.
— Что это?
— Флот дрирендая торговал сокровищами со всей Аласии.
Это ночное стекло.Очень ценное.Даже его осколок продается
по немыслимой цене.Вещь такого размера и мастерства может
быть обменена на небольшой корабль.
— Но откуда оно берется?
Великан почесал затылок.
— Если я правильно помню,он происходит с Южных Пу-
стошей.Добывается из Чистых Песков возле обломков Тулара.
— Тулар?— переспросила Елена.
Эррил ответил,не в состоянии скрыть напряжение в голо-
се:
83
— Древнее сооружение,покинутое много веков назад,та-
кое старое,что даже в мое время никто не помнил его ис-
торию.Обрушившиеся комнаты и залы скрыты в тени самой
Южной Стены.
Глаза Елены расширились при упоминании Южной Стены.
Эррил прочитал настороженность в ее взгляде.Сначала
опасность возникает у Северной Стены,и вот уже зловещие
сигналы поступают от Южной.
— Это еще не все,— пробормотал он.
— Что еще?
Он кивнул на ящера,вырезанного на рукояти.
— На нем старинный герб Тулара.Я только что вспомнил.
— Что это такое?
Эррил не мигая уставился на нее.
— Василиск.
Елена тяжело вздохнула,отшатнувшись от стола.Осталь-
ные придвинулись ближе.
— Что ты подразумеваешь под этим?— спросила королева
Тратал,и ее слова прозвучали,словно штормовой ветер.
Эррил обернулся к Елене.Та согласно кивнула в ответ.
— Расскажи им.Я и так собиралась сделать заявление в
ближайшее время.
Кивнув в знак согласия,Эррил рассказал о предзнаменова-
ниях,полученных ночью,о Вратах Плотины и их предназна-
чении.
Королева Тратал повернулась к Мерику:
— Итак,сын мой,ты,конечно,намереваешься взять ко-
рабль и поискать Ворота Плотины на севере.
Тот кивнул.
— Да.С твоего одобрения,я бы хотел отчалить до заката
солнца.
Королева Тратал обернулась к Елене и Эррилу:
— Я одобряю.Но что насчет этого?— Длинными пальцами
она повела в сторону вонзенного кинжала.
Елена глубоко вздохнула,задумываясь.
84 Глава 3
— Думаю,знаки слишком очевидны,чтобы их игнориро-
вать.Если Темный Лорд установил одни Врата возле Север-
ной Стены,то при обычной симметрии он должен расположить
другие у Южной.— Она указала на рукоять.— Мы не можем
упускать этот знак — василиск,один из четырех символов
Врат.Кинжал нужно тщательно исследовать.
— Я могу пожертвовать только одним кораблем для ваших
исканий,— холодно проговорила королева эльфов.
— Но Южные Пустоши обширны и безграничны,— возра-
зил Эррил.— Чем больше кораблей будут вовлечены в поис-
ки...
— Нет,— прервала королева,чьи волосы воспламенились
от энергии стихий,— я не могу ослабить флот.
Эррил нахмурился,но по ледяному взгляду женщины по-
нял,что она не отступит.
— Тогда я пойду с ними,— сказал Каст,поднимая голову
от Сайвин,с которой только что шептался о чем-то.Внимание
других было устремлено на него.—Смелые глаза дракона Раг-
нарка могут помочь в поисках.— Каст обвил рукой Сайвин.—
Мы будем сопровождать эльфийский корабль.
Эррил довольно кивнул в знак согласия.Верховный киле-
вой широко улыбнулся,наполняясь гордостью.
— Если Каст идет,я бы хотел,чтобы мой сын Хант тоже
сопровождал вас.Дрирендая помогут в поисках.
— Спасибо,— проговорила Елена,— спасибо вам всем.
Мастер Эдилл в первый раз вставил слово:
— Если Грифон спрятан где-то на севере,Василиск,воз-
можно,на юге,а Виверну забрал в вулканическое логово Тем-
ного Лорда темный маг Шоркан,— Эдилл обвел всех присут-
ствующих проницательным взглядом,— тогда где оставшиеся
четвертые Врата?Врата Мантикора?
Никто не ответил.
— Что мы знаем об этом?— спросил Эдилл.Старшин из
мирая для пущей важности оперся на трость.В полнолуние
он был свободен от моря и едва ли нуждался в трости для
85
передвижения по твердой земле.
Эррил покачал головой.
— Дух книги упоминал о них:огр с хвостом скорпиона.
— И больше ничего?Никакой зацепки?
Елена уже была близка признать свое невежество,когда
ее прервал скрип петель на боковой двери.Лица присутству-
ющих вытянулись.Охранник с копьем наперевес осторожно
выступил вперед.Его напряженные глаза остановились на со-
бравшейся толпе.
— Что случилось?— спросил Эррил.
Глаза охранника скользнули на жителя равнин.
— Я...я пришел,чтобы объявить...— Он вскинул руку
в направлении дверного проема.
Огромная фигура неловко протиснулась сквозь узкий про-
ем.Горбатый,массивный огр предстал перед взором присут-
ствующих.Его большие янтарные глаза с кошачьей прорезью
изучающее осматривали всех.
— Толчук?— вымолвил Эррил,вскинув брови.В последнее
время огр редко показывался,отсиживаясь в пустынных ча-
стях замка.Судя по его виду,что-то сильно угнетало его.Его
угловатые черты несли выражение безнадежности и отчаяния.
— В чем дело?— спросила Елена,становясь рядом с Эрри-
лом.— Что-то случилось?
В ответ огр двинулся к ним и поднял когтистый кулак.В
нем был зажат кусок драгоценного камня,Сердце его племе-
ни.Лампадный свет освещал его грани,но привычное сияние
исчезло.
— Они уйти,— прогрохотал Толчук,коверкая общеприня-
тый язык Аласии.Гигантская слеза покатилась по его щеке.—
Все духи моего народа.Зло их поглотило.Сердце быть мерт-
вым.
Елена подошла к большому существу.Она прикоснулась к
его руке своими обернутыми в перчатки пальцами.
— Толчук,мне так жаль.
Эррил также приблизился,чтобы утешить его,но Толчук
86 Глава 3
отстранился от Елены и слегка отошел в сторону,повернув-
шись ко всем своей горбатой спиной.
— Я не заслуживаю твоих слов умиротворения.Я предал
свой народ.— Казалось,он сгорбился еще сильнее.— И те-
перь я должен предать вас,мои друзья и братья.
— Что это за чепуха?— спросил Эррил не без благодушия.
Он сжал толстое плечо огра.
Толчук вздрогнул при этом прикосновении.
— Я должен покинуть вас.
— Что?— выдохнула Елена.— Что ты имеешь в виду?
Эррил понял ее удивление.Огр был их другом с самого
начала.
— Дух моего отца явился мне,— хрипло проговорил Тол-
чук.—Он дал мне последнее задание —способ оживить Серд-
це.
— Какое?— мягко спросил Эррил.
Толчук все еще стоял спиной.
— Я должен вернуть камень туда,где он был добыт.
— В горы Зуба?— спросил Эррил.
—Нет.—Толчук обернулся и посмотрел на него,с печатью
боли на своем лице.— В Гульготу.
Елена отшатнулась.Остальные были слишком ошеломле-
ны,чтобы сказать хоть слово.Плечи Толчука задрожали.
— Я не могу предать отца.
Эррил обвел всех взглядом.Сначала Мерика призывает
Нилан,и теперь Толчук получает послание от духа своего
отца.Оба товарища были призваны словами мертвых.Эррил
нахмурился от такого совпадения.
Мастер Эдилл заметил еще одно совпадение.
— Огра призывают отправиться на другой берег.Кто-
нибудь еще находит это важным?
— Что ты имеешь в виду?— спросила Елена.
— Мы ищем потайное место четырех Врат — врат в ви-
де огра с хвостом скорпиона.И вот является огр,призванный
87
пересечь Великий Океан и добраться до земель Гульготы.Мо-
жет быть,это знак,который мы ищем?
— Я не понимаю,что вы говорить,— заметил Толчук.—
Я иду по требованию отца найти путь освободить души моего
народа от Зла.
— И что это за Зло?— спросил Мастер Эдилл.Он поднял
руку,когда Толчук уже собирался было ответить.— Я слышал
твою историю,Мастер Толчук.Я имею в виду,что именно
представляет собой это создание в камне?
Толчук поднял камень к свету.
— Я не знаю.Оно изменилось,выросло,сожрав последние
души.
— Можно посмотреть?— спросил Мастер Эдилл.
Толчук бросил взгляд на Эррила и Елену.Елена кивнула,
лицо ее озарилось любопытством.
Огр нерешительно протянул кусок камня Мастеру Эдил-
лу.Старейшине пришлось держать камень обеими руками.
Он придвинулся к одному из настенных светильников.Слег-
ка напрягаясь под тяжестью камня,Эдилл протянул кристалл
к свету,впиваясь взглядом в его нутро.В Сердце ярко си-
яло огненное пламя.Старый мирая наклонился ниже,слегка
нахмурившись.
— Хмм...
— Что там?— спросил Эррил.
— Как раз то,что я думал.— Мастер Эдилл отступил в
сторону,все еще удерживая кристалл под светом факела.Он
кивнул на дальнюю стену.
Эррил и остальные обернулись.Преломленный свет от пла-
мени простирался до дальней стены,заливая ее красным мер-
цанием.Но в центре ее была темнота.Тень проклятия Рока
была выставлена на всеобщее обозрение.
Вокруг раздались тяжелые вздохи.Эррил приблизился на
шаг.
Пока они наблюдали,тень сдвинулась,развилась,будто
чувствуя их взгляды.Черные когти вытянулись,скребя по
88 Глава 3
стене.Заостренный хвост поднялся из самого сердца тени,
угрожающе зависнув в воздухе.
— Черный скорпион,— проговорила Елена,схватив рукой
горло.Она повернулась к Толчуку.— Зло в облике скорпиона.
∗ ∗ ∗
Джоах спешил на самые нижние этажи замка.Его живот жа-
лобно урчал из-за пропущенного завтрака.Елена перенесла
собрание военного совета на середину дня.После обнаруже-
ния скорпиона она заявила,что должна обдумать все заново.
Перед ее уходом Джоах видел,как они с Эррилом о чем-то
шептались,наклонившись друг к другу.Выражение лица жи-
теля равнин помрачнело при ее словах,затем оба быстро уда-
лились с практически одинаковым суровым видом на лицах.
Они даже не соизволили посвятить его в свои планы.
Среди оставшегося народа в Зале Джоах чувствовал себя
лишним.Ни с кем не пообщавшись,он вдруг осознал,что
желудок совершенно пуст.В поисках пищи Джоах покинул
Зал и направился вниз по лестнице в сторону кухни.
По правде говоря,не только желудок повел его в сторону
кухни.В своем воображении он рисовал служанку с сумереч-
ными глазами и волосами цвета червонного золота.Его губы
беззвучно выводили ее имя:Марта.
На ступеньках шаги Джоаха ускорились.И вновь,попав на
нижние уровни,он издали был атакован сладчайшими арома-
тами и веселыми звуками кухни.Джоах оглядел себя сверху
донизу и выпрямил складку своей куртки и рубашки,после
чего с нарочитой небрежностью шагнул на кухню.Он не поз-
волит ногам выдать свое сердце.
Как только он вошел,его глаза быстро оглядели суетя-
щихся официантов и кухонных служек.Он так сосредоточен-
но всматривался в толпу,что не заметил брошенного на полу
ковша.Каблук запнулся с громким звоном,нога вывернулась,
глаза бешено завращались.
89
Махая руками в воздухе,Джоах повалился вперед.Хва-
таясь за край стола,чтобы удержаться от падения,он про-
махнулся и ладонью задел край гигантской чаши с пшенной
кашей.Перед непосредственной встречей с полом он изогнул-
ся,приняв всю силу удара на плечи.С шумом выдыхая воздух
из легких,он повернулся на спину и увидел,как огромная ка-
стрюля с кашей соскальзывает с края стола и вываливает все
свое содержимое на его голову.
Теплая пшенная каша залила его от макушки до плеч,сле-
пя и проникая в рот.К счастью,это были всего лишь остатки
утренней трапезы,остывающие на столе.Если бы каша была
погорячее,он мог бы получить серьезные ожоги.Несмотря на
благоприятный исход,его щеки горели от смущения.Бессвяз-
но бормоча и опираясь на локтях,Джоах выплюнул полный
рот каши,поперхнувшись.
— Смотреть надо,идиот!— прогремел голос.
Джоах почувствовал,как холодная мокрая тряпка начала
обтирать его лицо,прежде всего губы и нос,чтобы он мог
дышать.
— Я могу сам,— пробормотал он,с жаром принявшись за
дело.
Он резко провел тряпкой по глазам и лицу.Наконец он мог
снова видеть.Он взглянул наверх,чтобы поблагодарить своего
благодетеля,и увидел полуночные голубые глаза,уставившие-
ся прямо на него.Обрамленная золотом волос,бронзовая кожа
светилась в жаре кухонных печей.
— Марта,— выдохнул он.
Когда его лицо было почти вычищено,Джоах увидел,что
глаза Марты стали ровно такими же большими,как и его
собственные.Она быстро склонила голову.
— Принц Джоах,— пробормотала она.
Джоах заметил в ее глазах панику и страх.Она отпрянула.
— Все в порядке,Марта.Это моя вина.Я не видел,куда
шел.— Он не хотел,чтобы она разделила с ним вину за его
неуклюжесть.
90 Глава 3
— Я принесу еще полотенец,— пробормотала она.— Вам
лучше отдать мне свою куртку.Я замочу ее в холодной воде,
пока пятно не впиталось в шерсть.
Джоах вытер все лицо.
— Нет необходимости.Я сам могу справиться с этим.Но
все равно спасибо.
Он встал и заметил,что вся кухонная команда уставилась
на них.Щеки Джоаха побагровели.Он поднял руку и нащу-
пал,что его волосы покрыты толстым слоем каши.Морщась,
он подошел к умывальнику и вычистил куртку.Потом Джоах
окунул голову в раковину.На мгновение ему пришла мысль,
что неплохо было бы сейчас утопиться,чтобы избавиться от
смущения.Но он не смог сдержать на губах еле заметную
улыбку,когда вычищал свои волосы.Слишком много для слу-
чайного визита.
Поднимаясь от раковины,он потряс головой,чтобы просу-
шить волосы.Он обнаружил Марту рядом с собой,держащую
чистое полотенце.Джоах взял полотенце со смущенной гри-
масой.Он удивился,увидев соответствующее выражение на
лице девушки.
— Я пришел сюда,чтобы быстро позавтракать,— объяснил
он,высушивая голову полотенцем.—Но не думал,что завтрак
будет настолько быстрым.
Марта улыбнулась его попытке пошутить.
— Я приготовлю вам настоящую еду.— Кивком она указа-
ла ему на стол и дала знак другому слуге взять его куртку.—
Садитесь,принц Джоах.Главный повар сейчас в Главном Зале
готовит обеденный банкет,но я найду что-нибудь для вас.
— Только не кашу,— крикнул он ей вслед.
Она взглянула поверх его плеч.
— Не беспокойтесь.Я приготовлю вам что-нибудь особен-
ное.
Он смотрел,как она двигалась по кухне,отдавая приказа-
ния младшим слугам.Одна из прислужниц прошептала что-то
на ухо Марте и стрелой метнулась в сторону,когда та замах-
91
нулась на нее тряпкой.Хихикая,девушка убежала,но перед
этим понимающе подмигнула Джоаху.
Джоах помотал головой и спрятал свою усмешку,когда вы-
чищал низ рубашки и смахивал остатки каши за ушами.Не
успел он закончить,как появилась Марта с тяжелейшей та-
релкой и вилкой.На тарелке дымилось тушеное мясо поверх
нарезанного картофеля.Когда она поставила тарелку,Джоах
учуял богатые специи,которых он прежде не пробовал.Аро-
мат слегка обжег его ноздри.
— Это утреннее блюдо моего народа,— сказала она.—
Приготовлено для пробуждения языка к утреннему солнцу.
Пока она говорила,Джоах нанизал кусочек на вилку и
поднес к губам.Проглотив,он поднял в восхищении брови.
Обильные пряности прекрасно подчеркивали вкус мяса.
— Что это?— спросил он,берясь за второй кусок.
— Песочная акула,— ответила она кротко.— Лакомство
с Южных Пустошей,моей родины.— Она налила ему целую
кружку холодного эля.— Вам это понадобится.
Как раз в этот момент его рот наполнился специями.Рас-
каленным огнем они запылали на его языке.
— Мама дорогая!— сплюнул он.Пальцы схватили кружку.
Он затушил огонь,полностью осушив кружку с элем.Жжение
быстро улеглось.Джоах вздохнул.
— Так твой народ приветствует утреннее солнце?
— Так,если вы живете в пустыне,— ответила она со сла-
бой улыбкой.— Горящий язык для горящего солнца.
— Понятно,— проговорил он,насаживая на вилку следую-
щий кусок.Несмотря на жжение пряностей,вкус у блюда был
превосходный,и,что еще важнее,Джоах не хотел предстать
перед Мартой сосунком.— Почему ты не присоединишься ко
мне?— добавил он,кивнув на противоположный стул.
Марта склонила голову.
— Спасибо за предложение,принц Джоах,но у меня рабо-
та на кухне.—Она подняла голову,на губах робкая улыбка.—
Кроме того,это блюдо предназначается лишь для мужчин в
92 Глава 3
моем племени.
Когда она повернулась,Джоах изучал ее,упиваясь ее кра-
сотой точно так же,как минуту назад он заглатывал эль.Но
это питье не погасило огонь в его душе.Он вытянул руку и
дотронулся до ее локтя.
— Спасибо,— вымолвил он.
Она остановилась и посмотрела на него поверх своего пле-
ча.Улыбаясь,отбросила назад прядь волос,чтобы лучше ви-
деть.
— Это честь — услужить принцу Крови.
Внезапно Джоах потерял способность дышать.На щеке
Марты играл огонь,ее красота захватила его сильнее,чем
любые темные чары.Шелковая прядь волос снова упала на
лицо,разрушая чары,после чего она отправилась исполнять
свои обязанности.
— Я не принц,— пробормотал он,когда она исчезла в
глубине кладовки.
∗ ∗ ∗
Елена следовала за Эррилом вниз по темной узкой лестнице.
Впереди шел толстопузый охранник и,держа высоко над голо-
вой факел,освещал им путь.Щеки Елены коснулась паутина.
Злясь,она стерла вязкие нити рукой,обернутой в перчатку.
Эта часть Великого Сооружения не претерпела никаких изме-
нений с тех пор,как они одержали победу.
— Я все еще не понимаю,зачем нам нужно с ними совето-
ваться,— в который раз возражал Эррил.
Елена устало ответила:
— Если Толчук собирается отправиться в Гульготу,я хочу
дать ему точные указания,насколько это возможно.Ты видел
скорпиона в камне.Это определенно знак,что на том конце
пути Толчука находятся Врата Мантикора.
— Но что ты надеешься найти в этих подземельях?
Елена вздохнула.
93
— Надеюсь,союзника.
Охранник остановился перед толстой дверью,обитой же-
лезом.Толстым кулаком он пробарабанил по дубовой раме.
— Открывай,Гост!
Единственным ответом ему было глухое бормотание,но
старые затворы загрохотали.Дверь отворилась с жалобным
скрипом петель.Полуобнаженный мужчина стоял на пороге с
высоко поднятой лампой.В другой руке он сжимал толстую
дубинку из железного дерева.Это был хранитель подземелья.
Его единственный глаз широко распахнулся при виде Елены
и Эррила.Половина лица являла собой онемевший клубок из
шрамов.
Проводник кивнул на хранителя.
— Это Гост.Он выведет вас отсюда.Но не ждите от бедно-
го солдата веселых шуточек.— Проводник хихикнул.— Ему
вырезали язык,когда он гостил здесь у Темного Лорда.
Гост явно слышал слова охранника.Поклонившись гостям,
он отвернул свое лицо из-под света лампы.Это движение на-
помнило Елене Джастона,изрезанного шрамами жителя бо-
лот,прячущего раны от яркого солнечного света.Сердце Еле-
ны открылось при виде истерзанного человека.Столько хоро-
шего исковеркано тиранами Гульготы.
Их проводник отошел в сторону,чтобы уступить Эррилу
проход.Елена медленно последовала за ним.
За дверью проход еще больше сузился.Они были вынуж-
дены двигаться в один ряд.Единственным источником света
была лампа Госта.Двигаясь в полном молчании,Елена ощути-
ла,что они медленно продвигались в глубины замка.Воздух
становился влажным,с привкусом соленой воды.По обеим
сторонам каменные блоки стен сменились проходами из высе-
ченных скальных пород.
Наконец,впереди забрезжил слабый свет:комната охран-
ников подземелья.Гост провел их внутрь и снял с крюка связ-
ку железных ключей.Елена оглядела комнату.У одной стены
в печи тлел огонь,ее скалистые края за бесчисленные столе-
94 Глава 3
тия стали черными от дыма.По углам комнаты располагались
четыре кровати,но на трех из них тонкие матрасы были свер-
нуты и пылились за ненадобностью.
«Гост в одиночку охраняет подземелье»,—подумала Елена.
Ожидая,пока отыщется верный ключ,она разглядывала
имущество человека,который сделал подземелье своим до-
мом.Кое-какие вещички висели на стене над убранной по-
стелью.Картина маслом,не больше ее ладони,изображала
улыбающуюся женщину верхом на гнедом жеребце.Картина
была окружена тесным кольцом всевозможных уздечек и пово-
дьев.Их кожа лоснилась в блеклом свете,показывая,сколько
заботы им уделяется.На металле уздечек играли алмазные
блики.«Серебро»,— подумалось Елене.Она стала изучать
эти предметы.Они отражали иную жизнь — жизнь до наше-
ствия Гульготы,до шрамов и членовредительства.В тысячный
раз Елена пообещала себе положить конец этой боли.Аласия
достаточно настрадалась.
Глухое бурчание заставило ее вернуться к Госту.Человек
со шрамом держал высоко в руке длинный ключ.Согласно
кивнув,он повел их к двери у дальней стены комнаты.Держа
лампу в одной руке и связку ключей в другой,он открыл
замок.
За этой дверью обнаружился коридор с длинными рядами
низких дверок.Лицо Эррила помрачнело при виде них,и даже
его шаг слегка замедлился.Елена вспомнила,что Эррил сам
был когда-то заключен в эти крошечные камеры.Большинство
дверей были отперты.Подземелья опустели после того,как
была одержана победа над Гульготой.Многие жертвы Темного
Лорда были обречены на уничтожение здесь,в подземельях.
Эти странные,скрюченные создания завывали и извивались
в собственных испражнениях.Когда-то будучи людьми,они
потеряли человеческий облик,а их разум высосали темные
силы.
Хвала Господу,Гост повел их мимо всех этих клеток к
разветвлению коридора.Здесь располагались более крупные
95
камеры,предназначенные для групп пленников,с решетками
на дверях толщиной с человеческое запястье.
Гост провел их к центральной камере,самой огромной,ве-
личиной с небольшую бальную залу.Здешние узники,един-
ственные во всем подземелье,настояли на том,чтобы их за-
ключили вместе.Елена согласилась с их требованием.Как
она могла отказать?Ей нисколько не хотелось водворять их в
клетку.После войны они поклялись ей в верности и предан-
ности.Но союзники,включая Эррила,не поверили прежним
врагам и настояли на их заключении под стражу.
Елена шагнула в дверной проем.С радостью она обнару-
жила,что в помещении было чисто.Даже железные топки
были помещены в камеру,чтобы согревать влажный воздух
подземелья и давать немного света и радости его узникам.
Определенно,Гост был справедливым надзирателем.
Посреди топок вздымались груды коренастых тел,некото-
рые были завернуты в одеяла и храпели,другие перешептыва-
лись между собой.Ростом они были не выше плеча Елены,но
весили в три раза больше,сплошь состоя из костей и муску-
лов.Когда Елена перешагнула через порог камеры,все лица
обернулись к ней.Раскосые глаза под тяжелыми веками уста-
вились на нее.
— Клялись или нет,— проворчал Эррил,— я не доверяю
дварфам.
Елена остановилась у двери.
— А кому ты вообще доверяешь?— с напускным вооду-
шевлением спросила она.
Предводитель дварфов,древнее существо с шрамом от те-
мени до подбородка,вышел вперед к решетке и быстро опу-
стился на одно колено.Он был лыс,но носил длинные седые
усы,свисающие с подбородка.
— Госпожа Елена,— проговорил он,ниже склоняя голо-
ву,— чем могу услужить?
Елену бросило в жар от стыда за их положение.Его по-
за напомнила ей о похожей сцене,разыгравшейся,когда она
96 Глава 3
впервые встретила этих воинов.Батальон Веннара с тяжелы-
ми топорами в руках,защищенный непробиваемыми доспеха-
ми благодаря наложенному на них заклятию,пал ниц,но не
перед ней,а перед священным талисманом,который она несла.
Трайсил,громовой молот с вырезанными на нем руниче-
скими символами.Вид этого талисмана помог уничтожить
власть Темного Лорда над этими кровожадными воинами.
Она дала Госту знак рукой:
— Не могли бы вы открыть дверь,пожалуйста?
Гост поспешил выполнить просьбу.Его ключи заскрипели
в замочной скважине.
— Это,по-твоему,умно?— спросил Эррил,приблизившись
вплотную к ней и положа руку на рукоять меча.
Вместо ответа та свирепо взглянула на него.Как только
ворота распахнулись,она шагнула навстречу коленопрекло-
ненному дварфу.
— Пожалуйста,Веннар,встань,— проговорила она,назвав
предводителя по имени,— я пришла просить у вас помощи.
Дварф медленно поднялся с колен.Его глаза были потуп-
лены.
— Ты вправе просить.Мы в полном твоем распоряжении.
С этого момента все дварфы обратились к беседе.Просну-
лись даже дремавшие.
Елена склонила голову в знак признательности Веннару за
его слова.
— Спасибо.Мне нужны вы все.
Веннар кивнул и опустил глаза в ожидании.
— Я думаю,вы знаете Толчука.
Дварф снова кивнул.
— Огр.
— Он готовится к опасному путешествию.
Веннар неуверенно посмотрел наверх,смущенно скосив
взгляд.
— В Гульготу,— закончила она мысль.
97
Глаза дварфа расширились.За его спиной поднялся ропот
всех собравшихся.
— Он не должен туда ходить,— пробормотал предводи-
тель.— Земля там отравлена Тем,у кого нет имени.Невинные
найдут там только смерть.
— Он должен идти.По завету духа своего отца и с целью
войны с Гульготой.
Веннар медленно повернулся спиной.
— Ничего хорошего не найдет он на тех берегах.
Елена взглянула на Эррила.Житель равнин вел себя так,
будто другого ответа и не ожидал.
— Что ты хочешь от нас?— спросил Веннар,сосредоточив
взгляд на тлеющем огне топки рядом с собой.
— Я хотела бы,чтобы вы сопровождали Толчука.Это ваши
земли.Вы хорошо знаете их и можете помочь.
Плечи Веннара задрожали при этих словах.
— Мы клялись тебе в верности,но то,о чем ты просишь,
невозможно.
— Почему?
— Сотни зим прошли с тех пор,как нога дварфа ступала
на земли Гульготы.Наша родина умерла для нас.Мы знаем
ее не лучше,чем огр.
— Но вы должны были видеть старые карты,знать что-то
о...
Веннар повернулся к Елене спиной,двигаясь мягче,чем
она могла от него ожидать.Эррил вынул из ножен меч в мгно-
вение ока,но предводитель дварфов не собирался нападать.
— Наша родина умерла для нас!— завопил Веннар.Из
уголков его глаз потекли слезы.На его старом лице,будто
вырезанное в камне,отразилось страдание.— Это запрещено.
Эррил впервые вставил слово:
—Я говорил тебе,приходить сюда —пустая трата времени.
Не оборачиваясь,Веннар бросил:
— Простите,госпожа Елена.
Но Елена еще не была готова признать поражение.
98 Глава 3
— А что,если вы возьмете в это путешествие Трайсил?
Веннар напрягся.
—Я обещала Касса Дар,—продолжила Елена,—что одна-
жды верну священный талисман на родину,в копи Гульготы,
и исполню древнее пророчество.
— Громовой Молот,— пробормотал дварф.
— Предсказано,что с возвращением молота начнется воз-
рождение твоей родины.
Веннар все еще не мог обернуться.Было заметно,как он
весь сжался внутри.
— Не рука дварфа должна нести Трайсил.
— Толчук понесет его,— сказала Елена.
— Нет.— Веннар медленно обернулся.— Разве хозяйка
дварфских болот не объяснила тебе?Легенда говорит точно.
Только тот,кто освободил молот,может вернуть его домой.—
Веннар поднял глаза и в первый раз встретил напрямую ее
взгляд.— Только ты можешь освободить наши земли.
Эррил со стуков вставил меч в ножны.
— Елена не может идти в Гульготу.Она нужна здесь.
Такой же была и первая реакция Елены.В тяжелой борьбе,
потеряв много жизней,они привели ведьму в Алоа Глеи.Сей-
час,когда назревает большая воина,может ли она решиться
на такое путешествие?Но,услышав эту мысль из уст верного
вассала,она решила более тщательно все обдумать.Ведьма
вспомнила себя,сидящую на Троне,обвитом колючими ро-
зами,забытую всеми.Так уж она была жизненно необходима
здесь?Война была выиграна не для того,чтобы привести ведь-
му на остров,а чтобы привести Елену к книге.И учитывая все
это,нуждались ли в ее присутствии жители острова?Может
быть,она хотела отсидеться в безопасности,пока ее друзья
рыщут по стране в поисках проклятых Врат Плотины?Не сле-
дует ли ей использовать всю свою магию и могущество,чтобы
покончить с Вратами?Елена сжала кулак.Осмелится ли она
покинуть укрепленный остров?У нее не было ответа,но зато
оставался последний незаданный вопрос.
99
— Если я пойду,— спросила она,— вы поведете меня?
— Елена!— выпалил Эррил.— Ты не можешь думать о...
Елена подняла руку,чтобы прервать его.Ее глаза были
устремлены на Веннара.
Тот медленно упал на колени и склонил голову к земле.
Остальные дварфы сделали то же самое.
— Мы будем в полном твоем распоряжении,— промолвил
Веннар,с надеждой в голосе.— Мы умрем,чтобы защитить
твою жизнь.
Елена кивнула.
— Прекрасно.Я подумаю над этим.
— Ты не сделаешь этого!— прогрохотал обескураженный
Эррил.
Даже не взглянув в его сторону,Елена повернулась на
каблуках и направилась к выходу из подземелья.
Эррил припустил за ней,как только Гост запер за ними
дверь.
— Елена,ты не можешь серьезно обдумывать поход в Гуль-
готу.Ты не можешь так рисковать.Здесь ты в безопасности.
У тебя есть армии для защиты.
Елена не сбавила шаг на пути к замку.
— В безопасности?— переспросила она.Она стянула с ле-
вой руки перчатку,демонстрируя бледную кожу.— Внутри
этих безопасных стен прячется убийца.Темный Лорд знает,
что я укрываюсь здесь,и будет пытаться снова и снова уни-
чтожить меня.Я неподвижная мишень,ожидающая его сле-
дующего удара.
— Но?..
Они добрались до места проживания хранителя подземе-
лья.Свет здесь был гораздо ярче.Елена повернулась к Эрри-
лу.
—Я еще не приняла окончательного решения,Эррил.Могу
только сказать,что все хорошо обдумаю.
— Тогда я прошу тебя действительно хорошо обдумать это,
Елена.Отправившись туда,ты,возможно,попадешь в руки
100 Глава 3
Темного Лорда.Может быть,убийца не хотел расправиться с
тобой,а только напугать,чтобы выманить с острова и бросить
в лапы Темного Лорда,когда ты не будешь так защищена?
Елена тяжело вздохнула и остановилась.Ее глаза засты-
ли на портрете улыбающейся женщины верхом на лошади в
комнате Госта.
— Никто не знает,что за игру затеял Темный Лорд.По-
пытки угадать его следующий шаг приведут нас к страху и
неуверенности.Я этого наслушалась за прошедшую луну в
Великом Зале.Все,что я могу сделать,—это последовать зову
сердца.— Елена обернулась и посмотрела Эррилу в глаза.—
Ты можешь довериться мне?Довериться моему решению?
Эррил закрыл глаза и медленно кивнул.Его слова напоми-
нали шепот:
— Всегда.Я твой вассал.
∗ ∗ ∗
Каст стоял на носу двухмачтового эльфийского корабля
«Неистовый орел» и пристально всматривался вниз,в доки.
Люди суетились,таская ящики и снаряжение среди толстых
тросов,привязывающих корабль к земле.Лебедки заскрипели
и тяговые кони заржали,когда механизм с помощью барабанов
с тросами пытались прибуксировать к эльфийскому военному
кораблю,качающемуся двумя этажами выше над их голова-
ми.Открытые люки в нижней части корабля ожидали своего
груза.
Нахмурившись,Каст повернулся к зрелищу спиной.Снаря-
жение корабля для похода в Южные пустоши могло бы пройти
гораздо быстрее,если бы корабль осел в доке,подобно любому
морскому судну.Но капитан «Неистового орла»,брат Мери-
ка Ричальд,отказался сажать корабль в море для погрузки.
«Ни одно Грозовое облако не коснулось поверхности земли,—
заявил холодно Ричальд.— Это повредило бы «Неистовому
орлу»,его сталь была бы негодна для путешествия».
101
Каст не возражал.Это не его корабль.В этой экспедиции
он всего лишь пассажир.Он уставился на мачты со вздутыми
парусами,на худых,озлобленных парней,ловко карабкающих-
ся по снастям и канатам.И каким бы тошнотворным Каст не
находил эту манеру подготовки к путешествию,он не мог не
оценить профессиональных навыков команды Ричальда.Они
лазали по канатам так же просто,как любой другой человек
передвигается по палубе судна.
Вздохнув,он отвел взгляд в сторону.На дальней сто-
роне доков двумя ярусами выше уровня воды парил корабль-
близнец.Это был собственный корабль Мерика,«Штормовое
крыло».Его железный киль,управляемый магией,мерцал,
словно раскаленный уголь,его стихийная сила удерживала ко-
рабль в воздухе.Под его корпусом копошились люди,готовя
и снаряжая его для полета в северные земли Аласии.Со сво-
его наблюдательного поста Каст заметил эльфийского лорда,
стоящего на палубе в окружении своей собственной коман-
ды,включающей темнокожего представителя племени зулов,
который будет сопровождать его в поисках товарищей Елены.
В этом была определенная симметрия.Два брата,два ко-
рабля,два задания.Один отправляется на север,другой на
юг.Но какова будет плата?Две победы или два поражения?
Скрип голых подошв по дереву отвлек его от размышлений
о будущем.Одетая в потертую акулью шкуру,Сайвин под
ней была полностью обнажена.Судя по округлостям груди и
изгибам бедер,ничего не скрывалось под тонкой тканью.Она
улыбнулась,как только их глаза встретились,очевидно,имея
в виду свой неприличный наряд.
Но остальные тоже не были слепы.Капитан корабля,
Ричальд,появился с ее стороны.Каст заметил,как эльф попы-
тался отвести свой взгляд от фигуры Сайвин,но не преуспел
в этом.На бледных щеках капитана проступал едва заметный
румянец,когда его глаза инстинктивно упирались в нее.Как
оказалось,кровь эльфийского принца не до конца покрылась
льдом.
102 Глава 3
Сайвин легко скользнула под руку Каста,как только при-
близилась к нему,приложившись губами к его щеке.Каст
обхватил ее за талию,ясно давая понять,кто владеет всеми
правами на ее сердце.
Ричальд кашлянул и уставился в сторону на пустое небо.
— Мы идем по графику.Отправляемся с первым лучом
солнца.
Каст кивнул.
— Кажется,Мерик отправляется прямо сейчас.
Это заявление вызвало на лице Ричальда выражение оже-
сточенности.Его глаза сузились,когда он взглянул на «Штор-
мовое крыло».
— Какая удача,что команда моего брата так хорошо натре-
нирована.—Казалось,Ричальд не собирался уступать Мерику
первенство в этом деле.
— Команда хороша ровно настолько,насколько хорош их
капитан,— проворчал Каст.
Ричальд стиснул кулак.
— Это мы еще увидим.Мой брат слишком долго находился
на ровной земле.Посмотрим,как он справится со штормами
небесных пустынь.
— Я уверена,твой брат справится,— сказала Сайвин,мед-
ленно выбираясь из объятий.Она потрясла Каста за руку,мол-
ча браня его за подстрекательство в отношении Ричальда.—
Но мне нужно уходить.Мама ждет.
— Ты уже уходишь?— удивленно спросил Каст.— А как
насчет совета,назначенного Еленой?
— Я там не нужна.Наш народ будет представлять Мастер
Эдилл.— Она кивнула в сторону мачт «Неистового орла».—
Кроме того,уже известно,где мы будем завтра.Если мы со-
бираемся отчалить с восходом,у меня не так много времени,
чтобы попрощаться с матерью.— Она отступила к перилам.—
Я вернусь к ночи.
Каст был не в силах так легко отпустить ее.Схватив ее
за талию,он притянул девушку назад к себе,пригвождая к
103
груди и устремляя свой взгляд в ее глаза.
— Я надеюсь,ты вернешься прежде,чем сядет солнце,—
прошептал он,затем склонился ближе к ее уху,чтобы сле-
дующие слова прозвучали только для нее:— Этой ночью мы
должны освятить нашу новую постель.
При этих словах на ее щеках вспыхнул румянец.Он скло-
нился для поцелуя и обнаружил,что губы ее так же горячи,
как и щеки.Не отпуская его губ,она дала обещание:
— Не бойся.Я приду,мой дракон.— Палец скользнул по
подбородку,пройдя по краям его татуировки.Это прикоснове-
ние прожгло его кожу.
Затем она снова отступила.
С отдаленных высот замка взвыли трубы.Собирался совет.
— Мне нужно идти,— сказала она.
У Каста больше не осталось слов.Он только поднял на
прощание руку.
Сайвин перешла на подветренную сторону корабля,пере-
бралась через перила и,не оглядываясь,нырнула вниз.
Каст подошел к перилам и перегнулся через них.Глубоко
внизу вспенились пузырьки там,где она встретилась с водой.
Море радушно приняло свое создание.
Глава 4
Когда ассамблея собралась,Эррил встал позади Трона Елены,
увитого колючими розами.Эррил заметил,что половина мест
в совете осталась пустой.В течение ночи все слабые духом
и спекулирующие красивыми речами упаковали снаряжение и
сбежали,не желая принимать участие в активных действиях
против Гульготы.
Эррил обернулся.Елена сохраняла хмурое выражение ли-
ца,поскольку в этот момент тоже осматривала совет.Неко-
торые члены совета,занимая свои места,что-то обсуждали,
косясь на пустые кресла.
С внешней стороны зала труба издала финальный сигнал,
возвещая открытие военного совета.
По этому сигналу Елена поднялась.На ней все еще было
надето кожаное снаряжение для верховой езды,но от перча-
ток из телячьей кожи она в этот раз отказалась.Роза снова
ярко пылала на обеих ее руках.Еще раньше кинжал убийцы
был аккуратно вынут из крышки стола и отдан для изуче-
ния в библиотеку.После освобождения ее отпечатка руки от
магического талисмана Елена обнаружила,что полностью вос-
становилась в солнечном свете,вернув дар ведьмы своей пра-
вой руке.Сейчас она оголила руки для пресечения возможных
слухов о ее слабости.
Хотя Эррил убедился,что никакого вреда загадочная ата-
ка не причинила,он все же ощущал некоторое беспокойство.
Он вглядывался в раненый отпечаток руки подобно остальным
присутствующим за столом.Что означало это покушение?За-
чем было преодолевать столько сложностей ради такого ми-
104
105
зерного результата?
Пока он размышлял,Елена подняла вверх свою правую ру-
ку на всеобщее обозрение.В свете ламп поверх ее плоти из-
вивались малиновые стебли.Для неискушенного зрителя она
казалась точной копией левой руки,но Эррил заметил неко-
торую блеклость Розы в поднятом кулаке,что было знаком
израсходованной колдовской силы.Значит,утечка магии была
не простой шалостью с использованием магического кинжала.
После того как Елена восстановила свои силы,Эррил настоял
на практическом эксперименте для проверки ее магического
дара.С расстояния в десять шагов Елена зажгла множество
свечей,при этом ее самоконтроль был настолько велик,что ни
одна капля воска не растаяла.Казалось,покушение не принес-
ло обременительного ущерба.
И именно этот факт мучил его больше всего.
Он изучал крышку стола.Что же было целью этого напа-
дения?К чему все эти уловки и тайны?Отсутствие разумного
объяснения раздражало Эррила.Он подозрительно оглядывал
лица присутствующих.Изменник был все еще здесь или улиз-
нул этой же ночью?
Будто почувствовав его тяжелый взгляд,члены совета за-
мерли в полном молчании.
Елена шагнула вперед и сжала вознесенный кулак.Сия-
ние еще дальше распространилось от ее руки.Но когда она
заговорила,голос ее был тих.
— Прошедшей ночью мы видели,к чему может привести
колеблющийся дух.Пока мы сидим здесь и спорим,темные
силы расходятся среди нас,подобно яду в стоячих водах.Но
этому пришел конец.С настоящего момента мы станем пол-
новодной рекой,направленным течением,которое не сможет
отравить ни одни мелкий ночной воришка.— Пока она гово-
рила,огонь рос в ее голосе,и свечение Розы пламенело все
ярче.
Эррилу было сложно держать в поле зрения стол и окрест-
ности,при этом устремив взгляд на нее,словно летящий на
106 Глава 4
огонь мотылек.Медленно Елена опустила кулак.
— Я благодарна вам всем за ваши верные сердца,— про-
должала она.—Хотя нас стало меньше,мы по-прежнему силь-
ны,словно выкованная из железа сталь.Не пройдет и зимы,
я обещаю,мы приставим этот клинок к горлу самого Черного
Сердца.
Кулак ритмично постучал по столу.Это был Верховный
килевой.Его глаза горели от предвкушения войны.
— Океаны будут окрашены красным,пока мы не дадим
свободу нашим землям!— закричал он.Остальные зароптали,
и многие кулаки за столом выразили свою поддержку.
Елена подняла ладонь,чтобы успокоить разбушевавшихся.
— Война наступит.Нет никакого способа избежать ее.Но
прежде,чем мы забросим наши тела на мелководье Блэкхолла,
нужно подготовиться.
— Мы готовы!— резко провозгласил Верховный килевой,
не обращая внимания на повязки,торчащие из-под его одея-
ния.
Елена улыбнулась.
— Уверена в этом.Дрирендая не из тех,кто избегнет бит-
вы,даже если численное превосходство будет не на их сто-
роне.
Верховный килевой согласно кивнул,выпятив грудь.
— Но сейчас перед нами открывается другой путь.
—Какой же это?—Слова исходили от известного скептика
Симона Фераунда,тучного представителя Пенрина.Он наду-
вал щеки,когда выражал свои сомнения.Эррил был удивлен,
увидев этого человека на совете.Он мог бы держать пари,
что этой ночью Фераунд первым бросится на своем корабле
домой.
Елена повернулась к толстопузому члену совета.
— Как вы все знаете,я использовала эту ночь,чтобы по-
советоваться с духами Кровавого Дневника и обдумать слова,
пришедшие из далеких миров.Теперь мы знаем источники си-
лы Темного Лорда.Это группа из четырех эбонитовых врат,
107
содержащих источник черного могущества.Прежде чем пойти
войной на Блэкхолл,мы должны отыскать эти Врата и разру-
шить их,лишив,таким образом,Темного Лорда его власти.В
этом наш единственный шанс на победу.
Эррил заметил,как тщательно Елена старается избегать
упоминания о том,что разгадала из Кровавого Дневника,—
что истинным источником власти является заключенный дух
Чи.Подобные новости не были бы встречены с восторгом.
— И как вы попытаетесь разрушить эти Врата?— спросил
Симон.
— Мы не просто попытаемся,— заявила Елена холодно,—
мы сделаем это.Эльфийские корабли уже готовы отправиться
на поиски.
За столом поднялась волна ропота.
Мастер Эдилл из племени мирая проговорил:
— Расскажи нам весь план.
Елена склонила голову перед старейшиной,затем дала от-
вет:
— Мы знаем о существовании четырех Врат:Виверны,Ва-
силиска,Грифона и Мантикора.До одного мы не можем до-
браться:статуя Виверна была переправлена Шорканом в Бл-
экхолл.Мы оставим эти ворота до тех пор,пока не будем
готовы принять битву в самом Блэкхолле.Но слова и знаки
говорят нам,где могут находиться остальные трое врат.
Елена продолжила рассказом о двух смежных путешестви-
ях:на север под руководством Мерика и на юг под предводи-
тельством Принца Ричальда в сопровождении Сайвин и Каста.
— А Врата Мантикора?— спросил Мастер Эдилл.
На какое-то время Елена умолкла,потом проговорила:
— Огр Толчук отправится на восток,через моря в сторону
Гульготы.
Это заявление заставило большинство членов совета остол-
бенеть,за исключением небольшой группы,что присутствова-
ла в зале ранее.
— Это самое опасное путешествие,— веско сказал
108 Глава 4
Эдилл.— Из тех,кто отправлялся на те берега,никто обратно
не возвращался.
Елена кивнула.
— Вот почему я заручилась поддержкой проводников.
Ее ответ заставил брови старейшины приподняться.
— Проводников?
— Узники дварфы из подземелий.Это их древняя родина.
При упоминании дварфов лица собравшихся стали суровы-
ми и злыми.
— Даже если эти проводники послужат верой и правдой,—
проговорил Мастер Эдилл с откровенным сомнением в голо-
се,— это путешествие остается самым опасным и почти обре-
ченным на провал.
— Нет,если я отправлюсь с ними,— сказала Елена просто.
Собравшиеся подскочили при этом ответе.Даже Эррил
сделал шаг вперед,но вовремя сдержался.Он дал клятву под-
чиниться любому ее решению.
Но это не значило,что будут подчиняться остальные.
Лицо Верховного килевого стало таким же красным,как
его кровоточащие повязки.
— Вы не можете отправиться к проклятой земле!Это вер-
ная гибель.
Эррил не смог удержать свою голову от согласного кива-
ния,вторя остальным сомневающимся в плане Елены.Это бы-
ло совершенным безрассудством.
Елена выдержала их порыв,словно скала,о которую с си-
лой бьются волны.
Королева Тратал заговорила впервые.Ее лицо,обычно
непроницаемое,являло собой маску гнева.
— Я не допущу этого!
Елена медленно повернулась к эльфийской королеве:
— Однако я поеду.
Две женщины уставились друг на друга.Крошечные искры
света зажглись в серебряных локонах королевы Тратал,обра-
зуя едва заметный нимб вокруг ее головы наподобие серебря-
109
ной короны.Елена встретила ледяную холодность женщины
своей собственной холодной сдержанностью.Зал притих,ко-
гда эти двое столкнулись лицом к лицу.В воздухе ощущался
запах надвигающейся бури,а время тянулось мучительно мед-
ленно.
Наконец королева сжала кулаки и откинулась назад.
— Итак,кажется,королевская кровь взыграла в ваших ве-
нах.— Свечение вокруг нее улеглось,но глаза остались та-
кими же суженными,холодными и острыми,словно осколки
льда.— Но если вы предполагаете пересечь Великий Океан,
это случится на борту моего корабля.
Елена признательно склонила голову,становясь диплома-
том ровно настолько,насколько ощущала себя ведьмой.
— Почту за честь.
Верховный килевой колебался недолго:
— Если Елена едет,тогда мы тоже отправляемся.Дрирен-
дая поклялись кровью защищать ее.
Елена обернулась к предводителю Кровавых Всадников с
теплой улыбкой на губах.
— Я ценю вашу верность,Верховный килевой дрирендая.
Я неимоверно польщена,но Алоа Глен также нуждается в
защите.Я хочу попросить дрирендая и мирая защищать ост-
ров в наше отсутствие.Если нам повезет,по возвращении мы
объединимся.Я бы предпочла не вести еще одну войну за
острова.
Верховный килевой забурчал что-то в ответ,но дух его
угас.
— И что еще важнее,— с силой продолжила Елена,—
этот маленький остров — семя,из которого вырастет новая
Аласия,свободная Аласия.Я не хочу,чтобы это семя упало в
тени Темного Лорда.
Верховный килевой низко склонился,зажав рукой горло.
— Такого проклятия не случится,клянусь кровью дрирен-
дая.
Елена сложила руки крестом на груди в соответствии с
110 Глава 4
обычаем дрирендая.Клятва принята.После этого она опусти-
ла руки и посмотрела на лица присутствующих.
— Мы договорились?— просто спросила она.
Этого вопроса уже не нужно было задавать.
Эррил отвернулся от совета,когда тот полным составом
выражал свое согласие постукиванием по железному дереву
стола.Он пристально посмотрел на Елену,стоящую во главе
стола.В его голове эхом раздавались слова королевы Тратал:
«королевская кровь взыграла в твоих венах».
В этом не было никакого сомнения.
∗ ∗ ∗
В одном из покинутых уголков замка в глубоких тенях пу-
стой ниши съежилась накрытая плащом фигура.Она ожидала
сигнала лишь в компании пауков и пыльных тараканов.Затем
она услышала зов труб,эхом разносящийся по залам Великого
Сооружения.Собирался военный совет.Ведьма и ее сторон-
ники будут заняты довольно долго.Выпрямляя свое гибкое
тело,она мягко выскользнула из ниши,не потревожив даже
занавесь паутины над своей головой.Она ступала сквозь пол-
чища тараканов,не раздавив при этом ни одного насекомого.
Мастер научил ее не оставлять ни единого признака своего
присутствия.
Все залы,мимо которых она шла,были пусты,и,видимо,
так было почти со всеми населенными частями замка.Целый
замок замер в ожидании исхода собрания в Большом Зале.Но
подобные политические дела и интриги не заботили ее.Она
совершила лишь половину задания.Все,что ей осталось,—
это финальный акт и исчезновение.
Тихо передвигаясь на подошвах из тончайшей кожи,суще-
ство не оставило ни единого следа ноги в толстом слое поло-
вой пыли.Она пробегала залы,направляясь на верхние этажи
замка.Бросившись в последний пролет,она вдруг обнаружила
дверь,которую искала.Она проверила запор:дверь не шелох-
111
нулась.Она тихо вздохнула,чтобы успокоиться.Дверь была
заперта,за ней,предположительно,никого не было.Позволив
себе натянуто улыбнуться,фигура склонилась на одно коле-
но.Инструменты легко соскользнули к ней в руки.Искусные
пальцы обследовали тонкие стальные стержни запоров в по-
исках разъемов.
Затвор поддался усилиям.Она встала и еще раз осмотрела
его.Это было просто.
Не теряя времени на оценку своего мастерства,она толк-
нула дверь,открыв ее ровно на столько,чтобы прошло ее
стройное тело.Она налегла на дверь,захлопнув ее за собой и
защелкнув затвор.
Комната была тускло освещена:единственная небольшая
лампа тлела на столе в дальнем углу,ее фитиль был коротко
подрезан.Лицо ее нахмурилось при виде этой лампы.Почему
она все еще горела,причем так низко?Один из ученых ока-
зался слишком забывчивым?Она поспешила вглубь комнаты.
Подобные мысли не должны занимать ее.Ни один из ученых
не рискнул бы забыть погасить свечу,особенно здесь.
На другой стороне вдоль стен стояли полки с книгами и
пергаментами.Возвышающиеся ряды были в три раза больше
ее роста,между ними были приставлены лестницы для поиска
нужных книг на самых верхних полках.Она прошла к даль-
ней стороне комнаты,где у высокой печи были расставлены
письменные столы и кресла.Быстро огляделась вокруг,убеж-
даясь,что никто не прячется в темных углах комнаты.Она
приблизилась к печи и подняла руку к каминной доске.Все
еще теплая.Очаг был потушен совсем недавно.
Тревожно покусывая губу,фигура поспешила исполнить
задание.Подслушав разговоры среди служащих замка,она
уже знала,где искать,и сразу направилась к самому боль-
шому письменному столу.Это была монстроподобная дубовая
громадина с загнутыми краями и заваленная до такой степе-
ни,что на ней не осталось ни единого свободного места.В ее
углах располагались стопы книг,скрученные пергаменты валя-
112 Глава 4
лись среди груд раскрытых текстов и чернильниц.По меньшей
мере,три свитка были развернуты на столе и подпирались по
углам маленькими грузилами в форме лесных животных.
Она не обратила внимания на все эти мелочи и направи-
лась прямо к центральному ящику гигантского письменного
стола.Ее пальцы шарили всего мгновение,прежде чем на-
толкнуться на резную рукоять кристального кинжала.Грави-
ровка в виде василиска,древнего символа вампиров Тулара,
вызвала у нее приступ тошноты.Она вынула клинок из ящи-
ка и осмотрела длинное острие из ночного стекла.Подняв
его к свету,она увидела,как сердцевина клинка ярко горела
огненно-красным светом,что не имело ничего общего с туск-
лым светом лампы.Мастер не ошибался!
Она была настолько ошеломлена,что не сразу услышала
тонкий скрип открывающегося замка.Она замерла при звуках
голосов,раздающихся за дверью.Кто-то пришел!
Засунув клинок в ножны,вшитые под покрывалом,фигу-
ра проскользнула к ближайшему книжному ряду и взобралась
наверх,не используя библиотечных лестниц.Она протисну-
лась на вершину полки,застыла на узкой полоске дерева,ба-
лансируя и моля о том,чтобы дерево не проломилось под ее
весом.
Дверь на противоположной стороне комнаты распахнулась,
на пороге появились двое ученых — один старый,другой мо-
лодой.Они несли тарелки с хлебом и сыром,о чем-то перего-
вариваясь.
Не медля,она запрыгнула в глубокую тень библиотечной
стены.Никто не заметил ее движения или даже танцующей
тени на потолке.Мастер научил ее использовать высоту пред-
метов в качестве средства перемещения.Большинство людей
смотрит вперед и вниз,но редко наверх.Сейчас этот знание
подтвердилось.
Осторожно,пока ученые шли к своим письменным столам,
фигура в покрывале перепрыгивала с ряда на ряд,пробираясь
к выходу.
113
Когда они проходили под ней,старый ученый твердил мо-
лодому:
— Я сожалею,что побеспокоил вас во время обеда,Брат
Ургер.Но мои глаза уже не так остры,как раньше.Мне бы
хотелось,чтобы вы сами на это взглянули.
— Помогать вам,Брат Рин,это не беспокойство.Я знаю,
изучение кинжала — дело чрезвычайной важности.
— Я всего лишь хочу,чтобы вы взглянули на клинок ва-
шими молодыми глазами.В нем какое-то странное свечение.
Я не могу решить,то ли это блики,то ли что-то родилось
внутри ночного стекла.
Беседа ученых чуть не стоила удирающему воришке невер-
ного шага.Фигура подошла к краю последнего полочного бло-
ка.Вытянув руку для равновесия,она застыла на месте и
сжалась,чтобы успокоить сердце.Они намеревались обследо-
вать кинжал.Единственная надежда на то,чтобы сбежать из
замка прежде,чем откроется пропажа,это стремительно ис-
чезнуть.Она тихо сползла на каменный пол по задней стенке
полок.
Слышимость голосов была намного ниже ее способности
различать слова.Она украдкой выглянула из-под края книж-
ных полок.Оба ученых остановились,чтобы поставить подно-
сы на низкие столики.
Голос молодого прозвучал более внятно,когда он выпря-
мился.
— Вы не против,если я разожгу огонь,Брат Рин?
— Нет,нет,это не займет много времени.Подойдите,
взгляните на кинжал.
Две фигуры в робах исчезли из поля зрения.
С сердцем,подступившим прямо к горлу,она скользнула к
двери,отворила затвор,моля о том,чтобы петли не заскрипе-
ли при открытии,и толкнула дверь ровно на толщину своего
тела.
Спиной она проникла в дверной проем как раз в тот мо-
мент,когда изнутри раздался испуганный вопль.Пропажа об-
114 Глава 4
наружилась!Она резко закрыла дверь и задумалась о том,
чем ее можно прижать,чтобы запереть ученых внутри.В этой
безлюдной части замка пройдет много времени,прежде чем
кто-то услышит их мольбы о помощи.Внезапно осенившись
идеей,она сделала шаг назад и оказалась прямо в руках че-
ловека,стоящего позади нее.
Прежде чем она смогла как-то отреагировать,сильные
пальцы сгребли ее локти и заломили руки за спину.Она с
трудом дышала при таком внезапном нападении и,извиваясь,
пыталась вырваться из рук нападавшего.С силой она ударила
его пяткой по ноге.
Теперь настала его очередь задержать дыхание и подпрыг-
нуть,но хватка не ослабла.Ударом в лоб ее отбросили к биб-
лиотечной двери,и перед глазами запрыгали голубые искры.
— Что ты тут высматриваешь?— закричал нападающий,
толкая ее в очередной раз и пригвождая к полу.— Отвечай!—
заорал он ей прямо в ухо.
На разбитой губе она ощутила вкус крови.У нее не было
слов.«Так близко,— стонала она про себя.— Так близко».
Внезапно дверь отворилась прямо перед ее лицом.Из нее
метнулись два человека и,запнувшись,растянулись на пороге.
Фигура в плаще попыталась воспользоваться общей неразбе-
рихой и освободиться.Но нападающий был не глуп.Когда
она вырывалась и пинала его,он встретил эту атаку с воем и
бранью,но не разжал пальцев.Дико извиваясь,она пыталась
оторваться,но лишь разорвала свое одеяние.Кинжал выпал
из ее покрывала и стукнулся о каменный пол.Она вытянула
руку вперед,чтобы схватить его,но ученый первым добрался
до оружия.
— Мы поймали вора!— ликующе возвестил молодой Брат.
Потеряв кинжал,она почувствовала,что силы иссякли.Она
снова была пригвождена к полу атакующими и в отчаянии
стонала.«Так близко...»
Она уже не сопротивлялась,когда ее переворачивали на
живот,все еще крепко держа.Сквозь пелену слез она видела,
115
кто схватил ее:его огненно-красные волосы,злые зеленые
глаза.Брат ведьмы.
— Лорд Джоах,— простонала она.
Джоах изловчился и потянул капюшон мантии.Она слабо
пыталась помешать ему.Нет,только не это.
Его пальцы напряглись еще сильнее и стянули капюшон,
обнажив ее лицо.Она посмотрела на него,слезы струились
по ее щекам.Она видела,как широко распахнулись его гла-
за,когда он узнал,кто перед ним.Злость на лице сменилась
болью.Она закрыла глаза,не в силах видеть эту боль.
Но она не могла закрыться от жестокого разочарования в
его голосе:
— Марта?!
∗ ∗ ∗
Когда совет закончился,Елена покинула Большой Зал,сопро-
вождаемая своей вечной тенью,Эррилом.Она чувствовала,
как за ее плечами разрастается штормовое облако,когда он
шагал позади нее.Ведьма знала,что жителю равнин не тер-
пелось выпустить свой гнев по поводу ее решения отправиться
в Гульготу,но он все еще хранил молчание,следуя обещанию
поддержать ее при любом исходе.И все-таки его молчание
было невыносимым и гнетущим.Неподвижность его спины и
белизна суставов руки,которой он сжимал рукоять меча,го-
ворили о его неприятии решения отчетливее любых слов.
Освободившись от толпы,Елена замедлила шаг так,чтобы
Эррил оказался рядом с ней.Эту проблему необходимо решить
прежде,чем они отправятся в путь.
— Эррил,— проговорила она,— я должна поехать в Гуль-
готу.
— Я твой вассал,— ответил тот с сознанием долга.— Ты
вольна следовать той дорогой,в которую веришь.Я последую
за тобой куда угодно.Я клялся в этом.
Елена вздохнула.
116 Глава 4
—Мне непросто далось это решение,Эррил.Чтобы помочь
Толчуку и найти Врата Мантикора,потребуется моя сила.
—Я понимаю твое стремление помогать,а не просто сидеть
без дела.Даже я...
— Дело не только в этом.— Елена старалась из всех сил
подобрать слова,чтобы объяснить свою мысль.— Предзнаме-
нования и знаки указывают на восток,в Гульготу:скорпион в
камне,послание от духа отца Толчука,дварфская легенда о
возвращении Трайсила.Я чувствую...Я чувствую,что обя-
зана туда поехать.Слишком долго земли Гульготы были зара-
жены присутствием Темного Лорда.Если мы надеемся когда-
нибудь освободить нашу страну,эти земли тоже должны быть
освобождены.— Прикосновением она заставила Эррила оста-
новиться и повернулась к нему.— Ты можешь это понять?
Поддержать?Не из-за клятвы,которую дал мне как вассал,а
как...друг.
Суровость жителя равнин начала медленно отступать.
Вздохнув,он склонил голову.
— После разговора с дварфами я уже понял,что за реше-
ние ты примешь.Но я на что-то надеялся.
— Прости меня...
— Нет,перед советом я довольно долго раздумывал над
твоим разговором с дварфами.Может быть,путешествие в
Гульготу не такое уж безрассудное дело.Это те удаленные
земли,которые поднял на восстание сам Черное Сердце.Мо-
жет быть,там мы больше разведаем о хозяине Гульготы.По-
сле пяти столетий мы все еще так мало знаем об истинной
природе тирана.И где еще,как не на его родине,можно узнать
о нем больше,возможно,даже найти брешь в его броне?
Елена почувствовала,что ее сердце озарилось радостью
при этих словах.Его поддержка сняла груз с ее одиноких
плеч.
— Так ты согласен,что мне нужен этот поход?
Он наклонил голову,в его глазах отобразилось мучитель-
ное страдание.
117
— Я бы хотел запереть тебя и удержать от подобных опас-
ных маршрутов.— Он отвернулся.— Но сердцем я чувствую,
что нет ни одного безопасного места.Ни в Гульготе,ни здесь.
Колеблясь,Елена смотрела на жителя равнин,затем потя-
нулась и взяла его за руку.
— Нет,Эррил,оно есть.Есть одно место,где я всегда в
безопасности.
Он бросил взгляд на ее руку,но не убрал свою.
— Где же оно?— голос его был спокоен,почти приглу-
шен.— Скажи мне,и я возьму тебя туда.
— Нет необходимости,— она мягко сжала его руку и при-
льнула ближе.— Я уже там.
Он напрягся от ее слов.Она сказала слишком прямо,слиш-
ком откровенно раскрыв свое сердце?Он не смел посмотреть
ей в глаза,равно как и убрать свою руку.
— Елена...— прошептал он.— Я...я...
Суматоха впереди привлекла их внимание.Елена почув-
ствовала,как пальцы Эррила выскользнули из ее руки,когда
Джоах и одетый в робу ученый появились из-за угла.Их со-
провождали два охранника,тянущие девушку со скрученными
руками.
Широко распахнув глаза при виде них,Джоах поспешил
навстречу.
— Я нашел злоумышленника,— выговорил он,переводя
дыхание.Он кивнул в сторону охранников.
— Как?— спросил Эррил с удивлением,придвигаясь к
Елене,чтобы защитить ее.
Джоах поднял руки,демонстрируя длинное черное лезвие.
—Она пыталась стащить его и была поймана.—Он отошел
в сторону так,чтобы Елена смогла рассмотреть преступницу.
Девушку грубо толкнули вперед и повалили на колени.
Она не издала ни единого звука,когда стукнулась о камен-
ный пол.Она просто опустила лицо,обрамленное длинными
прядями волос.Ее одежда — покрывало поверх легкой рубаш-
ки и гетры — была порвана в лохмотья.Ее наверняка жестоко
118 Глава 4
обыскивали,так как карманы были вспороты и ободраны.
— Она работала посудомойкой,— объяснил Джоах твер-
дым голосом.
— И это еще не все,— старый ученый,одетый в темно-
зеленую грубую мантию,вставил свое слово.Елена узнала
Брата Рина,хранителя библиотеки замка.Он направился к
девушке и тронул ее за затылок.— Очень интересно...очень
интересно...Я думал,их давно распустили,и все исчезли.
— Что ты имеешь в виду,Брат Рин?— спросил Эррил.
— То,что мы нашли,обыскивая ее.— Старший Брат мягко
отвел прядь темно-рыжих волос от уха девушки.— Ты знаешь
этот символ,Эррил?
Эррил приблизился,Елена последовала за ним.Он накло-
нился ниже,когда Елена оперлась на его плечо.За ухом у
девушки обнаружилась маленькая татуировка:змея,обвиваю-
щая небольшой кинжал.
— Знак Гильдии...Гильдии Убийц,— проговорил Эррил,
выпрямляясь с хмурым выражением лица.
— Подобно Касса Дар?— спросила Елена,вспомнив похо-
жую татуировку,спрятанную за ухом у болотной ведьмы.—
Но я думала,ее Гильдия прекратила существование с падени-
ем замка Дракка,их твердыни.
— Кажется,семена,разбросанные после падения замка,
нашли благодатную почву,чтобы прорасти вновь,— печально
проговорил Эррил.— Но почему она сделала это?
Елена опустилась на колени перед девушкой и взяла ее ру-
кой за подбородок.Она приподняла ее лицо.Мгновенно Елена
была поражена сразу двумя вещами:глубоким темно-синим
оттенком ее глаз и безнадежностью,царящей в них.
— Кто тебя послал?— мягко спросила она.
Девушка потупила взгляд,сохраняя молчание.
— Она отказывается говорить,— сказал Джоах.— Мы
уже задавали ей этот вопрос.
Судя по кровоподтекам на щеках и разбитой губе,допрос
был не самый ласковый.Елена нахмурилась.Она не чувство-
119
вала никакой вражды,исходящей от девушки,лишь глубокое
отчаяние.Прищурившись,Елена мягко продолжила:
— Как твое имя?Уверена,назвать его тебе не запрещено.
На другом лице отразилось смущение.
Джоах вмешался:
— Ее зовут Марта.
Елена взглянула на своего брата,но кроткий голос заста-
вил ее вернуться к связанной девушке:
— Нет,мое настоящее имя Кесла.
— Кесла?— переспросила Елена.
Девушка кивнула и стремительно заговорила,умоляя:
— Я прошу отпустить меня.Верните мне кинжал,и я ис-
чезну с ваших берегов навсегда.
Эррил раздраженно фыркнул.
— Ничего подобного,убийца!Ты исчезнешь в нашем под-
земелье.
Кесла проигнорировала его слова,обратившись к Елене:
— Я не хотела причинить вам вреда...в конце концов,
сильного вреда.Моя война ведется не с вами.
— Тогда с кем?
Девушка разглядывала камни под собой и бормотала:
— Мастер Гильдии заклял мой язык от подобных расспро-
сов.
Елена тяжело вздохнула и встала.
— Моя башня рядом.Возможно,там мы могли бы продол-
жить эту беседу.
— Не вижу смысла вообще ее продолжать,— возразил Эр-
рил.— Брось ее в подземелье.У нас много планов на сегодня,
если хотим успеть подготовиться.
Елена видела,как Джоах помогал девушке подняться с
колен.Кесла взглянула на Джоаха и быстро отвела взгляд
в сторону.Джоах тяжело сглотнул и оставил ее на попечение
охранников.Елена почувствовала,что между этими двумя бы-
ло то,что так и осталось невысказанным.
120 Глава 4
— Я все же хочу допросить ее,— ответила Эррилу Елена,
обходя его и направляясь назад в свою башню.
Эррил что-то пробормотал про себя,но последовал за ней.
Остальные тенями двинулись следом.Когда они добрались до
башни,Брат Рин извинился и вернулся в библиотеку,остав-
шаяся группа молча продолжила свой путь.
Двигаясь во главе процессии,Елена потирала руки.Она
вспомнила мощнейшую боль,с которой магия выкачивалась
из ее плоти.Что это было за покушение?Она размышляла
над этой загадкой.Другой член Гильдии Убийц,Касса Дар,
однажды подавила магическую силу Елены с помощью закля-
той болотной травы,заманив ее в топи Затонувших Земель
якобы для исцеления.Но что гильдия хотела от нее сейчас?
Прежде чем покинуть остров,она хотела бы получить ответ.
Наконец они добрались до вершины длинной лестницы.
Пара дежуривших охранников резко выпрямилась при ее по-
явлении,сжимая в руках пики.Она кивнула им,после чего
один из них сделал шаг в сторону и распахнул толстую лубо-
вую дверь,обитую железом.
Елена ступила в комнату первой,дав знак Эррилу,чтобы
тот зажег лампы,пока Джоах растапливал печь.В дверном
проеме Елена обхватила пленницу за локоть.
— С этого момента я беру ее на себя.Вы можете возвра-
щаться к своим обязанностям.
После секундного колебания командир склонил голову и
отошел.Елена закрыла дверь и усадила Кеслу в кресло возле
огня,который Джоах только что растопил.
Когда все расселись,Эррил подошел к девушке с левой
стороны,держа руку на рукояти меча и сохраняя хмурое вы-
ражение лица.Рядом облокотился на каминную стену Джоах,
зажимая в руке железную кочергу.Он пристально вглядывал-
ся в огонь.
Елена села на колени перед Кеслой.
— Расскажи нам о себе.Откуда ты?
Девушка посмотрела вниз и в сторону.
121
— Она родом из деревни в Южных Пустошах,— за нее
ответил Джоах,потом добавил горько:— Если,конечно,это
тоже не ложь.
— Это не ложь,— проговорила Кесла с жаром.
Подняв брови,Елена посмотрела на Эррила.Южные Пу-
стоши?Может ли это быть знаком,указывающим на суще-
ствование южных Врат?
Эррил прочел вопрос в ее глазах и пожал плечами.
Девушка вновь заговорила,в ее голосе звучало отчаяние.
— Я должна вернуть кинжал.
Елена повернулась:
— Зачем?Если ты не собираешься причинить нам вред,то
почему просто не скажешь,зачем он тебе?
— Я клялась...Это запрещено...
Елена вздохнула и присела на пятки.Пару минут она мол-
ча размышляла.
—Если хочешь получить от нее ответы,—сказал Эррил,—
в подземелье есть много пыточных инструментов,оставленных
армией Темного Лорда.
Елена обескуражено посмотрела на Эррила.Тот едва за-
метно кивнул головой за спиной у девушки.Он и не думал
использовать подобные механизмы,но ведь пленница не мог-
ла знать об этом.
Елена сгладила свою первую удивленную реакцию и про-
говорила медленно,принимая на себя более пассивную роль:
— Думаю,это не понадобится,Эррил...во всяком случае,
пока не понадобится.
При этих словах Кесла замерла в своем кресле.
— А сейчас,Кесла,— начала Елена,— хотя мы не хотим
причинить тебя вреда,мы также не можем проигнорировать
твое покушение.Ты должна понимать это.
Губы девушки вытянулись.
—Начнем с самого начала.Если не хочешь раскрывать нам
причины нападения,тогда расскажи о себе.Как ты оказалась
в Гильдии Убийц?Где тебя тренировали?
122 Глава 4
Кесла наклонила голову.
— Я не знаю,как попала в Алказар,цитадель Гильдии
из песочного камня.Мне рассказывали,Мастер нашел меня
десять зим назад,когда ребенком я потерялась в южных пу-
стынях,но я не знаю,правда это или нет.
Эррил повысил голос,наполняя его притворным гневом:
— А как насчет твоей отметины — татуировки?Кинжал
убийцы,обвитый змеей.
Елена припомнила татуировку Касса Дар:кинжал,обви-
тый темной виноградной лозой.Она определяла ее как убийцу,
специализирующуюся на ядах.
Кесла смиренно проговорила:
— Меня обучали искусству скрытого передвижения:неви-
димо входить,скрыто уходить.Змея — это символ тайного у
членов Гильдии.
—Другими словами,просто воров,—насмешливо фыркнул
Эррил.
Кесла резко дернулась,изгибаясь в сторону Эррила.
— Я не просто вор!Я тренировалась десять зим по мето-
дике убийц.
— Ты когда-нибудь убивала?— спросил Эррил презритель-
но.
Кесла развернулась назад.
— На руках убийцы нет крови.
Эррил взглянул поверх головы Кеслы на Елену,давая по-
нять,чтобы та продолжала.Елена выбрала примирительный
тон:
— Итак,ты прибыла из Алказара,с Южных Пустошей,пе-
реодетая служанкой,прошла сквозь армии,охраняющие этот
остров.Впечатляюще.Должно быть,ты хорошо натренирова-
на.
— Да,— ответила она гордо,— Мастер Белган — один из
самых выдающихся членов Гильдии.
— И,подобно змее,ты тайно проникла к нам,выжидая
подходящего момента.
123
Кесла согласно кивнула на слова Елены.
Эррил заговорил вновь,повысив голос до крика:
— И,когда этот момент настал,ты взяла кинжал и же-
стоко воткнула его в ее отпечаток руки,вытягивая ее силу,
причиняя ей боль!
Кесла задрожала при этих словах.
—Я...я не думала...я не хотела...—Ее глаза налились
слезами.
— Перестань,Эррил,— сказала Елена,положив свою руку
на колено Кеслы.— У тебя крайняя нужда.Это понятно.Если
ты объяснишь нам все,возможно,мы сможем помочь.
Забыв про слезы,Кесла взглянула на руку Елены.
— Я...я...не могу.
Елена начала шептать:
— Неужели клятва важнее твоей нужды?Если ты изме-
нишь слову,но получишь желаемое,разве это большая цена?
Кесла подняла глаза,чтобы посмотреть на Елену.В вы-
ражении ее лица смешались неуверенность и стремление до-
биться желаемого.
— Если...Если я расскажу вам,вы позволите мне взять
кинжал и покинуть остров?
— Если цель твоя благородна,я подумаю над этим.
Кесла сгорбилась в своем кресле.Когда она вновь загово-
рила,слова ее напоминали шепот больного.
— Кинжал мне нужен,чтобы убить чудовище.
Елена нахмурилась и взглянула на Эррила.Кивком он по-
ощрил ее продолжать самой.
— Что за чудовище?— спросила она.
Кесла глубже забилась в кресло,уходя в себя.
— Ненасытное чудовище,которое поселилось в древних
руинах Тулара.
Елена сжала кулак при упоминании о древней крепости у
Южных стен.
— Тулар?— ободряюще спросила она.— У Северного края
Пустоши?
124 Глава 4
—Да.Из загнивающих руин в наши пески проникла порча,
отравившая воду и стада.Люди начали гибнуть сотнями от
болезней и голода.
— И ты считаешь,что эта эпидемия исходит от чудовища?
Кесла кивнула.
— Однажды ночью в деревню прилетел крылатый демон
с выцветшей плотью.Он обложил налогом все пустынные
племена.Они либо должны были платить,либо зараза вновь
распространилась бы по всей территории Пустошей,пока не
истребила бы их целиком.— Кесла кинула взгляд вверх на
Елену,потом снова опустила глаза.Голос ее надломился.— У
людей не было выбора.Каждую полную луну налог посылал-
ся к Руинам Тулара,чтобы утолить жажду чудовища,иначе
гибель настигла бы их всех.
— Что это была за плата?— спросил Эррил.
Кесла помотала головой;из ее горла вырвалось сдавленное
рыдание.
— Расскажи нам,чтобы мы смогли понять.
— Это был налог...налог в виде детей.
— Что?— Елена не смогла сдержать глухой возглас.
Кесла едва заметно задрожала в своем кресле.
—Тридцать детей каждую луну,по одному за каждый день
цикла.
— Матерь Всемогущая,— пробормотал стоящий у печки
Джоах.Он только теперь оторвал свой взгляд от огня.
— Однажды,— продолжала Кесла,— группа деревенских
старейшин пришла в Алказар,нагруженная золотом и драго-
ценными камнями,умоляя Гильдию помочь убить чудовище.
Конечно,когда Мастер Белган услышал их историю,он отка-
зался.
Эррил снова фыркнул:
— Прямо как настоящий убийца.Эти господа в душе тру-
сы,только и могут,что красться в ночи.
Кесла зло нахмурилась.
125
— Нет,вы не поняли.Он отказался от золота,но согласил-
ся решить их проблему.Он взял от них лишь один предмет.
— Что же?— спросил Джоах.
Кесла обернулась к брату Елены.Кивком она указала на
его пояс,на котором болтайся кинжал из ночного стекла.
— Это сокровище равнозначно всем предложенным богат-
ствам.Но Мастер Белган взял его не за ценность.Один из
старейшин деревни был шаманом.Он заявил,что только этот
клинок может поразить чудовище.
— Почему так?— спросил Джоах,трогая кинжал.
— Оружие уже один раз использовалось — чтобы убить
монстра,защищавшего тиранов Тулара.Тогда оно освободило
наш народ.Шаман считал,оно сделает это снова.
— Я не понимаю,— сказала Елена,— зачем же было нести
его сюда?
— Шаман и Мастер Белган провели пол-луны,беседуя,чи-
тая древние свитки,подбрасывая священные кости.Они выяс-
нили,что новое чудовище Тулара покрыто мощной броней,и
один кинжал не сможет проткнуть его кожу...если не...—
Кесла повернулась к Елене.— Если не смочить его в кро-
ви ведьмы,затянув ее магическую силу внутрь кристалла.В
древности это была магия Сиса Кофы.
Эррил присвистнул:
— Ведьма духов и камней.
— Моя прародительница,— добавила Елена.
Девушка кивнула.
— Весть о вашей победе распространилась повсюду:но-
вая ведьма родилась в наших краях.Меня послали на скорых
лошадях сквозь Разрушенные Курганы к морю,а потом с бе-
рега на лодке сюда.Мастер Белган объяснил мне,что искать:
кровный след ведьмы.Если вонзить кинжал и оставить его
на одну ночь,он впитает в себя ее магическую силу.Только
тогда появится надежда победить чудовище Тулара.
Елена потерла ладонь о колено,вспомнив жгучую боль от
захвата ее магии.Кинжал впитал в себя огонь ведьмы.
126 Глава 4
— Расскажи нам про это чудовище.
Кесла содрогнулась.
— Только один человек видел монстра:тот,кто водит детей
к гибели.Всем,кто хотел слышать,он рассказал о чудовище,
скрывающемся в древней крепости.— Голос Кеслы задрожал
от страха.— Это был Вампир Тулара,возродившийся после
долгих столетий,вернувшийся к жизни,чтобы уничтожить
наши земли.
— Вампир Тулара?
Кесла вновь обернулась к Джоаху.
— Чудовище,которое когда-то охраняло Тулар.Его образ
вплетен в рукоять кинжала.
Джоах вынул оружие и поднял его вверх.Змея с торчащи-
ми перьями обвила рукоять,ее узкая морда была приоткрыта в
зубастом оскале.Василиск,древний гербовой символ Тулара.
Елена резко поднялась и направилась к Эррилу.
— Это,должно быть,Врата Плотины.— Тот кивнул.— И
дети...Эбонитовый камень всегда жаждет крови.— Елена
побледнела при одной мысли.Все эти жертвы...
Кесла заговорила вновь:
— Это все,что я знаю.Корабль ждет меня,чтобы отвезти
Алказар.Кинжал должен быть возвращен Мастеру Белгану.
— И он будет возвращен,— ответила Елена,оборачиваясь
к ней.
Кесла выпрямилась в кресле.
— Вы позволите мне уйти?
— Да.Но я отправлю тебя в Алказар еще быстрее,чем
может домчать лодка или кони.Завтра утром один из эльфий-
ских летающих кораблей отходит в Южные Пустоши,чтобы
отыскать и уничтожить чудовище,мучащее твой народ.
Глаза Кеслы расширились.
— За свободу я прошу тебя дать мне новую клятву:прове-
сти этот корабль в Алказар и позволить помочь твоей гильдии
в снятии проклятия с твоего народа.Ты можешь мне это по-
обещать?
127
Кесла покачала головой:
— Я могу только пообещать провести корабль в Алказар.
Я не могу говорить за Мастера Белгана.Он будет принимать
решение за Гильдию.
— Достаточно честно.— Елена кивнула Джоаху.— Раз-
вяжи ее и проведи на «Неистового орла».Представь Принцу
Ричальду,передай ему мои пожелания.Эррил и я присоеди-
нимся к нему позже,чтобы обсудить детали плана.
Джоах поспешно развязал узлы,стягивающие руки Кеслы.
Она поднялась,потирая запястья.Но когда она потянулась за
кинжалом на его поясе,Джоах изогнулся и отпрянул.
— Думаю,это пока останется у меня,— проговорил он.—
Для сохранности.Кажется,слишком много развелось воров в
замке.— Он сурово посмотрел ей в глаза.
Щеки девушки покраснели при этом обвинении.
— Простите,что солгала вам,Лорд Джоах.
— Я не лорд,— возразил он устало.— Я хочу,чтобы ты
прекратила меня так называть.
— Тогда прекратите называть меня вором,— проговорила
Кесла,отходя в сторону.
— Прекрасно,ты убийца.Так гораздо лучше.— Джоах
закатил глаза и подошел к Елене,отводя ее в сторону.— Эл,
у меня к тебе просьба.
— Что такое?
Он сжал рукоять клинка.
— Я бы хотел отправиться в путешествие на борту
«Неистового орла».
— Что?Зачем?
Джоах на мгновение оглянулся назад на Кеслу.
— Раз я спас кинжал,то,думаю,должен присматривать за
ним.
— Почему?
На этот раз пришла очередь Джоаха залиться краской.
—Ну,просто...Хорошо,я считаю...Мне кажется,это не
простое совпадение,что кинжал попал мне в руки.— Джоах
128 Глава 4
раздраженно вздохнул.— Сложно объяснить.Просто я пола-
гаю,что должен поехать.
Елена вспомнила,как совсем недавно приводила такой же
неясный аргумент,объясняясь с Эррилом.Казалось,судьба
вознамерилась разделить их,разбросать по всему миру.
— Ты уже достаточно взрослый и имеешь право самостоя-
тельно принимать решения,Джоах.Если ты чувствуешь,что
должен пойти этим путем,я не стану останавливать тебя.
Его лицо озарилось улыбкой,он отступил в сторону и креп-
ко обнял ее.
— Спасибо,Эл.Я знал,что ты поймешь.
— На самом деле,я не понимаю,— проговорила она ему
на ухо.— Я бы предпочла,чтобы ты остался здесь.— Ее
сердце не желало отпускать его,но как она могла отказать,
если сама собиралась вскоре отчалить?Елена,в свою очередь,
тоже обняла Джоаха,крепко сжав его в руках,будто пыта-
ясь навсегда оградить от бед.Но она знала точно,что это
невозможно.— Просто возвращайся.
Джоах разорвал их объятия:
— Не волнуйся,я вернусь.
Он повернулся,но Эррил тут же схватил его за плечо.
— Джоах,я бы хотел сказать тебе пару слов,прежде чем
ты уедешь.
Брови Джоаха удивленно изогнулись.
— Что такое?
Эррил кивнул на Кеслу,ожидающую у входа.
— Присматривай за ней.
— Что?
— Я видел,как ты на нее смотришь,облегчение в твоих
глазах,когда она рассказывала свою сказочку.Не позволяй
сердцу влиять на свое суждение.
— Я не...
Эррил крепче потряс его за плечо.
— Однажды ты посчитал меня созданием Темного Лорда.
Теперь же ты берешь на веру исповедь убийцы.В этом может
129
скрываться другая ловушка.
Лицо Джоаха расплылось в смущении.
Елена придвинулась вперед,стремясь оспорить подозри-
тельность Эррила.Она не почувствовала никакой угрозы от
девушки,лишь искренний страх за свой народ.Однако Елена
прикусила язык,ретируясь назад.Пожалуй,некоторая осто-
рожность все же не помешает.
Джоах взглянул на Елену и увидел в ее глазах согласие.
Он тяжело вздохнул,на его лице появилось суровое выраже-
ние.
— Мое сердце будет осторожным.— С этими словами он
развернулся,в последний раз кивнул Елене и Эррилу,затем
провел к Кесле,и оба они удалились.
Елена смотрела на их уход с ноющей болью в груди за
своего брата.
В комнате остался только Эррил.Он встал рядом с ней,
читая ее мысли.
— Нелегко видеть,как тот,кого любишь,добровольно под-
вергает себя опасности?— тихо спросил он.
Елена оперлась на него,слишком усталая и раненная его
словами.
∗ ∗ ∗
Далеко от них,в одной из пещер Каменного Леса на северном
побережье,у неглубокой ямы,выкопанной в гранитном полу,
скрючилась высокая фигура.Читая нараспев слова заклятий,
фигура медленно вливала в яму ртуть из чаши,наполняя ее
до краев.В слабом свете ночи,льющемся с облачного неба,
поверхность бассейна с ртутью светилось подобно зеркалу,от-
ражая лицо,накрытое капюшоном.
Хмурясь и мигая выцветшими глазами,фигура наклони-
лась ниже и изучала свое собственное отражение.Корявый
палец провел по очертаниям дряхлого обмирающего лица.Он
отбросил назад капюшон,обнажая голый череп,из которого
130 Глава 4
торчала прядка седых волос.
— Скоро...— пробормотал человек.
Скрип на пороге пещеры привлек его внимание.При сла-
бом свете там обозначился силуэт его толстого слуги.Суще-
ство было невысокое,но целиком свитое из костей и муску-
лов.Это был низкорослый гном,одно из немногих созданий,
способных жить в отравленных лесах.Простое подчиняющее
заклятие привязало его душу высшему существу.
— Подойди ближе,Рукх,— последовал грозный приказ.
Тот хрюкнул.У гномов было столько же интеллекта,сколь-
ко у натренированной свиньи,но они были сильными и целе-
устремленными.Он потащился в пещеру.Ею лицо ничем не
отличалось от поросячьей морды.Казалось,будто кто-то сада-
нул его по лицу тяжелой дубинкой.Под черными глазами раз-
мером с булыжник все его лицо было расплющено огромным
носом.По обеим сторонам кожаного черепа торчали,словно
посаженные по недоразумению,два заостренных уха.
— Ты принес,что я просил?
Рукх принудил свой толстый язык производить слова,его
клыки и зубы при этом отливали желтизной.
— Да,М-мастер Гр-грешюм.
На таком близком расстоянии до темного мага дошло зло-
воние,почувствовал Грешюм,морщась от вони.
— Тогда оставь это и убирайся!— огрызнулся он.
Дернув толстыми плечами,Рукх бросил свою мертвую до-
бычу к ногам хозяина.Олень лежал с неестественно изогну-
той шеей,задушенный совсем недавно сильными руками низ-
корослого гнома.Грешюм кивнул в знак одобрения.Слуга,
должно быть,далеко зашел в поисках столь неиспорченного
животного.
Когда Рукх отходил от пещеры,по его желвакам текли
слюни от запаха покидаемого мяса.Грешюм мог только пред-
ставить,какой мукой было для тупого животного сопротив-
ляться естественному желанию впиться в кусок этого мяса.
Вынув длинный кинжал с гравировкой в виде розы,Грешюм
131
принялся вырезать оленье сердце.Когда дело было сделано,
его рукава насквозь пропитались кровью.Он вырвал теплый
орган из расчлененной груди и махнул обрубком другой руки,
дав знак Рукху подчистить остатки.Грешюм получил то,чего
хотел.
Гном ринулся в пещеру и мигом запустил когти в теплую
плоть.Он утащил свою награду прочь.
— Х-хорошее мясо,— урчал он.
Грешюм не обращал внимания на звуки ломающихся ко-
стей и пирушки с внешней стороны пещеры.Он вернулся к
бассейну с ртутью.
Подняв оленье сердце,он тщательно обрызгал кровью по-
верхность ртути.Кровь разлилась,размывая серебряное от-
ражение.Проделав это,он тронул пальцем бассейн и сказал
одно единственное слово:«Шоркан».
Пятно на поверхности бассейна закружилось в водовороте,
формируя образ окна.Он разглядывал живую картинку.Внут-
ри бассейна появилось изображение человека,одетого в белую
мантию.Он стоял на берегу из черного песка и пристально
смотрел на юг.Губы Шоркана двигались,но звуков не бы-
ло слышно.На заднем фоне возвышался вулканический конус
Блэкхолла,испещренный рытвинами и впадинами,наподобие
многотысячного перенаселенного дома.Под ним,Грешюм знал
это,лежало подземелье и пристанище самого Темного Лорда,
так как над конусом поднималось темное марево,наполняя
небеса нескончаемым дымом.Не только вулканические силы
производили этот поток дыма и пепла,но и отравленные куз-
ницы,встроенные в сердце горы,являлись горнами темной
магии.
Шевельнувшись,Грешюм устремил свой взгляд вдаль.Да-
же отсюда,на огромном расстоянии от моря,он выделил чер-
ный столб дыма на горизонте.Ветры с юга постоянно тянули
дым и пепел к лесу,делая его непригодным для жизни,за
исключением ядовитых существ,мигрировавших сюда в поис-
ках укрытия,подобно слуге Рукху.Но эта земля не всегда
132 Глава 4
была такой.Давным-давно,до того,как вулканический конус
извергнулся в первый раз,этот лес был населен.Но мучи-
тельное,огненное порождение Блэкхолла выжгло ландшафт
жаром и горячей золой,превратив целый лес в камень за одну
ночь и уничтожив все живое в нем.
Грешюм выбрал это место для укрытия из-за остаточной
магии,которая летела вместе с золой из смога Блэкхолла.
Она помогла темному магу восстановить силы после битвы,
случившуюся одну луну назад.Слабый и истощенный,он при-
полз в этот отравленный приют.Целыми днями он бродил по
лесу,полуслепой и полумертвый,впитывая следы магических
отбросов из Блэкхолла,возвращая тем самым свою мощь.
Но теперь он был готов прекратить свое изгнание и при-
няться за план мести.
Изображение темного союзника в бассейне с ртутью вне-
запно вернулось от береговой линии к фигуре самого Грешю-
ма.Съежившись,Грешюм махнул рукой и стер образ.Это
было слишком близко.Шоркан,должно быть,почуял за со-
бой слежку и практически поймал его.Но,по меньшей мере,
Грешюм знал,где затаился один из его врагов,— в Блэкхолле.
— Итак,Шоркан,ты все еще зализываешь свои раны,—
прошептал удовлетворенно Грешюм.Он заметил темные пят-
на ожогов и болезненную бледность на когда-то красивом ли-
це Шоркана.Оказывается,даже баловень судьбы не избежал
повреждений в битвах за Алоа Глен.— Прекрасно...— Гре-
шюм позволил себе улыбнуться.Слишком долго Шоркан,с
его прекрасным,юным лицом,издевался над ним.Хотя им
обоим была дарована вечная жизнь древним заклятием,что-
то не так пошло у Грешюма.Шоркана время не трогало,а
кожа Грешюма покрывалась морщинами и увядала,как лю-
бая человеческая;только смерть избегала его.Он улыбнулся
шире,по его тонкому горлу прошло глухое гоготанье.Теперь
Шоркан знает,что значит быть обезображенным!
Снова взяв оленье сердце.Грешюм продолжил заклятие.
На этот раз он погрузил свой палец в ртуть и проговорил
133
другое имя:«Елена».
Кровь снова сгустилась и образовала новую форму.Гре-
шюм приподнял брови,придя в замешательство от открывше-
гося зрелища.Огненно-рыжая ведьма стояла на корме огром-
ного корабля,позади нее высились три мачты.Но моря видно
не было.Грешюм догадался,что она находится на одном из
эльфийских летающих кораблей.Он отметил положение солн-
ца.Корабль держал курс против заходящего солнца.На во-
сток?Прочь из Аласии?Слеза скатилась по щеке женщины,
стоящей на корме.Грешюм снова улыбнулся.Она пыталась
сбежать?Покинуть Аласию?
Он настроил зеркальное изображение.Далеко,над шпи-
лями и пиками островного города,уплывали к горизонту два
других воздушных корабля:один на север,другой на юг.Гре-
шюм заметил,как пристально ведьма смотрела в сторону ко-
рабля,уходящего на юг.Он видел,как двигались ее губы.
Хотя картинка была беззвучна,он догадался,чье имя она про-
изнесла:«Джоах!»
Грешюм стиснул кулак.Брат ведьмы!Проклятый мальчиш-
ка,дважды смешавший его планы,даже уничтоживший его
посох в их последней битве.«Итак,брат и сестра раздели-
лись,— продолжал размышлять он и ниже уткнулся в зерка-
ло.— Пытаясь избежать ответного удара Гульготы».
Склонившись над бассейном с ртутью,Грешюм разгляды-
вал крошечный корабль,летящий на юг.Он следовал его кур-
сом,пока магия не поблекла и образ не обратился в кровавое
пятно.Несколько раз вздохнув,Грешюм выпрямился.Он мог
бы и в третий раз воспользоваться заклятием и вычислить точ-
ное направление Джоаха,но не осмелился расходовать свою
энергию на слежку.Не сейчас,когда он должен навести еще
множество заклятий.
Скрипя и постукивая старыми костями,Грешюм поднял-
ся,подошел к стене пещеры и извлек спою новую палку.Он
поднял оружие.Добытое из сердца отравленного каменного
дерева,его поверхность походила на древесную золу,но это
134 Глава 4
было уже не дерево.Он провел руками по каменной поверх-
ности,веками насыщаемой ядовитым пеплом и магическими
отходами.Его пальцы трепетали,прикасаясь к нему.Связан-
ный заклятиями,каменный посох был светло окрашен и на-
поминал древесину дуба.В любом случае,этот новый посох
был лучше,чем прежний,добытый из ядовитого дерева.Он
мог бы даже поблагодарить Джоаха за избавление от старого
оружия.
Он пересек пещеру и остановился на пороге в смутном
свете неба.
— Ко мне,Рукх.
Низкорослый гном вытащил из своего окровавленного рта
остов оленя.Он протер губы тыльной стороной ладони и пе-
чально взглянул на недоеденные остатки.В его позе и выра-
жении лица отразился голод,но он знал,что лучше так,чем
неподчинение хозяину.Рукх поплелся к нему.
Посохом Грешюм обрисовал круг вокруг них обоих.Нужно
произнести еще одно заклятие.Опустив веки,он проговорил
заклятие главного входа.Под их ногами почва почернела и
стала мягкой.Грешюм проигнорировал ужас гнома и посмот-
рел на юг.Он моргнул,будто вглядываясь далеко вперед.За-
тем,удовлетворившись,поднял посох.Стукнул им один раз.
Черный портал открылся у их ног,и они оба исчезли в нем.
Исчезая,Грешюм лелеял в своем сознании лишь одно
стремление:возмездие.
Книга вторая
Замок Мрил
135
Глава 5
В предрассветных сумерках у реки Мишель сидела на коле-
нях,изможденная и окровавленная.Мерин Гриссон стоял ря-
дом с ней,его бока вздымались,пот струился по золотистой
коже после долгого спешного перелета.Он наклонился,чтобы
попить речной воды,но Мишель одернула его.Она не хотела,
чтобы ее усталый,перегревшийся конь упал замертво,испив
из холодного речного потока.Будучи далеко от лагеря,она не
могла подвергать опасности лошадь.
Вытягивая голову,она прислушивалась к звукам погони.
Где-то в густом темном лесу прозвучал горн.Она вздохнула
с облегчением.Это было еще далеко,на севере.Когда она
поднималась,хруст веток с левой стороны заставил ее насто-
рожиться и тихим рывком обнажить оба меча.Со стальными
мечами,мерцающими в отражаемом от реки лунном свете,она
стояла уверенно.
Затем из-за края куста бузины на нее сверкнула пара зеле-
ных глаз.Перед ее мысленным взором промелькнули образы:
два уставших волка поприветствовали друг друга вилянием
хвоста,коснувшись носами и лизнув друг друга за ухо.
— Слава богам,— проговорила она,задвигая мечи обратно
в ножны.Она узнала это прикосновение и поприветствовала в
ответ на беззвучном силурском наречии:— Здравствуй,Фер-
дайл.
В ответ лоснящаяся фигура скользнула сквозь кусты,на-
столько тихо,что не шелохнулся ни один листик.Хруст ветки
мгновение назад нужен был,чтобы предупредить ее о присут-
ствии чужаков.
136
137
Огромный древесный волк,выбравшийся из кустов,все
еще еле различался во мраке лесной гущи.Его темная шкура,
усеянная золотыми и рыжими пятнами,смешивалась с пест-
рыми тенями,больше напоминая призрака,чем реальное су-
щество.Но ясные глаза были такими же твердыми,как гра-
нит.И Мишель,и Фердайл были счастливы,что сумели вы-
жить этой ночью.
— Я была уверена,что ты потерялся,когда нас атакова-
ли,— сказала Мишель.
Фердайл взглянул на нее и хищно съежился,отступая к
краю воды,чтобы утолить жажду.Но после долгого бега он
всего лишь мог позволить себе смочить язык.Волк уселся на
задник лапы и навострил уши,прислушиваясь к звукам,эхом
разносящимся по воде.
— Они довольно далеко,— сказала Мишель.— Думаю,мы
оторвались.
Фердайл посмотрел в ее сторону,устанавливая зритель-
ный контакт,чтобы иметь возможность говорить.Возникли
образы:жестокий побитый зверь рыщет по лесу.Фердайл был
прав:охота за ними должна была продолжиться.Наилучшим
выходом было бы добраться до лагеря под Камнем Тора и по-
искать другой путь в замок Мрил.Леса,что лежали перед
ними,были слишком опасны.
Три ночи назад она вместе с Фердайлом отправилась ис-
следовать территории севернее от Ледяной реки,но они на-
толкнулись на отряд дварфских рейдеров.Оба уже почти по-
прощались с жизнью.Счастье,что дварфы не породили в сво-
ем отряде Ужаса.Если бы среди них оказались искаженные
создания Зловещей Горы,ни волк,ни всадница,не уцелели
бы.
Прошлой луной Лорд Тайрус определил для них путь на
север к лесам Западных Территорий,где у Камня Тора,остро-
конечной скалы в устье Ледяной реки и Виллоуруша,следова-
ло раскинуть лагерь.По слухам,доставляемым охотниками,
земли севернее от Ледяной реки были больше небезопасны
138 Глава 5
для людей и животных.У лагерных костров нашептывали ис-
тории о странных огнях,сбивающих с толку путников и ве-
дущих неосторожных к смерти,о завываниях,заставляющих
сильных и храбрых падать ниц от страха,об искалеченных и
высохших деревьях,будто погибших от пыток.
И Мишель,и Тайрус,оба знали,что означают эти пред-
знаменования.Дух Ужаса из северного леса Зловещей Горы
проник на Западные Территории.Если не задержать его с ле-
вой стороны,то можно быть уверенным,что весь массив леса
по длине и ширине будет отмечен его присутствием.
Даже сейчас Мишель сжала кулак.Она бы не допустила
этого.Но их единственная надежда была в том,чтобы до-
браться до замка Мрил и восстановить поврежденную Север-
ную Стену,подняв барьер между пораженной Зловещей Го-
рой и пространством девственных лесов.Мишель пристально
взглянула на русло Ледяной Реки,на темный лес за ней.В
замок должен лежать другой путь.
Внезапно Фердайл подпрыгнул к ней,возникнув словно из
тумана.Из глубины его горла раздалось низкое предостерега-
ющее рычание.
Мишель не теряла времени.Она выхватила мечи из ножен,
привязанных к спине.
— Что это,Фердайл?— прошипела она.Чутье волка было
острее,чем ее.
На своем предплечье Мишель почувствовала трение и
скольжение чешуи по коже.Она осмелилась взглянуть.Кро-
шечная радужная змейка лежала,обвив ее руку.Она медлен-
но,словно в танце,передвигалась по своему насесту.Даже
пакагола,исцеляющая змея Мамы Фреды,чуяла что-то недоб-
рое.
Мишель сосредоточенно смотрела на лес.Фердайл напря-
женно стоял рядом,шерсть его была вздыблена.
Ожидание их было недолгим.Нарастающий ветер просви-
стел в чаще леса.На кронах деревьев закачалась листва,и
сухие еловые иголки закружились в суматошных вихрях.Но
139
это был какой-то другой звук,—пустой зловещий стон,проди-
рающий до костей.Мечи в руках Мишель задрожали.Неесте-
ственный ветер двигался через лес к ним навстречу.
— Бежим!— закричала Мишель,отбросив любые попытки
укрыться.— Курс на лагерь!
Фердайл колебался,но Мишель вскочила на Гриссона.
— Перелет — наша единственная надежда.
Стон превратился в пронзительный крик.
— Дух Ужаса!— завопила Мишель на раздавшееся сте-
нание.— Бежим!Его нельзя одолеть!— Она изо всех сил
дернула поводья Гриссона.Глаза лошади побелели от страха.
С удил сочилась пена.Мишель вонзала в него пятки,но ме-
рин лишь дрожал от страха,не в силах двинуться с места.
Ладонью она стукнула его по бедру,но тот лишь съежился.
Фердайл,отбежавший на несколько шагов,вернулся к Ми-
шель,борющейся с конем.Перед ее мысленным взором стре-
мительно проплывали образы:олень,онемевший при виде вол-
ка;человек,вставший на четвереньки,превратившийся в бе-
логривого волка и убегающий прочь.
Мишель закричала и снова ударила коня,но тот лишь
мотал головой и в ужасе ржал.Фердайл был прав.Гриссон
поддался крику призрака.Она соскользнула с седла.Ее един-
ственным спасением был побег по воздуху.Но как она могла
это сделать?
Она повернулась,чтобы тронуть Гриссона за нос и успоко-
ить его,но тот лишь щелкнул зубами у ее пальцев.Лошадь
впала в сумасшествие от страха.Надежды не было.Мишель
подошла к седельным вьюкам,но гортанный рык Фердайла
заставил ее обернуться.
Она отдернула руку.О чем она думала?Слишком долго
носила человеческий облик,вжившись в чужой образ мышле-
ния.Отсюда она не могла унести ни сумок,ни мечей.Мишель
помчалась к древесному волку:
— Бежим!— крикнула она,готовясь к преображению.Под
ее кожаным и нательным одеянием плоть начала плавиться
140 Глава 5
и растекаться,кости искривляться и сгибаться.Сжимаясь и
выскальзывая из человеческой одежды,Мишель упала на ко-
лени.С последней судорогой на ее теле выросла белоснежная
шерсть,показались когти,вытянулась длинная узкая морда,
чтобы принюхаться к окружающему воздуху.Новые глаза ви-
дели мир ярче.Она вдохнула воздух и почуяла невидимые
раньше пути,помеченные следами и мускусом.
Стоячие уши навострились при вое духа Ужаса.Он был
почти рядом с ними.Мишель в последний раз взглянула на
Гриссона,потом на груду поношенной одежды с перекрещи-
вающимися на ней мечами.Она ощущала глубокую потерю,
будто оставляла часть себя,но времени на сетования не было.
Все,что она могла унести,была маленькая змейка,запутав-
шаяся в меху на ее передней лапе.Пакагола была тем суще-
ством,которое нельзя было оставить.Змея воскресила ее в
Порт Рауле,и сейчас ее магический укус был необходим для
поддержания сил.
Повернувшись на мягких лапах,она промелькнула мимо
Фердайла и бросилась вперед.Фердайл присоединился к ней,
и две тени лесных волков побежали прочь.
Позади Гриссон издал вопль ужаса,который Мишель ни-
когда от него раньше не слышала.Она оглянулась и увидела
темную фигуру,взвившуюся над ее верным скакуном.Каза-
лось,что острый кусок тени оторвался от земли и атаковал
Гриссона.
Острое обоняние Мишель поймало особый запах лошади-
ной паники.Она замедлила шаг,слегка оборачиваясь.«Бе-
ги»,— мысленно принуждала она Гриссона.
Либо услышав ее,либо все-таки почувствовав грозящую
опасность,Гриссон бросился в лесную чащу.Но как только
он пробился под сучья черной сосны,призрачная тень скольз-
нула под те же самые заросли и сплела в один клубок древес-
ные корни,спутывая ноги лошади.Гриссон снова взвыл,издав
крик смерти и поражения.
Дух опустился над пойманной в ловушку добычей.Когда
141
он обвил свое кушанье,стоящий рядом ствол черной сосны
скрючился;верхние ветви искривились и сплелись в беспоря-
дочный клубок.Дерево оказалось такой же добычей,как и
лошадь.Пока призрак Ужаса кормился,жизнь выкачивалась
из них обоих.Зеленые сосновые иглы пожелтели и осыпались;
лошадиная плоть была обглодана до костей.Казалось,будто
все их существо высосали.Осталась только груда костей пол
искривленным могильным столбом.
Мишель,задыхаясь,парила над криками лошади.Она не
могла больше откладывать.Им нужно было отойти как можно
дальше,прежде чем лесной дух закончит свою трапезу и от-
правится искать другое угощение.Никто не знал,как одолеть
призрака.Ходили слухи,будто может помочь серебро,но это
был всего лишь миф.В замке Мрил ее научили,что един-
ственная защита против Ужаса — постоянная осторожность.
Его атаке всегда предшествовал смертельный вопль.Острое
ухо и быстрое отступление были единственным спасением.
Оправдывая эту поговорку,она неслась вслед за Фердай-
лом,вынюхивая его отчетливый след.Большую часть длинной
ночи оба волка мчались через лес,купаясь в ручьях и прото-
ках,чтобы запутать погоню,выискивая признаки наступления
духа Ужаса.Но ночь была тихая,почти безмолвная.
Они остановились только один раз,чтобы быстро съесть
маленького,еще теплого кролика,пойманного Фердайлом.
Кровь и сырое мясо для волчьего языка Мишель были все рав-
но,что изысканное вино и прожаренное мясное филе.Несмот-
ря на страх и трудности ночи,Мишель не смогла подавить
приступа радостного возбуждения.Много времени прошло с
тех пор,как она вела свободную дикую жизнь в этом обличье.
Фердайл,должно быть,почувствовал ее восторг.Его глаза
блестели,глядя на нее поверх кровавых останков.Сформиро-
вался образ:одинокий,утомленный и больной волк возвраща-
ется в свою стаю после долгой ночной охоты.
Она согласно прорычала.Будто вернулась домой.
Догрызя небольшие кости и закопав в яме шкуру,чтобы
142 Глава 5
скрыть следы их трапезы,парочка тронулась вновь,готовясь
сделать последний бросок до лагеря.Расстояние быстро тая-
ло под их лапами.Они мчались мягко и уверенно.Мишель
подумала,что могла бы так бежать вечно.
Когда солнце взошло над горизонтом гор,Мишель начала
спотыкаться и падать.Ее неиссякаемая энергия,казалось,на-
чала убывать.Даже Фердайл двигался слегка прихрамывая,с
высунутым языком,выдыхая жар их долгого ночного забега.
Наконец,впереди показался шпиль,пронзающий древес-
ный навес и подпирающий небеса.Утренние солнечные лучи
уже добрались до самых высоких его скал,чтобы ярко озарить
их и возвестить о наступлении нового дня.Это был Камень
Тора.
Почувствовав восторг при виде цели своего пути,оба волка
с удвоенной силой бросились преодолевать последние шаги до
лагеря.Они были настолько рады вернуться к друзьям,что
сразу не почуяли густого зловония.
Фердайл резко затормозил.Мишель прижалась к земле
позади него.Она прислушивалась к любому шороху впереди.
И ничего не слышала.Даже если бы лагерь все еще спал,
она бы услышала некоторые признаки жизни.Она скользнула
вперед,Фердайл позади.Что это был за запах в воздухе?
Она осторожно выглянула из-за последних зарослей,за-
крывающих лагерь,и напряглась при виде того,что открылось
перед ней.
Лагерь впереди был разрушен,шатры искромсаны,лошади
валялись мертвые в зловонных лужах крови.Стая птиц,пита-
ющихся падалью,подняла свои кровавые клювы при их при-
ближении.Они попытались отогнать Мишель озлобленными
каркающими криками,но та не обратила на них внимания.
Она шла вперед.
Лагерь лежал в тени Камня Тора,маячившего на восто-
ке.В этом сумраке Мишель и Фердайл попытались отыскать
признаки жизни.Кто-нибудь остался в живых после нападе-
ния?Она переступила через топор с короткой рукоятью.Он
143
был масляным от крови.Она принюхалась.На нем все еще
сохранялся запах дварфа.
Выпрямившись,Мишель заставила свое тело сменить об-
личье.Если она собиралась продолжать поиски,ей требова-
лись руки.Хотя трудно было менять шкуру второй раз за
день,женщина заставила свою плоть растянуться.Она разо-
гнулась и приняла свой привычный облик.Лишенная меха и
одеяния,Мишель тут же почувствовала утреннюю прохладу.
Обхватив себя руками,она попыталась согреться.
— Поищи наших,— приказала она Фердайлу.
Махая хвостом,волк умчался.Мишель некоторое время
смотрела ему вслед,чувствуя беспокойство.Его подача сиг-
налов становилась все более неточной и редкой.Фердайл был
близок к тому,чтобы потеряться в обличье волка.Он уже на-
чал вживаться в этот образ.Если как можно скорее не сбро-
сить заклятие,волк заберет его навсегда.
При дальнейшем продвижении в глубь лагеря ее опасения
сменил ужас.У останков серой кобылы она обнаружила тело
одной из воительниц Дро,охранявших Лорда Тайруса.Бело-
курые косы женщины были в грязи и крови.Она лежала на
боку,ее внутренности тянулись по земле из ужасной зияющей
раны в животе.Мишель прошла глубже в лагерь и нашла те-
ла еще двух воительниц Дро,сестер первой.Каждая из них
приняла мучительную смерть.
Поискав,она не обнаружила следов остальных:Лорда Тай-
руса,Крала,Могвида.Хмурясь,Мишель вернулась к одной
из женщин Дро.
Молясь за их души,Мишель раздела ее и натянула на
себя кожаное одеяние,прикрепляя к спине комплект из двух
перекрещивающихся межи.Все еще изможденная,она смогла
приладить свое тело к новой одежде.
— Я отомщу за тебя,— пообещала она,задвигая мечи в
ножны.
Фердайл прошел дальше на запад.Его протяжный вой за-
хватил ее внимание.Она двинулась к нему.
144 Глава 5
Даже потеряв острое чутье волка,Мишель почувствова-
ла усиливающееся зловоние,когда приближалась к Фердайлу.
Перед волком простиралось чистое черное пространство,вы-
жженное в форме совершенно правильного круга.Она встала
на колени и потрогала пальцами почву.Даже грязь была рас-
плавлена в гладкую корку.
С тяжелым сердцем он встала и еще раз посмотрела на
обломки лагеря.
Где же были остальные?Что тут произошло?
Пока она так стояла,солнце обошло возвышающийся на
горизонте пик скалы.Оно утопило в своих лучах разгромлен-
ный лагерь.Мишель уже почти отошла,когда ее внимание
привлекла яркая вспышка света в выжженном круге.Мор-
щась,она осторожно ступила внутрь него.Поверхность лес-
ной почвы сильно выгорела;было ощущение,будто идешь по
граниту.Она взяла курс на источник свечения и опустилась
перед ним на колени.
Нагнувшись ниже,Мишель увидела серебряную монету.
Она попыталась поднять ее,но та была глубоко вдавлена в
землю.Приложив неимоверные усилия,Мишель выковыряла
ее.
Поднявшись,она изучала монету,поворачивая ее в паль-
цах.На одной стороне стоял знакомый оттиск лица старого
короля Рая,отца Принца Тайруса.На другой была печать их
семьи — снежный леопард,припавший к земле и готовый к
броску.Сжимая кусок серебра,она изучала его прожженные
края.Маловероятно,что Лорд Тайрус выжил.
Фердайл уселся на задних лапах позади нее.Он не нашел
в лагере следов присутствия кого-либо.
Мишель бросила монету в карман.
— Тогда нам придется отыскать их.
145
∗ ∗ ∗
Крепко связанный,Могвид лежал скорчившись на боку в те-
леге,притворяясь спящим.Каждое вздрагивание тележных
колес,пересекающих лесные колдобины,отдавалось тупой бо-
лью в его спине.У него перехватило дыхание,когда телега
запнулась о необычайно большое корневище.Могвид передви-
нулся в сторону на длину руки и опустился с глухим стуком.
Он услышал слева от себя стон и осторожно повернул шею,
чтобы разглядеть лежащего позади него человека,Крала.
В свете утренней зари,просачивающемся сквозь крошеч-
ное зарешеченное окошко накрытой телеги,Могвид мог раз-
личить толстую черную бороду Крала,все еще влажную от
крови.Он молил о том,чтобы Крал оставался без сознания,
опасаясь дальнейших пыток дварфских охранников в случае,
если Крал попытается освободиться.Могвид тайком оглядел
тесное пространство.Из них осталось только четверо.Слиш-
ком мало,чтобы сражаться против многочисленных орд во-
оруженных дварфов.
«Если бы я был бдительнее на посту...» — подумал Мо-
гвид,испытывая угрызения совести.Он прикусил губу в при-
ступе ярости.Нет!Он не возьмет на себя эту вину.Даже
если бы он вовремя проснулся и разбудил весь лагерь,рано
или поздно их бы всех переловили.К северу от Камня не было
путей отхода.А ведь он умолял их прекратить этот поход к
замку Мрил,но никто не хотел слушать.Их захватили по их
собственной вине.
«Я должен был уйти,когда оставался шанс»,— подумал он
горько.Но сердцем он понимал,что подобного выбора у него
на самом деле не было.Он дернул руки и в тысячный раз
проверил путы.Его усилия приводили лишь к тому,что узлы
еще крепче затягивались.В действительности,он был связан
с остальными так же,как эти путы сейчас связывали его,—
связан надеждой.
Лорд Тайрус,бывший пират и принц Мрила,заманил его
146 Глава 5
и брата словами предсказания,дающего шанс освободиться от
заклятия,которое загнало двух близнецов в их сегодняшнее
обличье —человека и волка.Слова принца эхом раздавались в
его ушах:Два прибудут скованными,один отбудет целым.
Не только скудная надежда на это была утрачена.Как
можно было избавиться от заклятия,если Фердайл потерялся
где-то в густых лесах?
Могвид перевернулся,когда телега нарвалась на еще один
неподатливый корень.Он лежал на другом боку,всматриваясь
в распростертую фигуру Лорда Тайруса.Мужчина не пода-
вал признаком жизни.Он безвольно валялся,словно мертвый
угорь,двигая головой в такт движению телеги,из его носа
и рта струилась кровь.Могвид не мог понять,дышал ли тот
еще.
Но что это значило?Что они получили за всю их борьбу и
игру на мечах?Трое воительниц Дро убиты,остальные лежат
на последнем издыхании.Глупые люди.Во время рукопашной
битвы Могвид укрывался.Когда сражающиеся приблизились,
он выполз из своего укрытия к телу одной из женщин,намазал
свои брови ее прохладной кровью,затем распластался рядом,
притворяясь раненым.
Как только Могвид вспомнил свою уловку,он потерял-
ся в воспоминаниях о диком ржании коней и отрывистом
лае дварфских налетчиков.Симулируя ранение,Могвид из-
под приспущенных век наблюдал,как Лорд Тайрус,прикры-
тый щитом последней из телохранительниц Дро,сам орудовал
древним семейным мечом,мелькающим,словно размазанное
пятно.Это был танец смерти,из которого никто не уходил
живым.
Ближе к лагерю горец атаковал дварфов с помощью топора
и зубов.Даже сейчас при этом воспоминании по спине Мо-
гвида прошел холод.Крал казался больше зверем,чем воином.
Но никто не мог оспорить его результатов.Дварфы падали за-
мертво возле великана.
Какое-то мгновение Могвида занимали мысли о победах
147
Крала,но даже самый сильный медведь бывает побежден ста-
ей волков.
Крал упал первым,сваленный шестью мощными тушами
дварфов.На другой стороне лагеря Лорд Тайрус продолжал
свой кровавый танец.Он,казалось,стал более неукротимым
с утратой Крала,не отступив ни шагу,даже когда его тело-
хранительница упала замертво возле него.Надежда на победу
все еще горела в стальном клинке принца.
Затем ночь прорезал оглушительный треск,и монстропо-
добная тень нависла над Лордом Тайрусом.Хотя пространство
освещалось лишь лагерными факелами,Могвиду не составило
труда распознать фигуру атакующего.
Чернее дегтя,существо возвышалось во мраке ночи.Взды-
маясь на когтистых оленьих лапах,его фигура напоминала
толстого кота с гривой.Но крылья,распростертые по обеим
сторонам мускулистых плеч,противоречили этому образу.
Тайрус назвал его по имени.«Грифон!» — закричал он.
В ужасе Могвид зарылся лицом в грязь.Во время их про-
движения на север беженцы,бегущие на юг,распространял и
слухи об этом монстре:существо настолько отвратительное,
что при одном взгляде на него человек прощался с жизнью.Не
оставляя себе шанса.Могвид крепко зажмурил глаза.Послед-
нее,что он видел,был отступающий Лорд Тайрус,из пальцев
которого выпала серебряная монета.
Затем над поляной раздался вой,такой громкий,что,ка-
залось,он высасывает сознание Могвида,пытаясь отнять его
волю.На какое-то мгновение Могвид «отключился»,поражен-
ный криком грифона.Когда он пришел в сознание,в лагере
было тихо,как в могиле.Беглый осмотр показал,что грифон
ушел,а Лорд Тайрус,раскинувшийся и окровавленный,лежал
в круге выжженной почвы.
Оставшиеся дварфы медленно передвигались вдоль лагеря
и собирали выживших.Могвид легко продолжал изображать
беспамятство,так как его конечности были слабыми и бес-
костными от страха.Брошенный в накрытую телегу,будто
148 Глава 5
мешок с овсом,Могвид оставался в сознании.Сквозь щели
в стенах телеги он мог наблюдать,куда их везут:на север,в
нужном им направлении.
Яркие вспышки разноцветной листвы сквозь щели смени-
лись темными иглами черных сосен,когда они ступили на
самые северные окраины Западных Территорий.Могвид при-
кинул,что до самой Северной Стены оставался один день пу-
ти.
Вдруг телега попала в выбоину на дороге,отозвавшись глу-
хим звоном в спине Могвида.Во мраке телеги он обнаружил
пару глаз,пристально смотрящих на него.Казалось,они све-
тятся в скудном свете,проникающем сквозь небольшой проем.
Это был четвертый,последний член их команды,выжив-
ший во время атаки.Как и Могвид,она не сражалась и не
оказывала сопротивления.В скудном свете солнца у тонкой
фигурки ярко сияли медового цвета волосы.Могвид прошеп-
тал ее имя:
— Нилан.
Он не ожидал услышать ответ.С тех пор как луну на-
зад на границе Западных Территорий они обнаружили жен-
щину нимфаи,она не произнесла ни слова.Вопросы игнори-
ровались,разговоры избегались.Она бродила по краю лагеря,
часто уходя в полном одиночестве в лес,с потерянными и
сонными глазами.Остальные члены команды терпели ее по-
ведение,но много раз обсуждали его,не понимая,зачем она
присоединилась к ним.
Могвид,Фердайл и Крал были свидетелями ее смерти у
подножия Зуба,случившейся от руки илгардского чудовища.
Между собой они размышляли,была ли эта молчаливая фигу-
ра их возродившимся товарищем,или просто хитрой уловкой
лесной магии.Разве могла это быть Нилан?Маловероятно.
— Не бойся,Могвид.Это я.
Слова были произнесены отчетливо,но Могвид застыл,
обескураженный.После такого долгого перерыва призрак,на-
конец,заговорил.Он отшатнулся от нее.
149
— К-как можно...Я видел тебя...Создание в виде паука
убило тебя!
Нилан прервала его лепетание.
— Не обманывайся,Могвид.Я человек даже в меньшей
степени,чем ты.Я нимфаи,создание из корней и глины.Это
тело — пыль и вода,которые оживляет дух коакона.И хотя
побег растоптан,но,пока живет корень,я не могу умереть.
Могвид попытался осознать это.
— Но почему ты так долго ждала,чтобы вернуться к жиз-
ни?
— Это не такой простой переход.Мне нужна была сила
этого гигантского леса.Песни деревьев Западных Территорий
необходимы мне,чтобы переродиться.Когда старое тело раз-
рушилось,Елена бросила на мою могилу семя дуба.
Могвид кивнул,вспомнив черное зерно,которое дал Елене.
— Я ввела свой дух в это крошечное семя,спрятавшись
внутри него,пока не накопила достаточно сил для движения.
В образе призрака я принесла семя твоему брату,надеясь,что
рано или поздно вы вернетесь на родину,в эти лесные земли.
Только здесь есть стихийная магия корня и глины,способная
насытить меня силой и вытащить из семени,дав сущность и
форму.
—Почему ты не объяснила этого раньше?Почему молчала?
— Мне было необходимо время.После целой зимы жиз-
ни в виде призрака я не могла отделаться от пения окружаю-
щих меня деревьев.Мне понадобилась большая концентрация,
чтобы вырваться из бесконечной музыки леса.Но когда появи-
лось чудовище и атаковало этого человека,— она указала на
Лорда Тайруса,— древесные песни умолкли далеко вокруг.И
тогда мой дух окончательно наполнил это тело,завершив мое
воссоединение с ним.
Могвида резко отбросило к стене.
— Невелико счастье.Ты возродилась как раз во время,
чтобы подвергнуться пыткам и быть убитой нашими захват-
чиками.
150 Глава 5
— Возможно.Но я послала знак — крик о помощи.Я ви-
дела свет из другой земли:паруса и море.Эльф Мерик...
Он все еще хранит мою лютню,защищая сердце дерева моей
души.Пока жива лютня,есть надежда.
— Для тебя — может быть.Если я умру,то уже не вернусь
назад.
Нилан,казалось,не слушала его.Она продолжала,сверкая
глазами:
— Лесные деревья шептали о черном крылатом чудовище,
атаковавшем лагерь.Оно живет в каменных воротах где-то
недалеко от Северной Стены.Я слышала также шепот о его
злом двойнике далеко на юге,о другом черном чудовище у
Южной Стены.Деревья стонут от одного их присутствия.—
Глаза Нилан сосредоточились на Могвиде.— Эти Врата долж-
ны быть разрушены.
— Почему?— спросил устало Могвид.
Нилан отвела взгляд.
— Я не уверена.Но они угрожают всем землям.У них есть
власть подавить весь мир.
Могвид задрожал при ее словах.
— И что мы можем сделать?
Нилан,казалось,снова ушла в себя.
— Есть только одна надежда.
— Какая?
— Ужас Зловещей Горы.
Могвид вытянулся.
— Кровавый дух?Темный призрак черного,скрючившегося
леса?Ты с ума сошла?Как можно призывать на помощь такое
дикое создание?
— Я должна убедить его.
— Зачем?Как?Он служит Темному Лорду.
Нилан помотала головой.
— Нет.Это дикое существо,чьи порочные вожделения на
руку Черному Сердцу.Никто не властвует над призраком Ужа-
са.
151
— У тебя есть надежда заручиться его поддержкой?
Нилан надолго замолчала.
— Он послушает меня,— проговорила она с болью в голо-
се.
Могвид не был удовлетворен таким ответом.
— Почему?
— Потому что Земля — жестокая хозяйка.— Это было
все,что она прошептала в ответ.Нилан повернулась к нему
спиной,заканчивая беседу,такая же безмолвная,какой ее
нашли в первый раз.
∗ ∗ ∗
Ближе к середине дня Мишель стояла позади трех холмов
свеженасыпанной земли.Она оперлась на лопату,которой вы-
копала три могилы.Разрушенный лагерь не был безопасным
местом для пребывания:грифы уже кружили над ним,призы-
вая всех к трапезе,приготовленной внизу.Скоро должны были
собраться и остальные хищники.Мишель не могла оставить
своих сестер по мечу на растерзание клыкам и когтям.Их
связывала клятва.
Мишель наблюдала,как солнце начало клониться к за-
падному горизонту.У нее еще было время уйти прежде,чем
закатится солнце.Отбросив черпак,она опустилась на одно
колено перед могилами.Запах свежей глины уже перебил зло-
воние мертвечины и крови,исходящее от зарезанных лошадей.
Она склонила голову.
— Мне жаль,сестры.Лежите с миром.Найдите своего
повелителя,короля Рая.Скажите ему:я отомщу за смерть
его сына.
Слезы покатились из ее глаз.Она дважды изменила клят-
ве.В первый раз,когда не услышала зов атакованного замка
Мрил,и сейчас,когда привела последнего принца Стены к
гибели.
152 Глава 5
Она залезла в карман одолженного кожаного одеяния и вы-
нула серебряную монету.Снежный леопард,казалось,свирепо
смотрел на нее.Она сурово сжала монету.
— Я догоню ваших убийц и сожгу их тела,так что вы
почуете запах моей мести.Я клянусь в этом.
Затем слабое покалывание в уголке ее сознания возвестило
о чьем-то присутствии.Обернувшись,она обнаружила Фер-
дайла,стоящего у края леса.Она послала его отыскать следы
нападавших,пока сама копала могилы.Глаза волка блесте-
ли,как расплавленный янтарь.Появился образ следа в лесу
на расстоянии четверти лье и пары свежих борозд от теле-
ги,двигающейся на север.Мыслительные проекции Фердай-
ла подчеркнули глубину отпечатков колес во влажной почве.
Телега была тяжело нагружена — возможно,пленниками.
— Кто-то еще выжил?
Она позволила забрезжить надежде.
Новый образ завершил послание Фердайла:два волка,бе-
лоснежного и темного окраса,бегущие по следу.
Мишель кивнула и поднялась.Нападающие обгоняют их
на полдня пути,а волки могут двигаться по лесу стреми-
тельнее,чем отряд дварфов.Но путешествие в обличье волка
сделает ее нагой и безоружной.Она прикоснулась к ножнам
мечей за плечами.Без острых клинков как можно надеяться
освободить остальных?Бросить их она тоже не могла.
Если бы был хоть один шанс...
— Мы должны спешить.— Она оглядела монету в руке и
зареклась от дальнейших неудач.Она подняла кусок серебра
к губам и поцеловала его холодную поверхность,планируя
оставить ее в качестве надгробного знака,символа взятой на
себя клятвы.Но как только губы коснулись монеты,серебро
в руке стало теплым.Кожу на ладони стало покалывать,как
при внезапном похолодании.
Пакагола снялась с ее предплечья,отчетливо ощущая что-
то необычное.Крошечная змейка подняла голову и зашипела,
колыхая красным язычком.
153
Мишель опустила кусок серебра и пристальнее разглядела
его.Что за странность?
В ответ на вопрос в ее голове начали возникать слова,по-
хожие на послание перемещенного образа.Но слова эти были
подобны шепоту ветра.
— Я слышу тебя.Печаль твоего сердца взывает ко мне
через монету.
Она оглядела поляну,затем снова посмотрела на монету.
— Кто ты?
—Я могу назвать тебе мое имя.Я Ксин,зул.Друг Тайруса.
Скажи свое имя,чтобы я скрепил нашу связь.
Мишель ничего не поняла из этого.Она помнила,что
принц упоминал о чернокожем племени бывших рабов,кото-
рых он освободил.Он намекал на некоторые магические спо-
собности их предводителя.В самом деле,несколько дней на-
зад,когда их группа впервые столкнулась с разведывательным
отрядом дварфов,Лорд Тайрус сидел у лагерного костра,сжи-
мая в руках эту монету.Он заявил,что может послать весть
на восток,предупредить об опасности и донести слухи о чу-
довищном грифоне.После этого заявления он,нахмурившись,
положил монету в карман,не зная,слышал ли его кто-нибудь.
«Слишком далеко»,— пробормотал он и больше не заговари-
вал об этом.
Но,должно быть,кто-то его все же слышал.Она сжала
монету и произнесла свое имя:
— Я Мишель.
— Я принимаю твое имя,Мишель из рода Дро,— тор-
жественно ответил голос.— Я знаю тебя по рассказам дру-
гих.Мы сейчас приходим,чтобы выискать вас.Говори,где
мы можем вас найти.Твоя связь сильная,ты,должно быть,
недалеко.
Она нахмурилась.Как это было возможно?В последний
раз она видела зулов,когда те вместе с Толчуком и Мери-
ком отправлялись на поиски Елены,на далекий архипелаг,за
тысячи лье отсюда.
154 Глава 5
— Нет,я очень далеко,— ответила она.— Я затерялась на
Западных Территориях.
— Это знаем мы.Мы уже летим над великим зеленым
морем.Скажи нам,где ты.
Мишель пристально посмотрела на солнце,в ее голове кру-
жились беспорядочные мысли.
— Но как?
— Мерик из рода эльфов.Мы летим его кораблем ветра.
Она тяжело вздохнула.
— Мерик?— Внезапное воспоминание о раненом эльфе,
покрытом шрамами после битвы с любимцем Темного Лорда,
промелькнуло перед ее глазами.
— Он здесь,— продолжал голос.— Скажи нам,как мы
найдем тебя.Я быстро устаю и не могу поддерживать эту
связь очень долго.
Эти последние слова были похожи на правду.Шепот моне-
ты стремительно таял.Мишель была вынуждена наклониться
ниже и крепче обхватить ее.Она вглядывалась на восток,на
каменную стену,прорезающую небо.
— Камень Тора!— закричала она,опасаясь,что не будет
услышана,когда монета в ее ладони похолодела.— Я встречу
вас на вершине Камня Тора!
Она ждала ответа,какого-то подтверждения.Но монета
безмолвствовала,похолодев в ее ладони,вновь превратившись
в кусок серебра.Она сжимала ее пальцами,пытаясь вернуть
магию.
Фердайл задел носом ее кулак,чем сильно испугал ее.Она
посмотрела вниз на волка и рассказала на бессловесном си-
лурском языке о странном контакте.
Реакция волка была скептическая:«Волчица обнюхивает
мертвого детеныша,силясь вернуть его к жизни».
— Может,ты и прав,— громко ответила она.— Я не знаю.
Она отвернулась,изучая гранитный шпиль,выступающий
выше самых высоких деревьев.Его далекие вершины свети-
лись в ясных лучах солнца.Над всей протяженностью ле-
155
са выдающаяся скала была бы самым заметным местом для
швартовки.Никто не мог бы пролететь мимо нее.Но ее лицо
все еще оставалось непреклонным.Она вправду это слышала?
Она подняла кулак к груди.Есть только один способ это
проверить.От лагеря на вершину пика тянулся тонкий след,
более темный,чем сама черная скала.
— Идем,— сказала Мишель,прокладывая путь.— Прове-
рим,содержит ли монета умершего хоть сколько-нибудь под-
линной магии.
∗ ∗ ∗
Когда солнце клонилось к западному горизонту,Мерик сто-
ял на носу «Штормового крыла».Одетый в легкую льняную
рубашку и тонкие штаны,он чувствовал все воздушные те-
чения.Раньше его длинные распущенные волосы развевались
по ветру,еще теснее связывая его с небесами.Но не сейчас.
Мерик провел ладонью по черепу.Хотя его серебряные волосы
отросли,они были недостаточно длинны,чтобы почувствовать
бриз и укрепить его связь с ветрами.
Он опустил руку.Ему не следует жаловаться.Тесная связь
с кораблем компенсирует эту потерю.Хотя Мерик не стоял на
его борту больше двух зим,он воспринимал «Штормовое кры-
ло» как продолжение своего собственного тела.Только сила
стихий способна напитать эти корабли топливом и удержать
их в воздухе.И именно через этот стихийный контакт корабль
и его капитан становятся единым целым.Стоя на носу,Мерик
чувствовал каждый винт и болт на корабле,скрип парусов,
будто это его собственная рубаха.Каждый треск корпуса от-
зывался ноющей болью в его суставах.
На борту «Штормового крыла» он снова чувствовал себя
невредимым.Пытки и жестокость в казематах Шедоубрука
остались смутным воспоминанием.Он мог бы легко вообра-
зить,что все те ужасы случились с кем-то другим,а не с ним.
Здесь,паря над облаками.Мерик чувствовал себя огражден-
156 Глава 5
ным от любого земного насилия.
Но сердцем он знал,что подобная защита так же хрупка,
как облака,сквозь которые они пролетают.Даже небеса были
беззащитны против разрушающей власти Темного Лорда.Во
время путешествия Мерик на собственном опыте понял,на-
сколько земля,море и небо были взаимосвязаны.Энергии ми-
ровых стихий являются бесконечной паутиной,перекрываясь,
сплетаясь,перекручиваясь и связываясь между собой.Нельзя
заразить один элемент,не повредив другой.
Он мог бы объяснить все это матери,королеве Тратал,но
боялся,что подобные идеи попадут на неблагодатную почву.
Таков путь эльфов.Слишком долго они были оторваны от
земли,убеждая себя,что свободны от подобных уз.Но Мерик
понял,что для победы над злом потребуется воссоединение
всех стихий.Если их оставить разделенными,шансов нет.
Он не мог позволить этому случиться.
Крепко стиснув перила,Мерик изучал морской пейзаж,
проносящийся четвертью лье ниже корпуса корабля.Немно-
го раньше шаман зулов Ксин принес ему весть о появившейся
связи с Мишель.Хотя он толком ничего не понял,но связь
была налажена.Женщина-воительница указала место встре-
чи:Камень Тора.Ксин и Мерик обследовали все карты Запад-
ных Территории и обнаружили это место:скала в устье двух
рек.
Теперь они следовали серебряной нити,проходящей сквозь
густые зеленые поросли.Это узенькая речушка под названием
Виллоуруш,текущая прямо в сердце леса.Точка,где она схо-
дилась с Ледяной рекой на севере,и было местом назначения.
Мерик поднял взгляд на линию горизонта,инстинктивно
делая небольшие поправки по курсу реки.У горизонта появи-
лась тень,единственное черное грозовое облако,поднимающе-
еся над краем леса.
— Это то место?— у его плеча раздался голос.Это был
Ток,его вечная тень.Он совсем забыл о парнишке,сидящем
рядом с бочонком масла.
157
— Думаю,да,— с трудом проговорил Мерик,внезапно
опущенный с вершин облаков обратно на палубу корабля.Он
поднял руку и дал сигнал натянуть канаты.Паруса были вы-
ровнены.— Будем на месте с наступлением темноты.
— Нужно сообщить Мастеру Ксину?— Ток вскочил со
своего места,скрипнув пятками по палубе.
Мериком это движение было воспринято как зуд на соб-
ственной коже.
— Да,он отдыхает в своей каюте с двумя соплеменни-
ками.— Короткая беседа с Мишель выкачала из Ксина все
силы.Придя к Мерику с вестью,он еле стоял на ногах,под
глазами виднелись красные круги.— Если способности вос-
становились,пусть шаман попробует связаться с остальными.
Ток кивнул и убежал прочь.Оставшись один,Мерик на-
блюдал за тенью на горизонте,постепенно приобретающей
очертания.Озаренная лучами заходящего солнца,вершина
скалы с отвесными прямыми уступами торчала,словно подня-
тый вверх указательный палец.Медленно забирая свою маги-
ческую силу из заколдованного железного киля,Мерик умень-
шал высоту по мере приближения к далекой скале,держа курс
на деревья.
Мерик сосредоточился на изящном танце магии и ветра.
Сделав это,он скорее почувствовал,чем услышал,приближе-
ние трех зулов и Тока.
— Они уже направлялись сюда,— начал Ток.— Я сказал
им,что ты хочешь.
Мерик обернулся и в знак приветствия кивнул головой.
Маленький чернокожий человечек поклонился в ответ.Блед-
ный шрам и руна глаза на лбу блестели.Два настоящих его
глаза были такими же яркими.Его энергия,казалось,восста-
новилась.
— Где ты можешь снова связаться с Мишель?
Ксин покачал головой и отошел к перилам.Выражение его
лица было расстроенным.
— Нет.Чтобы говорить,она должна держать монету и же-
158 Глава 5
лать этого,— ответил он огорченно.— Все безмолвно.
Мерик почувствовал в его голосе сильные опасения.Он
вернулся к изучению горизонта.Пока они отвлеклись на раз-
говор,Камень Тора значительно увеличился.Мерик хотел от-
корректировать курс,прежде чем вернуться к остальным.
— Мы прибываем.Лучше приготовиться.
— Будет слишком поздно.— Ксин повернулся к Мерику,в
его глазах царил страх.— Я был дурак.Слишком слаб,чтобы
слышать сейчас.
— Что ты имеешь в виду?— опасения Мерика вспыхнули
с новой силой.
Шаман потрогал шрам на лбу.
— Я чувствую другие глаза тут вокруг.Злые,горящие,
изощренные умы,чьи вожделения заставляют вздрагивать
сердце.
Мерик нахмурился.
— Где?
— Они не замечают нас.Но тоже следуют в направлении
большого камня.Я чувствую,как они обвивают скалу так же
быстро,как мы летим.
Мерик оглядел недвижную поверхность леса.Он ничего
не увидел,но не стал сомневаться в способностях шамана
проникать сквозь покровы,чувствуя то,что происходит далеко
внизу.В прошлом Ксин не раз подтверждал это умение.
— Мы успеем вовремя?— спросил Мерик.
Ксин повернулся к Мерику,тревожно сузив глаза.
— Мы должны лететь быстрее.
Мерик доверился шаману:
— Я попытаюсь.
Вновь обернувшись к перилам,Мерик выдохнул из себя
магию,но направил ее не на корабль,а на небеса вокруг.
Он изо всех сил старался надуть ветров в свои паруса.Но
при рассеянии внимания между небом и кораблем это было
титаническим усилием даже с его мастерством.Он чувствовал
потрескивание голубоватой энергии на своей коже — или это
159
был корпус корабля?Мерик потерялся где-то посередине.
Он собрал энергию,закованную в облака,и отклонил вет-
ры,сплетая их крепче в единое кружево.Эльф тянул и стяги-
вал эту энергию,создавая закрытый канал для потока силы.
— Иди ко мне,— взывал он.
Затем,словно толчок в спину,он почувствовал первое тя-
нущее корабль усилие.Над его головой паруса медленно раз-
рослись,канаты натянулись.Свежие ветры просвистели ми-
мо его ушей,мимо корпуса корабля.«Штормовое крыло» все
быстрее и быстрее рвался вперед.Мерик приладил магию
к кораблю.Подобно атакующему ястребу,корабль метнулся
вниз и помчался над лесом.Мерик использовал вес корабля
для его ускорения.
Мерик неясно ощущал присутствие остальных,хватаю-
щихся за перила,спотыкающихся от внезапного ускорения.
Капли холодного пота выступили на его лбу при неимоверном
усилии удержать ветры.
— Что ты чувствуешь?— выдавил он сквозь стиснутые
зубы.
— Мне жаль.Темные создания двигаются очень быстро.—
Мудрый голос прозвучал словно приговор.— Мы прибыли
слишком поздно.
∗ ∗ ∗
Мишель оставалась пара шагов,чтобы взобраться на вершину
скалы.Попав на самый верх,она задрожала,так как все вет-
ра,казалось,также собрались здесь.Здесь,на вершине,тропа
заканчивалась маленьким высеченным алтарем.Мишель при-
близилась к святыне.Хотя никто не знал,кем был высечен
алтарь,это место до сих пор использовалось для ритуалов во
славу Матери в дни солнцестояния и равноденствия.
Фердайл сопел у края алтаря,принюхиваясь к странным
чудовищам,выгравированным на камне.Он заметил одного
особенного зверя на северном торце алтаря и завыл.Мишель
160 Глава 5
посмотрела на изображение.Крылатый лев с поднятыми вверх
когтистыми лапами.Мишель нахмурилась.Грифон,каким его
рисовала молва,разносимая беженцами.Это был какой-то
ключ?
Мишель обошла алтарь кругом.На его южной оконечно-
сти был изображен гигантский петух с телом змеи.На двух
других сторонах располагались ящероподобная птица и бычья
фигура с хвостом скорпиона.Мишель отошла в сторону.Она
ничего не слышала о других чудовищах,но ее сердце охва-
тило беспокойство.Что это все значило?Между ними была
какая-то связь?
Не зная,как разгадать эти тайны,она подошла к краю
вершины и обратила взор к небу.
Голубое пространство было пусто,не считая нескольких
низколетящих облаков и поднимающегося от леса мглистого
тумана.Ничто не указывало на летящий корабль.Стоя на
краю обрыва,она вынула серебряную монету из кармана и
стиснула ее.Путешествие было напрасно?Они потратили пол-
дня на преследование фантома?Именно сейчас Мишель была
склонна считать все это сном.
Внезапно монета потеплела в ее кулаке.В голове раздался
торопливый голос:
— Они идут!Остерегайся леса!
Она подняла монету с облегчением,смешанным со стра-
хом.Она уже не ожидала услышать голос.
— Кто?Кто идет?
— Искаженные создания с порочными мыслями.Они окру-
жают камень!
Мишель обернулась на алтарь и вгляделась в край леса,
простирающегося внизу.Создания?Она ничего такого не ви-
дела.
— Мы уже на вершине,— сказала она.— Я ничего не
вижу.
— Они там есть.Но мы идем стремительно.
Женщина подняла глаза к небу.Все еще ничего не было
161
видно.
— На востоке,— торопливо проговорил голос,будто чув-
ствуя ее желание увидеть корабль.— Над Виллоурушей.
Мишель медленно повернулась вокруг и прищурилась.Ни-
чего.
Затем сверкающий луч солнца отразился от чего-то,вися-
щего над деревьями на горизонте.Пока она наблюдала за ним,
оно росло.Уже можно было распознать вздыбленные паруса.
Она пристально вглядывалась в него,крайне удивленная.Ле-
тающий корабль!Может ли это быть?
Фердайл заскулил у ее ног.Должно быть,он тоже заметил
странное судно.Она бросила взгляд вниз,на своего силуран-
ского товарища,но острые глаза волка были направлены не
в небо.Фердайл изучал чернеющий в низине лес.Хотя вер-
шина скалы пламенели в закатном свете солнца,лес внизу
уже был погружен в туманный сумрак.Мишель проследила
направление его взгляда.
— Что это,Фердайл?
В ответ он заскулил.
— Скажи мне,что...— начала она.Но тоже услышала
это.Это исходило не от волка и не от монеты,а от самого
леса.
Крик разрастался,доносимый ветром снизу.Ветер?Ми-
шель знала наверняка.Она всмотрелась еще пристальнее.У
подножия скалы деревья искривлялись и деформировались,
мучимые чем-то невидимым в опустившейся мгле.Теперь Ми-
шель знала,о чем предупреждал голос из монеты.Искажен-
ные создания.Не мифические существа с алтаря,а что-то
гораздо страшнее.
Это был Ужас!
Мишель ступила к краю вершины.Деревья вокруг кор-
чились,а их стволы становились мягкими,листья темнели и
опадали,гонимые сумеречным бризом.Будто крик снизу был
воплем самих умирающих деревьев.Но Мишель знала,что он
исходит от призраков,сотен призраков!
162 Глава 5
С горы она видела тени,мелькающие среди уродливых
остовов деревьев.Она не понимала такого странного наше-
ствия.Призраки обычно ведут себя обособленно,редко появ-
ляясь даже парами.Что заставило их собраться вместе?Чего
они хотели?Они просто клубились внизу и рушили все во-
круг.Двигаясь так же быстро,как сейчас,он должны были
быть на вершине уже через несколько секунд.Но вместо это-
го мешкали внизу,искажая деревья,в которые усаживались.
Что их там удерживало?
Мишель взглянула на алтарь.Здесь была какая-то древняя
магия?В тысячный раз за время своего путешествия она по-
жалела,что не сохранила поискового мастерства,способности
считывать окружающие магические силы.Воительница чув-
ствовала,что эта жизненно важная способность отнята у нее.
Она подняла монету и заговорила.
— Я вижу создания,но они держатся в стороне.Торопи-
тесь,прежде чем они наберутся храбрости атаковать скалу.
Глухой шепот выговорил:
— Мы спешим...Будь готова...
Она повернулась и увидела глаза Фердайла,устремленные
на нее.Образы выдали:белоснежная птица взлетит со скалы
и унесется высоко в небо,прочь от корчующегося леса.
— Нет,— громко проговорила Мишель.— Я тебя не остав-
лю.
Фердайл мотнул головой и отвернулся,невозмутимый,как
настоящий волк.
Мишель вернулась к наблюдению за лесом и небесами.
Вопль Ужаса эхом раздавался с обрыва.Внезапно под ее но-
гами дрогнула земля.Она упала на колени,чтобы не навер-
нуться со скалы.Доползя до края,стала вглядываться вниз.
Сотни деревьев вокруг горы были выкорчеваны с корнем,
многие из них были гигантскими тысячелетними породами.
Собираясь в группы,они атаковали подножие скалы своими
огромными корневищами,вонзаясь в гранитные трещины.
Матерь богов!Лес напал на Камень Тора,пытаясь свалить
163
его.
В ветвях искореженных деревьев Мишель заметила при-
чины нападения.Их обвивали рваные тени Ужаса.Призра-
ки оседлали атакующие деревья,словно наездники скакунов.
Древние деревья наступали и вонзались в скальную породу,
отрывая от нее по куску и заставляя ее заваливаться на сто-
рону.Наблюдая за этим,Мишель внезапно поняла,как была
разделена Северная Стена.Даже эта древняя защитная стена
из гранита не могла долго сдерживать атаку.
Опираясь на колени и руки,Мишель отползла от края
скалы.Она посмотрела на небо.При свете заходящего солн-
ца небесное пространство было прозрачно.Она легко могла
распознать паруса корабля.Он летел не дальше,чем за лье
от нее.В темнеющем небе его киль пламенел,словно раска-
ленный уголь.Даже потеряв поисковые способности,Мишель
могла почуять магию.Это была та самая пламенеющая энер-
гия,удерживающая судно в воздухе.
Она стиснула монету.
— Быстрее,— торопила она.
Ответа не было,но и чем могли помочь теперь слова?Либо
корабль успеет,либо нет.
Мишель припала к алтарю,когда скала в очередной раз
задрожала под ней.На мгновение она задумалась об идее
Фердайла:принять облик огромной птицы и улететь от опас-
ности.Это было искушением.Умирать не хотелось.Она уже
испытала это однажды и с тех пор не торопилась повторять
пережитое.Но даже у меняющего обличья есть ограничения.
Для одной большой трансформации требуется собрать много
энергии.Она же за день уже дважды поменяла облик — из
женщины в волка и обратно.У нее не было больше сил на
подобные действия.
Мишель уставилась на огромного древесного волка,стоя-
щего на широких лапах и наблюдающего атаку внизу.Даже
если бы она могла преобразоваться и спастись,то не сделала
бы этого.Она не могла бросить своего старого товарища.Она
164 Глава 5
уже потеряла много друзей,и эта боль была сильнее страха
смерти.
Закусив губу,Мишель обратилась в мыслях к вопросу о
призраках.Что влекло Ужас,словно мотылька на пламя?Если
бы знать ответ...
Земля снова пошатнулась.Пик накренился.Мишель схва-
тилась за край алтаря,чтобы не скатиться вниз.
Вонзая когти в землю,Фердайл карабкался,чтобы вернуть
себе устойчивое положение,но все его попытки провалива-
лись.Он скользил прямо к краю обрыва.Камень опрокиды-
вался вместе с ним!
— Фердайл!— Мишель метнула руку,тянясь с того ме-
ста,где зацепилась за алтарь.Фердайл проскользнул мимо ее
руки,перелетев на полтуловища через край.— Нет!
Она заставила плоть руки расплавиться и вытянуться.У
нее не было энергии на полное обращение,но,может быть,
небольшая трансформация...
Она сосредоточилась,напрягая усилия.Ее молчаливая
мольба отозвалась легким жжением плавящейся кости.Рука
утончилась и вытянулась.Пальцы проползли вдоль поверхно-
сти скалы.
Глаза Фердайла стали бешеными от отчаяния,с которым
он пытался удержать свое ненадежное положение.Он потер-
пел в этой битве поражение и уже катился вниз.
— Нет!— Она резко вскинула руку.Ее пальцы обхватили
передние лапы волка,когда тот уже соскользнул с края.—
Держись!— проговорила Мишель сквозь сжатые губы.
Она закачала в тонкую вытянувшуюся руку некоторый
объем с туловища,чтобы мышцами усилить свою хватку.
Мысленно женщина представила себя состоящей лишь из
двух рук — одной,цепляющейся за гору и второй,охватившей
лапы друга.Все остальное не имело значения.Она собрала
всю волю,сердце стучало у нее в ушах.Как долго она могла
продержаться в таком состоянии,она не знала,но заставила
свое тело вернуться к прежней форме.Ухватив Фердайла за
165
лапу,ее рука укорачивалась,увлекая волка за собой,оттаски-
вая его от края обрыва.
В достаточной близи Мишель резко дернула руку,креп-
ко схватив Фердайла под мышку.Изможденная,она внезапно
осознала,что Камень прекратил опрокидываться,но сохранил
опасный крен под крутым углом.Счастливое облегчение,но
надолго ли?
Вопли призраков вновь донеслись снизу.
Мишель это уже не волновало.Крепко зажмурив глаза,
она старалась удержаться на скользком граните.Если она
разожмет руку,цепляющуюся за край алтаря,они оба погиб-
нут.
Пока она концентрировалась на своих мускулах и мышеч-
ных волокнах,волосы ее растрепались и завалились на лицо.
Воздух изменился,как после грозового летнего ливня.Энер-
гия!Мишель открыла глаза и вскрикнула от смешения шока
и облегчения.
Над ее головой небо отступило,сменившись гигантским
деревянным остовом и пламенеющим железным килем.Пока
она смотрела,на его нижней стороне распахнулся люк.Из
него змеей взвился длинный канат и свесился на мучитель-
но близком расстоянии от нее.Если бы она стояла,то легко
дотянулась бы до него.Но это было невозможно.Пошевелив
одним мускулом,она наверняка сорвется вниз.
Скала под ней,будто напоминая о себе и бранясь,вновь
закачалась.Пик продолжал заваливаться.Матерь родная,так
близко!
В пролете люка появилась тонкая фигура,определенно
принадлежащая эльфу.Гибкий человек обвязал себя канатом
вокруг живота.Он нырнул вниз из люка и заскользил по ве-
ревке,замедляя свой спуск трением петли.По тому,как быст-
ро он летел вниз,Мишель была уверена,что он сорвется с
каната и разобьется насмерть.Но в последний момент провор-
ный эльфийский моряк надел петлю на колено и щиколотку,
тормозя и свешиваясь с каната на одной ноге.Длинные паль-
166 Глава 5
цы схватили кожаную куртку Мишель.
— Не сопротивляйся,— предупредил человек довольно хо-
лодно.— И держи эту собаку.
Как только он схватил ее,веревка начала затягиваться об-
ратно в люк,таща эльфа и его ношу наверх.
Мишель боялась,что тощий моряк не выдержит их веса.
Но какой у нее был выбор?Она неохотно отпустила алтарь и
прижала огромного древесного волка к груди обеими руками.
Их медленно тянули вверх.
Как только пятки Мишель оторвались от скалы,раздался
оглушительный треск.Она затаила дыхание при внезапном
шуме,почти выпустив Фердайла из объятий.
Под ее ступнями скала валилась,сначала медленно,по-
том все более стремительно,словно срубленное дерево.Время
едва тянулось,пока весь камень не обрушился в гущу леса.
Оглушительный рев сопровождал это крушение.Листья и об-
ломки расколотых древесных стволов взметнулись в небо на
высоту парящего корабля.Вода взмыла высоко в воздух,когда
сваленная скала перегородила Виллоурушу,запружая реку и
отклоняя течение.
Закинув голову,Мишель вглядывалась в пролет люка.Он
казался на расстоянии лье.В люке медленно вращался бара-
бан со снастями,который натягивал канат.Глаза эльфийского
моряка встретились с ее глазами.Его,казалось,не беспо-
коило разрушение или опасность,исходящие снизу,по выра-
жению его лица можно было подумать,будто он буксирует
наверх пару бездушных тюков.Но Мишель заметила на его
лбу блестящие капельки пота от титанических усилий.
Она ничем не могла ему помочь,поэтому направила свой
взгляд вниз.Земля терялась в обломках пород и тумане.Ни-
что не указывало на присутствие призраков.Вновь она за-
думалась,что привело их в таком количестве к скале.Они
пришли за ней?За Фердайлом?К древнему алтарю?Мишель
чувствовала,что дело не в них.Что-то другое пригнало их
туда.Но что?За чем они шли?Что побудило призраков так
167
необычно себя вести?
Снова взглянув наверх,она увидела,что люк уже совсем
близко.Чьи-то руки схватили их,когда они были втянуты
внутрь.Наконец Мишель нащупала прочную платформу под
ногами.Она опустила Фердайла.Их эльфийский спаситель
распутал канат и проворно встал на ноги.Он холодно кивнул
головой в их сторону и удалился,будто их спасение не имело
никакого значения.
Мишель покачала головой на странное поведение эльфа
и в последний раз кинула взгляд вниз перед тем,как люк
закрыли и запечатали.
Тайна Ужаса все еще не нашла разрешения,и Мишель зна-
ла,что путь к победе на севере лежал именно в этой загадке.
Но подобные тайны должны дождаться своего часа.Сейчас
она была спасена,в безопасности и окружена союзниками.
— Рад встрече,Мишель,— проговорил голос позади нее.
Она повернулась в сторону знакомой долговязой фигуры,воз-
вышающейся в дверном проеме.Ее захлестнуло облегчение.
— Мерик!— Она подбежала и крепко обняла эльфа.
— Кажется,нам есть что обсудить,— проговорил Мерик,
когда смог окончательно высвободиться.Он поприветствовал
Фердайла,затем оглядел собравшихся.
Подняв бровь,Мерик взглянул на Мишель.
— А где остальные?
Глава 6
Крал вышел из забытья в полном смятении.Ветры бушевали,
гром,какого он не слышал прежде,сотрясал землю.Он резко
поднялся,рванулся наверх,ударившись головой о крышу тря-
сущейся телеги.Из горла вырвалось рычание.Он потянулся к
поясу,но топор пропал.Тут воспоминания вернули его к по-
току света и криков.К нападению дварфских диверсантов...
Он изогнулся и узнал Могвида,этого крошечного мышон-
ка,скорчившегося в углу.
— Где мы?— хрипло спросил Крал.— Что происходит?—
Его глаза быстро привыкли к темноте.Хотя у него уже не бы-
ло железного топора с эбонитовым сердечником,Легион все
еще жил внутри Крала,закованный в образ человека.Нозд-
ри его раздувались,втягивая воздух рецепторами этого внут-
реннего зверя.Его топор находился рядом,накрытый шкурой
снежного леопарда.С этой шкурой Крал мог бы обратиться в
леопарда,но не осмелился раскрыть свои способности к пере-
воплощению.Во всяком случае,не сейчас.
Возле него Нилан подняла голову,откинув с лица прядь
мелового цвета волос.Стоя на коленях,она склонилась над
бездыханной фигурой Лорда Тайруса,сохраняя горестное вы-
ражение лица.
— Нас схватили и везут на север.
Крал нахмурился.Смесь противоречивых чувств захватила
его при виде фиолетовых глаз нимфаи,пронзивших до костей.
Ее красота завораживала его.Ее губы были словно цветущая
роза на свежевыпавшем снеге.Очертания тела были сплошь
вылеплены из изгибов и впадин.Его чувства тонули в ней,но
168
169
лицо и голос оставались твердыми,как камень.
— Что заставляет землю содрогаться?
Осколочное вопящее эхо раздавалось где-то позади,и
дрожь под колесами телеги ослабла.
Нилан вытянула голову и некоторое время молча прислу-
шивалась.
— Я слышу траурное рыдание леса,но больше ничего не
могу сказать.Сломанные деревья,затопленные реки.— Она
качнула головой.— Какая-то катастрофа.Не знаю,что имен-
но.
Над их головами раздался удар хлыста,и телега дернулась
вперед,разгоняясь.Потеряв равновесие,Нилан обрушилась
на Крала.Он схватил и мягко вернул на место.Она натянула
на плечи плащ,кивнув в знак признательности.
Ее запах наполнил его ноздри:мускусная глина и мед.Его
каменное лицо грозило разбиться вдребезги.Он отвернулся.
Лорд Тайрус застонал,лежа у колен Нилан.
— Как себя чувствует принц?— спросил Крал,пытаясь
отвлечь свое внимание.
Нилан прикоснулась к раненому плечу мужчины.
— Он жив,но погружен в болезненный сон.Он не проснет-
ся.
—Но он что-то выкрикивает,—добавил Могвид,придвига-
ясь ближе к остальным.— Сворачивающаяся кровь вопиет.—
Мужчина задрожал,обхватывая своими тонкими руками груд-
ную клетку.
Крал смотрел на двух своих пришедших в сознание товари-
щей.Их было слишком мало,чтобы напасть на захватчиков,
даже если ему удастся выбраться из телеги.Если бы принц
был здоров,Крал попытался бы сделать это.Он видел,как тот
дрался.Тайрус был истинным сыном своего отца.Десять по-
колений назад замком Мрил правил древний король,который
помог кланам Крала спастись во время Дварфских войн.Долг
крови призвал его на службу мрилианской королевской семье.
И хотя Крал был связан с Черным Сердцем,он не отказал
170 Глава 6
принцу в помощи в доках Порт Рауля.Как он мог?
Хотя Темный Лорд открыл ему прелесть сырой плоти и
страха,он не смогло конца истребить благородство Крала.Он
подавил темную волю,полностью освободив себя от рабства.В
венах Крала бежала магическая сила глубоких подземных ко-
ридоров,серого гранита и черного базальта,вихрастого агата
и прозрачного обсидиана,подземные кости мира.Хотя Черный
Зверь Гульготы заклеймил душу Крала,Драгоценная Порода
защитила его глубокую сущность.На нем остались шрамы от
темного огня,но сам он не сломался.
— Как долго мы ехали?— резко спросил он.
Нилан откинулась назад,закутываясь в покрывало.
— Почти целый день.Ночь близится.
Крал придвинулся к настенной обшивке своей тюрьмы.Он
пытался всматриваться в щели между перекладинами,но мало
что смог различить в скудном свете сумерек.Горец закрыл
глаза,напрягая все свое звериное чутье.Он слышал тяжелую
поступь копыт и сапог,грохот коротких мечей и топоров.Крал
сосчитал глухой стук сердец захватчиков.Число проклятых
существ,дварфов,кровных врагов его народа.
Столетия назад дварфы изгнали кланы Крала из их потом-
ственных земель,с гигантских гор Цитадели над голубым озе-
ром Тор Амона.Эта резня — безобразные звери,порочная ма-
гия,чудовищные жертвоприношения,— воспета в балладах
и одах скорби у огня клановых очагов.Из народа,насчиты-
вавшего десятки тысяч,удалось спастись лишь сотне человек,
включая великих предков Крала,последних из Сента Флейм,
королевской династии.Это его прапрадедушка последним за-
нимал Ледяной Трон Цитадели.Он же вывел разрозненные
группы с родных высокогорий,сделав их кочевниками.Крал
стиснул кулаки,до крови вонзив ногти в ладони.Не долго
они будут странствовать!Он вернет неотъемлемое право —
право на Ледяной Трон — и созовет свой народ на родину.Он
восстановит благородство Сента Флейм.Он клянется в том!
Забывшись в воспоминаниях,он застыл в одной позе,а
171
телега катилась все дальше и дальше на север.Два дня про-
мелькнули незаметно.Еда впихивалась сквозь прорезь в две-
ри:заплесневелый хлеб,жидкая каша.Крал не притрагивал-
ся к ней.В стороне от него Нилан ухаживала за принцем,
смачивая его губы водой.Ночью холод заставил всех тро-
их прижаться друг к другу,но только не Крала.Он остался
неподвижным,словно гранитная глыба,— ожидающий,тер-
пеливый.Время от времени принц кричал и закатывал глаза.
В этих криках Крал слышал безрассудный страх и невнятное
бормотание сумасшедшего.Он отвернулся,отрешаясь от кри-
ков.Тело Лорда Тайруса еще живо,но,скорее всего,разум
покинул его.
Так проходили дни.
Только на третий день Крал пошевелился.Ночь полностью
опустилась на землю,и яркая луна висела высоко над голо-
вой,мелькая в щелях крыши.Движение телеги замедлилось,
послышались хриплые голоса захватчиков,перемежающиеся
грубым хохотом.
— Мы,должно быть,приближаемся к вечерней стоянке,—
прошептала Нилан.
— Я не знаю,— промямлил Могвид,прижав лицо к перед-
ней стене и вперив взгляд в щель.— Я вижу впереди факелы,
сквозь деревья.
— Это не временный лагерь,— насторожился Крал.Он по-
чувствовал прилив крови.Связанный с костями мира,Крал
знал,куда они прибыли,и заскрежетал зубами.Он не верил,
что остальные оставались глухи к завываниям,которые слы-
шал он.Будто они добрались до берега штормящего океана,с
волнами,бросающимися на утесы.
Телега продолжала медленно двигаться.Появились новые
шумы:лязг стали,ржание лошадей,рев горнов.Крал глубоко
вздохнул:дым и запах сосен,крови и протухшего на солнце
мяса,вонь от канав,превращенных в отхожее место.Они при-
были в главный лагерь.Между деревянными планками телеги
пробивался огненно-яркий свет.Захватчики обменивались ре-
172 Глава 6
пликами с караулом.
Как только телега въехала в лагерь,шумы оглушили их.
Время от времени по стенам телеги барабанили кулаками,ап-
лодируя успеху налетчиков.Но телега все еще катилась.
— Где мы?— спросил Могвид,широко распахнув глаза от
подступившего ужаса.
Крал хранил молчание.Телега,наконец,затормозила.Все
затаили дыхание.Шевелился только Лорд Тайрус.Он корчил-
ся от какого-то ночного кошмара,еще более страшного,чем
прежние.
Нилан осталась подле принца.
— Что с ним?
Веки Тайруса внезапно затрепетали и раскрылись.Пальцы
хватали воздух.
— Стена...— Хотя глаза его были раскрыты,взгляд был
не осознанный.— Голос земли...боль...
Нилан попыталась утешить его,держа за руки.
Скрип ключей привлек внимание Крала.Он звучал где-
то в задней части телеги.Крал повернулся,сжав кулаки.С
громким лязганьем замок и цепи отвалились.
Крал собрался.Он ощущал темную магию в костях — ма-
гию Легиона,секрет,привязанный к куску эбонита в желез-
ном сердечнике его топора.Он чувствовал оружие,лежащее
рядом с ним,леопарда,загнанного под кожу,готового набро-
ситься,прячущего под человеческим обличьем здоровенные
зубы и клыки.Но он сдержался.Его сила была скрыта.
Прицепленная петлями снизу,задняя дверь распахнулась,
став трапом для спуска.Горящее за ней пламя факелов сле-
пило глаза.Крал сощурился,превратив глаза в две узкие ще-
лочки.
После трех дней кромешной тьмы телеги яркий свет при-
чинял острую боль.
Над ними раздался грубый голос,пролаявший на общем
языке:
— Вытаскивайте отсюда свои задницы!Быстро!
173
К ним обращался дварфский лейтенант,стоявший в окру-
жении многочисленной толпы своих товарищей,свирепых,с
ног до головы увешанных оружием.Охранники держали то-
поры в одной руке и заостренные молоты в другой.Крал знал
по собственному опыту,что коренастые существа необычай-
но умело обращались с этими предметами,действуя обеими
руками.Он не мог рассчитывать выиграть подобную битву,
во всяком случае,без помощи оружия или зверя,живущего
внутри него.
Крал первым выполз из телеги,карабкаясь по трапу.Мо-
гвид и Нилан,с подвешенным между ними безвольным телом
принца,следовали за ним.
Охранники настороженно уставились на немногочислен-
ную группу.Все обнажили оружие.Слухи о битве под Кам-
нем Тора уже дошли до них.Им решили не давать ни единого
шанса.Лейтенант двинулся к Могвиду и Нилан,но взгляд его
остановился на потерявшем сознание принце.
— Он бесполезен,— проговорил дварфскнй предводи-
тель.— Перережьте ему горло и скормите снифферам.
Крал заметил загон с пасущимися в нем краснокожими жи-
вотными,посаженными на цепи,мелькающими,словно живые
тени сумерек.В темноте блеснули ряды клыков.Снифферы.
Самые страшные хищники лесных земель.Однажды Крал бе-
жал по улицам Порт Рауля в облике этого зверя.В памяти
всплыли голод и вожделение.Нежное мясо,брызги горячей
крови...
Один из охранников двинулся в сторону безвольного тела
принца.
Нилан отшатнулась вместе с Тайрусом.Могвид отпустил
тело принца,позволив крошечной фигурке нимфаи согнуться
под его весом.
Крал встал между охранником и пленниками.
— Нет.Я не позволю тебе причинить ему вред.
Охранник поднял оружие.Крал уставился на дварфа;из
его горла вырвался низкий рык.Он позволил внутреннему
174 Глава 6
зверю выйти из своего логова.Его зрение обострилось,рез-
кость восприятия достигла апогея.Он услышал,как у дварфа
участилось сердцебиение.Охранник отступил,держа оружие.
Лейтенант поднял свой короткий меч и двинулся в их сто-
рону.
— Звери голодны.Может,скормить вас обоих нашим до-
машним зверькам?— Предводитель дварфов оглядел высокую
фигуру Крала с головы до пят.— Или нет.Давно мои люди
и я не пробовали мяса горного народа.Мы сделаем из тебя
парочку стейков и ростбифов.
Крал почувствовал,как слабнет контроль над внутреннем
зверем.Он сжал кулаки,до крови впившись в кожу когтями
леопарда,проросшими из кончиков его пальцев.
Лейтенант поднял меч.
— Так что делай выбор:или отойди,или подохнешь.
Крал остался стоить там,где был.
— Вы не причините вреда принцу.— Пока внутри Крала
извивался зверь,под его одеянием проступила шерсть.Зрачки
сузились.
Дварфскнй предводитель застыл,ясно ощущая поток тем-
ной энергии.Сам принадлежащий Черному Сердцу,мог ли
дварф не почуять родство душ со зверем,стоящим перед ним?
Меч завис в воздухе.
Внезапно в темноте раздался голос:
— Оставь пленников,лейтенант!
Глаза всех устремились направо.Приблизился еще один
дварф.Он был вдвое шире и тяжелее здоровенного лейте-
нанта.На его голову величиной с дыню была натянута черная
фуражка с серебряными знаками отличия.Крал определил его
звание.Охранники вытянулись.Крал почуял их волнение.
Лейтенант отступил на шаг.
— Но,капитан Бриттон,человек на руках женщины дей-
ствительно слаб для работы на рудниках.Я решил с пользой
потратить его мясо.Снифферы...
— Успокойся,лейтенант.— Капитан двинулся в сторону
175
Нилан,которая съежилась при его приближении.— Горец
прав.Этому человеку нельзя причинять вред.Грифон отме-
тил его.
— Сир?
Капитан Бриттон махнул охранникам.
— Уведите их в подземелье.Всех.
Крал был ошеломлен сменой событий.Зверь внутри него
успокоился.Что происходит?Он подошел к Нилан и сгреб
Тайруса на руки,освободив ее от ноши.Группу заставили
обойти телегу.
Могвид открыл рот от изумления,обернувшись и бросив
взгляд высоко в небо.
Крал понял его удивление.Через двести шагов позади них
мир заканчивался.Там возвышалась черный гранитный шит,
известный как Северная Стена.Простираясь высоко в небо,ее
поверхность была отполирована,как кусок отделочного камня,
отражая свет от пламени,луны и звезд.Она простиралась
выше,чем был способен охватить взгляд.Говорили,что воздух
на ее вершине так разрежен,что никто не смог бы перебраться
через нее,не задохнувшись.
Великая стена являлась самой северной границей Запад-
ных Территорий;за ней лежала Зловещая Гора.Она стоя-
ла здесь так давно,как сама история,воздвигнутая Землей
для предотвращения нашествия Ужаса на лес.Эта стена стала
неотъемлемой собственностью народа Тайруса,Дро,держа-
щих здесь пост.
— Замок Мрил,— проговорила Нилан чуть слышно,ука-
зывая на запад,куда их вели капитан и охранники.
Крал кивнул,опознав здание.
Невозможно было пройти мимо гранитного замка,утопаю-
щего в свете пламени,вырастающего,словно нарыв на Север-
ной стене,с выступающими далеко вперед бастионами,баш-
нями и защитными сооружениями,сплошь построенными из
гладкого черного камня.Массивный замок примыкал к за-
щитной стене бесчисленным количеством гранитных террас,
176 Глава 6
так тесно прилаженных,что невозможно было угадать,где за-
канчивалась стена и начинался замок.На самом деле,между
ними не было никакой границы.Замок Мрил был частью сте-
ны,текучей конструкцией,выращенной Землей,чтобы дать
кров своим избранникам,народу Дро.
Крал задрал голову вверх.По сравнению с потоком лагер-
ного света крошечные окна замка светились,словно звезды
на черном небосводе.Легенды рассказывали о секретных хо-
дах и комнатах по всей длине стены на сотни лье,наподобие
артерий и вен живого существа.
И правда,стена не была мертвой скалой.Океаны энер-
гии стихий плыли по ее каменным глыбам.Даже сейчас Крал
услышал магический зов,и если бы он позволил себе,то по-
грузился бы в этот зов целиком.Тайрус на его руках вновь
пошевелился,скорчился и застонал.Принц тоже слышал этот
зов и пытался ответить ему.
Крал прижал принца к груди.Эти земли всегда были бо-
гаты магией горных пород.Как и Дро,народ Крала жил в
похожих горных землях,кровно связанный с ними и питав-
шийся их магической силой.И хотя прошли столетия с тех
пор,как люди кланов оставили их земли,магия гор никогда
не покидала его народ.В этом была одна из причин,почему
кланы остались жить в горах Зуба,— чтобы навсегда быть
связанными с гранитной душой Земли.
Крал почувствовал,как его щеки запылали,а глаза на-
крылись пеленой.Он не мог остановить слез.На какое-то
мгновение он вспомнил все.Тьма исчезла из его крови.Он
споткнулся,издав крик.Ужас от сознания того,что он совер-
шил и чем стал,резко пронзил его,врезавшись глубоко под
кожу.Затем темные силы вновь прилили к сердцу,смыв об-
волакивающую его необузданную силу.Сомнение и чувство
вины поблекли.
— Ты в порядке?— спросила Нилан,подступаясь к нему,
пока они двигались к замку.
Крал закрыл глаза,прислушиваясь к зверю внутри себя,
177
убеждая себя,что все под контролем.
— Я в порядке.
Нилан взглянула на него недоверчиво,но промолчала.
Всю группу собрали у главных ворот замка.Разрушенные
ворота смотрели на юг.По всей высоте стены,нацепленные
на железные пики,торчали головы прежних защитников зам-
ка.Выцветших на солнце,склеванных воронами,отрубленных
голов было больше,чем белых черепов.Всмотревшись при-
стальнее своими зоркими глазами.Крал заметил и остальные
украшения замка.Все стены,терраса за террасой,были заве-
шены этими мертвыми трофеями.Тысячи и тысячи.
Крал развернулся.Большая кошка внутри него шевельну-
лась,почуяв массовую резню и ужас.Крал сдержал зверя обе-
щанием.Однажды он заменит каждый череп черепом дварфа.
Крал последовал за остальными через ворота и вдоль ка-
менного двора,неся принца замка обратно под его родной
кров.
На другой стороне двора стояла главная башня замка.Ее
каменные двери валялись сбитыми и расколотыми.Следы от
пожаров и оспины ям прорезали лоснящуюся поверхность дво-
ра,свидетельствуя о грязной магии и жестоких бойнях.
Капитан Бриттон остановился перед лестницей,ведущей в
главную башню.Он указал на боковую дверцу,откуда степени
вели под землю.
— Отведите пленников вниз.Заприте их там.
Лейтенант кивнул и увлек их прочь,тыкая мечом.
Проход в подземелье замка был узким,ровно по ширине
плеч Крала.Когда горец согнулся и полез вниз по лестнице,
гранитные стены поглотили его.Хотя его вели к месту зато-
чения,он не мог избавиться от чувства,что вернулся домой.
Магия камня пульсировала внутри него,напоминая о домаш-
нем очаге и семье.Даже Тайрус притих у него на руках,по-
грузившись в настоящее забытье,а не в бесконечные ночные
кошмары,изводящие его.
Длинная лестница привела в большую комнату охранни-
178 Глава 6
ков.Пять дварфов сидели за изрубленным сосновым столом,
с разложенными перед ними остатками обеда.Крал заметил
сильно обглоданную кость человеческой ноги.Одна его поло-
вина с отвращением отвернулась,другая взвыла от голода.
Лейтенант пролаял что-то на своем родном языке,после
чего один из охранников вскочил и загрохотал связкой клю-
чей.Группу провели через прочную дубовую дверь в длинный
коридор с зарешеченными камерами.Коридор провонял экс-
крементами,мочой,обуглившимся мясом и кровью.
Нилан сморщила нос от отвращения.
Пока их вели,обитатели камер поднимали глаза,мутные
от страха.В одной из клеток на цепь был подвешен человек,
сильно побитый и окровавленный.У него не было ног,лишь
две прижженные культи.Один из дварфов,ведущих новых
пленников,ухмыльнулся и толкнул локтем своего товарища,
облизнув губы.Крал вспомнил ногу на обеденном столе и со-
дрогнулся.
Их всех провели до самого конца коридора,в самую боль-
шую камеру.Ее двери были распахнуты,их бросили внутрь.
Дверь с грохотом захлопнули и заперли.
Лейтенант прижался к прутьям решетки,когда Крал поло-
жил Тайруса на каменный пол,покрытый соломой.
— Не чувствуй себя в безопасности,человек с гор.Я на-
мереваюсь отведать твоей крови.
Освободив руки,Крал метнул кулак стремительно,словно
леопард.Лейтенант не успел отскочить.Его кости смялись
под суставами Крала,горячая кровь заструилась по запястью.
Лейтенант вскрикнул,падая навзничь.
Крал посмотрел на его лицо.Не говоря ни слова,он поднял
кулак и слизнул кровь лейтенанта с запястья.
Поднявшись на ноги,с раздробленным носом,тот кинулся
к решетке.
— Я съем твое сердце,горец!Ты слышишь меня?
Крал вновь лизнул свою руку,развернувшись и не обращая
внимания на визги дварфского лейтенанта.Он обнаружил,что
179
Могвид уставился на него вытаращенными глазами.
Охранники оттащили лейтенанта прочь.
— Это было умно,Крал?— спросила Нилан.— Что за
польза провоцировать их?
Тот пожал плечами.
Дальнейшие споры были прерваны громким стоном прин-
ца.Нилан склонилась над ним,взяв его руку.Другая его
рука поднялась,пальцы стали ощупывать лицо,будто слепой
силился узнать чужака.Еще один стон слетел с его губ.
— Лорд Тайрус,— прошептала Нилан.
Веки медленно поднялись.Зрачки некоторое время враща-
лись,потом застыли на Нилан.Он дотянулся свободной рукой
до ее лица и тронул за щеку,будто удостоверяясь,что она ре-
альность,а не очередная фикция его лихорадочных снов.Он
попытался говорить,но исторгнул лишь резкий скрежет.
— Успокойся,— промолвила Нилан.
Тайрус слегка приподнялся на локтях.Крал наклонился к
нему и помог сесть.
— Знаешь,где ты?— спросил он.
Принц кивнул и проговорил скрипучим голосом:
— Дома.
— Ты был без сознания почти три дня,— сказал Могвид,
присоединяясь к ним.
Тайрус поднес ладонь ко лбу.
— Я слышал Стену.Это помогло мне вернуться.
— Где ты был?— спросила Нилан.— Что случилось?
Тайрус закрыл глаза и задрожал.
— Я...я не помню.Все,что я могу вспомнить,— это
тень,нависшая надо мной,когда я сражался с дварфами.Она
заставила мои кости оцепенеть.Я почувствовал,как разум
покидает мое тело,оставив меня умирать,не в силах найти
обратную дорогу.
— Это был грифон,— сказала Нилан.— Я видела его.
Безобразная статуя,сотканная из теней и огня.Она напала на
тебя.
180 Глава 6
Тайрус медленно покачал головой.
— Я не помню.Я потерялся в ночных кошмарах,окружен-
ный странными скорченными чудовищами,в меня вперялись
их огненные глаза.
— Огненные глаза?— пробормотал Крал,сворачиваясь в
неудобной позе.Он вспомнил,как Черное Сердце на нем са-
мом выжигал метку.Он принюхался к Тайрусу.Не почуяв
следов разложения,почувствовал тайное облегчение.Кровный
долг перед королями Замка Мрил вжился в Крала словно вены
кварца в гранит.Даже темный огонь не смог выжечь эти ча-
стицы древнего обязательства.Он был рад узнать,что принц
остался чист.
Нилан громко проговорила:
— Капитан дварфов,кажется,особенно заинтересован в
тебе,Лорд Тайрус.Он назвал тебя «помеченным грифоном»,
видя в этом какую-то важность.
Тайрус выпрямился,медленно возвращая себе силы.
— Могу себе вообразить.Магия последнего оставшегося
в живых принца Стены была бы для захватчиков неплохим
подарком.
— Магия?— спросила Нилан.
— Скривание,— объяснил Тайрус.— Предсказывание бу-
дущего.Стена обращается к воле и знаниям всего,что есть
на Земле.— Тайрус попытался встать,Кралу пришлось ему
помочь.Принц прислонился к стене камеры и приложил руку
к ее гладкой поверхности,— черный гранит,как и во всем
замке.— Я не дамся им.Не позволю искалечить дар Земли,
преподнесенный моей семье.
— Мы защитим тебя,— поддержал Крал.
Тайрус засмеялся,растянув потрескавшиеся,кровоточащие
губы.
— Я не сомневаюсь в твоем благородстве,Крал,но бла-
городство не может победить численное превосходство — как
это было доказано в битве три дня назад.
— И что ты предлагаешь?
181
— Исчезнуть.
— Как?— спросил Могвид.
— В Северной Стене хранится магия,известная лишь чле-
нам королевской семьи,— что-то гораздо большее,чем скри-
вание,— Тайрус обвел всех взглядом.
Глаза Крала подозрительно сощурились:
— Что?
Тайрус помедлил,глубоко вздохнул и тихо проговорил:
— Раз замок Мрил — это часть Стены,то ее частью,соот-
ветственно,являются все его короли и принцы.В нашей крови
течет ее гранит.Мы в той же степени принадлежим ей,как и
сам замок.
— Я не понимаю,— проворчал Крал.
— Тогда смотри.— Тайрус сделал пол-оборота и приложил
свои ладони к стене.Закрыл глаза.
Крал почувствовал,как поток энергии Стены сдвинулся,
словно река сменила свое течение.Стихийная магия с гулом
хлынула вниз по стене клетки,клубясь в стремительных бур-
ных потоках.
Нилан затаила дыхание.
Все внимание Крала было обращено к принцу.Бледные
руки Тайруса медленно чернели,сливаясь с цветом гранита.
Крал наблюдал,как эти руки полностью трансформируются,
обратившись в гладкий,лоснящийся камень.Магия продол-
жала растекаться,поглощая грудную клетку и ноги,накрывая
его с головой.В мгновение ока все его существо превратилось
в живую гранитную породу.
Каменные губы зашевелились:
— Нас не зря называют Кровью Стены.Мы — одно целое
с сердцем Земли.Это наш настоящий дом.
Тайрус сделал шаг вперед,сливаясь с каменной стеной.
Одна его половина вошла в глубь нее,другая осталась снару-
жи.Он обернулся.
— Не бойтесь.Я присмотрю за вами.В Стене я могу неви-
димо передвигаться по замку и узнавать грязные замыслы за-
182 Глава 6
хватчиков.
Нилан приблизилась и коснулась его щеки.
— Будь осторожен.Даже самый прочный камень может
разбиться.
— Я знаю это.— Он глубже погрузился в Стену,оста-
вив свои разорванные одежды валяться на соломе.Вскоре от
принца не осталось и следа,лишь пустая стена.
Могвид прикоснулся к камню,не веря своим глазам.
Лицо Лорда Тайруса вновь появилось над пальцами Мо-
гвида,вырастая в висящую на стене каменную маску.В его
глянцевых глазах сверкало пламя.Гранитные губы застыли в
мальчишеской ухмылке:
— Будьте готовы.
Затем он исчез.
∗ ∗ ∗
На рассвете Мерик пристально смотрел поверх бушприта
«Штормового крыла».Над его головой утренние бризы на-
дували паруса,туго натягивая канаты.Вблизи от гигантской
стены холодные ветры дули порывами,угрожая швырнуть ко-
рабль на маячащую впереди гранитную скалу.Мерику при-
шлось использовать все свое мастерство,чтобы заставить ко-
рабль скользить вдоль Северной Стены высоко в туманах,пря-
чась от вражеских глаз.
Мерик стоял,закутавшись в толстое меховое покрывало.
На этой высоте скала была покрыта коркой льда,а воздух так
разрежен,что было трудно дышать.Он вытянул шею.Даже
с палубы «Штормового крыла» Мерик не мог разглядеть вер-
шину Северной Стены.Она была слишком высока,выше,чем
мог взлететь корабль.
После снятия Мишель и Фердайла с вершины Камня Тора
Мерик повел свой корабль на север,идя по следу,учуянно-
му острым обонянием волка.Не было сомнения,куда были
доставлены их захваченные в плен друзья,— в замок Мрил.
183
По воздуху им понадобился всего один день,чтобы до-
браться до Северной Стены.Прибыв,они были вынуждены
ждать вне зоны видимости замка.Только ночью они осмели-
вались снижаться,следя за лагерем.Пара эльфийских моря-
ков спускались по длинным веревкам ниже киля корабля и
наблюдали за происходящим через бинокли.Сразу были на-
рисованы карты основания замка и окружающего его лагеря.
Но ничто не указывало на приближение товарищей.По мере
ожидания в разговоры Мерика и Мишель стало закрадывать-
ся беспокойство.Что,если они ошибались,и пленников везли
не сюда?
Что-то бухнулось у колен Мерика.Он опустил глаза и уви-
дел сидящего на задних лапах Фердайла.В знак ободрения
Мерик потрепал его за бок.
—Мы найдем твоего брата и остальных.Если они не здесь,
мы без них не уедем.
Фердайл слегка наклонился,молча благодаря его.
Вместе они наблюдали за рассветом над горами Зуба.Ко-
гда первые лучи отразились от вершин Северной Стены,Ме-
рик сменил курс и медленно отошел назад,сокращая рассто-
яние между ними и замком.Он скользил вдоль Стены,чтобы
пересидеть еще один долгий день,— еще один день беспре-
дельного ожидания и тревог.
Фердайл заскулил.Нос волка указывал вперед,на отвес-
ную гранитную скалу.Сначала Мерик ничего не смог разгля-
деть,потом заметил движение.Что-то неслось прямо на них,
оставляя тень на скале.Вцепившись в перила,Мерик высу-
нулся и сощурил глаза.
Большая птица порхала вдоль поверхности скалы,взлетая
выше,чем мог себе позволить корабль.Мерик отшатнулся,ко-
гда существо дугой ринулось на палубу.Эльф,который кровно
был связан со всем живущим в воздухе,тотчас узнал птицу:
большой Рух.Гигантское черное пернатое создание взяло курс
на корабль.Размах его крыльев был выше,чем рост Мерика.
С пронзительным криком птица распластала крылья и двига-
184 Глава 6
лась к палубе,словно смертоносная черная стрела.
Мерик занял плацдарм.Когда существо было уже совсем
близко от корабля,оно расправило крылья,сглаживая паде-
ние.Приземляясь,оно вцепилось в палубу когтями.Крылья с
короной вспыхивающих красным пламенем перьев были раз-
вернуты.Птица пыталась отдышаться после перелета,ее клюв
был широко распахнут.Мерцающие зеленые глаза уставились
на Мерика.
Фердайл на мягких лапах приблизился к птице,принюхи-
ваясь к ней.
Мерик обратился к величественному созданию:
— Что ты узнала?
В ответ птица опустила крылья,встряхнулась и уложила
перья.Черное оперение накрыло бледную кожу.Кости вытяну-
лись.Светлые волосы проступили сквозь черное перо,крылья
сменили руки.В мгновение ока птица превратилась в жен-
щину.Общими между ними были только глубокие зеленые
глаза.
Нагая Мишель выпрямилась,медленно переводя дыхание.
— Они прибыли ночью.Их посадили в подземелье.
Мерик стянул с себя подбитый мехом плащ и накинул его
на ее голые плечи.
— Все?
Она теснее завернулась в покрывало,дрожа от холода.
— Все.Но Лорд Тайрус без сознания.Крал его нес.Я не
могла со своего насеста оценить тяжесть ран.
— Тогда будем действовать по плану,— проговорил Мерик.
Мишель кивнула.
— Сегодня ночью.Под покровом темноты.
— Они еще будут живы?
— Должны.Наша единственная надежда — внезапность.
Победы не будет без преимущества неожиданности.
Мерик повел ее к люку.
— Тогда тебе нужно отдохнуть и согреться.С приближе-
нием зимы дни становятся короче.
185
Мишель нахмурилась.
— Не такие уж они и короткие.— Она взглянула на Фер-
дайла,ее глаза заблестели,когда они оба обменивались тай-
ными мыслями.После этого волк тряхнул головой и умчался
прочь.
Мерик последовал за ними.Наконец-то с ожиданием по-
кончено.
Когда все исчезли в проеме люка,Мерик закрыл дверцу,
оставшись на палубе.Он вернулся к своему посту у буш-
прита,дрожа в разреженном воздухе.Покрывало осталось у
Мишель.Над головой висел разжиженный мглистый туман.
В четверти лье за бушпритом стояла отвесная гранитная
скала,расколотая и раздробленная.Сбитый с толку появлени-
ем Мишель,Мерик провел корабль дальше,чем намеревался.
Он замедлил натяжение парусов.В первый раз «Штормовое
крыло» приблизился к месту,где великая стена была разделе-
на.Мерик считал это опасным.
Но сейчас,при виде дыры,он позволил затянуть себя
внутрь.Маленькие деревеньки величиной с булыжник,раз-
рушенные,лежали в лугах и лесах Западных Территорий.
Опустошение простиралось на много лье к югу:выдолблен-
ные дороги,акры изломанных деревьев,раздробленные хол-
мы.Устрашающее падение Камня Тора не входило ни в какое
сравнение с этими разрушениями.
Мерик простер взгляд в сторону Северной Стены.От вер-
шины до основания стена была полностью раздроблена.Когда
корабль приблизился,Мерик увидел,что сама выбоина бы-
ла довольно узкая,не больше ста шагов в ширину.Будто бы
стену пробили гигантским топором.
Со страхом и любопытством Мерик позволил кораблю дви-
гаться дальше.Пока «Штормовое крыло» парило над всей этой
разрухой,глаза Мерика остановились на расколотой поверхно-
сти скалы.Он затаил дыхание при виде картины,открывшейся
за стеной.Первой там появилась полоска темного леса.
Зловещий Лес.Искалеченное место обитания призрачного
186 Глава 6
Ужаса.
Мерик пристально наблюдал.Деревья этого леса не были
похожи на сосны и осины северных Территорий.Эти дере-
вья выглядели как чудища.Гиганты,по высоте почти доста-
ющие вершин Стены,были коронованы льдом,покрывающим
их верхние ветви.Стволы толщиной с фермерский дом возвы-
шались над узловатыми,спутанными в клубок корнями.Но
хуже всего было то,что их ветви росли не прямо,а изгиба-
ясь и извиваясь,словно виноградные лозы.Вдобавок ко всему,
на деревьях не было листьев.Ни единого зеленого пучка не
виднелось в этом скелетообразном лесу.
Не дыша и не отрывая взгляда от леса.Мерик внутренне
содрогался.Можно было подумать,что мир вдохнул жизнь в
эти безобразные формы в качестве наказания.
Он отвел взгляд и посмотрел вниз.Простираясь от леса до
выбоины,спутанный клубок корневищ медленно извивался.
Слепые древесные черви ворочались и рылись у края выбои-
ны.Со своей высоты Мерик мог оценить,что каждый корень
был толще,чем бок лошади,и достаточно сильный,чтобы
вгрызться в камень.Мерик знал,что смотрит на причину рас-
кола стены.Как и у подножия Камня Тора,Ужас управлял
порабощенными деревьями,прорывая брешь в граните.
Но зачем?Что за власть имел Темный Лорд над призрака-
ми?Что заставило их после многих столетий высвободиться и,
покинув родные пенаты,начать охотиться на Западных Терри-
ториях?
За два прошедших дня Мерик досконально изучил поведе-
ние призраков.Ужас выходил из Леса для охоты в Западных
Территориях только ночами,создавая необычный барьер во-
круг замка Мрил,защищающий дварфскнй лагерь.И снова
вопрос — зачем?Что за страшный договор скреплял призра-
ков и хитрых дварфов?
У Мерика не было ответа.Он развернул «Штормовое кры-
ло».Слезы превратились на его щеках в ледышки.Хотя столь-
ко всего было неизвестного,Мерик знал один секрет.То,что
187
он никому не рассказывал,даже близким друзьям.
Он повернулся спиной к Лесу.
— О,Нилан...может,было бы лучше,если бы ты остава-
лась мертва.
∗ ∗ ∗
— Ты плохо выглядишь,— сказал Могвид.
Нилан открыла глаза.Она прислонилась к холодной стене
камеры,закутавшись в плащ.Могвид съежился перед ней.
— Я в порядке,— солгала Нилан,отворачиваясь и натяги-
вая капюшон.
Могвид уселся рядом с ней.Он отбросил с ее плеча прядь
светлых волос.
— Что случилось?
Нилан молчала.Хотя она прикладывала все усилия,чтобы
скрыть это,но каменный склеп стал серьезно угрожать ее
перерождению.На просторах Западных Территорий древесная
песня поддерживала ее жизненные силы,здесь,отрезанная
от леса и окруженная лишь толщей гранита,она едва могла
слышать шепот бесконечных песен деревьев.
— Тебе нужна лютня,да?— прошептал проницательный
Могвид.— Нимфаи не могут быть слишком далеко от своего
древесного духа?
— Не дальше ста шагов,— спокойно ответила та.Много
лет назад,когда последнее дерево коакона в ее родовой ро-
ще Локаихера заболело,опытный резчик по дереву изготовил
для Нилан изумительную лютню из сердца ее родного дерева,
освободив и защитив его дух.С лютней в руке Нилан получи-
ла возможность путешествовать по землям Аласии в поисках
лекарства,способного вдохнуть жизнь в больные деревья.
Но сейчас все изменилось.У нее больше не было лютни,
поэтому она нуждалась в обширных лесах Западных Терри-
торий,чтобы выжить.Заключенная в гранит,отрезанная от
леса,Нилан чувствовала,как слабеет,гибнет в четырех сте-
188 Глава 6
нах.Ее губы высохли и потрескались,и никакое количество
воды не утолило бы ее жажду.Волосы безвольно свисали пря-
дями,похожими на увядшие осенние листья.
— Как долго ты можешь продержаться?— участливо спро-
сил Могвид.
— Недолго.Может быть,день.— Закрыв глаза,Нилан
прислушалась к внешнему миру,сосредоточившись на шепоте,
прорезающем коридоры и лестницы.Напрягшись,она услыша-
ла еще одну песню,с более темной мелодией.Она исходила
из Зловещего Леса.Милан знала эту черную песнь.
— Нет,— пробормотала она тупо.— Я не буду слушать.
Даже,чтобы поддержать свои силы.Этот путь вел лишь к
безумию и пагубным страстям.
— Что это было?— спросил Могвид.
Нилан покачала головой.
— Иногда за жизнь приходится платить слишком дорого.
Могвид нахмурился,сбитый с толку.Он отодвинулся от
нее.
— Не сдавайся.Лорд Тайрус обещал помочь.
Нилан глубже закуталась,моля о том,чтобы Могвид был
нрав,и принц поспешил.Пока она сидела,до нее доносился
шепот древесного пения:один светлый,другой темный.Две
стороны одной монеты.
Она крепко сжала веки,но не смогла удержать слез,стру-
ящихся по ее щекам.«Локаихера.Воспоминания о зелени и
цветах.Все ушло».Нилан вздрогнула,закрывая слух для зова
темной песни.
«Поторопись,Принц...»
∗ ∗ ∗
У Принца замка Мрил в течение его короткой жизни было
много имен.Его мать,давно уже покойная,называла его Ти-
ламон Ройсон,в честь его великого дедушки.Пираты Порт
Рауля называли его Капитаном Тайрусом,лидером касты и
189
кровавым тираном.Его первая любовь в тринадцать лет да-
ла ему прозвище «Сладкое сердце»,посчитав его нежным и
добрым,в то время как последняя женщина,побывавшая в
его постели,обозвала его «Ублюдком» и пообещала выпустить
ему кишки за жестокость.На самом деле,принц подходил под
все эти прозвища.Никто в мире не имеет лишь одно имя.
Но сейчас,пробираясь сквозь каменную Стену,Лорд Тай-
рус откинул все превратности своего прошлого и стал единым
целым,целью,закованной в гранит.Это было его домом,его
наследственным владением,которое он хотел вернуть и же-
стоко отомстить.
Тайрус двигался в скале так же легко,как рыба в воде.
Он чувствовал течения в камне,отливы и приливы,все виды
магических потоков.Плывя вверх,к источнику энергии,Тай-
рус направлялся к вершинам Великой Стены.Он оглядывался
вокруг.Его взгляд простирался далеко за водянистый гранит,
он видел пейзажи Западных Территорий и дварфский лагерь.
Повернув голову,он смутно различил во мраке Зловещий Лес.
Но ему не нужно было ни направо,ни налево,а только
вверх,к центральной башне замка Мрил,врастающей в гра-
нитную стену.Он стремился к верхним террасам,к палатам,
которые когда-то принадлежали его отцу,королю Раю.Он по-
дозревал,что тот,кто имеет господство над дварфами,должен
находиться там.
Когда Тайрус поднялся достаточно высоко,он изогнулся
и скользнул в непосредственно формирующие замок стены.
Гранит здесь был тоньше.Зрение Тайруса обострилось,как
у ныряльщика,вышедшего из глубин темного озера.Огра-
ниченный суженными стенами,Тайрус стал осторожнее.Его
присутствие будет легко обнаружено,если сквозь стену про-
ступит одна из конечностей.Боком он прошел длинный ко-
ридор,подходя,наконец,к нужной двери.Замедляя шаг,он
остановился и завернул из коридора внутрь соседней комнаты.
Королевская передняя имела овальную форму,словно пу-
зырь в граните.Другие коридоры вели в личные апартаменты
190 Глава 6
короля.Но эта главная комната служила его отцу залом для
аудиенций и конференций.Полки с книгами прорезали стены,
камин высотой с человеческий рост находился справа,холод-
ный и заброшенный.Толстый шерстяной ковер с вышитым на
нем фамильным гербом снежного леопарда покрывал гранит-
ный пол.
Тайрус нахмурился.Комната была пуста и темна,за ис-
ключением единственной горящей лампы.
Плавая в камне,полностью разочарованный,Тайрус вдруг
услышал острый голос,звучащий из глубин зала.
Следуя за звуком,Тайрус выступил за границы камня,со-
храняя магию.Черные руки вытянулись из стены,когда Тай-
рус попытался высвободиться.Он стремительно промчался по
ковру к дальней стене,сливаясь с ней.Быстро продвинулся
к перекрестку стен,все глубже погружаясь в частные апарта-
менты отца.Его курс лежал на глухие звуки голосов.
Наконец он нашел отцовские купальни и обнаружил гово-
рящих.Комната была полна паром и размыта.Тайрус двигался
очень осторожно,сощурившись.
Всю центральную часть комнаты занимала огромная кад-
ка с водой.С краю от нее широкогрудый дварф опустился на
одно колено,держа в руке фуражку.Его скошенный нос и тол-
стые губы делали его похожим на толстую жабу,присевшую
у озера.
— Все в готовности.Стержень под Цитаделью добыт и зал
под Тор Амоном завершен.
— А что насчет статуи грифона,капитан Бриттон?— Го-
ворящий нежился в горячей воде в кадке.Было трудно сквозь
пар различить принадлежность голоса,но он определенно по-
ходил на женский,ритмичный и сладкий,но с глубокими
угрожающими ветками.— Как насчет Врат Плотины?
— Их вернули на прежнее место у Цитадели.Мы ждем
только следующего полнолуния,чтобы сделать последний шаг.
— Прекрасно.— Фигура еще больше погрузилась в ба-
дью.— Я считала,что глупо лейтенанту Темного Лорда под-
191
ряжать Грифона и охотиться в лесу на парочку заблудившихся
бродяг,особенно в это непростое время.
— Когда приближается час,Черное Сердце становится осо-
бенно подозрительным.
— Или кто-то по имени Шоркан.Этот дьявол смотрит за
всеми Вратами,прыгая между ними,словно ошпаренная кры-
са,следя за каждой мелочью.С моими братьями в качестве
сторожей,ему нечего бояться на севере.Безопасность — на-
ша сильная сторона.— Фигура вздохнула.— Находка принца
Стены — счастливая удача.После возвращения Грифона на
его прежнее место мы успеваем в срок.Ничто не утрачено,из
всего извлечена польза.
— Но принц остается без сознания.
— Тогда мы должны молиться,чтобы его воля была доста-
точно сильна для противостояния Плотине.Если мы сможем
переломить принца в нашу пользу,его способности к предска-
занию послужит мастеру.
— А как насчет его товарищей?
Фигура пошевелилась в своей бадье.
— Они хороши для растопки нашего огня.Мы испробуем
на них пытки,чтобы юный принц был сговорчивее.Мы не
упустим его,как случилось с его отцом.— Купальщица ныр-
нула глубже.— На самом деле,тело,которое я ношу,очень
комфортно.Я уже забыла плотские радости.Это купание...
изысканное вино.— Рука потянулась сквозь густой туман к
стакану с чем-то кроваво-красным.Купальщица отпила вина,
смакуя его,затем поставила стакан на место и встала.
Внезапное движение заставило пар зашевелиться клубя-
щимися потоками.
— Когда принц проснется,мы сломаем его волю.То,что
не удалось с отцом,получится с сыном.
Туман рассеялся,когда нагая фигура выступила из бадьи.
Снежная борода,спускающаяся на широкую грудь,явно не
соответствовала женскому голосу.
Задыхаясь,Тайрус вышел из стены,неосмотрительно вы-
192 Глава 6
дав себя.
— Отец!
Парочка повернулась в его сторону,вглядываясь в туман.
Чтобы не быть обнаруженным,Тайрус рванул обратно внутрь
гранита.
— Ты что-нибудь слышал?
Дварф кивнул,подергивая длинными ушами.
— Глухой выкрик.Может быть,из соседней комнаты.
— Отправляйся на поиски!
Дварфский капитан ретировался.
Нагая фигура прошествовала к стене,вставая перед ней.
Она подняла руки,чтобы исследовать стену.Тайрус оцепенел
в камне,забившись внутрь на половину руки.Он разглядывал
лицо своего отца,которого оплакивал десять лет.Его руки
были готовы взмыть и сжать отца в объятиях,но Тайрус знал,
что короля Рая не было в этом теле.Глаза,застывшие перед
ним,были холодны и светились жестоким огнем.
Сжав кулаки,Тайрус сдержал сильнейший приступ гнева.
Жабоподобный капитан вернулся,неся в руке топор.
— Комнаты пусты.
Фигура стремительно обернулась,проговорив ледяным то-
ном:
— Проверь пленников.
— Да,мой лорд.— Капитан Бриттон,склонившись,поки-
нул комнату.
Теперь сын остался наедине с отцом — наедине с чем-то
безобразным,носящим облик короля Рая.
— Я чую тебя,— прошептал демон в пустую залу.— Запах
крови в стенах.
Фигура двинулась обратно в ванную,повышая голос,сме-
нив женские переливы на суровый и ледяной тон.
— Не знаю,что это за хитрая магическая уловка,но я
найду тебя,кем бы ты ни был,и уничтожу.Обещаю!
Тайрус наблюдал,как от тела его отца распространилась
мгла,струясь из каждой поры.Завитки темного дыма пронзи-
193
ли туман,охотясь за ним.
Тайрус не стал рисковать.Не сейчас,когда остальные за-
висят от него.Он отправился вниз по стене,переливаясь.Это
движение,должно быть,было замечено.Демон прыгнул в сто-
рону его укрытия,расправляя когтистые пальцы.
Но Тайрус уже ушел,погрузившись в нижние пласты зам-
ка,направляясь к главной башне.
Пока он плыл,но его гранитным щекам текли слезы.
— Отец!
Глава 7
Как только луна взобралась на ночной небосвод,Мишель
спешно отправилась вниз по лесной тропе на свет дварфского
лагеря вокруг замка Мрил.Она не пряталась.Тропа заканчи-
валась на краю леса.Северная Стена и замок Мрил маячили
перед ней в ста шагах.
Глубоко вздохнув,Мишель вышла на открытое простран-
ство и прошествовала к линии сторожевых постов лагеря.Во-
круг ее предплечья под толстой кожаной курткой вилась пака-
гола,всем своим существом выражая обеспокоенность.Долж-
но быть,из-за запаха магии,исходящей от стены.Когда-то
Мишель сама могла чувствовать источники силы:ее способ-
ности восприятия были феноменальны.Но не сейчас.Восстав
из мертвых с помощью магии крошечной змейки,она про-
меняла одну способность на другую,— выдающийся нюх на
способность к трансформации.
Мишель двинулась к одному из внешних постов и привет-
ственно подняла руку.Уставшая охрана лишь кивнула,при-
льнув к пикам.Она поспешно прошла дальше,опустив глаза.
Обман удался.Немного раньше группа Мишель устрои-
ла засаду для трех дварфских охотников.Это было просто.
Мерик снизил «Штормовое крыло» и спустил четырех своих
людей,вооруженных арбалетами с отравленными стрелами,в
гущу деревьев.Те быстро расправились с толстыми охотни-
ками,дав сигнал остальным,что путь расчищен.После напа-
дения Мишель присоединилась к лучникам.Тщательно обду-
мав,она перевернула на спину самого маленького из дварфов,
женщину.Склонившись над безвольным телом,она изучила
194
195
фигуру и лицо,обратив себя в ее полное подобие.Удовлетво-
ренная сходством,Мишель быстро натянула дварфские одеж-
ды и прикрепила собственное оружие,спрятав его под верхней
меховой накидкой.
Эльфийские лучники взобрались на канатах обратно на
ожидающий их корабль,оставив Мишель в одиночку двигать-
ся к замку Мрил.Ее целью было добраться до вершин зам-
ка и,устранив нежелательных свидетелей,дать возможность
«Штормовому крылу» спокойно причалить.
— Как ночная охота?— спросил приземистый страж на
дварфском языке,когда она пересекала следующий пост.Он
сидел на стуле,натачивая топор.
Мишель обернулась,быстро в уме переведя вопрос.Она
приподняла накидку и показала трех зайцев,свисающих с по-
яса.
— Ужас мало что оставил нам для охоты.
Страж кивнул,сосредоточившись на своем топоре.
— Проклятые твари.Вопят и стонут все время.Волосы
дыбом встают.
Мишель ухмыльнулась и отправилась дальше мимо пала-
ток и казарм.Она поправила накидку,с волнением двигаясь
по совершенно дикому лагерю.Так как большинство спало в
своих палатках,никто к ней на улице не обращался.
Вскоре она добралась до внешней заградительной стены
замка Мрил.На посту у нее стояли два охранника.Они вы-
тянулись при ее приближении,сдвинув пики.
Мишель сбавила шаг и опустила голову,подходя к ним.
Она не хотела,чтобы зеленые глаза выдали ее истинную сущ-
ность.
Длинная пика с острым стальным лезвием опустилось пе-
ред ней,преграждая путь.
— Что у тебя здесь за дело в ночное время?
Мишель вновь приоткрыла накидку,демонстрируя трех
зайцев.
— Поздний ужин для капитана охраны.Он просил прине-
196 Глава 7
сти что-нибудь вкусненькое.— Она шире распахнула накид-
ку,обнажая дородную грудь,еще сильнее округлившуюся при
трансформации.— Они достаточно жирные,чтобы пройти ин-
спекцию?— спросила она с похотливой усмешкой,раскачивая
бедром добычу.
Охранники даже не посмотрели на зайцев.Пальцем Ми-
шель отвела копье в сторону.
— Прошу меня простить,я слышала,капитан страшно го-
лоден.— Не оказав сопротивления,а только ворчливо проте-
стуя,они позволили ей пройти.
— Проклятый капитан всегда получает лучших...
— Зайцев,— закончил его товарищ.
Охранники захохотали и вернулись к посту.
Мишель пересекала центральную башню.Хотя ночь была
холодная,по ее лбу струился пот.Руки слегка тряслись.Ей
приходилось прилагать усилия,чтобы идти медленно.
Взобравшись вверх по лестнице к главному входу в замок,
Мишель с облегчением обнаружила,что он не охраняем.Ка-
залось,что грабительские силы были уверены в безопасности
укрепленного лагеря.
Она прошла через разбитые каменные двери и дальше
углубилась в башню.Зная дорогу с этого места,она двига-
лась несколько увереннее.Десятки лет назад она тренирова-
лась в этих самых залах,изучая путь меча,а затем присягнула
в верности королю Раю в большом пиршественном зале.Но,
продвигаясь все выше по лестнице и пересекая пыльные ко-
ридоры,она едва узнавала памятные места.Вычищенные до
блеска светлые залы стали темными и грязными.Кругом ва-
лялись сломанная мебель и обветшалые настилы.На одной
из лестничных площадок Мишель обнаружила старые кости
защитника замка,сброшенные в угол,с остатками кожи и
одежды на них.Она отвернулась и поспешила дальше,гони-
мая призраками,в то время как крысы и другие паразиты
сворачивали с ее пути.
Это был не тот замок,который она помнила.
197
Хотя внутренне убранство комнат было осквернено,их рас-
положение осталось прежним.Мишель проходила последний
лестничный пролет к вершине башни.Она двинулась в сторо-
ну открытой балюстрады террасы.У дверей она притормозила,
чтобы проверить оружие.
В соответствии с данными ночной разведки,там стояло
двое охранников.
Мишель налегла на дверь и подтолкнула ее.Нельзя под-
нимать шума.Она вынула пару своих метательных кинжа-
лов и подержала их в ладонях,взвешивая.Удовлетворившись,
подняла дверную щеколду и проскользнула внутрь.Один из
охранников обернулся на скрип петель.Мишель направилась
к ним.
— Что ты?..— Первые слова дварфа застряли в горле,под-
резанные кинжалом,все еще торчащим из-под его подбородка.
Кровь хлынула струей,когда он захрипел и обрушился на бок.
Его товарищ слишком медленно осознал все случившееся.
Прежде чем он смог обернуться,Мишель вонзила свой второй
клинок прямо в мягкую плоть,где спина соединяется с чере-
пом.Надавив другой ладонью на рукоять,она ввела лезвие
глубоко в мозговое вещество.По телу дварфа прошли судоро-
ги,рот то открывался,то закрывался,делая бесшумные вдохи.
Затем его мышцы обмякли,а тело грохнулось на пол.
Но работа Мишель еще не была закончена.Первый дварф
вырвал кинжал из своего горла и отбросил его в сторону.В
другой его руке появился топор с длинной рукоятью.Он пы-
тался поднять тревогу,но смог издать лишь бульканье,голос
же тонул в кровавом месиве.
Отступая на шаг,Мишель раздумывала над ситуаци-
ей.Преимущество внезапности было утрачено.Солдат ловко
схватил свой топор,горя огнем и ненавистью.Мишель не нра-
вились ее шансы.Оснащенные двумя сердцами,дварфы были
неутомимы в кровопролитиях,она же носила на себе непри-
вычную оболочку,не имея ни времени,ни запаса магических
сил для перевоплощения.
198 Глава 7
Дварф начал атаковать.
Мишель вытащила мечи,перехватила топор их перекрещи-
вающимися лезвиями и отбросила в сторону.Топорище удари-
лось о гранитный пол,выбивая искры прямо у ее подошв.
Мишель двигалась вокруг нападающего,все глубже пронзая
его живот.
С воем дварф вывернулся,утянув меч из рук Мишель.
Мишель отступила,вынужденная ограничить себя остав-
шимся оружием.Она прокляла свое нынешнее тело.Слишком
медлительное,пальцы слишком толстые.
Дварф с рукоятью меча,торчащей из бедра,вновь кинул-
ся в атаку.Кровь пенилась на его губах.Вонзенный клинок
беспокоил его не больше,чем укол шипа.Топор снова взмет-
нулся.
Следующий удар предназначался для головы Мишель.Не
имея надежды отклонить тяжелое оружие,она даже не попы-
талась это сделать.Вместо этого она бросилась к нападающе-
му.Дубовая рукоять ударила ее по плечу,придавив к полу.
Двумя руками она вонзила второй меч в живот,после чего
откатилась в сторону.
Поднимаясь на ноги,она огляделась.
Дварф припал на одно колено,пронзенный сразу двумя
клинками,в том числе последним оставшимся у Мишель ору-
жием.Используя свой топор как распорку,он поднялся и уста-
вился на нее.Он смотрел на ее пустые руки,рисуя на лице
кровавую ухмылку.
«И что теперь?» — думала Мишель.Она обнаружила,что
сидит спиной к стене балюстрады.Левая рука почти обесси-
лила от удара по плечу.
С бесшумным победным кличем дварф рванул на нее,вы-
соко подняв топор.
Инстинктивно среагировав,Мишель прижалась к полу,
подняв ноги и опершись на жесткую гранитную стену.Про-
игнорировав нацеленный на ее лицо клинок,она резко задрала
ноги и ударила ими дварфа в живот.
199
Он испустил протяжный стон,истекая кровью,но все так
же усердно молотил топором.
Мишель вновь вскинула ноги,отшвыривая его назад.По-
теряв равновесие,дварф выронил оружие,и оно грохнулось
на каменный парапет как раз около ее головы.Резкий дребез-
жащий звук послышался у ее ног.
Потянувшись через колени,Мишель схватила свои мечи
за рукояти и одним взмахом вынула их из дварфского пуза.
Дварф заорал и бросился на нее,намереваясь прижать к
стене.
Мишель не сопротивлялась.Одним движением руки она
сложила оба меча в виде креста прямо перед собой и позволи-
ла охраннику напороться на перекрестие,ускорив тем самым
его падение.
Крайне удивленный,он обрушился всем своим грузным те-
лом вниз,головой на перекрещивающиеся клинки.Это паде-
ние на два бритвенных острия довершило начатое.Горло было
перерезано,дварф грохнулся прямо на Мишель,заливая ее
лицо и грудь потоком горячей крови.
Мишель силилась отшвырнуть его,но вес был слишком
велик.Кровью забило рот и горло.Она давилась и пыталась
сплевывать,кашляла и почти тонула в озере крови.Потом два
грудных насоса прекратили отбивать такт,и кровавый поток
замедлился,дав Мишель возможность перевести дыхание.
Она все еще была в ловушке.Дварф был слишком громоз-
док и широк в костях.Отказавшись от попыток сдвинуть его,
Мишель нащупала в кармане серебряную монету принца,на
одной стороне которой застыл в прыжке снежный леопард,на
другой блестел лик короля Рая.
Она поцеловала изображение короля,благодаря того за
свою отличную боевую подготовку,после чего закрыла гла-
за.
— Ксин,— призывала она про себя.— Ксин,услышь меня.
Почти мгновенно монета накалилась в ее руках.
— Я слышу тебя.
200 Глава 7
Мишель вздохнула с облегчением.Было решено использо-
вать монету для сигнализации на корабль важного донесения.
Ксин ждал ее зова.
— Дорога чиста,— ответила она.— Заводи корабль.
— Будет сделано.Мы идем.
Мишель прижала монету ближе к губам.
— Поспешите...
∗ ∗ ∗
С другого конца камеры Крал пристально смотрел на Лор-
да Тайруса.Принц свернулся клубком на пучке соломы.По
возвращении из плавания по гранитной стене Тайрус стал
мертвенно-бледным и угрюмым.Кралу передалось его настро-
ение.
Прошлой ночью принц неожиданно вынырнул из тюремной
стены,перепугав всех до смерти.Собрав с пола лохмотья и
поспешно завернув в них свое нагое тело,он прошипел,что-
бы все сидели тихо,так как капитан Бриттон спускался к ним
для проверки.Разметавшись по полу,Тайрус симулировал бес-
памятство,пока остальные,рассевшись по углам камеры,всем
своим видом изображали усталость и безнадежность.
Опасения принца вскоре оправдались.
Несколько минут спустя коренастый капитан огласил гром-
ким криком свое прибытие,остановившись у их клетки.Он
оглядывал всех сквозь прутья решетки,изучая на предмет
тайных ухищрений.Удостоверившись,что пленники были под
контролем,капитан свирепо зарычал и удалился.
Немного позже Тайрус рассказал,что ему удалось подслу-
шать в королевских покоях,— про грязный заговор,замыш-
ляемый на севере.Он также поведал о демоне,захватившем
тело его отца.С тех пор Тайрус держался в сторонке.
Услышав новости,Крал тоже отдалился.Итак,Темный
Лорд реализовывает новый план на севере,в Цитадели.Он
съежился при этой мысли.Являясь слугой или не являясь,
201
Крал не мог вынести бесчестья и разрушения,грозящие его
родине со стороны черных магов.Противоборствующие чув-
ства охватили его:одно,выкованное темным огнем,другое,
сложенное из камня.Дни проносились,и в Крале постепенно
вызревало решение.
Он уже призывал Темного Лорда прийти,чтобы покончить
с охотой на ведьму.Ступив на этот путь,Крал хотел довести
его до конца.Цитадель должна вновь принадлежать его наро-
ду,даже если для этого придется нарушить планы мастера.
Могвид громко заговорил,возвращая Крала обратно в на-
стоящее.Могвид слегка подтолкнул Тайруса.
— Я все еще не понимаю,почему ты не можешь пройти
сквозь стены и достать ключи.Освободи нас.К чему гнить
заживо в этих застенках?
Тайрус,под глазами которого лежали глубокие тени,пока-
чал головой.
— И что потом?У ворот замка расположился целый легион
дварфов.Нас снова схватят,и мой секрет будет раскрыт.Пока
я изображаю беспамятство,мы выигрываем время.Я поохо-
чусь этой ночью,когда охрана ослабнет,и поищу,что может
нас освободить.
Могвид вновь облокотился о стену.
— Ненавижу это ожидание.
— Еще больше тебе не понравится тушиться в дварфском
котле,— раздраженно фыркнула Нилан.Нимфаи заговорила
в первый раз после долгого молчания.Она выглядела неваж-
но:лицо покрылось пятнами,губы пересохли и потрескались,
волосы безжизненно свисали на плечи.
Тайрус оперся на локоть.
— Хватит грызться.Я снова отправлюсь на поиски.Если
охрана у подземелья немногочисленна,я могу попытаться вы-
манить ее и дать вам всем шанс на побег,но сам останусь
здесь.
Крал пробурчал:
— Если ты остаешься,я тоже.
202 Глава 7
— И я,— хрипло прошептала Нилан.
Все глаза обратились к Могвиду.Он деланно вздохнул.
— Я не пойду один.
Крал кивнул.
— Тогда решено.Тайрус,поищи средства выбраться отсю-
да.Я слышал,в замке полно тайных ходов по всей длине
стены.Что,если один из них выведет нас?
Тайрус нахмурился.
— Эти ходы всего лишь миф.Они не существуют.Есть
только один путь,секретный способ выбраться отсюда в слу-
чае нападения.Но не думаю,что нам подойдет этот путь.
— Куда он ведет?— спросил Крал.
— В Зловещий Лес,в темную рощу за Стеной,родину
призраков.В том лесу нет спасения.Никто не мог бы пересечь
его и остаться в живых.Лучше уж погибнуть в битве,чем
послужить закуской для Ужаса.Я вырос здесь,но так и не
смог понять,зачем вообще был построен этот секретный ход.
— Я знаю,— отрывисто произнесла Нилан.
Тайрус с удивлением уставился на нее:
— Зачем?
Та покачала головой.
— Уже не важно.Ты прав.Этот путь страшнее смерти.
Глаза принца подозрительно сощурились.Нилан,не мигая,
встретила его взгляд.
Крал нарушил молчание.
— Полночь.Будет лучше,если ты снова пройдешь по
Стене.Разузнай что-нибудь.Держу пари,терпение наших за-
хватчиков на исходе.Я видел,какими голодными глазами про-
ходящий мимо охранник смотрел на нашу камеру.
Тайрус кивнул и подскочил.
— Ты прав,горец.Боюсь,недолго демонесса,принявшая
облик моего отца,будет дожидаться моего пробуждения.—
Он стянул с себя ветхие одежды,нисколько не стесняясь сво-
ей наготы.Затем приблизился к стене и прижался к ней ладо-
нями,вызывая магию.
203
Крал почувствовал смещение энергии.Тайрус потонул в
толще гранита,исчезая.Зверь,живущий внутри Крала,пы-
тался учуять следы принца,но напрасно.Не было слышно
даже биения сердца.
Гранит поглотил гранит.
∗ ∗ ∗
Мерик оставил «Штормовое крыло» на попечение своего вто-
рого двоюродного брата.Корабль парил в сотне шагов от са-
мой высокой крыши замка Мрил,скрытый в ледяном тумане,
покрывающем вершины Северной стены.Мерик задрал голо-
ву,спускаясь на каменный пол.Корабль был невидим,сверху
тянулся лишь длинный канат,крепящий его к парапету замка.
Мерик направился к остальным товарищам,укрывшимся
в тени.Мишель выглядела поистине чудовищно.Все еще за-
ключенная в облик похожего на жабу дварфа,она насквозь
пропиталась его кровью.Пораженный ее видом,Мерик по-
скользнулся.Он расправил руки,пытаясь удержать равнове-
сие,выровнял свое положение и бросил злой взгляд на скольз-
кий бассейн крови,на котором чуть было не растянулся.Вся
узкая терраса была предательски запита кровью и усыпана
мертвыми телами.
Мерик поправил темный плащ и тюк на спине,заботясь о
его хрупком содержимом.
— Готовы?— спросил он,присоединяясь к остальным.
Позади Мишель стояли два эльфийскнх моряка,особо ис-
кусные в использовании стрел и кинжалов.Вокруг них бродил
Фердайл,спущенный с корабля в корзине.Его острый нюх
должен был пригодиться в поисках.На борту «Штормового
крыла» осталась часть команды,а также Ксин и Ток.Способ-
ность Ксина говорить на расстоянии позволяла спасательной
команде оставаться на связи с кораблем.
— Мы готовы.Поспешим,— сказала Мишель,натягивая
поверх кровавых одежд чистый плащ.— Я знаю дорогу в под-
204 Глава 7
земелье,но лучше сначала удостовериться,что в залах нет
любопытствующих глаз.
Мерик кивнул.
— Тогда идем.Тихо и спокойно.
Мишель прокладывала дорогу,сопровождаемая Фердай-
лом.Мерик и два его товарища,эльфы-близнецы Пиллак и
Силлак,замыкали шествие.Никто не проронил ни слова,по-
ка двигались вниз по ступеням лестниц и коридоров.Мишель
забегала вперед и жестами указывала остальным следовать за
ней либо замедлять ход.
Этим поздним вечером верхние этажи были пусты,и ко-
манда продвигалась довольно быстро.Но как только они спу-
стились на нижние уровни,на их пути стали появляться слуги
и заспанные охранники,так что приходилось соблюдать осто-
рожность.
Фердайл крался впереди Мерика,держась в тени.Ми-
шель завернула за угол и взмахом руки заставила остальных
притормозить.Дальше она продвигалась в одиночку.Мерик
и Фердайл притаились за углом,украдкой выглядывая из-
под него.Зал,простирающийся впереди,был довольно широк.
Дальше по проходу дюжина дварфов играли в кости.Обойти
их было невозможно.
Мишель не спеша,будто прогуливаясь,приблизилась к
ним.Они обменялись с ней словами на дварфском наречии.
Мишель,казалось,о чем-то спорила с ними,явно пытаясь со-
гнать тех с места,но безуспешно.Наконец,она облокотилась
на стену,давая сигнал рукой за спиной.
«Будьте готовы к битве.Ждите сигнала».
Мерик снял со спины громоздкий тюк и осторожно поста-
вил его на пол.Затем обнажил свой клинок.Он напитал свою
руку магической силой.Эльфы могут передвигаться с неве-
роятной скоростью за короткие промежутки времени.Мерик
вспомнил битву на мечах с Кралом,случившуюся в подземе-
льях скалы гоблинов.Казалось,это было вечность назад.
Позади него эльфийские соратники натянули арбалеты,а
205
Фердайл припал к земле,обнажив клыки.
Чуть дальше в сторону зала Мишель отделилась от стены,
выхватив,словно из воздуха,два меча.Она воткнула их в гор-
ла двоих ближайших дварфов и прокрутила.Кровь брызнула
на стену.
Дварфы на какое-то мгновение застыли,затем разразились
громким ревом.
Мишель оставила мечи и отступила.В ее руках появились
кинжалы,ярко поблескивая в свете факелов.Один из них она
метнула в глаз дварфу,держащему пригоршню монет.Кусочки
меди и серебра взметнулись в воздух,когда тот завалился на
спину,умерев прежде,чем его голова ударилась о каменный
пол.Также метко Мишель метнула второй кинжал.Другой
дварф упал,выронив стакан из мертвых пальцев.
Мерик был впечатлен.Четыре трупа в одно мгновение.
Определенно,она хорошо адаптировалась к своим грузным
формам.
Но теперь преимущество внезапности было утрачено.Во-
семь оставшихся дварфов схватили оружие и вскочили на но-
ги.Мишель скользнула дальше в глубь зала,увлекая их за
собой.Руками она дала Мерику знак.
Мерик поднял меч и начал наступление на дварфов,сто-
ящих к нему спиной.Он метнулся в зал,словно серебря-
ный призрак.Двое дварфов упали,пронзенные отравленны-
ми стрелами близнецов,один был повержен стремительным
клинком Мерика,— два удара,протыкающие оба сердца,и
тонкий надрез вдоль шеи.Мерик отпихнул тело,опрокидывая
его поверх игральных костей.
Теперь зал был устлан телами,и началась настоящая ру-
копашная схватка — пятеро против пятерых.
Фердайл кинулся к толстому дварфу и вонзил зубы в его
горло.Мерик отвернулся.
Близнецы вновь натянули стрелы,но битва была слишком
яростной.Оба они нацелились на дварфа,который ринулся
вдоль зала,пытаясь сбежать и поднять тревогу.Две стрелы
206 Глава 7
воткнулись в его спину.Он продолжал бежать до тех пор,
пока сердца не накачали ядом все тело,заставив его припасть
на колени и грохнуться лицом вниз на каменный пол.
Мерик пригнулся под летящим на него топором.Лезвие
просвистело прямо у его макушки.Он отпрыгнул назад,пове-
дя кончиком меча.Острие вонзилось дварфу в живот,затем
прошло снизу вверх.Двигаясь быстрее,чем мог уловить обыч-
ный глаз,Мерик дернул рукоять меча вверх,разрезая дварфа
вдоль от пуза до горла.На каменный пол вывалился толстый
слой кишок и внутренних органов.
Мерик отскочил.Дварф,все еще живой,спотыкаясь,по-
шел на Мерика,подняв топор.Но его подвели собственные
внутренности.Оступившись на крови и петлях своих кишок,
он грохнулся на пол.Корчась и извиваясь,дварф больше не
смог подняться.
Обернувшись,Мерик увидел Фердайла,вонзившего зубы в
бедро очередного дварфа,заставив его приземистое тело при-
жаться к земле.Эльфийские близнецы были уже рядом,отка-
завшись от арбалетов из-за слишком плотной битвы и атакуя
присевшего дварфа длинными кинжалами.
Мерик снова описал круг.В глубине зала он увидел по-
следнего и самого огромного дварфа,наступающего на без-
оружную Мишель.Та прислонилась спиной к стене,подняв
руки,готовая голыми руками обороняться от железного топо-
ра.
Мерик обратился к магии,но почувствовал лишь свинцо-
вую усталость.Запасы молниеносной скорости иссякли.
— Мишель!— выкрикнул он.
∗ ∗ ∗
Мишель затаилась,выискивая любое слабое место в позиции
противника.Ее глаза бегло осматривали нападающего.Тот ма-
стерски держал свой топор,ровно балансируя.Острый выступ
железного топора был достаточно длинен,чтобы насадить на
207
него маленького противника.Опасное оружие.
Мишель сжала кулак.Если она сможет удержать его неко-
торое время,остальные,возможно,успеют прийти к ней на
помощь.
Пока она изучала дварфа,в руке у того появился даго.На
длинном кинжале были глубокие насечки,предназначенные
для захвата и слома мечей противника.Но этой ночью не
было ни одного меча;его острие и простое лезвие причинило
бы достаточно вреда.Дварф перекатывал небольшое оружие в
своей огромной лапе,так же привычно орудуя им,как пекарь
поварской ложкой.
В отличие от охранника на террасе,этот дварф не был
склонен недооценивать ее.Он двигался медленно и очень
осторожно.
Мишель слышала зов Мерика с другого конца зала,пони-
мая,что помощь из того угла придет не скоро.
— Готовься к смерти,изменник,— проревел дварф,словно
пережевывая камни.
Глаза Мишель сосредоточенно сузились.Она знала,что
битва уже проиграна.Она была не только безоружна,но так-
же полностью истощена изнуряющими ночным баталиями.
Дварф сделал выпад,нанеся удар одновременно топором и
кинжалом.Мишель сделала шаг вперед,извернувшись в по-
пытке вырваться из ловушки,но противника не так просто
было одурачить.Конец кинжала скользнул в ее сторону,под-
талкивая под опускающееся лезвие топора.Окруженная клин-
ками,Мишель была обречена.
Пригнувшись,Мишель готовилась принять удар топора
плечом,моля о косом ударе,— но случилось другое.
Железо напоролось на камень.
Мишель подняла глаза и увидела руку,тянущуюся из сте-
ны,— гранитную руку!Каменные пальцы схватили рукоять
топора,не дав ему опуститься.
Чей-то голос прошептал ей прямо в ухо — голос из стены:
— Отойди,Мишель,если,конечно,ты не желаешь своей
208 Глава 7
смерти.
Она узнала насмешливый,язвительный голос.
— Тайрус?
— Двигайся,быстрее!
Не разобравшись в этом удивительном событии,Мишель
наклонилась и выскользнула из-под прихваченного топора.
Атакующий дварф,слишком ошеломленный для ответных
действий,позволил ей сбежать.Сделав несколько шагов,она
развернулась.Дварф рывками пытался высвободить оружие из
каменной хватки Тайруса.Это ему не удалось.Тайрус улыб-
нулся и выставил из стены вторую руку.В ней был зажат
длинный меч,кусок гранита,выкованный из самой стены.
Его улыбка превратилась в усмешку.Он взмахнул мечом и
пронзил дварфа.
— Это за замок Мрил!— Он выдернул свое оружие и снова
погрузил его.— А это за мой народ!
Вне стены магия на его теле поблекла,и гранитная плоть
вновь обратилась в мертвенно-бледную кожу.Все еще обна-
женный,Тайрус вырвал острие из окровавленного тела двар-
фа.
Топор выпал из толстых пальцев.Тайрус обхватил свой
гранитный меч обеими руками и замахнулся им от бедра,
задействовав все мускулы своего подтянутого тела.Острие
скользнуло по шее дварфа,рассекая плоть и кости.Большая,
похожая на тыкву голова отлетела,ударившись о стену и глу-
хо отскочив.Тайрус выпрямился,все еще держа меч обеими
руками.
— А это было за моего отца,— проговорил он,обращаясь
к обезглавленной фигуре,завалившейся на спину.
Мишель осторожно приблизилась к принцу.Его тело со-
дрогалось от боли и бешенства.
— Тайрус...
Тот взглянул на нее,постепенно погашая гнев.
— Что ты здесь делаешь?
209
Она старалась отводить взгляд от его наготы.Он был сы-
ном человека,которому она давала клятву верности.
— Мы пришли освободить вас.
— Кто?
Мишель кивнула в сторону приближающихся товарищей.
—Я думаю,ты помнишь Мерика еще по докам Порт Рауля.
— Один из союзников ведьмы.Прожженный тип.
— Я залатал свои раны,— ответил Мерик,пряча меч и
представляя соплеменников.
Тайрус похлопал волка по плечу,когда тот,принюхиваясь,
выдвинулся вперед.
— Рад видеть тебя,Фердайл.— Затем он обернулся к
остальным собравшимся и слегка поклонился.— Добро по-
жаловать в мой дом.Добро пожаловать в замок Мрил.
Мишель была поражена,сколько достоинства может выка-
зать человек,нагой,как младенец.Мерик поклонился в от-
вет и вкратце рассказал о «Штормовом крыле»,пока Мишель
осматривала мертвые тела в поисках оружия.Обернувшись,
она спросила:
— Что с остальными?Могвид,Крал,Нилан?
Тайрус стянул с мертвого тела накидку и завернулся в нее.
— В подземелье.Я проведу вас к ним.Теперь есть шанс
сбежать,когда над нами корабль.— Он начал прокладывать
путь.
Мишель взглянула на пустую стену,из которой тот ступил,
Тайрус заметил ее взгляд.
— Дополнительный дар Стены королевской семье.
Мишель кивнула,едва разобрав смысл сказанного.Все
объяснения подождут до лучших времен.
Вместе они продолжили свой путь вниз по залам.Со спо-
собностью Тайруса сливаться со стеной и устранять препят-
ствия,им потребовалось не много времени,чтобы пройти ми-
мо комнаты охранников и проникнуть в подземелье.
Мишель отворила камеру.
210 Глава 7
Крал подскочил первым.Его глаза широко распахнулись
при виде вновь прибывших.
— Мерик?
Эльфийский лорд приветственно кивнул.
— Столько времени прошло,человек с гор.
Могвид последовал за Кралом,поддерживая за руку Ни-
лан.Фердайл обнюхал своего брата-близнеца,проскулив при-
ветствие.Могвид коротко поблагодарил брата,охнув от неве-
роятно легкого веса нимфаи.
— Она слабеет,— проговорил он.— Нужно вернуть ее
обратно в лес.Оставим это дурное место дварфам.
— Нет,— возразила Мишель.— До тех пор,пока мы не
отыщем место расположения Врат Плотины и Грифона.
Тайрус нахмурился.
— Врата Плотины?Я ничего не знаю об этом,но слышал,
что грифон вернулся под какой-то кров на севере.
— В Цитадель,— добавил Крал.— Мы должны отправить-
ся туда!
Мишель кивнула.
— Мы отправимся.Мы должны.Идем.Я все объясню по
дороге к «Штормовому крылу».Врата Грифона должны быть
разрушены.
— Постойте,— проговорил Мерик,обернувшись к воскрес-
шей нимфаи.Он неловко поставил свой громоздкий,объеми-
стый сверток и пошарил внутри.В его руках появился пред-
мет,обернутый чем-то фиолетовым.Приподняв его.Мерик
стянул обертку и обнажил небольшой музыкальный инстру-
мент.Древесное сердце лютни испускало такое сияние,будто
она светилась собственным теплым внутренним огнем.Когда
Мерик протянул крошечный инструмент Нилан,его темные
завитки вспыхнули золотом.
— Думаю,это принадлежит тебе,— прошептал Мерик,
опустившись на колено.
211
∗ ∗ ∗
Дрожащими пальцами Нилан приняла потерянную лютню.Ей
будто вернули самый важный орган.Она вздохнула,когда теп-
лое дерево коснулось ее кожи,будто солнечный свет после
бесконечной ночной тьмы.Она погладила поверхность инстру-
мента,чувствуя присутствие духа внутри дерева.Поднеся его
к губам,нежно поцеловала.
— Ненаглядная моя,— тихо прошептала она,согрев дерево
своим дыханием.
Глаза Нилан наполнились слезами,когда она взглянула на
М ерика.
— Спасибо тебе.— Жизненные силы наполнили все ее
существо.Она уже могла самостоятельно стоять на ногах —
две разрозненные половинки стали единым целым.
— Нужно уходить,— прервал Тайрус.— Трупы скоро об-
наружат.Нужно уйти прежде,чем замок проснется.
Они быстро освободили остальных пленников в соседних
камерах:двух несчастных лесорубов,пойманных в качестве
пищи.К несчастью,человек с подпаленными культями вместо
ног был найден мертвым в своей камере.Он сжевал свой язык
и удавился им.
— Бедняга,— печально проговорила Нилан.
Никто не проронил больше ни слова,просто продвигаясь
вперед,через комнату охраны в центральную башню.Тайрус
и Мишель прокладывали дорогу,за ними Мерик и Нилан.
Остальные двигались следом,позади всех Крал.Горец нашел
в комнате охраны украденное у них снаряжение и имущество.
Он снова заполучил свой топор,а Тайрус фамильный меч.
Длинным строем группа взбиралась по многочисленным
лестницам сквозь извилистые проходы и строения.Тайрус хо-
рошо знал замок и вел их за собой быстро и уверенно,проса-
чиваясь сквозь комнаты и выныривая в других залах.Это был
петляющий путь сквозь гранитные лабиринты.
Нилан ничего не замечала.Она целиком сосредоточилась
212 Глава 7
на лютне,которую держала в руках,прижимая к груди.Ее
тепло просочилось прямо в сердце нимфаи,разливаясь по ее
телу.Взгляд стал острее,ощущения усилились.Она будто
проснулась после долгого сна.
На вершине извилистой лестницы Тайрус остановился,поз-
волив всем отставшим на лестнице сомкнуть ряды.
— Уже недалеко,— проговорил он,подбадривая их.— Еще
четыре этажа.
Затем Тайрус провел их с лестницы в очень высокую ком-
нату,являющуюся заброшенной бальной залой с украшенны-
ми фресками стенами.
Как только Нилан сошла с лестницы в эту комнату,она
ощутила внутри себя магическое натяжение — вибрацию,ко-
торая сотрясала ее конечности.Она остановилась в дверном
проходе.
— Что-то...что-то наступает.
При этих словах с нижних пролетов лестниц раздался
оглушительный шум.Мишель и Тайрус повернулись к Нилан.
— Что это?— спросил Мерик,обнажая длинное тонкое
лезвие.
Ответ не заставил себя ждать.Из темноты лестничной
клетки выскочили Могвид с Фердайлом.
—Дварфы!Толпы дварфов!—Могвид притормозил у входа
в бальную залу.— Крал повернул назад и удерживает их,но
оба лесоруба убиты стрелами.И у одного из братьев-эльфов
стрелой пробило плечо.
Тайрус скомандовал:
— Всем внутрь!— Он махнул рукой в сторону бальной
залы.— Мы можем запереть дверь и задержать их,пока не
доберемся до корабля.— Тайрус захлопнул двойную дверь.
Мишель двинулась к остальным.
Через мгновение эльфийские арбалетчики,прихрамывая,
добрались до дверей.Один из братьев опирался на другого,на
его плече зияла кровоточащая рана с торчащей из нее стре-
лой.Звуки борьбы — рев бешенства и звон железа — эхом
213
разносились с нижних лестниц.
— Закрывай дверь!— выкрикнул Могвид,сходя с порога.
Мишель держала вторую дверь распахнутой.
— Не раньше,чем Крал доберется до нас!
Тайрус приготовил засов.Мерик присматривал за своими
сородичами,помогая обоим пройти дальше в залу.
Внезапно Крал ворвался в открытую дверь,с дикими гла-
зами,вздымающейся грудью,с ног до головы залитый кровью.
Нилан ахнула,сделав несколько шагов назад.Она не сразу
узнала своего соратника.На какое-то мгновение вместо чело-
века гор ей почудился зверь.Она моргнула,прогоняя образ,
пока Мишель захлопывала дверь,а Тайрус вставлял толстый
засов.
— Быстрее!— выкрикнул принц.— В дальнюю дверь.
Мерик помогал раненому.
Когда Нилан последовала за ними,странное щемящее чув-
ство так и не покинуло ее.Наоборот,оно еще больше обост-
рилось.По ее телу проходили странные вибрации.
— Подождите!— резко выкрикнула она,обращая на себя
всеобщее внимание.
Мерик обернулся.Эльфийские близнецы,запинаясь,про-
двигались к дальней двери.
— Что?..
Дальний каменный портал позади Мерика с грохотом раз-
верзся,впуская в комнату множество осколков и пригвождая
эльфийского принца к полу.Двое его соплеменников были
не столь удачливы.Раненый получил удар по лицу,размоз-
живший ему нос и поваливший на землю.Его брата летящий
осколок ударил в ногу,проломив тонкую кость и заставив съе-
житься на полу.
Мерик поднялся на ноги,намереваясь помочь братьям.Ми-
шель и Тайрус бежали к ним с оружием в руках.Крал и Фер-
дайл сторожили запертую дверь,вместе с Нилан и Могвидом.
— Нет!— предостерегающе выкрикнула Нилан из-под пле-
ча горца.
214 Глава 7
Сквозь чад сернистого пара в комнату проникли две фигу-
ры.Нилан узнала их:предводитель дварфов капитан Бриттон
и старое знакомое лицо — король Рай.Но когда последний за-
говорил,стало ясно,что сходство с королем было лишь внеш-
нее,в теле жила чужая душа.
— Кажется,начинаются танцы,— проговорила бородатая
фигура высоким,свистящим голосом,противоречащим суро-
вому облику.Одержимый демоном обвел рукой бальную за-
лу.— А где же менестрели и певчие птички?Где изысканные
танцоры?
— Это же твой отец!— выдохнула Мишель,опуская меч.
— Нет,— сказал Тайрус,поднимая оружие.— Уже нет.
— Итак,князек очнулся,как я погляжу.— Фигура короля
Рая распростерла руки.— Иди ко мне,сын мой.— В голосе
слышался откровенный смех.
Тайрус плюнул.Его плевок дугой пересек комнату и попал
прямо в лицо одержимому.
Демонесса не торопилась вытереть слюну,и та скатилась
в белоснежную бороду.
— Разве так нужно приветствовать своего старика?— Су-
щество прошествовало вперед,распространяя вокруг себя мас-
лянистую мглу,раскрывая свой истинный облик.Оно встало
между двух поверженных братьев.От кончиков пальцев коро-
ля отделились черные побеги,похожие на клубящиеся эбони-
товые ленты.
Внутренняя магия Нилан потянулась к этой энергии,узнав
ее.«Матерь всемогущая...нет!» Она знала,что за тварь за-
владела телом доброго короля Рая.
Извивающиеся полоски сумрака взметнулись,впиваясь в
ничком лежащих эльфийских близнецов.Как только мгла кос-
нулась их,тела забились в агонии,рты раскрылись в немых
криках.
Мишель и Тайрус ринулись вперед,но второй дварфский
легион запрудил зал,подняв оружие и отгоняя их прочь.
Эльфийские близнецы продолжали корчиться на полу.По-
215
степенно их кожа плотно обтянула кости,тела скрючились,
изогнулись,будто из братьев темнотой были высосаны все
жизненные силы.Через несколько мгновений на каменном по-
лу остались лежать лишь высушенные оболочки.
На лице короля Рая отразилось довольство,глаза запылали
темным светом.
Мишель потянула Тайруса назад,как только фигура на-
правилась к ним.
— Я знаю это существо.Это Ужас,один из призраков Зло-
вещего Леса.
На их глазах мгла продолжала наливаться,подкормленная
кровью,ища новых жертв.Скоро демон принял свой истинный
облик вокруг тела короля — осколок ночи,полный жажды
крови.
Нилан поняла,что ей нужно действовать,иначе все они
будут уничтожены.Она выступила из-за широкой спины че-
ловека гор.
—Пропусти нас!—выкрикнула она,обращаясь к призраку.
Надменное лицо повернулось к ней.
— Кто смеет приказывать мне таким сладким голосом?
Нилан еще дальше выступила и подняла лютню,легко
удерживая ее на весу.Ногтем она коснулась струны,и сла-
бая нотка прорезала пространство,оставляя гнетущее впечат-
ление.
Фигура короля Рая отшатнулась,выпустив живую тень,
словно мглистый порыв ветра.Темнота разразилась пронзи-
тельным криком — уже знакомым воплем Ужаса.
— Ты знаешь,кто я,не так ли?— Нилан дернула вторую
струну.— Тебе знакома эта магия,власть древесной песни.
Демонесса метнулась к капитану дварфов.
— Ты притащил сюда нимфаи!Как ты мог,дурень?
Капитан Бриттон покачал головой.
— Невозможно.Все нимфаи давно мертвы.
— Не все!Одна еще жива!— Палец указывал на Нилан.—
Идиот!
216 Глава 7
Нилан продолжала подступать,перебирая пальцами стру-
ны.Гамма звуков эхом разносилась по залу.Призрак снова
завопил.
— Ты не знаешь,кто ты,— говорила Нилан.— Ты слу-
жишь не тому господину.Ты забыла песню Истинной Доли-
ны?— Ее пальцы двигались по струнам,вызывая воспоми-
нания о зеленой жизни и пурпурных цветениях,пламенном
свете и маленьких колибри.
— Нет!— Призрак оторвался от присвоенного тела и от-
ступил.Тело короля Рая,ставшее пустым остовом,повалилось
на землю.
— Вспомни!— взывала Нилан,преследуя существо.—
Вспомни,кто ты!
— Нет!— завопил призрак высоким детским голосом и ри-
нулся к рядам дварфов.На всем пути позади себя он оставлял
гибель.Дварфы падали замертво.Некоторые бежали,сломав
строй и стремясь выбраться из бального зала.
— Я приказываю тебе вспомнить!— взывала Нилан,напе-
вая,присоединяя свой голос к древесной мелодии лютни.
Завывания таяли.Тонкий,испуганный голосок раздался от
осколка темной массы,остановившейся в дверях.
— Я...я не могу...
Затем Ужас умчался,унося за собой эхо пронзительных
криков.
Распознав магию,капитан Бриттон приказал отступать,по-
кидая бальную залу.Мишель побежала вперед,чтобы прове-
рить холл.
— Они все собрались на повороте.Нам нужно двигаться
сейчас,пока они снова не осмелели.
Звонкий удар стали о камень заставил обратить внимание
Нилан на бальную залу.Тайрус склонился над телом своего
отца,держа меч в руке.Отсеченная голова короля лежала
рядом с шеей.
— Я не позволю демону устраивать логово в теле моего
отца.
217
Могвид и Фердайл присоединились к Мишель у двери.
— Идем,— подгонял Могвид.
Крал оттащил Тайруса от тела отца.
— Еще будет время для молитв и похорон.
— Крови совсем нет,— глухо проговорил Тайрус,протяги-
вая меч.
Нилан подошла к принцу с другой стороны.
— Он уже давно мертв.Пустой сосуд для...для...
Тайрус обернулся к ней с взглядом,твердым,как черный
гранит.
— Для кого?Ты знаешь больше,чем говоришь!
Нилан обороняющимся жестом прижала лютню к груди.
Мерик пришел к ней на помощь.
— Оставь ее,Лорд Тайрус.Это лучше обсудить подальше
отсюда.
Мишель согласилась с ним и приказала следовать за ней.
Она нырнула за дверь и пробежала по залу в противополож-
ную сторону от того места,где собралась толпа дварфов.Они
бежали разрозненными группами.
— Я знаю,как выбраться отсюда!— крикнула Мишель.
Она нащупала в кармане монету и поднесла ее к губам.—
Ксин,услышь меня!
Нилан не услышала ответа,но в нескольких шагах от нее
Мишель вдруг остановилась у выхода на лестничный пролет.
Ощутив биение сердца,Мишель опустила монету,продолжая
сжимать ее побелевшими пальцами.
Она повернулась к остальным.
— Беда.На «Штормовом крыле» были вынуждены обо-
рвать канат и улететь.Их раскрыли.Верхняя терраса кишит
дварфами.Еще одна ловушка.
Тонкие губы Мерика сжались.
— Что нам делать?Мы не можем идти наверх.И назад мы
тоже не можем.
Все молчали.Наконец Нилан проговорила:
218 Глава 7
— Мы пойдем вниз.— Она указала на лестницу,ведущую
в глубины замка.Затем обернулась к Лорду Тайрусу.— Сек-
ретный туннель,о котором ты упоминал в камере.Проведи
нас туда.
— Но он ведет к Зловещему Лесу.Ты сама сказала,этот
путь смертелен.
— Уже нет,— Нилан приподняла лютню.— Дорога откры-
та.
— Как?
Она покачала головой.
— Веди нас.
Тайрус в раздумье прикусил губу и сощурил глаза,с по-
дозрением глядя на нее.Позади раздалось громыхание войск
капитана Бриттона.
— Они идут!— вымолвила Мишель.
Тайрус пригнулся и поспешил вперед.
— Этот путь там.— Он помчался вниз по лестнице,пере-
прыгивая сразу через две ступеньки.
∗ ∗ ∗
Мерик следовал за Нилан.Не нужна была магия,чтобы
почувствовать напряжение,исходившее от нимфаи.Ее руки
крепко прижимали к груди лютню,лицо,когда он мог мель-
ком увидеть его,было бледно.Тайрус прокладывал путь вниз
на бешеной скорости,но громыхающие звуки погони стали
настигать их.Нилан с трудом сохраняла равновесие.
Приблизившись,Мерик схватил ее за локоть,поддержи-
вая.
— Ты не обязана это делать,— прошептал он,стараясь,
чтобы никто не мог их расслышать.
— У нас нет выбора.
— Еще не поздно.Можно попытаться проложить путь че-
рез оцепление лагеря.Если мы доберемся до Западных...
219
— Пути назад нет.Ты видел,что скрывалось в теле короля
Рая.
— Один из демонов Ужаса.
Нилан сурово взглянула на него.
— Мы оба прекрасно знаем,что это.
Мерик склонил голову.
— Ты можешь их контролировать?Сможет ли песня лют-
ни достаточно долго очаровывать призраков,чтобы мы смогли
пересечь Зловещий Лес?
— Думаю,да.Воспоминания имеют огромную власть.Они
либо сбегут,либо будут порабощены.В любом случае,они не
причинят нам вреда.
— А как насчет той,которая завладела королем Раем?Куда
девалось ее безумие?Связанная с Темным Лордом,она была
достаточно разумна,расчетлива.
Нилан покачала головой.
— Демон Гульготы,должно быть,нашел способ победить
болезнь.Но я не знаю,почему она служит Черному Зверю.
Внезапное озарение посетило Мерика.Он вспомнил свое
истязание темным огнем в застенках древней башни Шадоуб-
рука.
— Должно быть,ее искусственно воссоздали,превратили
в иллгарда.
Нилан нахмурилась,не понимая.Мерик объяснил:
— Если Черное Сердце в состоянии использовать темную
магию для порабощения стихий,подчинения чистой магии и
духов своей воле,тогда,возможно,изготовляя этот дух,Тем-
ный Лорд огнем распутал то,что было сковано,вернув разум
более извращенным,чем он мог бы быть.
Нилан побледнела.
— Если он проделал это с одной,то...
— Он может проделать то же самое со всем сонмом.
Нилан задрожала.
— Это не должно случиться.Лучше я их всех уничтожу,
чем позволю пойти против мира.
220 Глава 7
Мерик подхватил нимфаи под руку.
— Мы не позволим этому произойти.
Нилан оперлась на него.
Внизу Тайрус остановился.Он положил руки на стену,за-
крыв глаза.Затем он сделал рывок,и часть пустой стены от-
ворилась,оказавшись потайной дверью.Он выхватил факел
из канделябра.
— Сюда!Это недалеко.
Принц,пригнувшись,переступил через порог и закрыл за
всеми вход,продолжая путь.
Мерик и Нилан следовали за ним.За дверью открылся
длинный узкий коридор.Он тянулся строго по прямой.Все
следовали за мерцающим огоньком бегущего впереди Тайруса.
Казалось,этому не будет конца.Коридор завершался пустой
гранитной стеной — тупиком.
Когда все собрались,Тайрус наклонился и поднял с пола
что-то блестящее.Он повертел вещь в руках.Это была про-
стая золотая диадема,ничем не украшенная,за исключением
вкрапления гладкого черного гранита в виде маленькой звез-
ды.Пальцы Тайруса задрожали.
Мишель опознала выброшенную вещь.
— Корона,— проговорила она тихо.— Корона замка Мрил.
— Корона отца,— ответил Тайрус.Он взглянул на пустую
стену.— Он шел этой дорогой.
— После поражения он,должно быть,пытался сбежать.
Последний отчаянный поступок.— Мишель печально покача-
ла головой.
Слезы заволокли глаза принца.Он зажал в одной руке
корону и подошел к голой стене,приложившись к ней другой
рукой.
— И ему не удалось.— Тайрус обернулся к Нилан.— За
этой стеной лежит Зловещий Лес.Ты говорила,что знаешь,
зачем был построен этот тайный ход.Я тоже хочу это знать.
Мой отец шел этим путем,и это привело его к гибели...даже
хуже.Почему мы должны верить тебе?
221
Нилан обратила взгляд в пол.Мерик взял ее за локоть.
— Расскажи им.
— Открой дверь,и я скажу все.
Могвид придвинулся ближе.
— Это безопасно?
— Пока у меня есть лютня,ничто нам не угрожает.
Тайрус некоторое время колебался,затем подошел к стене
и положил руку на ее поверхность.В одно мгновение его рука
стала такой же черной,как гранит,и потонула в его глуби-
нах.Мерик наблюдал,как принц сосредоточенно передвигал
своими погруженными в гранит пальцами,словно нащупывая
что-то внутри скалы.
Раздался громкий щелчок.Тайрус тяжело вздохнул и вы-
дернул свою руку из скалы.
— Запор был слишком стар,— только и проговорил он.
Плечом Тайрус навалился на стену,и в ней отворилась
дверь,подвешенная с внешней стороны.Подняв факел,Тайрус
шагнул через проход прямо в темноту ночи.
Остальные последовали за ним,ступив с каменного пола
на мягкую глинистую почву.
Перед ними простирался темный Зловещий Лес.Гигант-
ские стволы возвышались до самого неба,затемненные скрю-
ченными безжизненными ветвями.Массивные корни,высту-
пающие глыбами,образовывали древесные лабиринты покры-
тых корой арок и колоннад.Под ними жались заросли пожух-
лого папоротника и колючего кустарника.
Лес безмолвствовал.Ни одной птицы не щебетало,ни од-
ного насекомого не было слышно.
Тайрус повернулся к Нилан.
— Что за секрет про Зловещий Лес ты хранишь?
— Я знаю все его секреты,— мягко проговорила Нилан.
Она прошла вперед,вглядываясь в толщу леса,со слезами
на щеках.Затем она обернулась и посмотрела всем в глаза,
подняв руку и обведя ею всю окружность леса.— Это мой
дом.Это Локаихера.
222 Глава 7
Никто не проронил ни слова,ошеломленные новостью.
— Твой дом?— недоверчиво переспросила Мишель.
Нилан кивнула.
— А призраки?— холодно спросил Тайрус.— Ужас?
Нилан опустила голову.
— Это последние представители моего народа.
Тайрус двинулся к ней,его глаза наполнились жаждой кро-
ви,но Мишель остановила его.
— Позволь ей договорить.
— Много веков назад,— глухо продолжила Нилан,не
поднимая головы,— задолго до того,как люди явились на
эти берега,леса Локаихеры простирались от берега до бере-
га.Будучи весьма высокомерными,мы пытались перестроить
всю землю,сметая горы,чтобы посадить как можно боль-
ше деревьев.Но однажды ветром принесло великую болезнь
для растений.Деревья начали искривляться и умирать,листья
опадать.Изменения коснулись и нимфаи,связанных с этими
деревьями.Когда древесная песня их родных деревьев иска-
зилась,души моих сестер вырвались из плотской оболочки и
превратились в безумных призраков,в Ужас.
— Но почему это произошло?— спросила Мишель.— От-
куда взялась эта болезнь?
Нилан виновато взглянула на Мерика.
— Из-за своей надменности мы винили во всем эльфов,
считая,что это они предали нас.Но сейчас я точно знаю.
Это была сама Земля,возмутившаяся нашими попытками пе-
рекроить естественный замысел.Мы стали слишком спесивы
и были наказаны за это.Мор уничтожал наши леса,пока не
остался этот маленький клочок земли на северной окраине.
— А остатки пораженного леса?— мягко спросила Ми-
шель.— Где они?
Голос Нилан стал глуше.
— Мы сожгли его.Своими собственными руками мы по-
дожги больные деревья,надеясь выжечь болезнь,пока она
не добралась до этого последнего лесного оплота.Во время
223
сильнейших пожаров облака пепла заслонили от нас солнце
на несколько лун.— Нилан протерла глаза.— Но постепен-
но на разрушенных до основания землях пустила корни новая
поросль,и из пепла возникли зеленые стебли.Когда этот но-
вый лес обрел форму,образовались Северная и Южная Стены,
окружившие Западные Территории,подчиняясь воле Земли за-
щищать и лелеять эту цветущую поросль.Веками прорастали
Западные Территории,рожденные из нашего огня.
— А ваша собственная долина?
— Наши усилия не оправдались.Мы не смогли изгнать
мор.Отделенные стеной,наши деревья продолжали умирать,
пока не осталась одна крохотная рощица.К этому времени
на землях Аласии поселились люди.Магия чайрикских ма-
гов помогла нам выстоять.Эта новая магия вытеснила мор
и поставила окружающий нас Ужас в безвыходное положе-
ние.Но с исчезновением Чи мы вновь стали беззащитны.Мор
вернулся,чтобы уничтожить наши последние деревья.Ужас
стал сильнее.Северная Стена стала убежищем Дро,союзни-
ков Земли,которым было поручено охранять Западные Тер-
ритории от вторжения Ужаса.Последние из моих сестер при-
соединились к Дро и их королям.— Нилан бросила взгляд
на Тайруса.— Вот откуда взялся секретный ход.Это неписа-
ный договор между нашими народами.— Нилан повернулась
в сторону леса.— В конечном счете,осталось лишь мое де-
рево,единственное выжившее.Из его сердца была вырезана
лютня,и с помощью остатков чайрикской магии связанный с
деревом дух был водворен в древесину лютни и защищен от
мора,позволяя мне передвигаться по землям Аласии в поис-
ках лекарства.
Мишель подошла и тронула нимфаи за плечо.
— Мне жаль,Нилан.
Тайруса,казалось,убедила ее история.Его глаза остава-
лись темными.
— И эти призраки,болезненные души твоих предков,поз-
волят нам пройти?
224 Глава 7
Нилан подняла лютню.
— Чистая песня леса поставит их в безвыходное положе-
ние.
Мерик выдвинулся вперед.
— Так же,как лютня прогнала Ужас,закабаливший твоего
отца,Тайрус.
—Призраки моего народа не могут выстоять против старых
песен,напоминающих им об Истинной Долине.Это вынужда-
ет их обратиться к весьма горьким воспоминаниям.Они не
посмеют приблизиться к нам.Обещаю.
Лицо Тайруса оставалось непроницаемым,когда он закры-
вал потайную дверь.
— Тогда идем,— сказал он,отступая от стены в направле-
нии леса.— Найдем этого грифона и вернем север его народу.
Это предложение вызвало согласный рык со стороны Кра-
ла.
Нилан подошла к принцу и тронула его за локоть.
— Мне жаль твоего отца,Тайрус.Пятнадцать лет назад
именно король Рай отворил эту дверь,позволив мне пробрать-
ся на юг.Он знал,что настали ужасные времена,и еще боль-
шее зло,чем Ужас,пустило корни на севере.Он был добрым
человеком.
Тайрус проговорил что-то сквозь зубы,но плечи его уже
не выглядели слишком натянутыми и злыми.
Нилан склонила голову.Мерик присоединился к ней,со-
храняя молчание,пока они продвигались к краю леса.
— Я знаю,это было трудно,— утешил он.— Но сейчас
тайны могут быть еще страшнее,чем магия.Нас может осво-
бодить только правда.
— Спасибо,Мерик,— ответила Нилан,устало улыбнув-
шись.
В отдалении по лесу эхом разнесся одинокий вопль,пол-
ный жажды крови и безумия.
Могвид теснее прижался к Фердайлу.Его слова были пол-
ны горечи и злобы:
225
— Добро пожаловать домой,Нилан.
Мерик хмуро взглянул на острослова.
Но Нилан,казалось,не слышала этих слов.Она подняла
лютню и начала перебирать струны,вызывая звуки,такие же
глубокие,как сам лес.Она пошла вперед,прокладывая путь
во мглу Зловещего Леса.
Книга третья
Горящие пески
226
Глава 8
Стоя на палубе «Неистового орла»,Джоах изучал окрестно-
сти,проплывающие внизу.Солнце палило нещадно,от его жа-
ра невозможно было спастись.Наученный эльфийскими моря-
ками,Джоах повязал голову сложенным тартаном,предохра-
няя лицо и шею от солнечных лучей.Стоя в центре палубы,
он смотрел вниз сквозь перила.
Простирающаяся внизу местность выглядела как песчаная
скалистая пустыня.Под килем призрачного ветряного корабля
проносились выгоревшие на солнце плато и глубокие каньоны.
Земля,известная как Грохочущие Холмы,лежала там,где юж-
ный конец горного Зуба переходил в высушенные плоскогорья,
впоследствии исчезающие в бесконечных песках Южных Пу-
стошей.Среди отвесных утесов и каменных уступов осталось
мало живого.Ночью можно было рассмотреть огни лагерных
костров,больше похожих на шелковичные караваны,пересе-
кающие суровый край.Истинными же его обитателями были
толстолобые великаны,странствующие по земле и живущие
в Глубоких пещерах,подальше от солнца,покидающие их по
ночам ради охоты.
Позади себя Джоах услышал радостный смех.В тени па-
русов убийца Кесла играла с крошечным ребенком.Парочка
складывала вместе тонкие колышки,осторожно пытаясь пере-
двинуть один брусок,не задев остальных.
Кесла склонилась так,что носом почти касалась стопки,
дразня пальцами древесную щепку.Внезапно ее рука сорва-
лась,и груда брусков обрушилась.
Маленькая девочка рядом с ней восхищенно захлопала в
227
228 Глава 8
ладоши и радостно засмеялась:
— Я выиграла!Я выиграла!
Кесла выпрямилась.
— У тебя слишком хорошо получается,цветочек.
Ребенок подполз к ее ногам,прильнул к убийце,крепко
обнимая ее.
Кесла со своей стороны также проявила нежную заботу,
крепко стиснув девочку в объятиях,мягко осев на колени
и обхватив ее руками.Обернувшись,она увидела Джоаха,
внимательно разглядывавшего ее.Слабая улыбка на ее лице
стала жестче.
В последний раз прижав к себе ребенка,Кесла опустила
ее на настил и шлепнула по спине.
— Шишон,почему бы тебе не поискать Ханта?Спроси у
него награду за свою победу.
Девочка тряхнула головой и убежала,быстро перебирая
ногами,с развевающимися черными волосами.
Хмурясь,Джоах наблюдал за ее исчезновением в трюм-
ном люке задней части корабля.Хотя девочка была рождена
в племени дрирендая,она имела много сходства с мирая:те
же перепончатые пальцы рук и ног,стеклянные веки.Джоаху
не нравилось,что такая кроха,шести зим от роду,присоеди-
нилась к ним в этой опасной кампании.Но девочка взошла
на борт в сопровождении Ханта,сына Верховного килевого.
Необычную пару связывали странные узы,замешанные на ма-
гии и древних обетах.«Она на моем попечении,— твердо ска-
зал Хант,оказавшись на палубе.— Я поклялся ее дедушке
оберегать ее».
Кесла села на колени и принялась собирать с палубы ко-
лышки.Джоах направился к ней.Они следовали к Южной
Стене уже четверть луны и все еще не сказали друг другу ни
слова.Кесла взглянула на него.Из глубины ее фиолетовых
глаз исходил яркий блеск,прокладывая путь к его сердцу.
С трудом сглотнув,он повернул назад.Он все еще не мог
связать кухонную посудомойку по имени Марта с этой спо-
229
койной убийцей.Как легко было обмануто его сердце.
Кесла кашлянула.
— Почему ты не попробуешь сыграть в эту игру?Это не
так сложно,как кажется.
— У меня нет времени на игры,— холодно проговорил
Джоах,ноги которого в этот момент отказали двигаться.
— Да,ты выглядишь таким занятым,стоя у перил.Кроме
того,это не просто игра.Это упражнение нашей гильдии для
развития ловкости рук и пальцев.
Джоах ухмыльнулся.
— Игра убийцы.Тогда я не хочу иметь ничего общего с
этим.
— Боишься,что я выиграю?
Он обернулся и увидел ее пристальный,застенчивый
взгляд с чуть приподнятой бровью.Он колебался,чувствуя,
как краснеет его шея,затем направился к груде щепок и при-
землился рядом на колени с ней.
— Бросай палки.
Кесла собрала оставшиеся древесные бруски,уложила их
в ладонях,затем метнула в общую груду.
— Выбирать нужно осторожно.Выдерни одну щепку,не
потревожив остальные.
— Я знаю правила.
— Значит,ты подсматривал за нами.
Джоах бросил взгляд в ее сторону.Кесла вытянула голо-
ву.Ее янтарные волосы,стянутые в хвост,лежали на одном
плече.
— Это достаточно простая игра,— ответил Джоах.
— Иногда самые простые игры бывают самыми коварными.
Бери щепку.
Джоах осторожно выбирал.Щепка на вершине груды.Ес-
ли дернуть за нее достаточно быстро,остальные останутся на
месте.Он действовал левой рукой,так как на правой недоста-
вало двух пальцев.Как только он протянул руку и сконцен-
трировался,пальцы дрогнули.Он отдернул руку,сжал кулак,
230 Глава 8
и потянулся снова.На этот раз ему удалось ухватиться и вы-
тянуть щепку.Он откинулся назад.
— Готово!
— Очень хорошо,— прошептала Кесла,склоняясь над гру-
дой.Прищурившись,она изучала ее:слева,справа,сверху
вниз.Наконец,она выбрала брусок,расположенный в самом
низу кучи,— рискованный шаг,учитывая,сколько брусков
возвышалось над ним.Ее пальцы метнулись вперед быстрее,
чем мог уловить чей-то взгляд,в руке появился колышек.
— Есть,— проговорила она,укладывая добычу у колена.
Джоах уставился на груду.«Как она это сделала?» Он по-
тянулся к другой верхней щепке и без труда снял ее,не задев
остальные.
Кесла кивнула и вытащила щепку из середины кучи.
После следующих шести перемещений,когда Джоах вы-
нимал лишь верхние,а Кесла сплошь нижние бруски,на его
лбу выступил пот.Ладони увлажнились.Кесла двигалась на-
столько уверенно и быстро,что стало ясно:она намного пре-
восходит его,а в игре с Шишон явно поддавалась.
Его пальцы вновь потянулись,подрагивая.Он чувствовал,
как она буравила его взглядом.Он слышал ее дыхание,чув-
ствовал ее аромат.Лаванда.Сбитый с толку,он поднял на нее
взгляд.
Кесла кивнула в сторону груды.
— Твоя очередь.
Джоах прикусил нижнюю губу и ниже наклонился к куче,
сосредоточенно нахмурив лоб.Он схватился за щепку,балан-
сирующую на самом верху.Легкая цель.С другой стороны
груды Кесла предупреждающе кашлянула.
Джоах осклабился.Его не так просто провести.Его пальцы
напряглись.Потянувшись,он выхватил брусок,не потревожив
остальные щепки,и с гордостью поднял его.
— Готово.Теперь твоя...
Кесла показала пальцем на груду.Та задрожала и обвали-
лась.
231
Джоах ошеломленно уставился на нее,подозревая обман.
— Как?..
— Иногда стена прочна настолько,насколько прочна ее
крыша.
Рот Джоаха раскрылся от удивления.Он знал,что его не
только обыграли,но и перехитрили.Кесла искусно подрыла
поддерживающий низ таким образом,что,когда он ослабил
верх,нижняя структура стала неустойчивой и развалилась.
— Проигравший собирает палки,— проговорила Кесла,от-
ходя к перилам.
Джоах наблюдал ее уход:стройную фигуру,овал груди,
очертания бедер,непослушные пряди ее волос.Его внезапно
охватила радость за то,что пришлось собирать палки.Он не
был готов вставать сейчас.Сосредоточившись на деле,двига-
ясь медленно,он пытался вернуть свою злость,но понял,что
не в состоянии это сделать.
Собрав разрозненные бруски,он заставил себя успокоиться
и подняться на ноги.Возможно,пришло время объясниться,
по-настоящему поговорить.
Как только он подошел к Кесле,она подняла руку и указа-
ла наверх.
— Дракон возвращается.
Джоах смотрел на небо,но поначалу ничего не мог раз-
глядеть.Затем из-под раскаленного пятна слепящего солнца
отделилась черная фигура и метнулась к ним.Это были Сай-
вин и Рагнарк.
Пара улетела на рассвете,чтобы разведать окрестности,
как только корабль приблизился к западной границе Грохочу-
щих Холмов.До сумерек их не ждали.
Присмотревшись,Джоах заметил,что дракон западал на
бок,опускаясь к разрушенной земле.Он затаил дыхание,
крепко ухватившись за перила.Затем крылья широко раски-
нулись,оказавшись в восходящем воздушном потоке.Резкое
падение вылилось в долгое парение,с попытками ринуться
вверх,к кораблю.
232 Глава 8
— Что-то случилось,— вымолвил Джоах.— Зови Ханта и
Ричальда!
Он обернулся,но Кесла уже ушла.Повернувшись,он уви-
дел ее,ныряющую в глубины люка,взывающую о помощи.
Джоах вернулся к изучению небесного свода.
— Что могло произойти?
∗ ∗ ∗
Сайвин крепко вцепилась в сильного дракона,упершись нога-
ми в складки у основания его шеи.
— Ты можешь это,Рагнарк.Уже недалеко.
В ее голове послышался шепот дракона,так не похожий на
его обычный резкий голос.
— Не бойся,родная.Мое сердце так же сильно,как небо
и море.
— Я знаю,мой дракон.— Она запустила свои перепонча-
тые пальцы в его чешую.— Я в этом никогда не сомневалась.
Гордый рык вырвался из его гортани.Он разложил свои
черные крылья и устремился вверх,к небесам.Восточнее,вы-
соко в небе,застыл «Неистовый орел».Подъем будет непро-
стым.
Сайвин попыталась вытянуться,но ее связь с Рагнарком
означала,что она чувствовала его боль.Кожа на ее животе и
ногах горела воображаемым огнем.Она едва сдерживала крик.
Можно было только представить,насколько тяжело было Ра-
гнарку.При нападении кожа с нижней части его тела была
содрана,прожжена насквозь и покрылась волдырями.
— Родная?
— Я в порядке.Рагнарк,— выдохнула она сквозь стисну-
тые зубы.— Тебе нужно поймать другой воздушный поток.
Нужно подняться выше,чтобы добраться до корабля.
— Я пытаюсь.— Его мышцы вздулись,он бил крыльями,
пытаясь вскарабкаться вверх,вытягиваясь.
233
Сайвин распростерлась на своем друге.По ее рукам прохо-
дила судорога,она стремилась к небу.Слезы бежали по лицу.
— Выше,мой зверь...— Она запрокинула голову и уви-
дела чудо.
Глянцевый корабль плыл к ним навстречу для перехвата,
вычерчивая в воздухе плавную дугу.Их бедственное положе-
ние заметили.
— Корабль приближается.Продержись еще немного.
— Для тебя...всегда.
За мыслями зверя она чувствовала Каста.Со времен Войны
Островов эти двое не расставались.За зверем она чувствовала
мужчину.Она прижала ладонь к чешуйчатому боку и,закрыв
глаза,передала признание в любви обоим сердцам,бьющимся
глубоко внутри,— дракона и человека.
Рагнарк изворачивался под ней.Не открывая глаза,Сай-
вин чувствовала приближение корабля и свою готовность взо-
браться на борт.Она крепко вцепилась в дракона,когда тот
рассекал крыльями воздух.
— Осторожно,— прошептала она.
Ей нельзя было беспокоиться.Они наверняка долетят.Она
открыла глаза и увидела Ричальда,капитана «Неистового ор-
ла»,карабкающегося вверх по лестнице с середины палубы.
Сайвин приветственно приподняла руку,и в этот момент дра-
кон обрушился на корабельный настил.
— Рагнарк!
— Устал...теперь спать.
Сайвин скатилась с его спины,удерживая руку для защит-
ной магии.Его грудь вздымалась,из широких ноздрей с жа-
ром выходил воздух.Подошвы заскользили по палубе,когда
она шагнула вперед.Пытаясь удержать равновесие на влаж-
ных досках,она поняла,что это была кровь — кровь Рагнарка.
— О,нет...— Она метнулась к эльфийскому капитану.—
Мне нужна кровь дракона,прямо сейчас!
Ричальд кивнул.Медная полоска в его серебряных локонах
блеснула,словно огненная молния.
234 Глава 8
— Уже несут.— Рукой он указал на лестницу,по которой
взбирался Хант,держа наперевес огромный бочонок.
— Быстрее!— подгоняла Сайвин.Она чувствовала,как
задыхается,воздуха поступает все меньше и меньше,но это
были ощущения,разделенные с драконом.
Ричальд наклонился к Кровавому Всаднику и принял у
него ношу.Затем он устремился к морде дракона.
Сайвин присоединилась к ним,водя пальцами по драко-
ньей чешуе.
— Пей,мой гигант,— призывала она.
Ричальд пытался снять с бочонка крышку,краснея от усер-
дия.Хант подоспел к нему,неся в руке короткий топор.Он
разрубил крышку,отодрав пальцами оставшиеся планки.
— Как он?— спросил голос позади Сайвин.Это был Джо-
ах.Вместе с Кеслой они взобрались на палубу.
Сайвин отмахнулась от его вопроса,прильнув лбом к шее
Рагнарка.
— Учуй кровь.Пей.
Впалые ноздри у ее локтя дернулись.Она ощутила натя-
жение мышц,но дракон был не в состоянии поднять голову.
Изогнувшись и помогая себе плечом,Сайвин попыталась под-
нять его.
— Помогите мне!
Все вместе они подняли звериную морду.Хант ближе
придвинул бочонок.Наружу выполз длинный извивающийся
язык,пробуя на вкус густое содержимое.Остальные напряг-
лись под тяжелой массой.Язык снова показался,зачерпывая
большой глоток.
— Хорошо...— дошло до Сайвин слабое послание драко-
на.
— Продолжай пить.
— Думаю,ему становится лучше,— проговорил Джоах,
стоящий рядом с ней.
Под толстой чешуей зашевелились мускулы,и Рагнарк
уткнулся носом в разломанный бочонок,сопя и впитывая жид-
235
кость.Скоро,когда дракон начал сам поддерживать голову,
его отпустили.Рагнарк пил густую кровь своих собратьев,из-
лечиваясь и возвращая себе силы.
Когда бочонок опустел,Рагнарк отбросил его носом через
дальние перила,выразив свое насыщение.
Сайвин крепко охватила его толстую шею.
— Теперь можно отдохнуть,мой гигант.
— У меня большое...огромное сердце...— эхом ответил
он.
— Такое же большое,как море и небо,вместе взятые.
Ее охватило легкое чувство гордости и удовлетворения,
исходящее от дракона,похожее на мурлыканье котенка под
ухом.
— Спи,— мягко проговорила она,отходя.
Как только ее пальцы снялись с его чешуи,началась транс-
формация.Чешуя и крылья взметнулись вверх в вихре костей
и когтей.Паруса заколыхались,подхваченные водоворотом.
После чего ураган затих,заставив чешую опуститься и обра-
титься в остов совершенно нагого человека,лежащего ничком
на дощатой палубе.
— Каст?— нерешительно обратилась Сайвин.Она всегда
волновалась,что однажды трансформация будет неудачной и
не вернет ей любимого человека.
Кровавый Всадник застонал и перевернулся на спину.Его
живот и верхняя часть ног были прожжены и кровоточили.
Сайвин в страхе прикрыла рот,опускаясь перед ним на
колени.Но когда она вытянула руку,магия драконьей крови
уже продолжала свое исцеляющее воздействие.Желтоватые
волдыри сходили.Красная кожа розовела и бледнела.Опален-
ные волосы вдоль широкой груди постепенно превратились в
знакомую поросль.Когда Каст открыл глаза,Сайвин дотрону-
лась до его щеки.
— Мы сделали это?— спросил он еле ворочающимся язы-
ком,с большим изумлением.
Сайвин кивнула.
236 Глава 8
— Снова на «Неистовом орле».Знаешь,что случилось?
Тот кивнул.
— Чем чаще я становлюсь Рагнарком,тем больше драко-
ньих воспоминаний сливается с моими.—Он попытался сесть,
но лишь содрогнулся от боли.
Джоах скинул свой собственный плащ и накинул его на
плечи Каста.Вместе с Сайвин он помог ему подняться на
ноги.
— Ему нужен отдых,— проговорил Джоах.— Проведи его
в свою каюту.
— Нет,— с силой возразил Каст.Рукой он провел по своей
груди.— Мы должны подготовиться.
— Я могу рассказать,что мы видели,— заявила Сайвин.—
А ты отдохни.
Каст попытался высвободиться.
— Со мной все в порядке.— Но следующий же шаг почти
повалил его.Джоах подхватил его и поставил на ноги.Каст
тяжело застонал.— Может быть...небольшой отдых.
Все вместе они сопроводили Каста до его каюты под па-
лубой,затем вернулись в большой камбуз,чтобы обсудить
последнее путешествие Сайвин.Все собрались у длинного де-
ревянного стола;повар приготовил тарелку с фруктами и сы-
рами,кувшин некрепкого эля.
— Что произошло?— спросил Хант.
Сайвин надкусила край сухого печенья.
— Мы летели против солнца в верном направлении,следуя
высушенному устью реки в качестве ориентира.Через сорок
лье отсюда мы заметили широкое озеро,тянущееся с севе-
ра на юг,и опустились,чтобы изучить его.Мы думали,это
неплохое место,чтобы пополнить наши запасы воды до отхо-
да в пустыню.Но когда мы приземлились,оказалось,что так
соблазнительно солнце отражалось не от воды,а от цветов с
посеребренными голубоватыми венчиками.
Кесла тяжело вздохнула.
— Вьющийся нарцисс.Но он не растет на Холмах,лишь
237
глубоко в пустынях,возле Южной Стены.
— Ты прежде видела эти цветы?
Кесла мотнула головой.
— Нет.Немногие мечники,что охотились в глубоких де-
брях Проклятого Края,видели его и оставались в живых.
— Что это за растение?— спросил Хант.
Убийца колебалась.
— Некоторые говорят,оно родилось из крови упырей,одна-
жды появившихся на развалинах Тулара.Как я уже говорила,
вьюн обычно растет вдоль песчаных утесов Южной Стены.Не
имея корней,он может ползать по всей длине стены,подсте-
регая свою добычу.Каждый,кто слишком близко подходит к
Южной Стене,должен остерегаться его.Одиночный цветок
не принесет вреда,но вьюн,растягиваясь по песку и обвола-
кивая песчаные утесы Стены,порождает сотни,тысячи таких
цветков величиной с ладонь.Каждый из них может накапли-
вать солнечный жар в своих бутонах и отражать его на врага.
Умножьте этот жар на тысячу,и в итоге получится пламя,по
силе равное солнцу,способное испепелить человека до дымя-
щегося скелета в одно мгновение.— Кесла бросила взгляд на
Сайвин.— Вам повезло,что остались живы.
— С трудом.Но чешуя Рагнарка крепка,как камень.Он
прикрыл меня и животом принял главный удар.Но даже че-
шуя не смогла полностью защитить его от огня.
— Так что же нам делать?— спросил Ричальд.— Я не
смогу провести там «Неистового орла».
— Мы пойдем в обход,— ответила Кесла.— Это отсрочит
наше прибытие,но лучше так,чем быть превращенными в
золу.
— Времени уже нет,— пробормотал Джоах,затем повер-
нулся к Кесле.— Сколько дней осталось до следующего жерт-
воприношения демонам Тулара?
Кесла нахмурилась.
— Пол-луны.
— Значит,любые отсрочки приведут к еще большим смер-
238 Глава 8
тям,— проговорил Джоах.— Как насчет того,чтобы пересечь
поле сегодня ночью?Как только сядет солнце?
— Не поможет.На закате лепестки закрываются,сохраняя
солнечную энергию.Вьюн использует этот скопленный жар
для ночной охоты.Я видела огни далеко от пустыни — блики
вдоль стены,когда вьюн отлавливал мышей и ящериц.Ночь
не укроет нас от нарцисса.
Все замолчали.
— Тогда идем в обход,— сказал Ричальд.— Поищем дру-
гой путь в Алказар.
Сайвин вздохнула.
— Это будет долгий путь.Даже Рагнарк не смог рассмот-
реть,где кончаются поля.Это очень прочный барьер на про-
тяжении многих лье.— Она обернулась к Кесле в поисках
другого решения.— Должно быть слабое место.Когда вьюн
атакует ночью,его жар так же силен?
— Я...Я не уверена.Но рассказывали,что,если цветок
выбросит свое пламя,он не сможет пополнить запас до восхо-
да.
Сайвин откинулась в кресле,размышляя.
— Значит,он может сделать один единственный залп;за-
тем становится безвредным.
Кесла кивнула.
— Так говорят легенды.Но никто не знает,правда это или
нет.Так мало известно об этом нарциссе.
Хаит поднялся.
— Итак,либо мы растягиваем время нашего путешествия
поисками лазейки в этом сорняке,либо решаемся на ночной
перелет через поля.
Ричальд нахмурился.
— Я не стану рисковать кораблем.
Сайвин пристально взглянула на него.
— А тебе и не придется.
239
∗ ∗ ∗
Когда солнце село,Грешюм,шатаясь,выбрался из последне-
го ущелья в голые пески.С головы до ног он был закутан в
льняные и хлопковые груботканые одежды.Когда наступила
темнота и зажглись звезды,Грешюм едва заметил перепады
температуры и света.Его тело окружало заклятие,поддержи-
вающее его тонус и остроту зрения.При ходьбе он опирался
на посох из окаменевшего дерева в левой руке.Магия,зако-
ванная в кристаллизовавшуюся структуру,глухо стучала,сме-
шиваясь с его собственным пульсом.Эта энергия была очень
слаба.
Покинув ущелья,Грешюм кинул взгляд на небо,вычисляя
направление.Впереди был долгий путь.
Справа от него вниз по склону покатились камни.Оста-
новившись,Грешюм вытянул голову,напрягая органы чувств.
Рукх возвращался.Приземистый гном прыгал вниз по каме-
нистому склону на своих копытах с проворством козла.До-
бравшись до низины,он упал на колени перед Грешюмом.
— Мастер...
— Исполнил,что я велел?
— Да,Мастер.— Рукх уткнулся своим поросячьим ли-
цом в грубый песок.Он поднял свои когтистые лапы,залитые
кровью.В каждой лапе было зажато окровавленное сердце.
— Дети предводителя каравана?
— Да.
Черный маг заметил высохшую кровь на клыкастой морде
гнома.
— Ты ел?
Рукх зарылся мордой в песок при этом обвинении.
— Голодный...очень голодный.
Грешюм угрожающе поднялся,затем опустился обратно на
песок с тяжелым вздохом.Он не мог ни в чем винить гно-
ма.Путешествие через Грохочущие Холмы было длинным,и
нужно было идти дальше.
240 Глава 8
Всматриваясь в звезды,он испытывал жгучее желание при-
менить магию,чтобы сразу прибыть на место,но не осмели-
вался.Когда он переносился из своей пещеры в Каменном Ле-
су,то ощущал водовороты энергии,бурлящие возле Южной
Стены,и прекрасно знал,что лучше держать свою магию при
себе.Он не мог рисковать тем,что чьи-то глаза обнаружат
его.
Так,отказавшись от магии,он вместе со слугой пришел в
сухие пустоши соседних Холмов.Вторую половину луны он
пробирался и карабкался по иссушенной солнцем местности,
используя простейшие магические приемы,чтобы вдохнуть си-
лы в свое дряхлое тело и добыть немного воды из скал.Два
дня назад он попал в еще большее затруднение,чем изма-
тывающий ландшафт,— поле смертоносных цветов нарцис-
са преградил ему дорогу.Настроив свое восприятие,он мог
легко предсказать,что этот адский сорняк обволакивает весь
край по окружности,герметично укрывая поселившееся внут-
ри него зло.Не собираясь отступать,он использовал много
магии,чтобы прикрыть себя и Рукха и благополучно пересечь
поле.Было рискованно выбрасывать такое сильное заклятие,
но другого не оставалось — если его жертва могла окупиться.
К счастью,ничто не указывало на то,что вспышку магии
заметили.Вскоре после пересечения поля Грешюм натолкнул-
ся на караван торговцев шелка и их шумных семейств,несу-
щих на плечах все свои пожитки.Группа пыталась бежать
с Пустошей,но была вынуждена отступить перед нарциссом.
Грешюм присоединился к ним,счастливо пользуясь их госте-
приимством и водой,экономя свою скудную магию.Он ком-
фортно устроился в группе,Рукх шел на лье позади каравана.
В полдень,при виде открытой пустыни Пустошей,Грешюм
напустил на караван сонное заклятие.Новые товарищи стали
ему не нужны.Перед тем как покинуть их,Грешюм приказал
Рукху убить всех и забрать сердца двух дочерей предводи-
теля.Обе были девственницами с богатой внутренней силой,
накопившейся к моменту их первой менструации.
241
— Хватит пресмыкаться,Рукх.Подними сердца повыше.
Длинные уши зверя облегченно дернулись.Он поднялся с
песка,опершись на пятки,и показал пару сердец на вытяну-
тых руках.
Грешюм протянул палку и кончиком дотронулся сначала
до одного сердца,затем до другого.При этих прикосновениях
два куска плоти вновь забились,затрепетали,разбрызгивая
кровь по песку.Раздался далекий вопль.Души,загнанные в
сердца,взывали к свободе.
— Терпение,мои маленькие...Терпение.
Грешюм поставил палку на песок и,облокотившись на нее,
склонился над сердцами.Он поднес губы к трепещущим ку-
сочкам и нежно поцеловал их,вдыхая.Он чувствовал,как
их энергия и души проникают в него.Магия распустившей-
ся женственности заполнила его,становясь его частью,как
только до ушей донеслись еле слышные крики ужаса.
Грешюм выпрямился,почувствовав себя обновленным и
полным жизненных сил.
Лежащие на лапах гнома сердца превратились в высохшие
сморщенные куски мяса,словно виноград,обращенный солн-
цем в изюм.Грешюм осклабился и вытер кровь с губ.
— Это было освежающе,— удовлетворенно прошептал он.
Он потрепал слугу по жесткому черепу,проходя мимо него.
Наполненный свежей магией,Грешюм знал,что уже ничто
не могло остановить его на пути к цели.
Алказар,пустынная гильдия убийц.
В его запутанных каменных залах он поставит ловушку
для своей жертвы.Двинувшись в глубь пустыни,маг приго-
варивал,обращаясь к звездам и голым пескам:
— Я жду тебя,Джоах.
∗ ∗ ∗
Джоах стоял на бушприте «Неистового орла».Он дрожал и
глубже кутался в плащ,не в силах перебороть гнетущее чув-
242 Глава 8
ство.Он оглянулся,будто ожидая нападение врага,но никого
не было.
Работая со снастями,эльфийские моряки карабкались по
мачтам и натягивали канаты.Ричальд стоял на корме с под-
нятыми ввысь руками,впитывая магию ветров,готовый ве-
сти корабль вперед вдоль смертоносных полей.О корабль би-
лись прямые порывы ветров,охватывало неистовое смятение
— столько скопилось энергии.
Голова Кеслы появилась над лестницей.
— Сайвин и Каст готовы.Хочешь их проводить?
Джоах кивнул,не в силах стряхнуть опасения.Он был
наделен даром пророческих снов,но,даже бодрствуя,не мог
избавиться от нарастающего ощущения катастрофы.
Он направился к лестнице и спустился вниз.На средней
палубе стояли Сайвин и Каст,держась за руки.Кровавый
Всадник выглядел излеченным и вполне отдохнувшим.Ему
это было необходимо.Сайвин оперлась на его руки.Эти двое
сильно рисковали,чтобы провести корабль над полем раска-
ленных цветов.
Когда Джоах подошел к ним,он услышал ворчание Каста.
— Ветра ужасно пахнут,словно дым в воздухе.
Джоах сощурил глаза.Великан чувствовал те же самые
опасения,что и он?
— Еще не поздно сменить курс,— предложил он.— Мы
все еще можем облететь поле.
Сайвин покачала головой.
— Нет.Вьюн простирается до северного и южного горизон-
тов.Нет способа объехать вьюн,только пройти над ним.
Каст крепче прижал к себе женщину мирая.
— Она права.Мы должны попытаться.
Джоах приблизился и пожал великану руку.
— Будь осторожен.
— И быстр,— добавила Кесла.
— Рагнарк никогда не подводил меня,— ответила им Сай-
вин,взглянув Касту в глаза.— У него два сильных сердца.
243
Кровавый Всадник наклонился и страстно поцеловал ее в
губы.Руки потянулись и крепко обхватили ее,подняв в воз-
дух.Джоах отвернулся,давая им возможность побыть вдвоем.
Ричальд крикнул с кормы:
— Ветры наступают!Пора!— Паруса над головой натяну-
лись с удвоенной силой.
Сайвин и Каст разорвали объятия,их глаза все еще горели
огнем.
— Ты готов?— спросила Сайвин высокого Кровавого Всад-
ника.
Тот кивнул.
Вместе они двинулись к поручням правого борта.Мест-
ность внизу была посеребрена отражением луны и звезд.
— Безопасного полета,— прошептала Кесла.
Каст кивнул и скинул одеяние,оставшись нагим.Кивнув
Джоаху,он схватил Сайвин и перевалился вместе с ней через
поручень.
Джоах наклонился и наблюдал,как они рассекали воздух.
— Они улетели!
В ответ корабль накренился вперед,мощные потоки ветра
натянули его паруса и потащили к полям.Кесла незаметно
скользнула к Джоаху.Тот поймал ее руку и поставил рядом.
Вместе они разглядывали пространство под килем.
Каст и Сайвин исчезли.
∗ ∗ ∗
Сайвин крепко сжимала Каста,когда они стремительно погру-
жались в темную бездну,направляясь к разрушенной мест-
ности.Для успешного завершения задания им нужна была
максимально возможная скорость движения.Зеленые волосы
Сайвин развевались над ее головой,словно морские змеи.
— Давай,Сайвин!— закричал Каст.Он прижался губами
к ее уху,но ветер почти унес его слова прочь.Сердцем она
244 Глава 8
все еще слышала его трепет и возбуждение самого Кровавого
Всадника.
Она переместила пальцы от его плеча к шее,затем к щеке.
Как только кожа коснулась его татуированной плоти,кончики
пальцев потеплели.Каст напрягся,крепко сжав руки;затем
она проговорила:
— Ты нужен мне.
Эти слова возбудили древнюю магию.Мир под Сайвин ис-
чез,превратившись в грохочущие водовороты.Облака магии
рванули ввысь.У ее ног образовалась чешуйчатая плоть и
замедлила ее падение.Она крепче сжала бедра,пытаясь удер-
жаться.В следующее мгновение Сайвин уже не падала вниз,
а летела верхом на огромном черном драконе,взмывшем вверх
с удивительной скоростью.
Рагнарк огласил свое перерождение раскатистым криком.
— Родная!
Несмотря на напряжение,Сайвин улыбнулась.В голосе
дракона она расслышала то же воодушевление,что и в словах
Каста минутой раньше.
— Не медли.Мы должны проложить дорогу через обжига-
ющие цветки,— дала инструкции Сайвин,безмолвно добавив
остальные указания.
Хотя дракон остался спокоен,она почувствовала его смя-
тение.
— Ночью вьюн может выстрелить лишь один раз.Мы
должны добраться до растения и принять на себя его неистов-
ство,открыв,таким образом,путь кораблю.
Рагнарк несся к полю,используя энергию их резкого паде-
ния для ускорения.
— Опасность.Риск.
— Знаю,храброе сердце.Но на этот раз мы не будем
застигнуты врасплох.Мы осознаем опасность.Нужно быть
быстрыми и ловкими.Ты должен лететь стремительнее,чем
когда-либо прежде.
Что-то похожее на сдавленное хихиканье дракона проник-
245
ло в ее разум.
— У родной такое же большое сердце,как у дракона!
Сайвин слегка ударила его по шее.
— Это не бравада!Просто я знаю своего дракона!Я дове-
ряю его сердцу и крыльям!
Смех дракона полетел вслед за ним,когда он резко спики-
ровал к цветкам,вычерчивая в воздухе дугу.
Савин прильнула к его шее,крепко прижавшись.Она чув-
ствовала раскаленные ветры под крылами,головокружитель-
ное вращение распростертых внизу ландшафтов.Вместо ужа-
са она ощущала возбуждение,разделенное не только с драко-
ном,но и с человеком в его нутре,слив три души в едином
порыве к цели.
Когда дракон взревел,Сайвин тоже закричала,бросая свой
вызов на растерзание ветров.
∗ ∗ ∗
С поручней носовой части корабля Джоах наблюдал начало
атаки на огневой вьюн.На расстоянии в четверть лье ночь
прорезали яркие стрелы,взрывающие небо.Некоторые летели
прямо,другие под углом.Пики испепеляющей энергии свети-
лись настолько ярко,что было больно смотреть на них.
— Ты видишь дракона?— спросил Джоах,морщась.
Кесла стояла возле него,прижав к правому глазу бинокль.
— Я не уверена.Я заметила мелькающее движение,от-
раженную вспышку,но она двигается быстрее,чем я могу
разглядеть.
— Должно быть,это они,— заметил Джоах.
— Я тоже так думаю.— Она опустила бинокль.— Вьюн,
очевидно,охотится за чем-то.
Пока Джоах вглядывался,светящиеся побеги проследова-
ли дальше,в глубь широкой долины.Ближе к краю поле вы-
мерло,растение было истощено атакой на дракона.
Джоах слегка обернулся,поднимая руку.
246 Глава 8
— Давай,Ричальд!Держи прямой курс!
Эльфийский лорд и Хант стояли наготове на корме.Кро-
вавый Всадник вскинул руку в знак подтверждения,Ричальд
же,казалось,не слышал его призыва.Эльф стоял непоколе-
бимо,запрокинув голову,каскады потрескивающей энергии
циркулировали по его телу,разум отдался на милость ветрам.
Как только Джоах усомнился,слышал ли тот его призыв,
вокруг корабля поднялся шторм.Снасти и канаты над голо-
вой заскрипели,натянутые вздувшимися парусами.Корабль
понесся быстрее,подняв на мгновение носовую часть,затем
вернув себе прежний крен.
Повернувшись,Джоах вцепился в поручни.Корабль пере-
секал смертоносное поле.Джоах ждал,затаив дыхание.Были
ли они правы?Опустошили цветки свои бутоны в погоне за
драконом?Был ли их полет безопасен?
Он взглянул наверх.Огненная демонстрация унеслась да-
леко вперед.Дракон все еще летел,навлекая на себя энергию
поля,оставляя позади себя полосу,вдоль которой корабль мог
двигаться.Джоах уставился вниз,перекинувшись через пери-
ла.Поля под кораблем оставались темными.Он облегченно
выдохнул,позволив появиться надежде.
— О,нет...— проговорила Кесла,стоящая рядом с ним.
Джоах выпрямился.
— Смотри,— сказала Кесла.Рукой она обвела корабль.
На некотором расстоянии от них вспыхнуло слабое мерцание,
с севера и юга.
— Что это?
Кесла протянула ему бинокль.Джоах настроил его на
странные огни.Усиливаясь,незатухающее свечение распалось
на тысячи мерцающих змеек,взмывающих из-под листьев и
цветков,сходящихся в одну точку.
— Поле — один громадный вьюн,— проговорила Кесла.—
Его стебли высасывают энергию где угодно,перекачивая ее в
пустующие бутоны,будто корни,насыщающиеся водой.
— Матерь всемогущая!— У Джоаха при этих словах свело
247
живот.
— Как только они доберутся сюда,цветки будут вновь спо-
собны к атаке.Мы окажемся в ловушке.
Джоах опустил бинокль и развернулся.Они уже зашли
далеко в гущу поля.Слишком поздно поворачивать корабль и
отступать.
Снова повернувшись,Джоах задумался.Вдалеке огненное
извержение медленно затухало.Сайвин и Рагнарк,должно
быть,добрались до противоположной стороны поля.Джоах
оценил расстояние.Не меньше двух лье.Он бросил взгляд на
север и на юг.Пламя стремительно двигалось в их сторону.
Джоах покачал головой.Они не успеют вовремя.
Он оттолкнулся от перил.
— Куда ты собрался?— крикнула Кесла.
— Предупредить Ричальда!Нужно увеличить скорость!—
Джоах силился не свалиться с ног под бушующим с кормы
ветром.Он склонился под его порывом.
— Позволь мне!— проговорила Кесла.Она легко отбежала
от поручня,будто никакого ветра не было,и устремилась впе-
ред,уверенно ступая по сотрясающейся палубе.Добравшись
до лестницы на среднюю палубу,она махнула ему рукой.—
Наблюдай!— После чего скользнула вниз по лестнице.
Через мгновение Джоах снова увидел ее,бегущую по сред-
ней палубе к вздыбленной корме.Он наблюдал за ней.Девуш-
ка была не только быстронога,у нее была грация лесной кош-
ки.Смягчаясь,Джоах позволил ветру уволочь себя обратно к
поручням.
На противоположной стороне змеиные ростки огненной
энергии,кривясь,подползали к ним.Один цветок выпустил
копье света в правый бок корабля.Он взлетел под углом,
разлетевшись брызгами о корпус.Хоть и горячий,один цве-
ток был не в состоянии прожечь корабль,но вскоре их число
должно было неимоверно возрасти.Пока свечение охватывало
землю под кораблем,новые колонны пламени разряжались в
небе по обеим его сторонам,порождая лес сверкающих стол-
248 Глава 8
бов.
Пока Джоах наблюдал,все больше и больше цветов нака-
лялось.
∗ ∗ ∗
Сайвин повела своего дракона к плоскогорью песчаных кам-
ней.Рагнарк уселся на скалистый выступ,восстанавливая ды-
хание.
Как только он вцепился когтями в насест,морщась,Сайвин
начала тереть правую руку,но жгучая боль не унималась.Она
взглянула на крыло дракона.Рагнарк слегка оттопырил его в
сторону,словно раненая чайка.Край все еще дымился.Густой
запах прожженной шкуры дракона наполнил ночной воздух.
К счастью,это был всего лишь отраженный удар.Им по-
везло обойтись столь малыми потерями.Вьюн жестоко бился,
стреляя и гоняя их по всему небесному своду.Пока они лете-
ли,растение,казалось,разобралось в их непонятной тактике,
предугадывая их движения.К счастью,они добрались до кон-
ца поля быстрее,чем вьюн научился охотиться на драконов.
— Корабль идет,— проговорил Рагнарк.
Сайвин изогнулась.Над полем в ночном небе она заме-
тила «Неистового орла».Медлительному кораблю угрожало
нападение.
— Матерь всемогущая...
Световые побеги рассекли небо.Пока она наблюдала,огонь
угодил в паруса,и они вспыхнули,словно промасленный фа-
кел.
— Мы должны помочь им,— вымолвила Сайвин.
— Не могу,родная.— Рагнарк попытался поднять крыло.
Она почувствовала судорогу,охватившую ее собственную ру-
ку.— Слишком далеко...
Сайвин тяжело вздохнула.Огненный удар оказался хуже,
чем она думала.
249
— Я подвел тебя,родная.— Тоска,охватившая его сердце,
была еще хуже,чем сведенное судорогой крыло.
Сайвин наклонилась и погладила его шею.
— Нет,мой дракон.Нет.— Она смотрела на осажденный
корабль,пылающее облако в ночном небе,и молилась за него.
Это было все,что она могла сделать.
∗ ∗ ∗
Когда «Неистовый орел» завис над полыхающим полем,Джо-
ах помчался к товарищам,собравшимся на корме.Над его
головой подожженный фок был срезан и отлетел.Эльфийские
моряки по цепочке передавали друг другу недра с водой,что-
бы смочить канаты и остановить тление фок-мачты.
Джоах вскарабкался по кормовой лестнице.Корабль начал
погружаться в густой дым.Его дощатые бока были прожжены
ударными выпадами раскаленных побегов.Подскочив,Джоах
закричал Ханту и Ричальду:
— Нужно подняться выше!Прикрыться килем от цветков!
— Ричальд пытается,— проговорил Хант.— Но он связан
с кораблем;каждый удар ослабляет его.
Приблизившись,Джоах услышал стоны эльфийского лор-
да,увидел его лицо,похожее на маску боли.Кесла суетилась
возле высокой фигуры.
— Нужно найти способ помочь ему.
Джоах поискал ответа в небе,изо всех сил желая,чтобы
сестра была сейчас рядом.Им нужна была магия Елены.Хо-
лодный огонь или огонь ведьмы — все бы сейчас пригодилось.
Что угодно,чтобы одолеть этот сорняк!
Позади него раздался оглушительный взрыв.Палуба на-
кренилась,отбросив его на дощатый пастил.Он перевернул-
ся.Прорастая сквозь среднюю палубу,в небо взвилась струя
света,пронзив правую нижнюю часть корабля.Куски горящих
досок ринулись вверх,описывая круги.Грот полыхал в огне.
250 Глава 8
Пара эльфийских моряков,прихваченная огнем,перевали-
лась за борт.Еще один был сожжен дотла на месте,его опа-
ленные кости на какое-то время зависли в воздухе,после чего
обвалились.
Так же быстро,как началась атака,световые стрелы по-
блекли.Цветки,породившие мощные пламенные иглы,исчер-
пали свою энергию.Но надолго ли?Вьюн становился хитрее,
учился согласовывать свои действия.
— Джоах!Помоги мне!
Полуслепой от излучения,Джоах обернулся и увидел Кес-
лу,силящуюся поставить на ноги Ричальда.Лицо эльфа было
искажено судорогой ужаса.
— Мой корабль...
Хант уже поднялся на ноги.
— Помоги капитану.Огонь нужно потушить прежде,чем
он успеет распространиться!
Кровавый Всадник перепрыгнул через поручни на среднюю
палубу.Он присоединился к сильно сократившейся команде
моряков,тушащих новые очаги пламени.
Джоах полз к Кесле и Ричальду.Корабль под ним накре-
нился,устремившись к смертоносным полям.Джоах схватил
Ричальда за плечо.
— Ты должен бороться!— взывал он.— Не отступай!
— «Неистовый»...Я не могу...
Джоах с помощью Кеслы поставил Ричальда на ноги.
— Нет,ты можешь!Или ты всего лишь ветер,не живое
существо?Докажи свою значимость,принц крови!
Глаза Ричальда уставились на Джоаха.Сквозь безнадеж-
ную боль блеснула вспышка гнева.
— У тебя все еще есть корабль!Есть паруса!Ты же сердце
этого судна.Так веди себя соответственно!Мерик не отступил
бы,не плакал бы,как ребенок!
Гнев сменился гордым бешенством.Эльф освободился от
рук Джоаха и отодвинул Кеслу.Он взглянул на Джоаха,за-
тем поднял глаза к небу.Воздев руки,он заставил трескучую
251
магию бить струей по своим вскинутым рукам.
Собрались штормовые ветры.Повисший корабль рванул
вперед,вновь выдаваясь носовой частью.Спровоцированные
его движением,раздались новые вспышки света.Корабль по-
гряз в дыму и пламени.
Сквозь отверстие в борту судна Джоах видел,как несколь-
ко стрел соединилось между собой,чтобы слиться в единый
грозный луч.Корабль не выдержал бы второго такого скоорди-
нированного нападения.Что-то нужно было предпринять.Он
свесился с перил,позволив ветрам трепать свои длинные ры-
жие волосы.Придерживая локоны,он внезапно выпрямился,
осененный идеей.
Почему он не додумался до этого раньше?
Джоах метнулся обратно к эльфийскому лорду.
— Ричальд!Мы указываем ветрам неверное направление!
Гони их к полю!Погаси цветки ураганным ветром.Не позво-
ляй им попадать в «Неистового»!
Глаза Ричальда медленно обратились на Джоаха.
Кесла выпрямилась.
— Матерь всемогущая!Он прав!Запутавшись в ветрах,
цветки будут не способны прицеливаться!
Ричальд кивнул,слишком напрягшись,чтобы говорить.
Над их головами оставшиеся паруса начали провисать,когда
наполняющие их ветры отходили в сторону.
Джоах вернулся к своей наблюдательной точке у отвер-
стия.Ветряной поток раскололся и,вихрясь,понесся вниз,на
вьюн.Как только ветры качнули бутоны и повалили стебли,
лучи пламенеющего света были затушены,как свечки.Расту-
щие пучки управляемой энергии были приведены в беспоря-
док.
— Работает!— закричала Кесла.— Они не попадают!
Свесившись,Джоах посмотрел вперед.Они были в чет-
верти лье от конца поля.Горящие побеги света окружили их,
извиваясь и спорадически вонзаясь в корпус.
Со средней палубы завопил Хант,отдавая команды громы-
252 Глава 8
хающим голосом:
— Все назад!Бесполезно!Она потеряна!
Джоах так сильно сосредоточился на цветках,что совер-
шенно забыл о непосредственной опасности.Обернувшись,он
увидел обращенную в горящий факел грот-мачту и охвачен-
ные огнем паруса на ней.Пламенем были объяты тросы и
снаряжение.Эльфийские матросы собрались на палубе.
Внезапно появился Хант,подтаскивая лестницу.На руках
он нес Шишон;его лицо было вымазано сажей.
— Огонь в нижних отсеках.Он идет снизу.Корабль обре-
чен.
При этих словах ветры схлынули.Ричальд осунулся и опу-
стил руки.
— Мы никогда не сможем победить.
Джоах метнулся к эльфийскому принцу и с силой ударил
его по щеке.
— Никогда не говори этого!
Глаза Ричальда расширились.Он дотронулся до кровото-
чащей губы,пылая бешенством.
— Никто не бил...
— Веди этот корабль,Ричальд!— взревел Джоах.— Пока
мы живы,есть надежда!Ты будешь вести этот корабль до тех
пор,пока он не выгорит прямо под тобой!
Ричальд ступил в сторону Джоаха.
— Довольно!— вскричала Кесла,вставая между ними.—
Используй свой гнев,чтобы напитать корабль!Мы почти пе-
ресекли поле.Совсем близко лежат открытые пески.
— У меня только один парус.
— Тогда подтверди свое мастерство,эльф,— проговорила
Кесла.
Ричальд взглянул на нее,затем сделал каменное лицо.Он
воздел руки,и ветры вновь усилились.
— Мы никогда не доберемся до песков.
— Что мешает попытаться?— возразила Кесла.
253
Дым охватил их густой волной,когда корабль рванул впе-
ред.Жар растущего пламени стал походить на грохочущую
печь.Случайные побеги света преследовали их,но рассеян-
ные ветры прекрасно усмиряли растение.
Никто не проронил ни слова.Все задержали дыхание,сжав
ладони.
Джоах изучал происходящее через поручни,прикрыв нос и
рот,задыхаясь от дыма.Под кораблем дым рассеялся.Под ки-
лем обнаружилась опустошенная местность с темными каньо-
нами и песчаными плоскогорьями.Он нагнулся ниже,моргая,
чтобы избавиться от слез и дыма,залепивших глаза.
Никакого вьюна,никаких цветков!
Джоах описал круг,крича:
— Мы покинули поле!
Проблеск надежды скользнул по лицам,обернувшимся на
его крик,после чего раздался взрыв.Люк средней палубы
взлетел на воздух.Из недр корабля с демоническим ревом
взвились языки пламени.Прямо под ногами Джоаха корабль
задрожал и начал крениться.Ему пришлось схватиться за по-
ручень,когда корабль заваливался набок.
Позади себя он услышал крик Кеслы:
— Не сдавайся,Ричальд!
— Слишком слаб...— выдохнул эльфийский капитан.
Корабль запрокинулся,повиснув под крутым углом.Джоах
потерял равновесие и схватился за перила обеими руками.
— Держись!— крикнула Кесла.
«Неистовый орел» сползал с огромной высоты вниз,будто
рушащийся с неба горящий камень.
Глава 9
До рассвета Сайвин пробиралась к обломкам «Неистового ор-
ла».Раненое драконье крыло сильно ограничивало их ско-
рость,заставляя делать короткие,слабые махи.Рагнарк на-
стаивал на быстром перелете,но Сайвин принудила его сба-
вить скорость.Имея одну с ним душу,она разделяла его боль.
Правая рука была будто прожжена насквозь,и боль во время
полета почти поглотила ее.Несмотря на раны,они продвига-
лись сквозь изрытые ландшафты Грохочущих Холмов,идя по
следу охваченного огнем корабля,упавшего на землю.
Когда на восточном горизонте забрезжил рассвет,Сайвин
и Рагнарк,наконец,добрались до открытых песков и дюн Юж-
ных Пустошей.Сайвин в изнеможении прильнула к дракону,
слабая и мучимая жаждой.Цель их похода была отмечена
столбом густого дыма.
Не издав ни звука,Рагнарк оттолкнулся от скалистого вы-
ступа,на котором сидел,и,махая крылами,заскользил вниз,к
высоким дюнам.Сайвин,прижавшись к его шее,разглядывала
простирающуюся внизу пустыню.«Будто огромный песчаный
океан»,— тупо подумала она.Он казался бесконечным,пе-
реливался мягкими волнами,прерываемый лишь случайными
скалистыми отмелями.
С прижавшейся к нему Сайвин Рагнарк кружил над высо-
кими дюнами,вычерчивая в воздухе широкие круги.
— Родная...корабль...
Сайвин выпрямилась.Впереди проходила борозда разру-
шения.Дюны были выжжены,на всем протяжении валялись
куски дерева;отлетевшая мачта вонзилась в пологий песчаный
254
255
склон.
Рагнарк поднялся выше,паря на восходящем потоке.
В глубокой впадине впереди Сайвин заметила остов кораб-
ля.Он уткнулся носом в дюну,корпус был разбит.Его нутро
все еще тлело и мерцало слабым огнем.Крошечные фигурки
суетились возле останков корабля.Спасенное снаряжение и
ящики громоздились в стороне.
— Кто-то выжил,— проговорила Сайвин,указывая рукой.
Безмолвно она велела дракону приземляться.
Рагнарк сделал круг над столбом дыма и устремился вниз.
Все наблюдали за их приземлением.Как только дракон
коснулся земли с глубоким вздохом облегчения,фигуры дви-
нулись к ним.Сайвин заметила Джоаха и Кровавого Всадника
Ханта.Она сползла со своего седалища и подняла руку.
Джоах уже приблизился к ним,в разодранной одежде,с
гигантским кровоподтеком на щеке.
— Вы выжили,— произнес он изможденным голосом.
Сайвин кивнула.
— Рагнарк ранен.Ему нужен глоток драконьей крови.Не
думаю,что мы сможем лететь дальше.
Хант покачал головой.Великан снизу до верху был выма-
зан сажей.
— Мне жаль.Бочонки либо сгорели,либо разбились вдре-
безги.То немногое,что осталось,мы использовали для изле-
чения раненых при крушении.Больше нет ни капли.
Сайвин застонала и обернулась,все еще держа руку на
теле дракона.
— Мы справимся.
Рагнарк взмахнул головой и уткнулся в ее волосы.
— Сильное сердце...исцелится.
— Я знаю,ты сможешь,— ответила она,— но,может
быть,тебе стоит поспать.Нам будет проще заживить раны,
чем Касту.
— Человек...сердце не такое большое.— Дракон принял
на себя гордый вид.
256 Глава 9
Сайвин устало улыбнулась.
— Но и крылья у него гораздо меньше.
Рагнарк вновь прижался к ней носом,с неохотой соглаша-
ясь с ней.Она обняла его,заверив в своей любви и призна-
тельности,после чего сделала шаг назад.Древнее заклятие
дало обратный ход,превратив чешую и когти в обнаженные
руки и ноги.
Как только преобразовавшийся Каст,споткнувшись,сде-
лал шаг вперед,он прижал руку к груди.Предплечье было
сильно обожжено,но лицо оставалось спокойным.
— Сколько выживших?— спросил он,не обращая внима-
ния на свою собственную рану.
Джоах одолжил нагому товарищу свой плащ,изодранный
и измазанный в саже.Пока Каст обматывал тряпкой грудь,
Джоах ответил:
— Немного.— Он ткнул пальцем на горы снаряжения.—
Шишон и убийца Кесла были выброшены при падении и кон-
тужены,но сейчас приходят в себя.
Сайвин обнаружила молодую девушку,держащую на коле-
нях ребенка.
Джоах продолжил.
— Ричальд тоже выжил после крушения,повредил ногу и
теперь не разговаривает.Он находится рядом с остальными
эльфами.Думаю,его вывела из строя потеря корабля.
— Что насчет команды?— спросил Каст.
— Трое живы.Четверо погибли в крушении.
Каст осмотрел разбитые дымящиеся обломки.
— Что теперь?
— Пойдем пешком.Кесла говорит,Алказар в семи лье от-
сюда,— тяжелый,но осуществимый переход.Сегодня мы со-
берем все,что сможем,и отдохнем.После захода солнца от-
правимся.
Сайвин взглянула наверх на столб дыма.
— Это будет безопасно?Кто-то,не очень дружественно на-
строенный,я полагаю,может заметить дым и заинтересовать-
257
ся.
Кесла внезапно появилась возле ее локтя,пристально вгля-
дываясь.Убийца двигалась совершенно бесшумно.Сайвин за-
метила,что на гладком песке не осталось ни следа от ее по-
дошв.
Кесла сама ответила на ее вопрос.
— Сайвин права.Это не безопасно.Не только люди могут
увидеть дым,пески прячут чудищ пострашнее.Они придут на
кровь.Мы должны развести погребальный костер,сжечь тела
и,не оставляя следов,уйти отсюда как можно быстрее.
Джоах покачал головой.
— У нас нет воды.Мы истощены.И ночью будет прохлад-
нее.
— И опаснее,— веско парировала Кесла.
Сайвин видела,как оба они уставились в землю.Опреде-
ленно,разногласия раздражали их больше,чем ситуация,в
которой все оказались.
Каст подал голос.
— Думаю,нужно следовать указаниям Кеслы.Она знает
Пустоши лучше,чем любой из нас.Это ее родина.
— Согласна,— поддержала Сайвин.
Джоах на какое-то мгновение замер,затем развернулся на
каблуках.
— Прекрасно.Я дам знать эльфам.
Кесла посмотрела на его удаляющуюся спину,затем вздох-
нула.
— Я подготовлю Шишон.
— Я помогу тебе,— сказал Хант,следуя за ней.
Оставшись вдвоем,Сайвин повернулась к Касту и посмот-
рела на него с уставшей улыбкой на губах.
— Как твоя рука?
— Выживу.
— Это хорошо.— Она прильнула к нему осторожно,чтобы
не задеть ожоги.
Он обхватил ее здоровой рукой и крепко прижал к себе.
258 Глава 9
— У нас впереди долгий путь.Нужно отыскать какую-
нибудь тень и отдохнуть,пока есть возможность.
Сайвин провела пальчиком по его груди.
— Отдохнуть?
Каст посмотрел ей в глаза.
— У тебя что-то другое на уме?
Она дотянулась до него губами и хрипло прошептала:
— Ты мне нужен.
Его лицо озарилось улыбкой,когда он наклонился,чтобы
поцеловать ее,— но,прежде чем их губы успели встретиться,
возле обломков корабля раздался оглушительный крик.
∗ ∗ ∗
Мастер гильдии Белган уединился вместе с шаманом во мра-
ке внутреннего двора.Хотя утреннее солнце уже появилось
на голубом небосклоне,ему нужно было преодолеть высоты
Алказара,чтобы забросить свои лучи в высокий,узкий двор.
Под прикрытием тени оба припали к вымощенной горловине
небольшого колодца.Их окружали цветущие кусты,обрамля-
ющие палисадник с песчаными статуями.
На красных камнях шаман Партус кидал набор выцветших
костей,состоящий из крошечных позвонков,выщербленных
суставов,черепов ящериц и разных частей птичьего скелета.
Кости сначала прыгали и гремели,затем располагались в виде
случайных рисунков.Шаман вытягивал голову,изучая белые
кусочки у красного камня.
Белган отбросил назад прядь седых волос,пытаясь само-
стоятельно рассмотреть знаки,но смысла так и не проступило.
У него не было этого дара.
— Что это значит?
Партус поднял руку,по цвету напоминающую брошенные
кости,обернутые в высушенную на солнце кожу.Старый ша-
ман склонился и засопел над костяшками,то одним,то дру-
гим глазом прикладываясь к узору,будто птица,изучающая
259
любопытную букашку.Длинный нос и острые черты лица до-
вершали его ястребиный образ.
Белган оперся на пятки в нетерпеливом ожидании.Оба
старца были завернуты в красные одеяния пустынников с от-
кинутыми назад капюшонами,— но это единственное,что их
объединяло.Шаман был лыс и тощ,Белган же,напротив,
широк в костях,бледнокож,с длинными,струящимися седы-
ми волосами.Белган носил прозвище «Призрак Алказара» за
свои умения невидимо перемещаться и чрезвычайную блед-
ность.
Такие разные внешне,оба старца преследовали одну цель.
На протяжении последних двух лун каждое утро они приходи-
ли к колодцу метать кости,пытаясь увидеть знамение,дающее
надежду.Через десять дней состоится следующее жертвопри-
ношение.Еще несколько детей будут обречены на смерть.
Как Мастер Гильдии Убийц Белган принял подношение на
освобождение Пустошей от зла,осевшего в Туларе.Он,в свою
очередь,отдал судьбу пустынного народа в хрупкие руки юной
девушки,убийцы,натренированной в искусстве тайного пере-
движения,одной из его лучших учениц.Перед отправлением
ее кровью смочили кости,позволив отслеживать ее местопо-
ложение.За две прошедшие луны шаман различал смутные
знаки,обозначающие ее пребывание.Пол-луны назад кости
замолчали,не давая ни единого знака или ключа,будто де-
вушка исчезла с лица земли.
Белган заламывал руки.Каждое новое утро не приносило
вестей,и его надежды на успех таяли.Если к завтрашнему
утру ничего не изменится,племени придется собирать своих
детей и решать,кому из них жить,а кому умирать.Других
вариантов не было.Жажда крови должна быть утолена.
Глаза шамана над брошенными костями прищурились.Он
резко поднял голову.
— Я ее вижу.
Белган замер,опасаясь,что неверно расслышал его слова.
Партус повысил голос:
260 Глава 9
— Она рядом.Почти в песках.
— Кесла?Ты уверен?
Тот кивнул.Белган облегченно вздохнул.Девушка верну-
лась в пустыню!
— Хвала Всемогущей Матери.Я знал,что она справится.
Шаман предостерегающе поднял вверх руку.
— Рано радоваться.Кости говорят об опасности,которая
ее окружает.
— Какой опасности?
— Знаки нечеткие.Кровь и дым...зубы,изодранная
плоть.
— Она выживет?Вернется?
Партус поморщился.Он потянулся и передвинул расколо-
тую челюсть песчаной крысы.
— Даже кости не смогут ответить на этот вопрос.
∗ ∗ ∗
Под импровизированным навесом Кесла потянулась за мятым
одеялом,и в этот момент над песками раздался дикий крик.
Это был крик ужаса ребенка,шедший с дальней стороны тле-
ющих обломков корабля.
Хант,стоящий в нескольких шагах от нее,выкрикнул:
— Шишон!
Кесла выронила одеяло и помчалась в сторону корабля.
— Я оставила девочку там,вздремнуть.
Хант последовал за ней.Несмотря на то,что его ноги бы-
ли длиннее,она значительно опередила его,легко скользя по
пескам.Оба подбирались к разбитой кормовой части корабель-
ного остова.Со всех сторон подтягивались остальные.
Прежде чем обогнуть корпус,Кесла заметила опасность.
Из уважения к мертвым эльфы выстроили небольшой сарай с
подветренной стороны корабля.Он скрывал в своей тени от
неумолимого солнца четыре мертвых тела.
261
Кесла видела,как одно из тел было выволочено из убе-
жища и исчезло под слоем песка.Вора выдавали тонкий бе-
лый плавник и мускулистый хвост,торчащие из песка.Он
прорезал песок,взметая его вверх.Тонкие эльфийские кости
треснули и вместе с хищником ушли в прохладные песчаные
глубины.Осталось лишь кровавое пятно.
Раздался еще один крик.
— Она там!— прогремел Хант,огибая корабль и указывая
куда-то рукой.
Шишон стояла на вершине узкого песчаного камня,с тру-
дом удерживая равновесие,на ее крошечном лице изображал-
ся страх.
Хант двинулся к ней,в то время,как остальные уже под-
бегали сзади.
— Нет,— проговорила Кесла,одергивая его назад и одно-
временно удерживая всех остальных на своих местах.— Не
двигайтесь.
Хант начал было протестовать,но тут же из песка под-
нялась пара угрожающего вида плавников и окружила уступ,
плавно скользя вокруг песчаного вала.
— Песчаные акулы,— проговорила Кесла.— Их привлекла
кровь мертвых.
Шишон к этому времени заметила их.Она умоляюще вы-
тянула перед собой руки,пуская по щекам слезы.
— Ты мне нужен!— выкрикнула она,впиваясь взглядом в
Ханта.
Кровавый Всадник,стоящий позади Кеслы,внезапно оне-
мел и высвободился от ее руки.Он медленно двинулся к сто-
ящей на выступе девочке.
— Нет!— крикнула Кесла.— Стой!Помимо крови,их вле-
чет движение!
Хант,казалось,оглох и упрямо шел вперед.
— Это чары,— проговорила Сайвин.— Заклятие мирая и
Кровавых Всадников.Он порабощен.
Каст сорвал с себя плащ,вновь оставшись обнаженным,
262 Глава 9
и бросился вперед.Он накрыл плащом голову Ханта,обры-
вая связь между ним и девочкой.Хант обмяк,когда невиди-
мая нить была разорвана.В смущении он попытался сбросить
плащ,но Каст усмирил его.
— Прикрой свою татуировку,Хант.
Понимающе кивнув,Хант натянул покрывало на плечи на-
подобие шарфа,закрыв татуировку,обвивающую шею.
— Никому не двигаться!— приказала Кесла.
На поверхность всплыли другие плавники,больше двена-
дцати.
У сарая еще два мертвых эльфийских тела погрузились
в пески.Одно из них хищники разорвали в клочья,борясь
за право обладания мясом.Кровавые ошметки полупереже-
ванной пищи разлетались во все стороны,только чтобы быть
проглоченными более мелкими особями,бросающимися вверх
и впивающимися в мясо своими рифлеными зубами.
— Они могут напасть на нас?— спросил Джоах.
— Они скорее падальщики.Редко нападают на живых.Но
в приступе голода,бывает,набрасываются на все,что движет-
ся.Просто стойте спокойно.Они уйдут,когда насытятся.
Кесла чувствовала,как все напряглись.Трудно было оста-
ваться неподвижным,когда ребенок рыдал и слезно молил о
помощи.Но выбора не было.Любое движение привлекло бы
к ним ненасытные челюсти,снующие под песком.
Пока они ждали,взошло солнце.
Пожрав останки,акулы погрузились обратно в пески,рас-
секая воздух мощными хвостами.Кесла наблюдала уход по-
следней с повышенным вниманием.Это была самая крупная
особь в группе — самец.Он вел остальных и сплачивал всю
стаю.Его плавник наматывал круги в красном от крови песке,
определенно выискивая остатки мяса.Акула прорыла дальний
песчаный нанос,после чего ушла вглубь и исчезла совсем.
Кесла медленно перевела дыхание.Они спаслись.
Ребенок начал карабкаться вниз по уступу.Хант двинулся
навстречу.
263
Кесла заметила рябь на песчаном наносе,будто что-то дви-
галось под его поверхностью.Засада.
— Нет!— выкрикнула она.— Назад!
Но было поздно.Девочка ступила на песок и побежала
к Кровавому Всаднику,стремясь быть подхваченной на руки.
Никто из двоих не видел высокого плавника,вновь поднявше-
гося из песка и устремившегося в их сторону.
Остальные предостерегающе завопили.
Обернувшись,Хант осознал надвигающуюся опасность.Он
ринулся вперед и,схватив ребенка,резко откинулся в сторо-
ну,в то время как акула взметнулась и пронеслась мимо его
пяток на расстоянии волоса.Отрезанный от уступа и остова
корабля,Хант изогнулся и попытался вскарабкаться на бли-
жайшую дюну.Но рыхлый песок подвел его.Самец акулы
начал преследование.
Всплыли другие плавники,кружа в голодном танце и не
оставляя шансов на спасение.Кесла резко толкнула Джоаха.
— Кинжал из ночного стекла!Дай мне его!
Брови Джоаха подозрительно нахмурились.
— Это единственная вещь,способная одолеть песчаных
тварей!Поверь мне!
Джоах колебался,но тут же раздался крик Шишон.Он
вынул кинжал из ножен под плащом и протянул его Кесле.Та
схватила холодную рукоять,обвив пальцами василиска.
Взглянув на стаю,она проговорила голосом столь же ост-
рым,как края клинка.
— Никто не двигается,пока я не скажу!— Она ринулась
вперед,несмотря на то,что плавники в больших количествах
вырастали из песчаных глубин,наскакивая друг на друга в
охотничьем угаре.Кесла бежала сквозь метущийся клубок.
Хорошо натренированная,она знала,как пересечь пески,не
потревожив ни единой песчинки.Ни один хищник не заметил
ее перехода через их территорию.
Пробежав мимо самой маленькой акулы,Кесла взяла курс
на дальнюю насыпь.
264 Глава 9
— Я отвлеку их!— закричала она Ханту.— Но вы не
должны двигаться!
Хант попытался замереть,но его подошвы скользили по
рыхлому песку.Шишон обхватила его за шею.Плавник шел
прямо на них.Кесла видела нарастающую панику в глазах
Кровавого Всадника,будто смерть уже взяла над ним верх,но
он не оставил попыток подчиниться приказу девушки.Скользя
и пошатываясь,он,наконец,замер,погрузившись по голень в
рыхлый песок.
Отойдя от них,Кесла припустила к песчаному уступу.На
этот раз она не пыталась скрыть свое передвижение и все свое
мастерство пустила на то,чтобы привлечь к себе внимание:
взбивала песок подошвами ног,энергично ступая при каждом
шаге.
Проделав это,она посмотрела назад через плечо.
Плавник продолжал скользить в сторону Ханта и Шишон,
постепенно замедляя скорость и,наконец,остановился в од-
ном шаге от ноги Кровавого Всадника.
Кесла тоже замедлилась,делая остановки и колотя по пес-
ку ногой.
— Услышь меня,— цедила она сквозь стиснутые зубы.
Плавник не двигался.Акуле нужны были более сильные
аргументы.Кесла провела кинжалом по ладони,едва почув-
ствовав его острое прикосновение.Кровь изливалась,ладонь
наполнилась темной жижей.Сжав кулак и наклонив руку,она
пустила несколько капель в сухой песок.
Акула,замершая перед Хаитом,слегка погрузилась в пе-
сок.Вспучив его,она повернулась и хлестнула хвостом.От
этого удара Хант осел на песок,пытаясь удержать Шишон.
Но самец,казалось,не заметил его движения,целиком по-
глощенный запахом свежей крови.Его плавник двинулся в
сторону Кеслы.
Кесла отступила к насыпи,все еще грузно топая ногами,
чтобы ее шаги отдавались в толще песка,разбрызгивая вокруг
себя кровь.На вершине насыпи она остановилась.
265
— Ко мне,охотничек.Утоли свой голод.
В низине перед собой она увидела товарищей,сосредото-
ченно наблюдающих за ней,с застывшим на лицах озабочен-
ным выражением.Вокруг них продолжали кружить мелкие
акулы,не вмешиваясь в дела предводителя.
Кесла припала к земле в полной готовности.Плавник на-
правлялся к ней,прорезая песчаную поверхность дюны.Кесла
дождалась,пока тварь приблизится на расстояние двух шагов,
после чего метнулась прямо на нее.Акула учуяла близость до-
бычи и взметнулась из глубин песка,раскрыв зубастую пасть с
черным горлом.Кесла подскочила,рассекая воздух,и призем-
лилась прямо на плавник.Высоко подняв кинжал,она вонзила
лезвие на всю длину в акулью спину.
Пронзенная тварь дернулась под ней.Выступивший из пес-
ка хвост бешено колотился.Кесла оседлала акулу,крепко
ухватившись за плавник.Свободной рукой она высвободила
кинжал.Черная кровь хлестала фонтаном на поверхность дю-
ны.Кесла вновь вонзила кинжал в мечущуюся акулу,ско-
рее чтобы укрепить свое положение,чем нанести смертельный
удар.
Акула попыталась сбежать,нырнув в глубины песков.Кес-
ла почти потонула вместе с ней,но в последний момент вы-
дернула клинок и спрыгнула,скатываясь по насыпи вниз.
Оказавшись внизу,она поднялась,взметнув кинжал для
предотвращения дальнейшей атаки.Мелкие акулы какое-то
время продолжали кружить,затем юркнули в песок,следуя за
своим раненым главарем.Кесла дала знать товарищам оста-
ваться на своих местах.Она хотела,чтобы стая песчаных акул
ушла далеко от лагеря,прежде чем кто-то двинется с места.
Она завернула порезанную руку в край накидки,не желая,
чтобы ее кровь привлекла отбившихся от стаи.Среди стоящих
в низине товарищей началось движение.
Это был Джоах.Он вознес руку и открыл рот...Кро-
шечные волоски на затылке Кеслы затрепетали.Рукой Джоах
указывал на склон позади нее.
266 Глава 9
Повернувшись на пятках.Кесла присела.
— Осторожно!— эхом раздался позади нее голос Джоаха.
Со склона дюны на нее летела гигантская акула,сплош-
ная стена зубов и мускулов.Предводитель стан,ослепленный
бешенством и жаждой крови,взлетел из песчаных глубин,
со свистом рассекая воздух и двигаясь в сторону Кеслы.Его
мясистый рот широко распахнулся,обнажая ряды острейших
зубов.Кесла могла бы встать во весь рост между двумя его
открытыми челюстями.
Припав к земле,Кесла бросилась вперед,прямо под пасть
чудовища.Как только акула вздыбилась,Кесла взметнула
кинжал высоко вверх.Напитанное магией ночное стекло ярко
горело.
Когда гигантская акула проносилась над ней,кинжал про-
резал ее брюхо с головы до хвоста.Но кончик хвоста задел
плечо Кеслы,пригвождая ее к песку.Ударом кинжал выбило
из ее руки и отбросило в сторону.
Оставшись без оружия,она перевернулась на живот,на-
блюдая перед глазами крошечные танцующие звездочки.Ги-
гантская акула обрушилась в низину,приземляясь на бок.Из
вспоротого брюха повалились смешанные с кровью кишки.Из-
виваясь,она уткнулась мордой в песок.Стоящие в низине из
осторожности отпрянули.Но агония вскоре прекратилась.Во-
круг тела разлилось озеро крови.
Кесла вскочила на ноги.
— На какое-то время мы в безопасности,— выдохнула она,
с силой пропуская воздух через легкие.— Кровь предводите-
ля отпугнет его собратьев.Но есть и другие хищники.Мы
должны двигаться.
Джоах поднял кинжал и подошел к ней,протягивая руку
для поддержки.
— Ты все делала с такой скоростью...
Кесла слабо улыбнулась.
— Наконец ты узнал применение навыкам убийцы.
Хант подошел к ней с другой стороны,все еще держа Ши-
267
шон на руках.Мокрое от слез лицо девочки было вымазано в
песке.Она зло смотрела на акулью тушу.
— Большая плохая рыба,— бранилась она,охваченная гне-
вом,отворачивая нос от подступающего зловония.
Кесла потянулась,чтобы погладить девочку по щеке,но ее
ноги внезапно подвернулись от утомления.Она повалилась на
песок.
— Поймал,— сказал Джоах,подхватывая ее.
Кесла посмотрела ему в глаза.
— Благодарю.
Он вложил кинжал ей за пояс.
— Думаю,это должно храниться у тебя.Ты заслужила.
Кесла взглянула на этот знак доверия.Она отвернулась,
чтобы скрыть подступающие слезы.
— Мы должны выдвигаться как можно скорее.— Она вы-
прямилась и посмотрела на тело акулы.—У племени есть одна
поговорка:в пустыне только смерть прерывает движение.
— Тогда снимаем лагерь,— проговорил Каст и вышел впе-
ред вместе с Сайвин,прокладывая дорогу к тлеющим облом-
кам «Неистового орла».
Джоах держался рядом с Кеслой.Она заметила на себе его
взгляд,когда двинулась вслед за остальными.Вместо привыч-
ной кипящей злости она почувствовала в нем что-то еще —
то,что не чувствовала со времен встреч на кухнях Алоа Глен,
когда предстала в виде посудомойки.
Уголком глаз она наблюдала за ним.Джоах тащился по-
зади нее,покусывая нижнюю губу,глубоко задумавшись.От-
вернувшись,она украдкой улыбнулась.
∗ ∗ ∗
Белган стоял у высокого окна,изучая пустынные окрестно-
сти Алказара.На небе взошла уже почти полная луна,залив
пески,дюны и скалистые уступы серебристым светом.В этом
свете его взгляд мог проникать далеко вперед.
268 Глава 9
— Где ты,Кесла?— шептал он,обращаясь к пустыне.Вол-
нение не позволяло ему уснуть в эту ночь.Гадальные кости
шамана указывали как на добрые,так и на худые знамения.
Кесла добралась до пустыни,но не была в безопасности.
После толкования знамений шаман покинул Алказар.Он
собирался послать несколько членов племени в пустыню за
девушкой.Белган молился,чтобы они нашли ее живой,мо-
лился,чтобы она правильно напитала кинжал кровью ведьмы.
Так много требовалось от одной юной девушки.
Но Белган знал,что Кесла являет собой нечто большее,
чем кажется с первого взгляда.Он был одним из тех,кто на-
шел ее,шагающую сквозь пески,десять лет назад.Она была
нага,меньше пяти зим,ничего не помнила о своей семье и
прошлом,но он знал наверняка,что девочка была чем-то осо-
бенным.Ее не трогало ядовитое солнце.Длинные рыжевато-
коричневые волосы волочились по песку и,казалось,никогда
не стриглись.Она вошла в его ночной лагерь,будто порож-
денная самой пустыней,слишком спокойная для потерявшей-
ся одинокой девочки,хотя и не могла говорить.Сначала он
решил,что она умственно неполноценна,но она быстро вы-
училась всему:говорить в течение года,читать на следующий
год.Ее отличало быстрое освоение того или иного навыка и
преодоление сложнейших трудностей.
В Кесле было что-то особенное.Оно исходило от нее.Когда
была поставлена задача вымочить кинжал ночного стекла в
крови ведьмы,другого выбора не было.Даже если бы кости
шамана указали на другого человека,Белган избрал бы Кеслу.
По его мнению,она была единственной надеждой пустыни.
За его спиной раздался стук.
Он обернулся,удивляясь,кто мог беспокоить его в столь
поздний час.
— Входите,— крикнул он.
Дверь в его комнату отворилась,на пороге показался под-
мастерье.
— Мастер Белган,я прошу прошения за то,что беспокою
269
нас в такое время.
— Что случилось,Сетх?
— У ворот стоит путник,молит впустить его в Алказар.
— Он один?
— Да.
Белган нахмурился.Перейти через пустыню в одиночку
было поступком сумасшедшего или дурака.Опасностей в ней
водилось в изобилии,особенно для одинокой пары глаз.А в
такой поздний час ему не хотелось терпеть сумасшедших и
дураков.
— Что хочет этот путник?
— Именно поэтому я и побеспокоил вас.Он сказал,что
хочет побеседовать с вами.Говорит,у него есть предостере-
жение.
Белган вздохнул.Лучше ему разузнать все самому.Сняв с
крючка плащ,он завернулся в его красные складки.
— Ты позволил ему войти?
— Нет,Мастер.Он ждет за воротами.
Белган кивнул.
— Хорошо.
Из-за всевозможных опасностей и порочных созданий,сло-
няющихся по пустыне,ворота при наступлении темноты запи-
рались и не отворялись до рассвета.
— Отведи меня к нему.
Сетх распахнул перед мастером дверь,затем забежал впе-
ред,прокладывая дорогу вниз по лестницам и сквозь залы из
песчаных камней.
Много веков назад главную башню Алказара выдолбили
из огромного пласта песчаного камня.Родившись в пустыне,
Алказар был обречен остаться плоской каменной глыбой,но
природный вертикальный разлом в его северной части обра-
зовал внутренний двор под открытым небом.Сама же башня
была высечена из окружающих этот двор отвесных скал,вы-
плавленных в прямые башни,крученые шпили и гигантские
памятники древним королям.Это был замок,заключенный в
270 Глава 9
панцирь из песчаника,личное владение и убежище Гильдии
Убийц.
Сетх толкнул толстую землистого цвета дверь и распахнул
ее.Белган выбрался из своей башни на мощеный каменный
пол центрального двора.Отсюда Белган пошел впереди,Сетх
побежал следом.
Когда они пересекали двор,луна повисла высоко над их го-
ловой и светила в самое сердце Алказара.Справа запыхтели и
запищали населяющие хлев пустынные маллюки.Обычно спо-
койные,животные явно были чем-то взволнованы и напуганы.
Проснулся даже надзирающий за хлевом.Белган увидел оде-
того в ночную рубашку Хумфа,распахивающего дверь,чтобы
рассеять собственные сомнения.
Пока Белган наблюдал,его плащ поднялся под сильным
порывом ветра,и по коже прошел холодок.Он сильнее натя-
нул одеяние на тонкие плечи,закутываясь.Странные знаме-
ния подает ночь.
Сетх подскочил к нему.
— Сюда,Мастер Белган.
На противоположной стене двора разлом песчаного уще-
лья выходил прямо в пустыню и был сверху донизу перекрыт
решеткой из железных прутьев,каждый толщиной с челове-
ческое запястье.С внешней стороны решетку украшали ядо-
витые шипы,отбивающую охоту у воров взбираться на соору-
жение.Единственный проход перекрывала решетка,поднима-
ющаяся и опускающаяся при помощи лебедки и противовесов.
Сетх прокладывал путь к закрытым воротам.В сумраке за
главным входом Белган заметил сгусток тени.
Приблизившись,он увидел двух подмастерьев,стоящих по
обеим сторонам входа с копьями в руках,— ночной караул.
Белган кивнул им,после чего вынул из канделябра тлеющую
головешку и подошел к воротам.
Путник,рассевшийся у двери,поднял глаза.
Белган испытал приступ удушья и отпрянул.Лицо под ка-
пюшоном было испещрено морщинами,глаза выцвели.Буд-
271
то у его ворот стоял древний высохший труп.Но это был
не мертвец.Опираясь на длинную сероватую палку,странник
поднялся на ноги.Дряхлые суставы скрипели и потрескивали.
Белган собрался.
— Чем...Чем я могу тебе помочь,старец?
Фигура обнажила обрубок руки и скинула капюшон.По-
сохом старик провел перед своим морщинистым лицом,будто
отгоняя надоевшую муху.Теперь,когда странник полностью
раскрылся перед ним,Белган понял,что его первое впечатле-
ние было ошибочным,всего лишь обманом дрожащего мерца-
ния факела.Мужчина был стар,но не так уродлив,как ему
померещилось в начале.
Белган отогнал свое первоначальное беспокойство.Бояться
было нечего.
Путник заговорил низким глубоким голосом,местами вы-
дающим его преклонный возраст.
— Я пришел не искать у вас помощи,Мастер Белган,а
предложить свою.
— Правда?Кто же ты?Откуда идешь?
— У меня много имен,можете называть меня Дисмарум.Я
кочевник,странствующий по землям Аласии.
Переступив,старик вновь провел посохом перед собой.
Старое лицо внезапно напомнило Белгану его собственного
отца.Он испытал угрызения совести за свое негостеприим-
ство — но все же продолжал тем же тоном:
— Зачем ты пришел к моим воротам?
— Чтобы предупредить о враге,идущем по следу.
Белган приподнял бровь.
— Что за враг?
— Мальчик под прикрытием черной магии.Он называет
себя Джоах.
— И что заставляет тебя думать,что он идет сюда?
Дисмарум облокотился на посох с выражением голода и
истощения.
— Он брат ведьмы.
272 Глава 9
Белган изумленно отпрянул при этих словах.
— Как ты...ведьмы?
— Я слышал дорожные пересуды.Он идет,чтобы ото-
мстить за смерть сестры.
Белган почувствовал,будто из него выкачали всю кровь.
Факел задрожал.Что Кесла натворила?
— Я бы мог рассказать больше,но пустыня истощила и
обезводила меня.—Слова путника,казалось,заползали прямо
в череп Белгана.— Я прошу милости.Позвольте зайти.
Подозрение Белгана усилились,но старик вновь взмахнул
своим посохом.Белган моргнул,уставясь на невинного старца.
Как мог он усомниться в этом страннике,который рисковал
собой,чтобы принести ему новости?Чувство вины за свою
грубость вновь охватило его.Он сделал шаг назад.
— Поднимите ворота,— дал он указания Сетху.
— Мастер?
Белган заметил беспокойство на лице подмастерья.
— Мы предложим этому путнику воды и горячей пищи.
Сейчас же открывайте ворота.
Сетх колебался,глядя с отвращением сквозь прутья ре-
шетки.Белган со стыдом вспомнил свое собственное первое
впечатление о Дисмаруме и зло посмотрел на Сетха.
— Делай,как я сказал!
Глаза Сетха округлились,он метнулся к лебедке.
Белган потер лоб,удивляясь своей вспышке гнева.Он ни-
когда не повышал голоса.Это,должно быть,от недосыпания,
беспокойства за Кеслу.Его глаза вновь обратились к старику,
стоящему за воротами.Дисмарум поднял посох,покачивая его
в ладонях,и все беспокойства Белгана улетучились.О чем он
только думал?Он должен относиться к этому старцу с состра-
данием.Может быть,даже предложить ему свою собственную
комнату для ночлега,компенсируя недостаток гостеприимства.
Механизм пришел в движение,железо заскрипело.Решет-
ка медленно поднялась,вырывая из песка заостренные нако-
нечники.Проход был открыт.
273
Белган поспешил вперед и предложил Дисмаруму облоко-
титься на его руку.Старик благодарно улыбнулся,с теплотой
и дружелюбием.Белган улыбнулся в ответ,довольный,что
смог услужить гостю.Он провел Дисмарума через ворота в
центральный двор.
На мгновение Белгану показалось,что он заметил дви-
жение.Размытое пятно чего-то неуклюжего,промелькнувший
клык и копыто.Видение исчезло,оставив в воздухе запах коз-
ла.
Белган помедлил,хмуря брови.Сердце в груди забилось
быстрее,охваченное паникой.Что-то было не так,чудовищная
ошибка.У него подвернулись ноги.
Старик уже был рядом,подхватывая его,касаясь посохом.
При этом касании Белган вздохнул с облегчением,все страхи
исчезли.
Он покачал головой,коря себя за глупости,и продолжил
путь по высеченным башням и шпилям.Его слух проигно-
рировал паническое ржание,исходящее из стойла,когда он
проводил мимо него гостя.
Напротив,он погладил руку старца.
— Добро пожаловать,Дисмарум.Добро пожаловать в Ал-
казар.
Глава 10
Второй день перехода через пустыню Джоах шел позади но-
силок с Ричальдом,у которого были сломаны ноги.Они замы-
кали все шествие.Кесла шла впереди.За ней двигался Хант,
держа на руках Шишон.Перед Джоахом шествовали Каст
и Сайвин,с ног до головы укутанные в защитные одеяния.
Единственным открытым солнцу местом являлись две руки с
переплетенными пальцами.
Прищурившись,Джоах взглянул на небо.Он прикрыл гла-
за рукой.Солнце коснулось западного горизонта.Скоро им
придется искать очередное место для разбивки ночного лагеря,
а это непростое дело.Отряд измучился от жары,солнечного
пекла и жажды.
Прошлой ночью Кесла привела их к беспорядочно нагро-
можденным утесам.Вне песков риск нападения ночных пу-
стынных мародеров сокращался.Когда они установили лагерь,
Кесла велела подвесить куски опаленной парусины.«Чтобы
собрать ночную росу»,— пояснила она.
Это было мудро.К утру чашки и миски,стоящие с внут-
ренней стороны балдахина,были наполнены свежей водой.Ее
было недостаточно,чтобы смыть пот и песок с тел,но хва-
тило на то,чтобы вдоволь напиться и наполнить фляжки для
дневного перехода.
Но сейчас,когда солнце клонилось к западному горизонту,
небольшие запасы воды Джоаха иссякли.Губы его потреска-
лись,язык казался одним липким куском плоти.Кесла научи-
ла,как держать за щекой камешек,чтобы отсрочить наступле-
ние жажды и увлажнить рот,но он давно уже выплюнул его.
274
275
Суставы и жилы были до крови истерты при ходьбе песком.
Глазам причиняли невыносимую боль отражения солнечных
лучей от окружающих песчаных насыпей.Казалось,они идут
уже несколько лун,а не пару дней.Даже во сне Джоах видел
песок и бесконечные,пустые небеса.
И в своих мучениях он был не одинок.Все члены группы
тащились через пустыню,свесив головы,измученные солн-
цем.Носильщикам Ричальда,подвешенного между двух ше-
стов,приходилось хуже всего.Эльфийский принц использовал
остатки магии,чтобы облегчить вес своего тела,но солнце вы-
сосало из них все соки.Временами,когда Ричальд позволял
носильщикам отдохнуть и сам тащился по пескам,опираясь
на костыль,его лицо искажалось гримасой боли.Но он про-
делывал такое нечасто,вынужденный вновь возвращаться на
носилки.
— Джоах?— донесся глухой шепот из груды одежд и па-
русины,наваленной на носилки.
Оборачиваясь,Джоах отвернул от лица матерчатый шарф,
после чего уставился на Ричальда.Это было первое слово,
которое эльфийский принц выговорил с момента крушения
«Неистового орла».
— Что случилось,Ричальд?
Ричальд облокотился на локоть.
— Я прошу прощения.
— За что?
— Я вас всех подвел.
Джоах поморщился.
— С чего ты взял?
— Я не должен был потерять корабль.Это позор для моей
семьи.
Джоах вздохнул.Он узнал эту боль.Витая в облаках,
Ричальд никогда раньше не испытывал таких серьезных труд-
ностей,как две ночи назад.Этот опыт сдул его надменные
паруса.
Протянув руку,Джоах коснулся его запястья.Ричальд от-
276 Глава 10
прянул,но Джоах крепко стиснул пальцы на руке принца.
—Мне жаль,что ты потерял корабль,Ричальд.Правда.Но
ты провел нас через нарциссовое ноле и сделал возможным
дальнейшее передвижение.Ты не опозорил ни свое имя,ни
свою семью.
— Но «Неистовый»...
— Это всего лишь набор древесины и парусов.Пока ты
жив,можно построить другой корабль.В действительности
ты настоящий «Неистовый».
Уязвленное лицо Ричальда несколько смягчилось.Он неко-
торое время внимательно смотрел на Джоаха,затем высвобо-
дил руку.
— Спасибо тебе,— прошептал он,укладываясь на спину.
Кесла,идущая впереди,подняла руку.
— Разобьем лагерь за следующим холмом.
Джоах облегченно вздохнул,радуясь,что очередной дол-
гий день подошел к концу.По утверждению Кеслы,они долж-
ны были добраться до Алказара к середине следующего дня.
Дальше Джоах продвигался с новыми силами.И вся груп-
па ускорила шаг,почувствовав завершение дневного похода.
Последним они преодолевали склон гигантской дюны,взды-
мающейся к подножью крутого холма.Команда карабкалась
по песчаному гребню,проваливаясь и скользя,словно на ви-
ражах.
Когда солнце уже опустилось за горизонт и сумерки окута-
лись тенями,они добрались до вершины.Джоах,замыкающий
шествие,увидел,как вся группа остановилась в немом изум-
лении.Он преодолел оставшееся расстояние и тоже уставился
на открывшуюся перед ним долину.
— Матерь Всемогущая!
Внизу лежала страна чудес.Пролегала небольшая просе-
ка высоких,тонких деревьев,коронованных зеленым куполом.
И хотя сумерки в низине были гуще,ошибиться было невоз-
можно:там мерцала вода,целый пруд!За прудом тлели факе-
лы,освещая несколько палаток.До них долетел дребезжащий
277
звон струнного инструмента.
— Оазис Ошал,— возбужденно проговорила Кесла.Она
откинула капюшон.Лучи заходящего солнца окрасили каскад
ее коричневатых волос в золото.
— Почему ты не сказала,что ведешь нас сюда?— спро-
сил Каст,слегка раздражаясь.Тот же самый вопрос мучил и
Джоаха.
— Я не могла.Запрещено говорить про оазис,пока не до-
брался до него.Пустынные племена верят,что упоминание оа-
зиса оскорбляет богов земли.В качестве наказания они могут
засыпать воду песками или сбить с пути.— Кесла с улыбкой
обвела взглядом их лица.— А вы ведь не хотели,чтобы это
произошло,правда?
Хант подал голос:
— Ни за какое золото морей.— Он поспешил вниз по
склону.
Из-за небольших валунов,словно из песка,внезапно по-
явилось четыре человека в камуфляже и масках.В руках они
держали длинные наточенные мечи.
Кесла выступила вперед,поднимая раскрытые ладони.
— Наато оши рит,— спокойно произнесла она,обращаясь
к охранникам.
Глаза предводителя мечников округлились,когда он узнал
ее.Он стянул капюшон и маску.
— Кесла?
Кесла широко улыбнулась и поклонилась.
— Рада снова видеть тебя,Иннсу.
Человек вложил меч в ножны и взбежал вверх по склону.
Джоах заметил,что молодой человек высок и широкоплеч.
У него была темная кожа,глубокие проницательные глаза и
небольшая ухоженная бородка.Верхняя часть черепа чисто
выбрита,как и у остальных охранников.
Добежав до Кеслы,он подхватил ее на руки и закружил.
— Мы искали тебя.
278 Глава 10
— Искали меня?— переспросила Кесла,задыхаясь от по-
добного приветствия,пока он не поставил ее обратно на ноги.
— Шаман Партус внизу,в лагере,— Иннсу кивнул в сто-
рону низко натянутых палаток.— Его кости предупредили об
опасности,подстерегающей тебя при переходе пустыни.Мы
искали тебя.Я знал,что ты придешь в Ошал.
Улыбка на ее лице стала еще шире.
— Ты меня хорошо знаешь.
— Как можно не знать?Сколько раз мы приходили сюда на
тренировки?Я не мог удержать тебя далеко от воды.— Когда
Иннсу повернулся,Джоах заметил маленькую татуировку за
его левым ухом,метку убийцы.
— Как Мастер Белган?— спросила Кесла.
Юноша закатил глаза.
— Волнуется,как обычно.
У Кеслы вырвался короткий смешок.
Джоах нахмурился,раздраженный фамильярностью моло-
дого человека,проявляемой в отношении девушки с копной
темно-рыжих волос.
Будто почувствовав его досаду,Кесла обернулась.
— У нас был долгий переход,Иннсу.Будет лучше дать
всем помыться,поужинать и улечься на ночлег.Продолжим
разговор позже.
Тот засопел.
— Да,конечно.— Выпрямляясь,он официально обратился
к остальным:— Добро пожаловать в Ошал.Разделите наши
воды.— Это было нормальное приветствие,произносимое без
каких-либо эмоций.
Иннсу обернулся и сказал что-то на пустынном языке сво-
им товарищам.Один из них ринулся вниз по склону в сторону
долины,распространяя весть об их прибытии.
Кесла махнула рукой,указывая на деревья и воду.
— Пошли.Мы все испытали лишения,думается,дорога
отсюда будет еще тяжелее.Но сегодня ночью почтим богов
Пустошей за их милость и насладимся гостеприимством Оша-
279
ла без страхов и тревог.— Вместе с Иннсу она повела их
вперед.
Джоах оглянулся.Два других охранника будто провали-
лись в песок,продолжая нести караул.
Повернувшись,он вновь увидел на себе глаза Кеслы.Ее
фиолетовые глаза походили на глубокие сумеречные воды до-
лины.У Джоаха сперло дыхание.Она замедлила шаг,порав-
нявшись с ним и трогая его за локоть,наклоняясь ближе.
— Сегодня мы в безопасности.Нечего бояться.
Он кивнул,заметив суровый,изучающий взгляд Иннсу за
плечом Кеслы.Песчаный орел изучает суетящуюся мышь.
Джоах,не мигая,встретил его взгляд.Между ними про-
шло напряжение.
Слегка сощурив глаза,Иннсу отошел в сторону.
Кесла,не заметив перемен,продолжала разговор.
— Ошал — это имя на языке пустынников.Означает «дра-
гоценность песков».
— Настоящая драгоценность,— подтвердила Сайвин,дер-
жа Каста за руку.— Здесь прекрасно.
Цвет голубого пруда стал насыщеннее,когда они спусти-
лись со склона в тенистую низину.Он резко контрастировал с
зелеными деревьями и красным песком.После однообразного
ландшафта размытых ветром дюн и выступающих скал оазис
казался верхом великолепия.
Как только они подошли к границе оазиса,шум в лаге-
ре усилился.Голоса эхом разносились по всей долине,про-
возглашая прибытие гостей и возвращение Кеслы.Одинокий
струнный инструмент был подхвачен ударами тарелок,мело-
дией куда более радостной,чем прежнее заунывное звучание.
Ступая под крону высоких,узких деревьев,Джоах под-
нял голову.Под высоким пологом висела,покачиваясь,тыква
пурпурного оттенка.
Кесла поймала его взгляд.
— Фрукт гренеша.Его мякоть очень сочная и сладкая.
Люди племени готовят из его заваренных и настоянных се-
280 Глава 10
мян крепкий эль,шаманы жуют семена,чтобы уйти в сонную
пустыню.
Джоах навострил уши.
— Уходят в сонную пустыню?Что ты имеешь в виду?
— Это ритуал шаманов.По правде говоря,никогда его не
понимала.
Джоах был разочарован.Расставшись с Флинтом и Ме-
риком,он не мог найти никого,кто мог бы объяснить его
собственный талант переплетения снов.После ложной интер-
претации одного из снов,чуть не приведшей к роковым по-
следствиям,Джоах был склонен считать свой талант скорее
проклятием,чем даром.Всю прошлую луну он чувствовал,
как в его сны периодически проникали магические импульсы,
которых он сторонился,словно непрошеных гостей.
Из сгустков теней раздался голос.
— Ты спрашивал о сонной пустыне.Может быть,я смогу
объяснить это после того,как вы хорошенько отдохнете.—
На их пути появилась тонкая фигура.Сухопарое создание с
иссохшими костями и выгоревшей до бронзового цвета кожей.
Только глаза ярко горели,почти сверкая в сумеречной мгле.
— Шаман Партус!— воскликнула Кесла,бросаясь вперед
и заключая старика в объятия.Она быстро представила его.
— Идемте,— сказал шаман.— У нас есть лекари,чтобы
излечить раненых,пища,вода...Но сначала,я думаю,вам
бы хотелось смыть песок со своих ног.
— А также с волос,рта,ушей и задницы,— проговорил
Каст.
Шутка вызвала у всех улыбку.
— Не бойтесь,Ошал вычистит ваши тела и души.Иннсу
отведет мужчин к купальне;Кесла проводит ребенка и жен-
щину.Я же сопровожу раненых к палатке лекарей.— Партус
взмахнул рукой,и его сородичи увлекли Ричальда с носиль-
щиками дальше по тропе.
Кесла сгребла на руки Шишон,которая разглядывала
окрестности широко раскрытыми глазами.
281
— Нам сюда.
Сайвин поцеловала Каста в щеку и последовала за гибкой
фигурой убийцы.
Оставшихся мужчин отвели другой тропой к пруду.
Джоах заметил обращенный на себя взгляд шамана,когда
покидал его.Внимательно вглядываясь,шаман многозначи-
тельно кивал.Губы его производили слова,предназначенные
лишь для Джоаха,и даже на значительном расстоянии он чет-
ко мог расслышать каждое слово,будто шаман шептал ему в
ухо:
— Поговорим,когда взойдет луна.
Прежде чем осознать странные слова шамана,Джоах ока-
зался у края водоема.После захода солнца на небе начали
загораться звезды,отражаясь в воде.Присмотревшись,Джо-
ах удивился размерам пруда.С этого берега противоположный
конец был почти неразличим,пруд больше походил на малень-
кое озеро.
Каст стащил ботинок и коснулся ногой воды.
— Прохладная.
Скрестив на груди руки,Иннсу объяснил:
— Ошал питается от подземных источников,глубоко под
песком.
Каст кивнул и стащил второй ботинок,затем снял одеяния.
Джоах и Хант тоже не колебались,стаскивая с себя пропитав-
шиеся потом и песком одежды.Каст разбежался и плюхнулся
в воду,за ним Хант и Джоах.Их восторженные вопли,долж-
но быть,слышала вся пустыня.
Иннсу все еще стоял на берегу со скрещенными руками,с
суровым,каменным выражением лица.
Смыв с тел песок и въевшуюся грязь,троица поплыла
дальше.Никто из них не хотел покидать прохладные воды
озера.Но Иннсу дал им знак рукой возвращаться на берег.
Выбираясь из воды,они обнаружили чистые просторные ро-
бы.
— Ваши одежды будут сегодня вычищены,— сказал Инн-
282 Глава 10
су.— Сейчас нужно спешить.Для вас приготовлено неболь-
шое угощение.
Джоах вскоре понял,что «небольшое» было очень субъек-
тивным понятием.В центре между низкими палатками было
разостлано широкое тканое покрывало.По его краям распола-
гались подушки с вытканными на них серебряными узорами,
а также тарелки и чаши с фруктами,тушеным мясом,фляжки
с элем.У Джоаха при виде всего этого потекли слюни.Густой
аромат пряностей и дымящегося жаркого почти повалил его с
ног.
Сайвин,Шишон и Кесла уже расселись,ожидая остальных
с нетерпением.
— Что-то долго вы,мужчины,мылись,— проговорила Сай-
вин,насмешливо улыбаясь.— Кажется,у этого племени глу-
пый обычай в первую очередь кормить мужчин.
Каст подошел и уселся на подушку рядом с любимой.
— Такой закон мне подходит.
Это заявление стоило ему удара локтем в бок.Он рассме-
ялся,а Джоах и Хант устраивались на подушках на противо-
положной стороне покрывала.
Иннсу поклонился.
— Я должен вернуться к службе.Желаю вам доброй тра-
пезы.
Кесла улыбнулась своему другу.
— Спасибо,Иннсу.
Прежде чем уйти,он взглянул на Джоаха с непроницае-
мым,каменным лицом.После чего удалился.Остальные чле-
ны племени оставили их в одиночестве наслаждаться трапе-
зой,укрывшись в палатках,хотя где-то пара музыкантов все
еще оглашала ночь мягкими созвучиями и бренчанием коло-
кольчиков.
Усевшись,Кесла показала всем,как нужно обходиться с
мясом.Не было ни тарелок,ни ножей,ни вилок,ни ложек.
Все,что располагалось перед каждой полушкой,это короткая
шпажка длиной с предплечье Джоаха.Кесла продемонстриро-
283
вала,как нанизывать на нее куски и нести их ко рту.
Она не съела того,что было надето на шпажку,кивнув
Джоаху:
— Мужчины должны начинать трапезу.
Джоах улыбнулся и нанизал кусок дымящегося мяса.
— Тушеная сова,— объяснила Кесла.
Джоах поднес кусок к губам.Он удовлетворенно зажму-
рил глаза,вонзая зубы в прожаренную кожу и нежное мясо.С
большим аппетитом Джоах поглощал сладкие соки под мари-
надом.Он никогда не пробовал раньше ничего более вкусного.
Остальные тоже высоко оценили пищу.После того как
мужчины показали пример,женщины приступили к еде.Как
только настала ночь и луна появилась в небе,шутки и эль
избавили от оставшегося напряжения и боли.Джоах почти
забыл,что находится посреди Южных Пустошей,в одном из
самых суровых краев Аласии.Наконец желудок его насытил-
ся,он счастливо вздохнул и опустил шпажку.
— Еще?— поддразнила Кесла.
Джоах качнул головой.
— Я не вынесу больше ни одного проявления вашего юж-
ного гостеприимства.Иначе лопну,как перезревшая тыква.
Вся группа согласилась с ним.Каст и Сайвин вскоре уда-
лились в специально выделенную для них палатку,обхватив
друг друга руками.Хант тоже зашевелился.
— Я должен уложить Шишон.
Ребенок прильнул к Кровавому Всаднику,сладко посапы-
вая.Она уже давно так спала.Он подхватил одной рукой ее
маленькое тельце и поднялся.Шишон даже не пошевелилась.
Слегка покачиваясь от выпитого эля,Хант направился к па-
латкам.
— Спокойной ночи,— крикнула ему вслед Кесла.
Он в знак признательности поднял руку,затем исчез в глу-
бине одной из палаток.
Повернувшись,Кесла отыскала глазами Джоаха.Они оста-
лись одни.Она скромно потупила взгляд.
284 Глава 10
— Я рассказала шаману Партусу о кинжале ночного стек-
ла.Завтра он присоединится к нам в походе к Алказару.
— Хорошо,— пробормотал Джоах,вдруг ощутив нелов-
кость.Подвернув под себя ногу,он вскочил.— Думаю,нужно
идти к своей палатке.
Скрестив ноги,Кесла разглядывала свои подошвы.
— Уже?
Сердце Джоаха подпрыгнуло.Он замешкался.
— Ну...Не то чтобы я хотел спать.
Кесла медленно поднялась на ноги.
— Полезно прогуляться после обильной трапезы.Неплохо
для пищеварения.
— Я тоже слышал.Но куда идти?
Она подняла свое лицо и посмотрела ему в глаза.
— Я покажу тебе.— После чего махнула рукой на дорожку
между плотной стеной деревьев.— Тебе нужно увидеть кое-
что.
Кесла пошла вперед,Джоах быстро последовал за ней.
— Куда мы идем?— спросил он.
— Увидишь.
Не говоря ни слова,они шагали через пролесок.Маленькие
летучие мыши,осевшие в листве,взмывали вверх при их при-
ближении.Но вскоре деревья остались позади,и они начали
карабкаться по тропе на вершину дюны.Ноги Джоаха тонули
в песке,Кесла же легко преодолевала склон.Она протягивала
руки,помогая ему подняться.
Ее руки казались ему раскаленными углями.
— Если пойдешь,опираясь на внутреннюю сторону ступ-
ней,не придется так яростно сражаться с песком.
Джоах сделал все по ее указаниям и обнаружил,что она
права.Но хотя движение стало даваться ему легче,свою руку
она так и не выпустила.Джоах не протестовал.Наоборот,он
сократил между ними расстояние.Он уже ощущал запах воды
Ошала в ее волосах,мягкий аромат кожи.
Вскоре они добрались до вершины.
285
Вокруг них простиралась пустыня,прихваченная серебря-
ным светом луны.
— Здесь красиво,— пробормотал Джоах.
Кесла придвинулась ближе и вытянула вперед свободную
руку.
— Видишь тот скалистый пик над горизонтом?
Джоах пригляделся.Он смог различить вдалеке одинокую
гору,очерченную лунным светом.
— Что это?
— Алказар.Мой дом.
Джоах посмотрел на нее.Ее глаза наполнились слезами.
Он высвободил руку и обнял ее за плечи,прижав к себе и
застыв в такой позе.
Холодная убийца растаяла в его объятиях,на мгновение
став просто женщиной.
∗ ∗ ∗
Ричальд лежал на тонком покрывале,песок под ним сложился
в узор его собственных бугорков и впадин.Лагерь давно уже
стих,он же никак не мог уснуть.Целители племени дали ему
лекарства,чтобы притупить боль,но сломанная нога все еще
ныла.Оставшиеся члены команды в забытьи раскинулись по
широкой палатке,хором издавая свистящий храп.
Ричальд закрыл глаза.Он до сих пор чувствовал свой ко-
рабль,даже на расстоянии многих лье.За свою жизнь он
нечасто покидал его дощатую палубу.Потерять «Неистового
орла» значило для него потерять часть самого себя.Он чув-
ствовал себя беззащитным и уязвимым.
Он вспомнил свое безумие и слова,высказанные Джоаху.
Глупо.Негоже принцу крови показывать свою слабость и про-
сить прощения,тем более у этого полукровки Джоаха.
Но сердцем он чувствовал,что нуждается в совете молодо-
го человека.Под его язвительными замечаниями всегда скры-
валось большое уважение к нему.И в прошлом,и особенно
286 Глава 10
теперь Джоах доказал,что в его жилах течет королевская
кровь.Именно Джоах побудил его собрать последние силы,
чтобы провести корабль над вьюном.Если бы не он,все они
давно были бы мертвы.Джоах вернул Ричальду его гордость,
заставил его проявить все свое мастерство в управлении сти-
хиями.
И в равной степени ощущая боль от потери корабля,
Ричальд наслаждался воспоминаниями об этом последнем по-
лете:стремительное движение ветров,треск парусины,танец
огней,даже страдание,охватившее его,когда корабль раско-
лолся под ним на куски.Он никогда не чувствовал себя таким
бодрым и решительным,как в тот момент.От него зависели
жизни остальных.Между жизнью и смертью стояло лишь его
мастерство.
Его глаза увлажнились.Он был обязан этим опытом Джо-
аху.
Ричальд передвинул бедро,когда его ногу охватила судо-
рога.Боль помогла ему сосредоточиться.Раненый,он скорее
был лишним грузом,чем ценным товарищем в этой миссии.
Он планировал восстановить силы в Алказаре,пока
остальные продолжили бы поход к Воротам Василиска.Это
мучило его,являясь истинной причиной бессонницы.Он за-
должал Джоаху и намеревался отдать свой долг.
Но как?Чем он мог помочь ему в своем сегодняшнем
недвижимом состоянии?
Ричальд посмотрел на крышу палатки.Если есть способ
отплатить Джоаху,он непременно воспользуется им.
— Клянусь кровью семьи,— горячо прошептал он.
Удовлетворенный данным обещанием,Ричальд лег на бок
и осторожно передвинул ногу,зная,что теперь точно сможет
уснуть.
287
∗ ∗ ∗
В кромешной тьме ночи Джоах резко проснулся,будто кто-то
назвал его по имени.Он привстал,сердце усиленно забилось.
Он оглядел палатку.Она была пуста — сложенные связки ве-
щей и мешки,больше ничего.Джоах отбросил покрывало и
скатился с кровати,имея на себе из одежды лишь хлопко-
вые штаны.Прохладный ночной воздух пустыни заставил его
поежиться.Он напряг слух в поисках того,что разбудило его.
Единственным звуком,исходящим снаружи,был легкий
шелест листвы,перебираемой ночным бризом.Джоах все еще
дрожал от холода.
Шагнув к краю палатки,он откинул полу и выглянул на-
ружу.Ночь стала темнее с тех пор,как он улегся в постель
после прогулки с Кеслой.
За палатками между деревьев Джоах заметил открытое
место.Когда его глаза привыкли к темноте,он увидел стоя-
щую там,в тени,фигуру.Незнакомец поднял руку,подзывая
Джоаха.
Взглянув направо и налево,Джоах все еще колебался.Во-
круг оазиса не было ни огонька.Но он знал,что долина охра-
нялась часовыми.Незваный гость не смог бы проникнуть в
лагерь,не подняв шума.
Джоах закусил нижнюю губу и выскользнул из палатки.
Вне укрытия холодный ночной ветер продул его до костей.Он
обхватил свою голую грудь руками.
Темная фигура впереди ждала его,не двигаясь с места.
Джоах ступил вперед,пытаясь прогнать страх.При при-
ближении все отчетливее проявлялись черты незнакомца:лы-
сый череп,бронзовая кожа,пронзительные глаза,мерцающие
так же ярко,как луна.Джоах узнал шамана племени.Он по-
шел вперед более уверенно.
— Шаман Партус.
— Джоах Моринсталь,— ответил шаман дребезжащим,
словно сыплющийся песок,голосом.
288 Глава 10
— Чем могу служить?— заикаясь,спросил Джоах,не в
силах скрыть волнение.
Шаман не ответил.Он просто махнул рукой,чтобы юно-
ша сел рядом с ним на песок.Сам он опустился на землю,
скрестив перед собой ноги.
Джоаху было неудобно маячить перед стариком,поэтому
он тоже пристроился рядом с ним.Тогда он заметил неболь-
шую чашу,покоящуюся у ног шамана.Она была наполнена
орехами величиной с большой палец.
Партус заметил его интерес.
— Семена гренеша.
Джоах вспомнил,что об этих семенах рассказывала Кесла.
Они использовались для изготовления сильного,дурманящего
эля,взятые же целиком,с дерева,помогали шаманам племени
в каких-то мистических обрядах.
Партус поднял чашу и предложил плод Джоаху.Юноша
взял вслед за шаманом одно из предложенных семян.
— Я не понимаю,— пробормотал он.
— Ты шаман.Я заключил это по твоим глазам,когда ты
только появился в Ошале.
Джоах покачал головой.
— У меня есть дар переплетения снов,больше ничего.Я
не шаман.
Партус пристально посмотрел на Джоаха своими мерцаю-
щими глазами.
— Увидим.— Шаман забросил семя гренеша в рот.Раз-
дался громкий треск,когда его зубы раскусили орех.Партус
кивнул Джоаху,чтобы тот проделал то же самое.
Тот колебался,затем последовал указаниям.Он вставил
орех между коренными зубами и сжал челюсти.Почти мгно-
венно его рот наполнился горечью.Он сглотнул.
— Не пытайся избавиться от этого,— проговорил шаман
сонным голосом,будто уносясь прочь.
Джоах уставился на него,смотря прямо в глаза.Слюна на-
полнила рот,пытаясь смыть горечь с языка.Вцепившись рука-
289
ми в колени,Джоах с трудом сглатывал.Какое-то мгновение
он ничего не чувствовал,кроме облегчения от схлынувшей
горечи.
Кивнув,шаман выплюнул скорлупу;Джоах сделал то же
самое.
Джоах закашлялся от горького послевкусия.
— Что теперь?Это что-то...— При этих словах простран-
ство вокруг него растворилось.Деревья и палатки,вода и небо
— все исчезло.Остались только две вещи:бесконечный песок
и длинная фигура Партуса,сидящая напротив.
Джоах вытянул голову.Над его головой висело пустое небо
— никаких звезд,лишь чистое бескрайнее пространство,тя-
нущееся к линиям горизонта.Вместо того чтобы оказаться
в темноте,Джоах зажмурился от яркого света.Окружающие
пески сверкали блеском,исходящим из глаз шамана.
Джоах вытаращенными глазами осматривал местность.
Это казалось странным,но в то же время ужасно знакомым.
Он точно бывал здесь прежде.Прошлой ночью он видел во
сне это место.Утром он решил,что сон был всего лишь от-
ражением трудного дневного перехода.Но он вновь оказался
здесь.
Партус медленно поднялся и протянул руку.
— Идем.Пришло время отправиться в сонную пустыню.
Джоах,все еще с открытым от удивления ртом,взял ста-
рика за крепкую руку и позволил ему поднять себя на ноги.
— Где мы?Что за сонная пустыня?
— Семена гренеша освобождают наши души от тел.Ни
к чему не привязанные,они делаются созвучными энергии
песочных стихий и тонут в бесконечном сне пустыни.
— Но я не силен в песчаной магии.
Партус кивнул.
— Я знаю.Но ты близок ко всем спящим вещам.Тебя
потянул не песок,а сам сон.
Джоах нахмурился и огляделся вокруг.Ни одного суще-
ства,ни ветерка вокруг.И хотя все замерло,он чувствовал
290 Глава 10
вокруг себя напряжение,будто бы он был затащен глубоко
под воду,и что-то огромное проверяло его на пригодность в
пищу.Он охватил голую грудь руками и пожалел,что не на-
тянул рубаху.Поворачиваясь к шаману,он спросил:
— Но где же мы?Зачем ты привел меня сюда?
— Следуй за мной.— Партус накинул на его худые плечи
свой плащ и отправился по гладкой поверхности пустыни.
Джоах последовал за ним.Он чувствовал,что с каждым
шагом они преодолевают гигантское расстояние.
— Куда ты меня ведешь?
— К сердцу сновидений...К Южной Стене.
Джоах съежился.
— Это безопасно?
— Пока ты остаешься подле меня.Не сворачивай с пути.
Джоах посмотрел на ландшафт,сплошь состоящий из мер-
цающих песков,и на еще более пустое небо.Куда он мог
свернуть?
Будто прочитав его мысли,Партус проговорил:
— Прогулки здесь в одиночку могут серьезно повредить
твоей душе.Другие сны могут случайно влиться в эту до-
лину и внести кошмары в пустыню.Здесь они обретут силу
реальных чудищ.Они могут убить,или еще чего похуже.
— Хуже?
— Когда окажешься вовлечен в чужие сны,тебя выбро-
сит из этого ландшафта в чей-то уснувший разум.Если такое
произойдет,ты будешь потерян навсегда.
К горлу Джоаха подступила тошнота.Он стал изучать пес-
ки тщательнее.Что-то движущееся промелькнуло мимо угол-
ков его глаз?Он забегал взглядом по окрестностям.
— Не нужно так всматриваться.Это дает вымыслам си-
лу,истощая твой собственный дух от чрезмерного сосредо-
точения.Наоборот,сфокусируйся на цели.Не позволяй себя
отвлечь.
Джоах кивнул,но тут же заметил слева от себя слабый
неровный свет.Он посмотрел туда.Из песков появилась пре-
291
красная женщина,окутанная прозрачными шелками,едва при-
крывающими гибкое тело с плавными очертаниями и длинные
ноги.Джоах уставился на нее.
Фигура заметила его взгляд и улыбнулась.Джоах обнару-
жил,что его губы в ответ также растягиваются.Она подняла
тонкую руку и поманила его пальцем с ярко-красным ногтем.
Джоах шагнул в сторону,но костлявая рука крепко сжала
его локоть.Шаман крепко вцепился в него.
— Смотри внимательнее,мальчик,— прошипел он юноше
в ухо.
Моргая,Джоах открыл было рот для возмущения,но слова
шамана сняли пелену с его глаз.Стройная женщина все еще
стояла в песках,зазывая и маня,но Джоах вдруг осознал,что
от ее пояса извивался кольцами гигантский змеиный хвост,
уходящий в пески.
Джоах отскочил,врезавшись в стоящего позади него ша-
мана.
Кошмарное видение зашипело,раскрывая губы и обнажая
посеребренные клыки.
— Не останавливайся,— сказал шаман,подталкивая Джо-
аха вперед.— Это ничто.Фикция.Но еще немного,и твое
внимание вырвало бы его из песков.
Джоах сглотнул от ужаса,внезапно почувствовав сла-
бость.Шаман удержал его,положив на плечо руку.
— Дыши глубже.Фикция высосала из тебя часть энергии.
Потребуется некоторое время,чтобы восстановить силы.
Джоах кивнул и продолжил движение.Он делал глубокие
вдохи,и через какое-то время тошнота отступила.
— Мне уже лучше,— пробормотал он,обращаясь к иду-
щему сбоку Партусу.
— Лучше,потому что мы почти пришли к Стене.
Джоах поморщился.Впереди пустыня была так же безжиз-
ненна,как в начале пути.
— Где?
Шаман знаком заставил замолчать.
292 Глава 10
— Больше ни слова.— Он потянулся и взял Джоаха за
руку.
Вместе они двигались через пустыню.И вновь Джоах был
поражен чрезвычайно большими расстояниями,которые они
преодолевали,но вскоре это удивление прошло.Хотя они про-
двигались с той же скоростью,Джоаху казалось,что они за-
медлились,покрывая с каждым шагом все меньшие отрезки
пути.
Наконец Джоах заметил впереди легкую рябь на песке.
Он прищурился,но видение было очень далеко.Они в пол-
ном молчании продолжали путь.Но мере приближения мед-
ленно вырисовывалась вся картина.Одно движение — и рябь
превратилась в серебристую реку,перерезающую их путь,с
единственной излучиной по курсу их следования.
Приблизившись,Джоах понял,что не вода текла по этому
руслу,а что-то,напоминающее расплавленное серебро.Партус
увлек Джоаха на берег.Он ощущал здешнюю мощь в виде
сильного давления в ушах.Песчаные насыпи шли под откос к
краю серебряной реки.Партус указал вглубь.
Склоняясь над рекой,Джоах увидел свое собственное от-
ражение так же четко,как в зеркале,но это было далеко не
все!Он открыл рот от изумления,тут же прикрыв его рукой.
В серебре отражалось ночное небо со звездами и массивная
стена,возвышающаяся позади Джоаха.Он оглянулся через
плечо,но ничего не увидел — лишь бесконечную гладкую пу-
стыню.Он вернулся к изучению отражения.Бросив взгляд
налево и направо,он понял,что стена отражается по всей
длине реки.
—Южная Стена,—прошептал Партус.—Она здесь снится
пустыне.
Глаза Джоаха расширились от удивления.
Прежде чем он смог отреагировать,Партус знаком велел
ему молчать и повел за собой вдоль берега реки в левую сто-
рону.Джоах шел следом.Он обнаружил,что с трудом может
отвести от реки взгляд.Он наблюдал,как их собственные от-
293
ражения в серебряном канале шагают по Южной Стене.Уди-
вительно.
Но через какое-то время отражения стали меркнуть,тем-
нея.Изменения были едва заметны,но с каждым шагом се-
ребро теряло свой блеск.Джоах ощутил,что сила давления
также колебалась.Он вопросительно взглянул на шамана.
Старик поднес палец к губам.Он прокладывал путь по
небольшому склону.Река мягко огибала холм.Когда они пре-
одолели возвышенность,Джоах съежился перед открывшейся
перед ним картиной.
На небольшом удалении впереди река огибала насыпь и ис-
чезала,проглоченная черным котлованом.Слабый поток сби-
вался,образуя бурлящие водовороты и омуты.За котлом Джо-
ах видел след серебряной реки,уходящей в далекие пески,за
горизонт.Но даже с такого расстояния он мог оценить,на-
сколько слабым и немощным становился поток при переходе
через черное пятно.
Джоах вновь устремил взгляд на водоворот черной энер-
гии.Он обнаружил,что пятно не ограничивалось руслом ре-
ки,оно пускало свои извивающиеся усики под песчаный берег
и расправляло их по пустыне,покрывая темными венами и
затуманивая сонный песок.
Джоах задрожал.Он вспомнил рассказ Кеслы о разбро-
санном у Южной Стены яде.Он знал,что смотрит сейчас на
его источник.
Стоящий рядом Партус поднял руку и указал на черный
котлован бурлящего разрушения.Его губы выговорили одно
единственное слово:«Тулар».
Сказав это,шаман потащил Джоаха обратно,вниз по скло-
ну и прочь от реки,тем же путем,которым они добрались
сюда.Джоах шел молча,ошеломленный всем тем,что толь-
ко что увидел.Демон Тулара питался энергией от вен земли,
обернув этот источник могущества на свои собственные низ-
менные цели.
Двигаясь,Джоах вспомнил этот метод,с помощью кото-
294 Глава 10
рого ковались иллгарды,разрушались силы стихий,и все это
подчинялось воле Черного Сердца.Примерно то же самое про-
исходило здесь,но в большем масштабе.Словно плавучий лед,
по пенам Джоаха пробежал ужас.Мог ли Темный Лорд пре-
вратить целый край в иллгарда-раба?Возможно ли это?Если
все так,если сама Земля повернется против них,никто уже
не сможет противостоять Гульготе,даже Елена.
Кулаки Джоаха крепко сжались.Этого нельзя допустить.
Джоаха силой принудили остановиться.Его глаза устре-
мились назад,на сонную пустыню.
—Мы вернулись,—проговорил шаман,садясь и поджимая
под себя ноги.Он дал знак Джоаху следовать его примеру.
Джоах уселся на песок,слишком ошеломленный,чтобы
противиться чему-то,и задал вопрос,давно уже мучивший
его:
— Зачем ты мне все это показал?
Шаман закрыл глаза и поднял руки,зажав в кулаках при-
горшни песка.Он подбросил сверкающие песчинки высоко в
воздух,посыпая им себя и Джоаха.Упав,песок вернул их в
реальность,будто перед ними упала завеса.Вокруг снова по-
явились деревья и палатки.Воды Ошала над плечом шамана
вновь отражали звездное сияние.
Партус открыл глаза.Джоах узнал в них недавний блеск
сонной пустыни.Проведя всю жизнь в сонной долине,шаман
испускал ее магический свет.
— Зачем я раскрыл тебе это?— переспросил он.— Почему
именно тебе?
— Да.
— Потому что ты силен,но до сих пор не осознал всей
своей мощи.
Джоах поморщился.
— Ты не простой толкователь снов,предсказатель.Никто
не говорил тебе,как далеко заходит сила твоих сновидений?
Джоах вспомнил давнее высказывание Брата Флинта:ста-
рый маг возвестил,что Джоах обладал одной из сильнейших
295
стихий в магии сновидений.Он покачал головой.
— Я все еще не вижу смысла.
— Большинство толкователей всего лишь пассивные на-
блюдатели,читающие письмена на стенах,наблюдающие со-
бытия до их возникновения.Но ты,Джоах,способен делать
гораздо больше.Сонная долина — это твой холст.Ты мо-
жешь быть не просто пассивным игроком,но и непосредствен-
ным участником.Ты можешь быть ваятелем снов,способным
управлять стихиями земли и приводить их в реальный мир.
Джоах недоверчиво усмехнулся.
— Я ни о чем подобном не слышал.
—Потому что ты первый ваятель,родившийся в бесчислен-
ных поколениях толкователей.Это искусство,как считалось,
было давно утеряно.Но мы,песчаные шаманы,никогда не
забывали о нем.Оно впечатано в наши самые засекреченные
хроники.
— Я не понимаю.Какие хроники?
Партус тяжело вздохнул.
— Хроники Тулара.
Джоах удивленно моргнул.Перед его мысленным взором
пронесся черный водоворот.
— Тулара?
— Очень давно,когда Южная Стена только возникла,Зем-
ля притягивала истинных жителей пустыни к своим песчаным
стенам.Она выстроила Тулар,сделав его домом избранных
хранителей,одарив их частью пустынной магии сновидений.
Они правили в Южных Пустошах,руководствуясь честью и
законом.В это время пустыня процветала,племена плодились
во всем многообразии.Это была прекрасная эпоха.
— И что случилось?
Лицо шамана потемнело.
— Медленно власть начала развращать предводителей Ту-
лара.Хранители стали упырями.Они научились приводить
из мира снов демонов и чудищ,нагонявших страх на Пусто-
ши.Одной из самых свирепых тварей был василиск,крылатая
296 Глава 10
змея с неуемной жаждой крови.Веками упыри Тулара верши-
ли самоуправство.Пока однажды нам на помощь не явилась
Ведьма Души и Камня.
— Сиса Кофа?
Партус кивнул.
— Она сплотила людей и из собственной крови создала
оружие,способное умертвить чудовищ.Упыри были вырваны
из своих нор,уродливые твари уничтожены.Все бросили Ту-
лар,он опустел.Вместе с ним умерла магия ваятелей снов.—
Шаман посмотрел на Джоаха.— Так было до сегодняшнего
дня.
Джоах нервно облизал губы.
— Как ты можешь быть уверен,что я обладаю этой силой?
Шаман долго и внимательно разглядывал Джоаха.
— Не знаю,готов ли ты для ответа.Можешь ли ты просто
поверить,что я это знаю?
Глаза Джоаха сузились.
— Скажи мне,из-за чего ты это предположил.
— Я не предполагаю — я знаю.
— Откуда это может быть доподлинно известно?
— Потому что Кесла нашла тебя и привела сюда.
Джоах отмахнулся от этого ответа.
— Она нашла меня,потому что должна была напитать кин-
жал ночного стекла кровью моей сестры.Больше ничего.
Партус нахмурился.Он взял в руки маленький мешочек,
открыл его и вынул оттуда крошечную связку костей.
— Я использую это,чтобы наблюдать невидимые дороги
судьбы.Но далеко не все дороги можно четко различить.Ке-
слу отправили с кинжалом,но неужели лишь за тем,чтобы
смочить его кровью ведьмы,— или была какая-то иная при-
чина?— Партус взглянул на Джоаха.
— Что?Чтобы найти меня?Привести меня сюда?
Тот согласно кивнул,перебирая руками кости.
— Многие дорожки извиваются и переплетаются.Часто
бывает трудно сказать,какая дорожка верная.
297
Джоах вздохнул.
— Все еще не вижу смысла.Итак,я здесь.Я одарен магией
сновидений.Как это поможет мне стать этим самым ваятелем
снов?
Шаман закрыл глаза,сохраняя на лице мучительное выра-
жение.
— Потому что как только вы ступили в оазис,я прочел
ваши сердца,увидел связывающие вас узы.Она любит тебя,
как никого прежде.— Шаман открыл глаза.— Думаю,то же
самое можно сказать и о тебе в отношении нее.
Щеки Джоаха запылали жарким румянцем.Он попытался
опровергнуть слова шамана,но у него вырвались лишь нечле-
нораздельные звуки.
— Не отказывайся от своего сердца,мальчик,— зло про-
говорил Партус.— Я не слышал в Ошале ни слова лжи.
Джоах проглотил все дальнейшие протесты.Притихнув,
он кивнул шаману,чтобы тот продолжил разговор.Поворчав,
Партус смягчил тон.
— Прежде чем Кесла отправилась в Алоа Глен,я капнул ее
кровь на эти кости.Это прием,который используют шаманы,
чтобы следить за передвижением человека.— Он постучал
костяшками,зажатыми в кулак.— Но при первом же броске я
узнал кое-что интересное.Кости открыли истинное имя Кеслы
и ее место рождения.
Джоах приподнял брови.
— Кесла рассказывала,что ее нашел блуждающей по пу-
стыне глава Гильдии Убийц,выходил и выучил всему в Алка-
заре.Она раскрыла не все?Что ты узнал?
— Это трудно проговорить вслух.Я никому это не расска-
зывал,даже Мастеру Гильдии Белгану.— Шаман погрузил
кости в песок и поднялся.
Джоах посмотрел на упавшие кости,затем вверх на шама-
на.
— Что они говорят о Кесле?
— Уже поздно,— ответил Партус,отходя.— Завтра у нас
298 Глава 10
трудный путь в Алказар.
Джоах резко вскочил,присыпав кости песком.Он потя-
нулся за локтем шамана,но тот пресек его попытку.Партус
повернулся.
—В последний раз —ты действительно хочешь знать прав-
ду?О Кесле,о ее связи с тобой?Почему она отметила тебя
как ваятеля?
Джоаха охватило сомнение,страх перед возможным отве-
том.Но часть его хотела знать эту тайну,не желая удовле-
творяться пустой верой.Не в силах ответить.Джоах лишь
мотнул головой.
— Нет,— промолвил Партус.— Хочу это от тебя услы-
шать.
Джоах с большим трудом прочистил горло.
— Скажи мне,— выдохнул он.
— Ты должен поклясться никому об этом не рассказывать.
Ни друзьям,ни даже Кесле.
— Клянусь.
Партус вздохнул,оседая.
— Девушка,которую ты любишь,Кесла,— она не та,кем
кажется.
— Не понимаю.
Партус отошел.
— Кесла — это мечта,фикция,созданная пустыней,по-
лучившая материальную оболочку,чтобы попасть в наш мир.
Раз она выбрала тебя,значит,тебя выбрала сама пустыня.Она
призвала ваятеля обратно в пески,к делу хранителей,чтобы
избавить Тулар от охватившей его чумы.— Шаман удалял-
ся,покидая ошеломленного и застывшего в одном положении
Джоаха.— Но Кесла,эта девушка,— она не настоящая.
Онемев,Джоах так и остался стоять на поляне.Слова ша-
мана крепче веревок пригвоздили его к земле.Дрожа,он пред-
ставлял себе рыжеватые волосы Кеслы,ее усталую улыбку,
привычку постукивать по бедру,рассказывая шутку,мягкость
ее руки в его ладони.Большая слеза скатилась по его щеке,а
299
глубоко внутри что-то разбилось на тысячи острых и хрупких
осколков.
Над водами Ошала раздался его аполненный тоской и бо-
лью голос:
— Кесла...
Глава 11
Когда солнце уже давно взошло,Кесла взбиралась на гребень
горы,забежав вперед по пути следования медленного карава-
на.Она хотела первой увидеть Алказар,в одиночку насла-
диться видом родного дома.Она сорвала с шеи серебристый
шарф и скинула капюшон пустынного плаща.
На расстоянии лье из песков возвышалась отвесная Алка-
зара из красного песчаника,словно одинокая громадина,ги-
гантский корабль в пустыне.Его округлые очертания мерцали
в блеске солнечных лучей,плотно расположенные кремнистые
кристаллы сверкали,словно драгоценные камни.Нужен был
очень зоркий глаз,чтобы догадаться,что гора,вытачанная
ветром из скальных пород,укрывает в своем нутре замок.Но
Кесла знала скалистую громадину так же хорошо,как саму
себя.Алказар был ее единственным домом,который не стал
бы утаивать от нее секретов под своими каменными сводами.
С высоты песчаной насыпи она разглядела небольшие щели
разломы по всей высоте скалы,за которыми прятались окна и
смотровые отверстия.Она представила,как чьи-то глаза сей-
час наблюдают за ней,держа караул наготове для их встречи.
Она помахала рукой этим незримым наблюдателям в знак
приветствия.
Подождав и не получив ответного жеста,даже привычного
блеска сигнального зеркала,Кесла опустила руку и нахмури-
лась.На восходе Партус послал вперед двух гонцов с вестью
о их прибытии.Те должны были прибыть на четверть суток
раньше них.
Кесла тяжело вздохнула и посмотрела через плечо.Ее
300
301
спутники перебирались через последний холм,направляясь к
ней.Она переминалась с ноги на ногу в нетерпеливом жела-
нии продолжить путь.При виде Алказара она не могла позво-
лить себе остановку.Прошло много лун с тех пор,как она в
последний раз видела друзей и покровителей:Шаргил,полную
экономку,давшую ей навыки посудомойки;Хумфа,длинно-
ухого смотрителя конюшен,надзирающего за злобными мал-
люками;Граннуса,мастера по ядам,любителя рассказывать
пошлые шутки.Но больше всего она скучала по Мастеру Бел-
гану,— учителю,советчику.Он был ей как отец,которого у
нее никогда не было.
При последней мысли ее охватила печаль.Она всматрива-
лась в бескрайние просторы Пустошей.Откуда она пришла?
Где в этих обдуваемых всеми ветрами песках ее настоящий
дом?Ее взгляд вновь обратился на Алказар.Ответ был очеви-
ден:дом здесь.
Вздохнув,она вновь обернулась назад и посмотрела,как
караван пустынников,в котором двигались и ее собственные
товарищи,пробирался на вершину холма.Джоах первым до-
брался до нее.Его глаза мгновенно устремились на скалистые
очертания и песчаные выступы Алказара.
— Такой большой,— проговорил он,вытягивая шею.
Робко улыбнувшись,Кесла кивнула.
— В нем живут больше четырехсот учеников,путешествен-
ники и мастера гильдии.
— Даже не скажешь,что в нем может кто-то жить.
— Это было сделано преднамеренно.Пятьсот лет назад,
когда башня Алказара еще только была выкована из скалы,
Гильдия бежала из разлагающегося замка Дракк на юге Ала-
сии.Они хотели уединения,прибежища от любопытных глаз
и преследователей Гульготы,безопасной твердыни,в которой
можно было бы набраться сил и восстановить Гильдию Убийц.
— Понятно,— пробормотал Джоах.
Кесла приблизилась на шаг,но Джоах отпрянул в сторону.
Ей показалось,он попытался глубже закутаться в плащ.Она
302 Глава 11
наблюдала за ним уголками глаз.Весь день он держался на
расстоянии:не смотрел ей в глаза,немногословно изъяснялся,
казался слишком занятым,чтобы вообще разговаривать с ней.
И хотя его отношение было не таким грубым и недоверчивым,
как в начале путешествия из Алоа Глен,оно заметно похоло-
дело с момента их теплой беседы под пустынными звездами.
— Джоах...— ласково начала она,ненавязчиво пытаясь
получить кое-какие ответы.Но Джоах заспешил прочь,как
только появились носилки с Ричальдом.
— Я должен помочь им.— Он торопливо подставил свое
плечо,чтобы поднять и перенести капитана через холм.Поза-
ди него Хант с трудом преодолевал последний склон вместе с
сидевшей на его плечах Шишон.
— Смотри-ка,Кесла!— крикнула Шишон.— Хант-маллюк.
Кесла улыбнулась.
— Так и есть.— Девочка была заворожена вьючными жи-
вотными пустыни,надоедая гуртовщикам при погрузке и под-
готовке косматых созданий к походу.
Хант закатил глаза,проходя мимо Кеслы.
— После такого перехода я и пахнуть буду,как маллюк.—
Великан продолжил свой путь верхом,следуя за носилками.
Вскоре мимо прошагали остатки каравана.Каст и Сайвин
взобрались на гору,изредка останавливаясь,чтобы сделать
глоток воды из кожаного мешка.Каст выжимал из мешка,из-
готовленного из мочевого пузыря маллюка,последние капли.
Пока он пил,Кесла заметила,что его опаленная рука была
щедро намазана желтоватым маслом из змеиного языка,чудо-
действенным исцеляющим бальзамом.Краснота спала,ожог
проходил.Если и было что-то,что пустынные врачеватели
умели легко излечить,так это ожоги,— солнце Южных Пу-
стошей не знало пощады.
Когда двое любовников двинулись вниз по склону в сторо-
ну Алказара,пустынное племя со всеми гуртовщиками и на-
вьюченными маллюками ушло далеко вперед.Маллюкам,как
всегда,не слишком досаждало путешествие,они мерно тащи-
303
лись по пустыне вместе с наездниками,слегка просевшими в
седлах.Животные были в два раза выше обычного человека,
покрыты толстым слоем шерсти красновато-песочного окраса,
почти сливающейся с цветами пустыни.Они мягко ступали
широкими плоскими лапами по рыхлому песку,внимательно
поглядывая ни Кеслу.Одно из животных наклонилось побли-
же,принюхиваясь и проверяя,насколько та аппетитна.Кесла
спокойно,но твердо оттолкнула его морду.
Вскоре караван прошел,и Кесла с шаманом Партусом оста-
лись вдвоем на вершине холма.
Худой старик опирался на трость из сандалового дерева.
— Рада вновь оказаться дома,дитя?
— Рада,что снова увижу Мастера Белгана.
Старик подставил ей свой локоть.
— Тогда не будем заставлять его ждать.
Вместе они сошли с уступа.
— Прошлой ночью я разговаривал с рыжеволосым юно-
шей.— Шаман проговорил это будто случайно,но,очевидно,
фраза была запланирована.Партус хотел ей что-то сказать.
Он замедлил шаг,симулируя слабость,опираясь на руку Ке-
слы и свой посох.Остаток каравана все дальше уходил от
них.
— Ты говорил с Джоахом?
— Да.Мы вместе жевали гренеш.
Кесла тоже замедлил шаг,запнувшись от удивления.Она
никогда не слышала,чтобы шаман угощал магическим плодом
пустыни кого-то,не посвященного в братство.
— Что случилось?
Шаман пожал плечами.
— Молодой человек наделен мошной силой магии снови-
дений.Он ценный союзник в предстоящей атаке на упырей
Тулара.
Кесла прикоснулась к рукояти кинжала.
— Все,что мне нужно,— этот кинжал из ночного стек-
ла.Если его острие достаточно наточено,чтобы уничтожить
304 Глава 11
василиска,я не промахнусь.Я приду в Тулар и покину его
прежде,чем кто-то из обитателей заподозрит неладное.
— Я не сомневаюсь в твоем мастерстве,Кесла.Но думаю,
настоящая битва против Тулара потребует намного больше
сил.
— Ты бросал кости?
— Да.— Хмурясь,он разглядывал обдуваемые ветрами
высоты Алказара.— Но необязательно быть предсказателем,
чтобы предвидеть будущее.Нужно просто открыть глаза и
посмотреть.
Кесла вдруг обнаружила,что следует за взглядом шама-
на.Высоты оставались такими же безлюдными,какими она
наблюдала их с вершины холма.К этому моменту голова ка-
равана просачивалась через черную расщелину во внутреннее
пространство скалы.Она прислушивалась,но не могла рас-
слышать ни единого горна,провозглашающего их возвраще-
ние.Никто не шевелился на караульных площадках.Она при-
щурилась,чтобы разглядеть охранников на верхних постах,
одетых в камуфляж.Либо они слишком хорошо замаскирова-
лись,либо площадки были пусты.
Ее охватило смутное ощущение беспокойства,словно по
коже проползли паучки,но конец каравана благополучно про-
скользнул в узкое ущелье,не обнаружив признаков опасности.
Кесла взглянула на шамана.Он продолжал семенить вслед
за остальными с беспечным видом,но зачем тогда было за-
говаривать с ней об этом?Зачем намекать на опасность,не
высказываясь об этом открыто?
— Проверка,— пробормотал он,будто прочитав ее мыс-
ли.— Ритуал при входе.
— Для меня?
Шаман покачал головой.
— Юноша должен познать глубину собственной силы и
могущества.
— Джоах?
Снова кивок.
305
Паника затопила ее.Она смотрела на возвышающуюся
башню широко раскрытыми глазами.Солнце утопило выступы
в тенях и потоках красного света,словно кровь омывающего
очертания замка.
—Я должна ему помочь!—Она рванулась вперед,но вдруг
поняла,что шаман крепко стиснул ее ладонь.
—Это его задание,Кесла.Ты не можешь пройти его вместо
него.
Обезумевшая от страха и беспокойства Кесла использова-
ла всю свою сноровку,чтобы высвободиться от сжимающей ее
руки и ринуться вперед.Но,летя над песком,и без предска-
заний шамана она поняла,что уже опоздала.
∗ ∗ ∗
Джоах первым прошел через железные ворота Алказара.За
ним следовал Ричальд на носилках.Их сразу ошеломили две
вещи.
Во-первых,красота замка.Когда он пересек ворота и сту-
пил в центральный двор,перед ним открылся внутренний двор
Гильдии Убийц.Он вытянул шею.На выступах внешней по-
верхности скалы располагались невероятно тонкие башенки,
изогнутые шпили и изысканные статуи,вырезанные из самого
сердца скальной породы.Будто маленький город был закован
в каменные пески.
Но как только остальные присоединились к нему,следую-
щее впечатление подавило его удивление.Хант громко заво-
пил,ставя Шишон на землю:
— Где все?
Внутренний двор был необитаем.Никто не охранял ворота.
Никто их не встречал.Джоах не знал о здешних обычаях,
но оставлять ворота без охраны казалось по меньшей мере
странным.
Каст подошел к Джоаху,Сайвин последовала за ним.
— Мне это не нравится,— проворчал Кровавый Всадник.
306 Глава 11
Будто подтверждая его мысль,ворота Алказара с грохотом
захлопнулись.Опускная решетка с зазубринами обрушилась
вниз,своим пронзительным лязгом предвещая что-то необра-
тимое.
Джоах посмотрел по сторонам.Решетка разделила их с
пустынниками,так же,как и он,удивленно поглядывающими
сквозь железные прутья.На их стороне остался лишь Иннсу
высокий убийца с бронзовым загаром,с двумя своими сорат-
никами.
— Что-то не так,— проговорил Иннсу,опуская капюшон.
В солнечных лучах открытого двора блеснул его серповидный
меч.
— Ловушка,— шепнула Сайвин.
Каст еще раньше успел обнажить свой клинок.Эльфийские
носильщики опустили Ричальда на мощеные камни двора и
вынули из-под плащей арбалеты.Хант отодвинул Шишон за
спину,снимая с пояса короткий топор.
Джоах потянулся за кинжалом ночного стекла,но его пояс
был пуст.Безоружному,ему больше ничего не оставалось,как
наблюдать за высотами и ждать атаки.
На противоположной стороне двора толстые двойные две-
ри внезапно распахнулись,сдвинутые явно не силой руки.
Сорванные с петель,они обрушились на каменный пол.Из
темноты замка на залитый солнечным светом двор вышли два
человека.
Первый был высокий,одетый в ярко-красный плащ.Его
бледная кожа и снежно-белые волосы странно смотрелись в
этом крае темнокожих людей.Внимание привлекали его крас-
ные,налитые гневом глаза.Все смотрели на него.
— Я вижу нашу судьбу.Вижу мальчика,что принес гибель
жителям Пустошей.
— Мастер Белган?— спросил Иннсу,делая шаг вперед и
опуская меч.— Вы все не так поняли.Они не причинят нам
вреда.Шаман Партус говорит...
— Молчи!— рявкнула бледная фигура.
307
Джоах видел,насколько шокирован был молодой убийца
выходкой Мастера.Что здесь происходило?
Второй человек,прихрамывая,ходил вокруг высокого ста-
рика,полностью спрятавшись в складках плаща и шелковых
одеяний.Он оперся на посох и придвинулся к Белгану.
— Не слушай юного дурака,— зашептала согбенная фигу-
ра.— Он явно захвачен злой магией брата ведьмы.
Как только эти тихие слова дошли до ушей Джоаха,он
задрожал,кровь в его венах застыла.Джоах узнал этот скри-
пучий голос.Половину зимы он звучал в его голове.Забыть
это было невозможно.Он знал,кто стоял справа от Масте-
ра,— убийца его матери и отца.Тот,кто заставил забыть про
сестру и использовал,как куклу.
Темный маг Грешюм.
Согбенная фигура перебирала пальцами посох.Глаза Бел-
гана мгновенно вспыхнули фальшивым лихорадочным блес-
ком.Джоах узнал заклятие воздействия,одно из любимых
магических приемов Грешюма.Но Белган,определенно,бо-
ролся против одержимости,пытаясь давать отпор в тумане
внушенных заблуждений.
Придя в себя,Джоах уже ощущал запах темных энергий,
засевших в замке.Однажды он сам окунулся в черные силы,
украв посох темного мага.Моргнув,он стал изучать новый
атрибут чудовища.По всей длине его окаймляли зеленова-
тые кристаллы,болезненно сверкая,словно набухшие на серой
древесине гнойники.Этот новый посох казался опаснее,чем
старый,выточенный из дерева пои.Кровь Джоаха вскипела
при таком близком соседстве.Настроенный на темную магию,
он чувствовал мощь,переполняющую посох и питающую сла-
бые силы Грешюма.
Джоахом владели все возможные эмоции:гнев,страх,
ненависть,отвращение.Но,при взгляде на посох,его захвати-
ли одновременно отвращение и вожделение.Часть его влекла
эта энергия,исходящая из старой серой древесины.
Он сжал кулаки и сделал шаг вперед,не в силах контро-
308 Глава 11
лировать себя.
Взгляд Грешюма скользнул к нему.Молочные глаза на
дряхлом лице уставились на Джоаха с удивлением и торже-
ством.В дверном проеме позади Грешюма показалось сгорб-
ленное неуклюжее создание,карабкаясь на раздвоенных ко-
пытах по ступеням вниз.Существо упало ниц к подолу тем-
ного мага.С плоского рыла на Джоаха вытаращились свиные
глазки.Заостренные уши были придавлены к черепу,демон-
стрируя агрессию.
— Тебе нравится мой новый любимец,Джоах?— прошеп-
тал Грешюм.— Мне нужен был верный пес после того,как
ты покинул меня.
Прежде чем Джоах смог ответить,темный маг взмахнул
посохом и тронул им Мастера за плечо.
Рука Белгана дернулась и взмыла вверх,словно марионет-
ка.Сигнал.Во всех окнах,дверях и площадках,окружающих
двор,возникли вооруженные мужчины и женщины.Они на-
правили оружие:луки и арбалеты,мечи и топоры.
Джоах отступил назад,к группе товарищей.
Посох вновь взвился,рука мастера опустилась,словно то-
пор,рассекающий дерево.
— Убейте их!— закричал Белган.— Убейте их всех!
∗ ∗ ∗
Кесла добралась до ущелья,ведущего во внутренний двор Ал-
казара,когда приказ Белгана эхом разнесся по пустыне.Она
замерла.Что происходит?
Маллюк с вытаращенными и побелевшими от страха гла-
зами выскочил из темноты ущелья и бросился к ней.Кесла
увернулась,почти втоптанная в песок,когда животное неслось
из каньона в открытую пустыню,скидывая со спины тюки с
утварью.Гуртовщик бежал за ним,крича и взмахивая хлы-
стом.Лоб мужчины был окровавлен.Должно быть,животное
сбросило его с седла.
309
Кесла остановила его.
— Что случилось?
До нее донесся звон стали.В глубине расщелины громко
кричали люди.
Пустынник покачал головой и что-то быстро проговорил на
своем языке.
—Засада.Мастер Алказара сошел с ума.Он закрыл ворота
замка и требует убить чужеземцев.
— Зачем?
Мужчина покачал головой и побежал вслед за испуганным
животным,оставив Кеслу одну перед входом в ущелье.Слова
гуртовщика не укладывались у нее в голове.
Повернувшись,она помчалась обратно в пустыню,вдоль
великой скалы,огибая ее подножие.Когда она была помлад-
ше,вместе с Иннсу часто сбегала из Алказара.Оба трени-
ровались в искусстве пробираться ползком,и не было таких
стен,по которым они бы не могли вскарабкаться.Пролетев
мимо беспорядочно посаженных глыб песчаника,Кесла подо-
шла к абсолютно отвесной скале.
Она сорвала с себя плащ и,вскинув руку,бросила высоко
вверх,к небольшому выступу над головой,веревку из пау-
чьей нити с захватом.Искусно потянув за нее,она насадила
крючки и начала карабкаться вверх.Ее ноги в мягких башма-
ках легко цеплялись за нить.Забравшись достаточно высоко,
она раскачала веревку,отталкиваясь от стены.В нужный мо-
мент,собрав все свои силы,она соскочила на уступ.Одной
рукой держась за нить,она зацепилась за край выступа.В
таком подвисшем положении сделала петлю вокруг своей ло-
дыжки,чтобы не потерять нить,и обеими руками схватилась
за выступ.Молниеносно она запрыгнула на узкую каменную
полоску.Свернувшись,отвязала обвисшую веревку,смотала,
освободив от крючков,и закрепила на бедре.
Дважды она повторяла все эти действия,взбираясь по аб-
солютно отвесной поверхности стены,пока не оказалась на
достаточной высоте.В этой точке находился наблюдательный
310 Глава 11
пост,уже давно заброшенный и,возможно,забытый.Вместе с
Иннсу они обнаружили его,когда были детьми.Вскочив на ка-
менную площадку,она оказалась перед крошечным туннелем,
ведущим прямо во внутренние башни Алказара.Передвигать-
ся по нему можно было только ползком.Опираясь на руки и
колени,Кесла проворно поползла вниз.
В узком лазе паника захлестнула ее.Зачем Белган напал
на ее спутников?
Вся в пыли и царапинах,Кесла,наконец,добралась до кон-
ца туннеля.С помощью зеркала она осмотрела хранилище,в
котором только что вынырнула.Ничего,кроме ящиков и ста-
рого свернутого ковра,приставленного к стене.Она выползла
из лаза,напряженно ожидая признаков присутствия посторон-
них.Вскочив,проскользнула к двери,приложилась ухом к ее
деревянной поверхности и проверила петли.Раздался тихий
скрип,когда она сняла щеколду и толкнула дверь.
За ней открылся пустой служебный зал.В воздухе царило
беспокойство;пыль лежала толстыми слоями.Кесла не коле-
балась.Ее научили премудрости,когда нужно сидеть тихо,а
когда спешить,— научили мастера этого самого замка.
В несколько шагов она добралась до лестницы.Спускаясь
вниз,она слышала нарастающие звуки боя:крики,вопли,лязг
стали.
Добравшись до пятого этажа главной башни,она бросилась
с лестничной площадки в сторону окон и балконов,выходя-
щих во внутренний двор.Сделав несколько шагов,натолкну-
лась на знакомого ученика,на пять лет младше ее,который
отбегал от раскрытого окна.
На его плече висел лук,колчан был уже пуст.Его глаза
округлились,когда он узнал Кеслу.
Та схватила его за плечо,прежде чем он смог сбежать.
— Что происходит,Саймон?Зачем вы напали на чуже-
странцев?
Юноша съежился.
— Мастер Белган сказал,что они пришли уничтожить нас.
311
Эти люди — соратники ведьмы,которую ты убила.
— Убила?О чем ты говоришь?
— Ты заколдована!Ты принесла смерть в Алказар!— Сай-
мон попытался высвободиться,используя технику натянутого
узла,но Кесла легко пресекла его попытку и удержала на
месте.
— Чепуха,— прошипела она ему.— Я не под чарами.
Ведьма жива,предложила нам свою помощь в борьбе против
Тулара.
В глазах Саймона мелькнуло подозрение.
— Это правда,Саймон.Эту битву нужно остановить,иначе
исчезнет последняя надежда на спасение Пустошей.Ты дол-
жен отвести меня к кому-то,кто послушает.
— Но брат ведьмы...
— Джоах?
Саймон нахмурился.
— Из пустыни прибыл странник.Полдня они провели с
Мастером Гильдии в его покоях.После этого Белган сказал,
что брат ведьмы опасен для Пустошей,он пришел отомстить
за свою сестру.
Кесла была ошеломлена.Белган никогда не верил слепо
слухам и инсинуациям.Что убедило его в том,что Джоах
и остальные являли собой угрозу?В этом не было здравого
смысла.Белган не стал бы действовать без серьезных основа-
ний.На мгновение она засомневалась в самой себе.Как такое
могло быть?Его смогли обмануть?
Она мотнула головой.Нелепо.
— Должно быть,Мастера Белгана ввели в заблуждение,—
пробормотала она,хотя подобная мысль подрывала все основы
ее веры.
Отвлекшись,она позволила мальчику изловчиться и,вы-
свободившись,отбежать на безопасное расстояние.
— Тебя обманули!— закричал Саймон и ринулся вниз по
коридору прежде,чем она смогла остановить его.Она слыша-
ла,как он подавал сигнал тревоги,оповещая всех о ее при-
312 Глава 11
сутствии.
Кесла спешно ретировалась в сторону окон и балконов.Она
видела все происходящее.Нужно было найти способ остано-
вить это сумасшествие,проникшее в ее родной замок.
Девушка свернула за угол,солнце блеснуло высоко над го-
ловой,вливаясь через анфиладу настежь распахнутых дверей.
Она поспешно двинулась к балкону.Там никого не было;он
больше всего походил на пост Саймона во время засады.Кес-
ла увидела брошенный лук и пустой колчан.Должно быть,
стрелы кончились,и он побежал пополнить запасы.
Ступая под яркое полуденное солнце,Кесла двинулась к
балюстраде.Звуки боя нарастали.Она свесилась с перил,что-
бы разглядеть двор.
Внизу царила полная неразбериха.Мощеные камни утопа-
ли в крови.Телами был завален весь двор.Раздавались гром-
кие звуки ударов стали о сталь,вопли,в которых слышался
гнев и боль.
Кесла сразу увидела сражающихся друзей.
Каст и Хант бились,держа в одной руке топор,в другой
меч.Они были словно два смертоносных водоворота,сметая
все,что приближалось.Оба охраняли Сайвин и маленькую
Шишон.Они ни за что не позволили бы подойти к ним слиш-
ком близко.
Недалеко от них в тесной рукопашной схватке извивался
Иннсу,неся смерть,словно жалящая змея.Он крутился и ма-
хал своим изогнутым мечом,в то время как двое пустынников
прикрывали его с боков.Со своего поста Кесла видела маску
боли на лице Иннсу,истребляющего тех,кого знал по именам.
С дальней стены на чужеземцев и их союзников обрушился
град стрел,но,не долетев,повернул в сторону под сильным
порывом ветра.Чуть ниже Кесла разглядела причину внезапно
поднявшегося урагана.
Ричальд,сидящий на своих носилках,вознес руку,искря-
щуюся энергией.Вокруг него с арбалетами и тонкими сереб-
ристыми мечами гарцевали эльфы,охраняя своего капитана.
313
Они двигались,словно сверкающие мотыльки,неуловимые,
нанося смертельные удары направо и налево.Ричальд вне-
запно махнул рукой,и смертоносная волна стрел метнулась
обратно,решетя самих атакующих.
Мужчины и женщины падали замертво.Кесла видела,как
девочке не старше восьми лет попала в глаз стрела,и та упала
на каменный пол двора.
Кесла знала,как ее зовут.Лисл.
Слезы гнева и отчаяния застлали ей глаза.Мастер Белган
никогда бы не позволил сражаться такому маленькому созда-
нию.Он бы не позволил вообще случиться подобному — если
бы был в своем уме.
Бой продолжался.
Справа кто-то громко вскрикнул и сорвался с балкона,об-
рушиваясь и ломая ноги о мощеные камни,пронзенный эль-
фийской стрелой.
Действительно,смерть пришла в Алказар.Но не по той
причине,о которой заявил Мастер Белган.Не местью поддер-
живалась эта битва.А заблуждением.Двое союзников были
натравлены друг на друга.Но зачем?И,что еще важнее:кем?
Кесла оглядывала запитый кровью двор.Наконец,свесив-
шись через перила,она увидела ответ на свой вопрос прямо
под ней.Мастер Белган стоял у главного входа в башню,его
красный плащ и белоснежные волосы сразу бросались в глаза.
Около него стояла согбенная фигура,опирающаяся на по-
сох.Кесла никогда его раньше не видела,но могла догадаться,
кто это был:путник,о котором упоминал Саймон.
Из своего укрытия она с отвращением наблюдала,как
уродливое создание суетилось над погибшими.Человек стал
бешеным от вожделения,скрежетал зубами и цеплялся ког-
тями за подол плаща Мастера Белгана.Но учитель Кеслы
будто не замечал ужимок и окриков уродца.Наблюдая эту
сцену,Кесла оставила последние сомнения.Мастер Гильдии
либо одержим,либо околдован.
Накрытая плащом фигура подняла обрубок руки и указала
314 Глава 11
на что-то.Это движение отвлекло внимание Кеслы от стран-
ного существа.Белган отошел в сторону,и стаю ясно,на кого
указывала согбенная фигура.
У подножия лестницы кого-то силой заставили встать на
колени.Плечо пленника было пронзено стрелой.Его держали
двое убийц:Дрил и Ениан,мастера-охотники.
Белган махнул рукой,с пленника сорвали капюшон.Тот
оглядел стоящих перед ним людей.
У Кеслы перехватило дыхание,она непроизвольно сжала
горло.
Это был Джоах.
∗ ∗ ∗
Джоах зло смотрел на Грешюма,затем плюнул в него,попав
именно туда,куда метил.
Темный маг лишь улыбался,наблюдая за ним,не делая
попыток смыть стекающую по подбородку слюну.
Реакция захватчиков была гораздо острее.Джоаха жесто-
ко ударили по голове кулаком,заставив ее запрокинуться на-
зад.Один из убийц прошипел ему в ухо:
— Не сметь оскорблять гостя Алказара.
Второй охранник с другой стороны схватил вонзенную в
его плечо стрелу и с силой вогнал ее внутрь.Плечо Джоаха
накрылось огненной волной боли.Он пытался сдержать крик,
но боль была слишком невыносима,неожиданна.Из его горла
вырвался стон.Из глаз хлынули слезы.
Несколько мгновений назад его свалила с ног стрела од-
ного из охотников.Он был оглушен,не способен двигаться,
даже когда битва сместилась в сторону.Отрезанного от своих
товарищей,его легко захватила пара охотников.
Джоах обмяк и повалился на мощеные камни.Крики и
звон стали позади него становились все глуше,когда боль
полностью захлестнула его.Грешюм склонился над ним.Неук-
люжее животное прыгало вокруг него,принюхиваясь к крови
315
Джоаха.Грешюм оттолкнул его в сторону и направил на Джо-
аха конец своего посоха.
Джоах попытался отпрянуть,но охотники крепко держали
его.Страшная,мертвенного цвета палка качалась перед его
глазами.
— Ты же чуешь запах магии,не так ли?— вопрошал Гре-
шюм.— Ты испробовал абсолютную мглу.Ты отмечен ей,
Джоах.
— Нет,— выдохнул тот.Но он действительно мог чувство-
вать энергию,вибрирующую по гнилому древесному стволу.
Зеленоватая кристаллизовавшаяся поверхность мерцала и
пульсировала от заложенной в нее силы.В прошлом Джо-
ах уже сталкивался с чем-то подобным.Это было мрачно и
прекрасно одновременно.Его кровь помнила власть зловещей
магии черного пламени.
Непроизвольно рука,уже наполовину не принадлежащая
ему,с двумя недостающими пальцами,потерянными в борьбе
с темной магией иллгардов в катакомбах Алоа Глен,потяну-
лась к посоху.Это была рука,однажды уже державшая укра-
денную у Грешюма палку.Ее вновь тянуло к трости,словно
магнит к железу.С кончиков его пальцев капала кровь,спус-
кающаяся из раны на плече.
Улыбка Грешюма на сморщенном лице стала еще шире.
Часть Джоаха знала,что все будет потеряно,если он при-
коснется к палке.Она навсегда завладеет его духом.Но со-
противляться влечению он не мог.Окровавленные пальцы тя-
нулись к серой древесине,влекомые ее силой.Внутри него все
закипело.Он знал,что находится на волосок от гибели.Одно
касание,и все будет потеряно навсегда.
Внезапно раздался дикий рев.Он прорезал темные чары.
Взгляд Джоаха скользнул в сторону.Существо у ног Грешю-
ма рванулось вперед.Оно вцепилось в окровавленные пальцы
Джоаха,остервенев от вожделения и голода,не в силах со-
противляться такой близкой манящей плоти.Тварь заглотила
руку Джоаха по запястье;острые зубы впились в плоть,дробя
316 Глава 11
кости.
Джоах откинулся,но рука осталась в пасти зверя.Он тер-
зал его руку,словно собака,грызущая кость.
— Нет,Рукх!— отчаянно и гневно завизжал Грешюм.Он
ударил тварь посохом по спине.Существо взвилось в воздух,с
силой налетело на стену и кубарем приземлилось.Оно стонало
и корчилось на каменном полу;тело обуглилось в том месте,
где его коснулся посох.
Джоах был отброшен назад всплеском магической силы и
тут же налетел на своих сторожей.Стоя на коленях,он поднял
руку.Кровь била фонтаном из обрубленного запястья.Кисти
не было.
Один из охотников быстро обмотал ее шнурком,крепко
затянув и остановив поток крови.Джоах потерял сознание,
падая лицом на каменный настил.Прежде чем он успел обру-
шиться,его легко подхватили и уложили на здоровое плечо.
Он свернулся так,что смог видеть поле боя:кровь,клинки,
вопли,раскинутые в беспорядке тела и отползающих раненых.
Посреди хаоса выросло черное пятно,постепенно ширясь.
Сквозь боль и потрясение Джоах попытался сосредоточить
внимание на этом пятне.Дымящееся облако.Затем из мглы
возник гигантский крылатый дракон,прижавшись к земле в
центре двора.Раздался его бешеный рык.Рагнарк...
— Хватайте мальчишку!— гневно приказал Грешюм.—
Несите его в замок.
Охотники колебались.Джоах повернул голову.Грешюм
двинулся к высокой бледной фигуре старика,который все это
время стоял,замерев,словно статуя.Старик обернулся к охот-
никам.
— Возьмите мальчика!— хрипло выкрикнул он,как кукла,
дернутая за ниточку.
— Да,Мастер Белган.
Джоах был поставлен на ноги и подхвачен с двух сто-
рон двумя высокими мужчинами.Грешюм шел первым,ведя
остальных через открытые двери в темную глубину замка.По-
317
битое существо тащилось следом,ползая у ног хозяина.
Перебираясь через порог,Джоах вывернул шею и смотрел,
как Рагнарк врезался в ряды защитников Алказара,прорыва-
ясь сквозь них,сметая все на своем пути.
Но было уже поздно.Обмякшее тело Джоаха затащили
в замок.Впереди него Грешюм вознес посох,мерцающий в
сумеречном свете внутренних помещений.Позади него сне-
сенные с петель двери были водворены на место и заперты со
звуком захлопывающейся крышки гроба.
∗ ∗ ∗
Сайвин восседала на своем драконе.Хотя огромное живот-
ное не могло вырваться за пределы стесненного пространства
двора из-за раненого крыла,оно было в состоянии защитить
своих слабеющих товарищей.К этому моменту они с помощью
магии и силы мышц смогли выдержать атаку,но возможности
их были не безграничны.Численное преимущество атакую-
щих делало их поражение лишь вопросом времени.
Сознавая это,Сайвин не оставила себе выбора и вызвала
дракона.Теперь они слегка медлили в надежде,что жите-
ли Алказара образумятся.С появлением дракона защитников
замка было бы трудно убедить,что группа чужеземцев не яв-
лялась пособником Черного Сердца.И этот прием сработал.
Внезапное появление дракона вызвало общую панику.Люди
бежали.Некоторые были затоптаны своими соплеменниками.
Те же,кто остался,самые храбрые и ловкие,включились в
бой с новой силой.Теперь уже не осталось шанса вернуть
доверие Алказара.Единственным спасением был побег.Они
могли попытаться скрыться в пустыне.
С помощью крыльев,когтей и клыков Рагнарк расчистил
пространство между атакующими и защитниками.Все,кро-
ме дракона,уже собрались в углу двора,недалеко от ворот.
Во дворе установилось временное затишье,пока обе сторо-
ны разделились.Чужеземцам нужно было срочно выбираться
318 Глава 11
отсюда.
Сайвин указала рукой на железную решетку.
— Ты можешь выдернуть прутья?
В ответ ей раздалось недовольное фырканье.
— Крошечная клетка не удержит Рагнарка.
Как только существо повернулось,с переломанных носи-
лок Ричальда магические ветры донесли его слабый голос.
— Джоах...Я не могу его найти.
Сайвин изогнулась на своем сиденье и посмотрела в угол
двора.Эльф был прав.Джоаха не было.В суматохе битвы
он,должно быть,отделился.Она оглядела широкий двор,но
никого не обнаружила.
Она слегка вытянулась на спине дракона и крикнула:
— Джоах!
Ответа не последовало.Возле ее уха просвистела стрела.
Она прижалась к Рагнарку,под защиту его распростертых
крыльев.С дальней стороны двора раздался тоненький голос.
Сайвин сощурилась и разглядела Кеслу,стоящую на балконе.
Как она туда забралась?
— Джоаха схватили!— кричала Кесла пронзительным,
словно орлиный рев,голосом.— Его унесли внутрь!Я по-
пытаюсь его найти,но здесь пустила корни какая-то темная
магия.Идите в пустыню!Присоединитесь к Партусу!Я вер-
нусь к вам вместе с Джоахом,если смогу!
Сайвин подняла руку,показывая,что все расслышала.
Хант,стоящий возле драконьего крыла,проговорил:
—Это может быть обман.Кесла привела нас в эту западню.
Откуда мы можем знать,что она не причинит Джоаху вреда?
Иннсу,молодой убийца,расслышал его слова,и горячо
возразил:
— Кесла не предатель.
Сайвин обдумала их слова — но она хорошо помнила,как
Кесла смотрела на Джоаха во время похода.Было несложно
разгадать сердце юной девушки.Женщина легко разглядела
любовь в глазах другой женщины.Сайвин выпрямилась.
319
— Она не предаст Джоаха,— веско проговорила она и
развернулась,мысленно приказав Рагнарку атаковать ворота.
Согласно мыча,он изогнул шею;клыки размером с руку
Сайвин вцепились в решетку.Она чувствовала,как напряг-
лись и вздулись мускулы дракона,деформируя плохо поддаю-
щееся железо.Серебряные когти впились глубоко в мощеные
камни.
Один из убийц воспользовался ситуацией и ринулся впе-
ред,подняв топор.Но Хант нырнул под драконье крыло и
отразил удар.Топор ударился о топор.Оба мужчины мастер-
ски владели оружием,но силы Ханта были на исходе.Он по-
скользнулся на луже крови и не смог парировать удар.Дере-
вянная рукоять прошлась прямо по лицу Кровавого Всадника.
Он повалился на спину.
Противник сделал выпад,взмахнув топором и намереваясь
сделать последний,смертельный удар.
— Рагнарк!— завопила Сайвин.
— Вижу,родная...
Дракон рванул крыло в сторону нападающего.Сайвин рас-
слышала хруст позвонков,убийца пролетел через весь двор.
Обескураженный Хант с трудом поднялся на ноги,вытирая с
губ кровь.Он выплюнул на каменный пол зуб и оглядел ряды
атакующих,опасаясь очередного нападения.
Но никто не рискнул.Казалось,они были даже счастливы,
что чужеземцы уходят.
Внимание Сайвин привлек скрежет железа и дребезжание
камней.Взглянув на ворота,она увидела вырванную вместе с
частью заграждения опускную решетку.Рывком Рагнарк окон-
чательно отломал ее и швырнул внутрь двора.Она звенела и
подпрыгивала на окровавленных мощеных камнях.
Савин махнула рукой группе,чтобы все двигались в от-
крывшийся проход.Вместе с Рагнарком они собирались при-
крывать их с тыла.
За воротами пустынники,которые сопровождали их с мо-
мента встречи в Ошале,помогли раненым.Один из них вышел
320 Глава 11
вперед и,с опаской глядя на дракона,проговорил:
— Шаман Партус ждет вас в пустыне.
Сайвин кивнула.
— Поспешим,— обратилась она к друзьям.
Иннсу помогал одному из раненых друзей,Хант нес на
руках испуганную Шишон.Так как носилки были сломаны,
Ричальд опирался на двух затянутых в плащи пустынников.
Эльфы слишком ослабли в битве,чтобы нести своего капи-
тана.Прихрамывающий,изнуренный и окровавленный отряд
двигался через ущелье.
Когда все отошли на безопасное расстояние,Рагнарк попя-
тился к расщелине,зорко следя за новыми попытками напа-
дения.Но атак не наблюдалось.Никто не хотел связываться
с опасным чудовищем.К тому же оно само отступало.
Сайвин оглядела разрушенный двор.
От крови некогда красные камни почернели.Кругом ва-
лялись искривленные тела.Сам воздух был пропитан смер-
тью.Она посмотрела на замок.Хотя битва во дворе подошла
к завершению,где-то под темными сводами замка сражение
ожидало финального акта.Двоим из их отряда еще только
предстояло выбраться из западни.
Сайвин помолилась за них.
— Пусть Матерь защитит вас обоих.
∗ ∗ ∗
Кесла стремительно бежала сквозь залы,легко ступая на нос-
ках и прислушиваясь к малейшему шуму.Она хотела узнать,
куда был отнесен Джоах.Девушка видела нападение изголо-
давшейся твари.Джоаху нужно было лечение,и как можно
скорее.Но она должна быть осторожна.Очевидно,незнакомец
в плаще владеет черной магией.
Двигаясь вниз по лестницам,тихо проскальзывая мимо ко-
ридоров,Кесла,наконец,добралась до первого этажа главной
башни.Она вошла в большой зал для заседаний и накинула
321
на голову капюшон,пряча в его тени свое лицо.Она изуча-
ла комнату.В ней толпились люди:кто-то помогал раненым,
кто-то оцепенело передвигался.Все были ошеломлены и из-
мучены.Слуги суетились,подтаскивая горячую воду,бинты,
лечебные травы и мази.
Обходя комнату,Кесла опустила голову.Вокруг нее раз-
давались стоны и крики боли,от которых она еще сильнее
съеживалась.Проходя вдоль стены к противоположной сто-
роне,она услышала знакомый голос.Шаги ее замедлились.
— Не могу поверить,что Мастер Белган даже не попы-
тался поговорить с чужестранцами.— Это был Хумф,надзи-
ратель конюшен в Алказаре.Приземистое,крепкое тело,му-
скулистые руки,ошибки быть не могло.— Так не похоже на
Белгана:начинать резню без переговоров.
— И этот пустынный кочевник...— Кесла узнала сорат-
ницу Хумфа,госпожу Шаргил,хозяйку кухни.Дородная жен-
щина вытирала руки о накрахмаленный передник.— Он вечно
снует вокруг меня,когда я готовлю завтрак.Кожа покрывает-
ся мурашками.Что-то с ним не так.
— Согласен.Мастер Белган слишком легко принимает со-
веты этого странника.Во время битвы я видел,как юный
Иннсу сражался на стороне чужеземцев.И при отступлении я
подслушал,как член племени звал всех в пустыню,присоеди-
ниться к шаману Партусу.— Хумф издал нечленораздельный
звук,сопя,словно рассерженный маллюк.— Все это за пре-
делами здравого смысла.
Кесла приостановилась,услышав в словах мастера свои
собственные мысли.Могла ли она доверять этим двоим?Шан-
сы Джоаха увеличивались с приобретением союзников.Кесла
подошла к госпоже Шаргил.
Высокая женщина подняла голову,почувствовав ее при-
ближение.
— Что такое,дитя?
Кесла подняла капюшон и увидела изумление на лице хо-
зяйки кухни.
322 Глава 11
— Мне нужна ваша помощь,— прошептала Кесла.
Госпожа Шаргил уставилась на нее,оцепенев.Хумф накло-
нился и удивленно моргал.
Кесла не знала,как они будут действовать дальше.Она
сделала умоляющие глаза,после чего Шаргил протянула впе-
ред толстую руку и сгребла Кеслу,пряча ее между собой и
Хумфом.
— Тебя не должны здесь видеть,малютка Кес.В воздухе
рыщет смерть.Многие считают,ты предала Алказар.
Кесла кивнула.
— Я натолкнулась на Саймона.Я знаю:здесь все охваче-
но ложью.Мастер Белган введен в заблуждение.Чужеземцы
прибыли по моей просьбе,с благословения шамана Партуса.
Они сильные союзники,пришли помочь нам.
— Я знал это!— воскликнул Хумф довольно громко.
Многие посмотрели в их сторону.Шаргил прикрыла де-
вушку своими дородными формами и сильнее надвинула ка-
пюшон ей на лицо.
—Мастер Белган охвачен темными чарами,—сказала Кес-
ла.— Вместе со странником они захватили пленника,моего
друга.Я должна найти его.Шаман Партус сказал,что судьба
Пустошей находится в руках этого человека.Он должен быть
освобожден.
— Я видел юношу,о котором ты говоришь,— прошептал
Хумф.— Тяжело ранен.Его бы надо к лекарям отнести.Да-
же пленники заслуживают того,чтобы перевязали их раны.
Одно это бессердечие ставит под сомнение душевное здоровье
Мастера Белгана.
— Ты знаешь,куда его унесли?— спросила мужчину Кес-
ла.
Госпожа Шаргил ответила вместо него:
— Я подслушала Ениана и Дрила,когда они спустились
за бочонком эля.Они связали мальчика в покоях Мастера
Белгана.
— Я должна идти туда.
323
— Как мы можем помочь?— спросил Хумф.
Кеслу обучали мастерству незаметного проникновения:
невидимо двигаться,проникать в тайники,тихо нападать.Но
сейчас ей нужна была помощь.Она оглядела старых друзей.
— Это будет опасно.
∗ ∗ ∗
Кровь Грешюма вскипела.Он зло расхаживал по маленькой
комнате с занавешенными от солнца окнами.Его план чуть
было не сорвался.Он сверкнул глазами на съежившееся в уг-
лу косматое животное.Если бы не тупой гном,Джоах был
бы сейчас рабом черной магии с навсегда зараженным духом.
Покорив юношу,ему оставалось бы совсем немного для завер-
шения финального действа,призванного вдохнуть молодость в
его разлагающееся тело.
Так близко...
Опершись на посох,Грешюм разглядывал Джоаха.Разде-
тый и распластанный юноша был привязан к кровати.Кровь
из обрубленной руки сочилась на постельное белье,несмот-
ря на стягивающий жгут.Кожа была мертвенно бледная от
потрясений и потери крови.В глазах сохранялось удивленное
выражение.Сознание то возвращалось к нему,то снова остав-
ляло.
Грешюм нахмурился и двинулся к Джоаху.Мальчик не
должен умереть.В его юном теле,напитанном магически-
ми силами,лежала надежда на возрождение самого Грешю-
ма,избавление от дряхлости.Грешюм поднял посох и ткнул
им обрубок руки Джоаха.Он прошептал короткое заклятие.
Медленно разорванные вены и артерии затянулись;плоть об-
тянула проступающие кости.Вскоре на месте зияющей раны
появилась округлая культя.Довольный результатом,Грешюм
так же легко излечил рану от стрелы.
Он видел,как тело юноши расслабилось,дыхание стало
глубоким.Смерть на мгновение отступила.
324 Глава 11
Глаза Джоаха начали медленно фокусироваться.
Хорошо.Грешюм отошел.Теперь он мог продолжить пре-
рванное действо.Он простер над кроватью свой посох и вытя-
нул руку в направлении второго обитателя комнаты.
Белган протянул ему длинный,изогнутый кинжал.
Пальцы Грешюма обхватили рукоять.Был другой способ
одолеть мальчишку.Он требовал немного больше усилий.
∗ ∗ ∗
Джоах вновь бродил по сонной пустыне.Он стоял обнажен-
ным под беззвездным небом.Песок вокруг него был залит кро-
вью.Он пошатывался от слабости.Затем по его телу прокати-
лась волна прохлады — будто он снова окунулся в освежаю-
щие воды Ошала.Тело наполнилось спокойствием,исходящим
от пылающего запястья и пронзенного плеча,словно исцеля-
ющий бальзам,прогнало боль.Джоах облегченно вздохнул,
поднимая руку с округлившейся культей.
— Магия,— пробормотал он,обращаясь к голой пустыне.
Пустыня откликнулась:
— Темная магия.Ты можешь отличить одну от другой?
Джоах обернулся и увидел около себя знакомую фигуру.
— Шаман Партус?
Старик был одет в свой обычный красный пустынный плащ
с откинутым на спину капюшоном.Его глаза ярко сверкали.
— Пришло время вступить в права наследования.
— Что вы имеете в виду?
— Ты преобразователь.Ваятель сновидений.Если ты хо-
чешь жить,должен принять свой дар.
— Я не по...— Джоах тяжело задышал,боль снова прон-
зила его,разрывая грудную клетку.
Шаман не сделал ни одной попытки ему помочь,в молча-
нии замерев на месте.
Джоах оторвал руку от груди.По пальцам струилась
кровь.Он посмотрел на свою голую грудь:на ней из пыла-
325
ющих болью кривых линий медленно вырисовывался руниче-
ский символ.Вновь подняв голову,он увидел,что в пусты-
ню сновидений пролился иной мир.Словно призрачный образ,
явилась маленькая комната.В этом мире он был крепко при-
вязан к кровати.Джоах наблюдал,как склонившийся над ним
Грешюм водил кинжалом по его груди,вырезая на ней руни-
ческий знак.
Грешюм,казалось,почувствовал,взгляд Джоаха и посмот-
рел на него.
— Пришел в себя,Джоах?Хорошо.Я хочу,чтобы ты это
видел.
В пустыне Джоах обернулся к Партусу.Член племени и
пустыня казались такими же иллюзорными,как комната.
— Что происходит?
— Ты переплел сон и реальность,Джоах,здесь могут бро-
дить лишь скульпторы.Я не могу последовать за тобой.
Грешюм,казалось,также расслышал вопрос.
— Ты спрашиваешь,что происходит,мой мальчик?Разве
это не очевидно?— Он поднял окровавленный кинжал.— Что
не хотят отдать добровольно,я возьму силой.Я намереваюсь
украсть твой дух и исказить его.Ты будешь мой навеки.
Как только темный маг вернулся к своей работе,Джоах
посмотрел назад на шамана Партуса.
— Помоги мне,— взмолился он.
Образ шамана таял.
— Я не могу идти твоей дорогой,Джоах.Только ты мо-
жешь это сделать.— Партус поднял руку и указал на крова-
вый след в песке.
Джоах уставился на яркое пятно.
— Вспомни,чему я тебя учил,— проговорил Партус.—
В сонной пустыне ты можешь вдохнуть материю в фикцию.
Примени это знание;воспользуйся силой своей крови.
— Я не знаю,как...
— Сонная пустыня воззвала к тебе.Пришло время отве-
тить ей.— Фигура шамана медленно рассеивалась.— Сейчас
326 Глава 11
ты идешь туда,куда я не могу последовать за тобой.
Джоах огляделся.Сонная пустыня,казалось,стала ярче.
Одновременно комната впереди обрела большую реальность.
Джоах видел,как Грешюм протянул кинжал длинной,блед-
ной фигуре Мастера Белгана.В углу клубком свернулось су-
щество,зализывая свой подпаленный бок.
Даже запахи в его сознании смешались:сухость безмя-
тежной мерцающей пустыни и легкий дым плавящегося сала
от прикроватных свечей.Но один запах преобладал в обоих
мирах — запах его собственной разлившейся крови.
Он снова взглянул на окровавленный песок.Красный след,
казалось,тянулся из одного мира в другой:ручейки с пес-
ка перетекали на пол комнаты.Связь между двумя мирами.
Хотя он и не понял до конца,но запомнил слова шамана.
Он сосредоточился на следе крови,пытаясь сделать его более
реальным.Сделав это,он почувствовал,как часть его души
и силы наполнили кровь.Пятно стало ярче и плотнее,связь
между двумя мирами укрепилась.Джоах начал ощущать по-
токи энергии.Он почти видел магические нити,проникающие
из его крови в песок.И пока он всматривался,эти тонкие
пучки становились все гуще.Но что это значило?
Прежде чем он смог разгадать тайну,его внимание привлек
громкий стук в комнате замка.Кто-то барабанил в дверь.
Склонившийся над кроватью Грешюм махнул рукой,и Бел-
ган хрипло выкрикнул:
— Что вы хотите?Кто осмелился нам мешать?
Дверь и комнату,скрипнув,отворилась,и в проеме появил-
ся невысокий,плотный человечек.
— Я пришел сообщить:чужеземцев прогнали.Они отходят
в пустыню.
Белган кивнул:
— Спасибо,Хумф.
Взгляд мужчины скользнул по распластанному на кровати
телу Джоаха.Грешюм заметил его интерес.
— Убеждаем молодого человека раскрыть свои секреты.
327
Хумф кивнул,сохраняя болезненное выражение лица.Его
глаза на мгновение сузились,когда он отходил от двери.Хумф
поднял руку,и в комнату вошла дородная женщина.В руках
она несла широкий поднос,заставленный высокими кружками
с элем,тарелками с мясными нарезками и хлебом.
— Я подумал,вы с гостем захотите перекусить,— прогово-
рил Хумф.— Госпожа Шаргил приготовила небольшой ужин.
В углу ссутулившийся гном поднял голову,учуяв запах
поджаренного мяса,только что вынутого из печи.Он придви-
нулся ближе,принюхиваясь.
Женщина взглянула на существо,внезапно заметив его.Ее
глаза округлились,она взвизгнула,подбросив в воздух под-
нос.Еда и эль взлетели вверх.Шаргил выхватила кинжал и
наставила его на гнома.
— Не нужно бояться,— проговорил Грешюм раздраженно.
Женщина взглянула на темного мага,с ее лица сошла вся
паника,уступив место лукавому выражению.
— Да,конечно.— Кинжал сверкнул в ее пальцах и вон-
зился в левый глаз Грешюма.
В руке Хумфа появился длинный кожаный хлыст.Как
только Грешюм попятился назад из-за удара кинжалом,Хумф
взмахнул хлыстом,обвивая им посох черного мага,и,дернув,
вырвал палку из его рук.Посох перелетел через комнату и
ударился о дальнюю стену.
Все это произошло в одно мгновение.Мастер Белган осел,
словно марионетка,у которой подрезали нити.
— Ч-что происходит?— устало спросил он.
В Джоахе забрезжила надежда — но ненадолго.
Грешюм выпрямился.Он поднял руку,и вырванный посох
вновь перелетел к нему.По древесному стволу переливалась
энергия.Джоах узнал заклятие.Черное пламя.
— Бегите!— выкрикнул он,но,зажатый между двумя ми-
рами,был не в силах помочь тем,кто пришел спасти его.
Грешюм направил посох,конец которого горел черным ог-
нем.
328 Глава 11
— Нет...— застонал Джоах.
Из-за портьеры за спиной Грешюма выскользнула невы-
сокая фигура,двигаясь настолько тихо,что не шелохнулись
даже шторы.Это была Кесла.Перед Джоахом промелькнуло
открытое окно и спускающаяся вниз веревка.Она подбежала,
держа в каждой руке по кинжалу.Прежде чем Грешюм смог
как-то отреагировать,она ударила его со спины,вонзая оба
кинжала в шею.Из ран хлынула черная кровь.
Кесла отпрянула,закричав.Там,где кровь мага пролилась
на ее кожу,руки дымились.
Грешюм в смятении обернулся,замахиваясь посохом на
Кеслу.По его стволу бурлила зловещая сила.Хумф поднял
хлыст,но на этот раз кожаная плеть,задев посох,воспламе-
нилась.Хумф удивленно зарычал,отбрасывая оружие,тут же
обратившееся в пепел.
Джоах с ужасом наблюдал,как на конце посоха Грешюма
расцвела,черная,пламенеющая роза.Кинжалы,пронзившие
плоть темного мага,отвалились,не причинив ему вреда.
— Вы за это заплатите!— завизжал Грешюм.
Кесла прижалась к стене,с болью закрывая руками груд-
ную клетку.
Из посоха метнулось пламя.
Нет!Не думая,Джоах инстинктивно бросился вперед,стя-
нув в свои вены все магические нити.Из залитых кровью пес-
ков сонной пустыни вырвался изваянный из песка огромный
кулак,прорезая границу между мирами.
Как только посох Грешюма выпустил огненный залп,пес-
чаные пальцы разомкнулись,огромная ладонь преградила
путь смертоносному выбросу энергии,впитывая ее в себя,
утолщаясь.Поток приостановился,внезапным ответным зал-
пом темного мага отбросило к противоположной стороне ком-
наты.
Пораженная и сбитая с толку Кесла все еще стояла под
прикрытием изваянной руки.
Поднимаясь с пола,Грешюм выглядел таким же потрясен-
329
ным.Он прополз вдоль стены к своему отвратительному пи-
томцу.Единственный оставшийся мутный глаз Грешюма изу-
чающе смотрел на Джоаха,будто пытался вычислить источ-
ник напитавшей комнату энергии.
— Ты полон сюрпризов,мальчик.
Джоах,все еще скованный своей силой,породил другой
песчаный кулак.Он метнул его в сторону Грешюма с его мерз-
ким питомцем,намереваясь прихлопнуть обоих.Но прежде
чем он добрался до них,Грешюм ударил посохом по каменно-
му полу,и оба они исчезли в облаке маслянистой мглы.
Эхом разнеслись слова:
— Это еще не конец,мальчик!
Кулак ударился о пустую стену и рассыпался грудой пес-
ка.Первая рука все еще висела на прежнем месте,словно
вылепленная из песчаника скульптура,прикрывая Кеслу.
Белган рухнул на пол,больше не поддерживаемый маги-
ей.Хумф и Шаргил кинулись к нему,в то время как Кесла
подняла кинжалы и освободила Джоаха от пут.
Она провела рукой по его щекам,прохладными пальцами
по его разгоряченной коже.
— Ты должна вывести отсюда мальчика,— проговорила
Шаргил.— Идите к Партусу и остальным в пустыню.
— Что с Мастером Белганом?— спросила Кесла.
— Он жив,но сильно изможден.Займет много времени,
чтобы вернуть ему разум.А до тех пор вас с юношей не долж-
ны застать здесь.
Кесла кивнула с озабоченным выражением лица.
Хумф встал,разглядывая вылепленную из песка скульпту-
ру.
— Пойдем в конюшни.Я оседлаю одного из маллюков,что-
бы вы быстрее добрались.
Кесла нежно укутала Джоаха в постельное покрывало.
— Мне нужна помощь.Он все еще без сознания.
Хумф склонился над кроватью и сгреб Джоаха с покрыва-
лом в свои сильные руки.
330 Глава 11
— Нельзя мешкать.
Кесла осмотрела Джоаха и подогнула угол покрывала,но,
прежде чем укрыть его с головой,быстро наклонилась.
— Спасибо,— прошептала она ему в ухо,целуя в щеку.
С прикосновением ее губ Джоах потерял связь с реаль-
ностью.Сознание рассеялось.Он все глубже проваливался в
пустыню сновидений.Пески засияли ярче.Возле него возник-
ла фигура шамана Партуса.
— Ты справился,Джоах,— проговорил старик с тихой
улыбкой умиротворения.— Теперь спи.
— Но...
— Спи.Отсюда дорога ведет к Южной Стене...в Тулар.
Ты должен отдохнуть.Спи,ваятель.
Соглашаясь,Джоах потерял контроль над собой.Сонная
пустыня вместе с шаманом поблекли.Он впал в глубокое за-
бытье,где не было даже сновидений.Но одно воспоминание
провалилось вместе с ним в бездонные пучины его сознания:
легкое прикосновение теплых губ к его коже.
Книга четвертая
Бушующий замок
331
Глава 12
Стоя на палубе «Охотника за солнцем»,Елена наблюдала,
как из туманной мглы медленно вырисовывалась линия бе-
рега.Моросил легкий дождик;но она стояла под навесом,
сооруженным на баке,тепло одетая в куртку из телячьей ко-
жи,подбитую кроличьим мехом.Влажное небо над головой
было невыразительно серым и,как продолжалось последние
шесть дней,простиралось далеко за горизонт,закрывая солн-
це и звезды.В течение этих последних дней долгого перелета
через Великий Океан день от ночи можно было отличить лишь
по легкому свечению в сумраке.
Но они уже были почти на месте.
Небеса нависали над высокой береговой линией,собираясь
в темные грозовые облака.Сверкали молнии,но сам шторм
был слишком далек,чтобы можно было расслышать громыха-
ние грозы.
Сверкающие вилы прорезали укутанные мглой отвесные
скалы Гульготы.Зрелище было впечатляющим.Об изрезан-
ные поверхности скал зло бился белый прибой,отваливающи-
еся обломки скал болтались и сталкивались в водных пучи-
нах словно наплывающие друг на друга морские животные.
Ни один корабль не осмеливался даже приближаться к этому
месту,не говоря о том,чтобы причаливать к нему.
Днем раньше Елена изучала карту окрестностей Гульго-
ты вместе с остальными.Вдоль этой береговой линии был
лишь один безопасный причал,далеко на юге — Банал,торго-
вый порт,который представлял Порт Рауль как благопристой-
ную,цивилизованную гавань.Но они не пойдут туда.На эль-
332
333
фийском ветряном корабле можно было причалить где угод-
но.Веннар,предводитель батальона дварфов,указал толстым
пальцем на карте горный район,на расстоянии ста лье от бе-
рега.
— Мы должны идти туда,— провозгласил он.
— Почему?— спросил Эррил с обычной подозрительной
интонацией.
Широколобый дварф хрюкнул.
— Это наша родина и место зарождения царства Темно-
го Лорда.Если вы ищете самое черное зло,то найдете его
именно там.
Не имея лучшей идеи,где искать Врата Мантикора,все
решили начать оттуда.Пока Елена смотрела на обложенные
ураганом скалы,она вспоминала поведанную Касса Дар ста-
рую легенду о появлении Темного Лорда среди дварфов.
∗ ∗ ∗
Пять столетий назад группа рудокопов обнаружила рудо-
носную жилу,глубоко под нашими горами.Они никогда не
видели такой породы:чернее самого темного туннеля,не
поддающаяся обработке.Не потерявшие силы духа и ре-
шившие во что бы то ни стало разработать рудник,они
применили самый мощный молот королевства и штурмова-
ли камень.Они воспользовались Трайсилом,Громовым Мо-
лотом.Его посвященное магии железо могло разрубить лю-
бую каменную глыбу.Их надежды оправдались.Камень был
разработан и назван его первооткрывателями эбонитовым
камнем.Он стал настоящим сокровищем:каждый дварф-
ский лорд страстно желал заполучить кусочек,поучаство-
вать в обработке жилы.Из этого материала вырезались
чаши,кубки,тарелки,мечи,даже статуи.Но потом ка-
мень стал сковывать и развращать дварфов,они не могли
ничего понять.Земли тоже начали чахнуть и заражаться.
Число вулканов росло,земля постоянно сотрясалась.Небе-
334 Глава 12
са наполнились газами и пеплом.Отравленные животные,
мульготры и скальтумы,стали выходить на поверхность
из глубоких горных карьеров.Среди нашего народа появил-
ся Темный Лорд,вышел,будто из недр самой земли.Неко-
торые считали,Черное Сердце был дварфом,поддавшимся
магии черного камня,другие говорили,он возник из самого
камня,освобожденный нашими рудокопами из своей эбони-
товой могилы.Никто не знал наверняка.
∗ ∗ ∗
Несмотря на то,что была одета в теплую кожу и шерсть,Еле-
на задрожала от мысли,куда они направляются,— в самое
сердце Гульготы,в центр древнего таинства.Кто же такой
Темный Лорд Гульготы?Откуда на самом деле явился демон?
Последние слова Касса Дар эхом отдавались в ее сердце:«Ни-
кто не знает наверняка...»
Пока Елена хмуро наблюдала за изрезанной береговой ли-
нией,позади нее раздался голос:
— Тебе лучше идти вниз.Мы скоро быть при шторме.
Взглянув через плечо,она увидела Толчука,прижавшего-
ся к земле недалеко от нее.Как долго он сидел здесь?Для
такого неуклюжего существа он двигался слишком тихо,как
мышь.Он облокотился на сустав пальца правой руки и согнул-
ся,заглядывая под навес.Дождь сочился на меховую гриву,
прорезающую его спину,вода стекала по тысячам ложбинкам
его лица и тела.Он появился,словно обветренная,закален-
ная в стихиях гора,утомленная дождем.Все,что не казалось
вырезанным из скальной породы,были его большие янтарные
глаза,светящиеся теплотой и участием.
Елена улыбнулась на такое проявление заботы и коснулась
его влажного плеча обернутой в перчатку рукой.Когда они
познакомились,его исполинский вид испугал ее,но,с проше-
ствием времени,она стала видеть перед собой не чудовище,а
его большое сердце и неиссякаемую преданность.
335
— Думаю,дождь в ближайшие дни будет волновать нас
меньше всего,— мягко проговорила она.— Но я ценю твою
заботу.Я спущусь через мгновение.Я просто хотела собствен-
ными глазами увидеть Гульготу.
Толчук кивнул,вглядываясь поверх ее плеча.
— Это не есть добрый вид.
Елена заметила,что он трогает набедренную сумку,кото-
рая скрывала инкрустированное в камень Сердце его народа.
Она приблизилась на шаг к нему,кладя свою руку поверх его.
— Мы не уйдем отсюда,пока обе миссии не будут выпол-
нены.Я обещаю.Если Врата здесь,мы разрушим их.И если
есть способ избавить твой народ от проклятия,мы найдем его.
Великан разразился глубоким ревом.И,хотя слов не было,
Елена услышала в его голосе благодарность.Они еще некото-
рое мгновение стояли в тишине,затем Толчук проговорил:
— Не думаю,это есть простая удача,что наши пути идти
в одном направлении.
— Что ты имеешь в виду?
— Первым делом Сердце привело меня к тебе.Я верю,
оба наши пути закончатся в одном месте.— Он взглянул на
Гульготу.— Где бы ни прятались Врата Мантикора,они есть
там,где приходят все ответы.
Елена кивнула.
— Надеюсь,ты прав.— Она еще раз хмуро посмотрела на
приближающийся шторм.Наконец,послышались раскатистые
звуки грома,будто он пытался прогнать их прочь.Елене хоте-
лось помешать разразиться шторму,но она знала,что не могла
этого сделать.Она отвернулась от разыгравшейся стихии.—
Я готова спуститься.Давай не будем мерзнуть.
Толчук хмыкнул и развернулся.Он пошел первым,защи-
щая Елену от холодного пронизывающего дождя.
Следуя за ним,Елена размышляла о двойных линиях
судьбы.Проклятие,Врата Плотины,место рождения Черно-
го Сердца,родина дварфов — как все это сплелось в один
клубок?
336 Глава 12
И снова в ее сознании всплыли слова Касса Дар.«Никто
не знает наверняка...»
Елена еще раз оглянулась,прежде чем нырнуть в раскры-
тый для нее Толчуком люк.На этом пути должны быть по-
лучены ответы на все таинственные совпадения — в этом она
была уверена.Но тут же всплыл еще один вопрос,который за-
ставил ее вздрогнуть:будут ли они достаточно сильны,чтобы
принять эти ответы?
∗ ∗ ∗
Королева Тратал следила,как женщина с огненными волосами
спускалась во внутренние помещения «Охотника за солнцем».
Ни женщина,ни ее огромный спутник не подозревали о при-
сутствии королевы.На борту корабля Тратал могла незаметно
двигаться во всех направлениях.Пучки энергии все еще обви-
вивали ее тело,накладывая тяжелый туман,скрывающий ее
от посторонних глаз,но не заволакивающий ее собственных.
Она отошла от кормовых поручней.Одной рукой она скольз-
нула по ним,словно погладив щеку любовника.
Оставшись одна,за исключением караульного на марсовой
площадке центральной мачты,Тратал направила свое сознание
внутрь корабля.Она знала точно,что Елена ушла,ее шаги
раздавались на нижнем сходном трапе.Ведьма присоединится
к остальным собравшимся в камбузе.
Хорошо...
Она сбросила завесу мглы и посмотрела вперед,на нос
корабля.Никто не почувствовал фальшивость бури,нависшей
над береговой линией.Она дала знак эльфийскому моряку на
мачте.Тот кивнул ей в ответ.
Все было готово.
Тратал вглядывалась вперед.Стихии,окружающие носо-
вую часть корабля,засверкали ярче,когда королева направила
корабль под власть бушующего урагана.Облако серебристо-
белых волос вилось вокруг ее худощавого лица,напитывая ее
337
магией.Она вскинула руки,вздыхая в такт ветряным стихи-
ям.Паруса раздулись.Тратал держала курс в самое сердце
шторма,на ее лице застыла суровая улыбка.В мглистом све-
те ее кожа казалась вытесанной изо льда,в глазах сверкали
голубые драгоценные камни.
— Покажись,— обратилась она к тяжелым облакам,на-
висшим над штормящими скалами.— Время пришло!— Ее
слова были подхвачены порывами ветра.
Мгла над берегом рассеялась,открылась гряда облаков.
От них отделилась флотилия из двенадцати маленьких небес-
ных катеров и заскользила в направлении корабля,словно стая
рассерженных пчел.Вдоль их черных килей блистала энергия,
пронзая небо слепящими вспышками молний.Быстрые воен-
ные корабли разделились на две шеренги,окружая огромный
флагманский корабль.
По ветру разносился приветственный шепот и выражения
признательности от эльфийских капитанов.Они провозглаша-
ли свою готовность.
— Тогда начнем,— отдала приказ королева Тратал.Она
направила часть энергии на поддельный ураган.
Черные облака заклубились,в центре штормующего клуб-
ка открылся проход.Маленькие корабли,летящие по бокам
«Охотника за солнцем»,сопроводили его в открывшийся по-
среди бури туннель.Далеко впереди,укутанные в облака и
подсвечивающиеся бликами молний,виднелись знакомые кре-
пости и башни.
Королева Тратал улыбалась.Всю прошлую луну Елена от-
казывалась прекратить эту пустячную войну и принять свое
истинное предназначение вместе с королевским наследством.
Даже ее родной сын Мерик поддался глупым страстишкам
земляных обитателей.Но королеву Тратал не так легко уго-
ворить.Она осознавала свой долг перед прошлым и будущим
ее народа.Династия древних королей не может быть вновь
утрачена.Она будет возвращена на свое законное место.Ка-
кое значение для эльфов имеют дрязги наземных народов?На
338 Глава 12
протяжении бесчисленных столетий эльфы пролетали над сра-
жениями и войнами.
До сих пор ее попытки переубедить Елену ничем не за-
канчивались.Ведьма была строптива и своенравна.Но и на
упрямый ветер найдется управа.Если Елена не хотела доб-
ровольно отправиться в эльфийское королевство,тогда само
королевство прилетело к ней.
«Охотник за солнцем» скользнул в длинный бушующий
туннель,окруженный катерами,помогающими держать под
контролем бурю.По стенам прохода сверкали молнии.Впе-
реди,в конце туннеля,уже стояли распахнутыми огромные
деревянные ворота.В проход проникали лучи яркого,чистого
солнца из сердца эльфийской небесной крепости.
Как только они приблизились к воротам,главный капи-
тан катеров провозгласил возвращение королевы.Почти за-
глушаемые грохотом бури,взвыли трубы.Острый слух Тратал
расслышал ликующий приветственный рев.Главный капитан
вновь обратил свое внимание на «Охотника за солнцем».Ве-
тер донес его обрывистые слова:
— Добро пожаловать,королева Тратал.Добро пожаловать
в Штормхавен.
Когда в небе перед ней открылся раскинувшийся город,она
улыбнулась,будто лед растопила наступившая весна.Было
чудесно вновь оказаться дома.
Штормхавен.
Эльфийская твердыня парила на вершине противоесте-
ственной бури,невидимая снизу,открытая чистому небу по-
верх нее.Веками город проплывал над морями и островами,
океанами и материками,словно внезапный мимолетный ура-
ган.Никто не знал,что скрывалось над ним.За все это время
лишь эльфы могли лицезреть древнюю крепость.
До сегодняшнего дня.
Узнав о намерении Елены покинуть Алоа Глен,Тратал по-
слала в Штормхавен ястреба с приказом хранителям крепости
лететь к исполинским скалам Гульготы.Все было исполнено в
339
точности по ее приказу.Прежде чем кто-то успеет опомнить-
ся,«Охотник за солнцем» пришвартуется в Штормхавене — и
кровь древних королей воссоединится со своей вотчиной.
Королева Тратал прошептала свое приветствие девушке,
оставшейся внизу.
— Добро пожаловать домой,Елена.Добро пожаловать в
твой настоящий дом.
∗ ∗ ∗
Эррил едва заметил,что грохот бури усилился.Дощатый на-
стил под его ногами дрожал при каждом новом громовом
раскате.Не обращая внимания на шторм,он сосредоточен-
но вглядывался в карту,разложенную на столе камбуза.Он
позаимствовал этот потемневший,видавший виды пергамент
в библиотеке Алоа Глен.Его глаза скользили по старым,ча-
сто неразборчивым названиям,по расплывшимся с годами в
мутные пятна цветным чернилам.
Земли Гульготы.
С другой стороны склонился капитан дварфов Веннар и
также увлеченно разглядывал карту.Угловатый дварф тыкал
толстым пальцем в изображение горы.
— Можем приземлиться на южном склоне горы Галманор.
По ней сбоку спускается в наши родные долины старая тропа.
Она позволит нам проникнуть незаметно.
— Почему мы не можем прямо пролететь в ваши земли?—
спросила Елена.Она стояла у очага,грея руки.Мокрые во-
лосы прилипли к лицу.— Я думала,рудники и города вашего
народа давно покинуты.
Веннар взглянул на нее из-под нависших бровей.
— Они покинуты дварфами.Но не необитаемы.Я слышал
легенды о гадких существах и ужасных ритуалах,которые до
сих пор проводятся на наших землях и оскверняют их.Для
разведки мы должны двигаться быстро и не привлекать к себе
излишнего внимания.— Он стукнул по карте.— Это старая
340 Глава 12
охотничья тропа.Нужно ее осмотреть.
Эррил кивнул.Как бы он ни сомневался в дварфе,план
был неплох.Так ему казалось.Если что-то таилось в рудни-
ках и долинах дварфских земель,нужно было проявить мак-
симальную бдительность.
— Думаю,нужно принять план Веннара.В принципе...
— Ррриппп...
Эррил обернулся на маленького тамринка Тикала,прихва-
тившего обтрепанный уголок карты и заглотнувшего его.Пу-
шистый зверек со смаком пережевывал свою добычу.Эррил
замахнулся на него тыльной стороной ладони,но Тикал упорх-
нул прочь.Он вертелся вокруг скорчившейся на полу фигуры
Толчука и пытался вскарабкаться на него.
— Тикал!— сопя,пожурила его Мама Фреда.До сих пор
дремавшая в кресле,старуха подскочила.Она схватила пест-
рого тамринка и усадила на согнутую руку.Ее невидящее
лицо обратилось к Эррилу.— Простите.Он переволновался.
Остов корабля затрещал от внезапного натиска бури.
— Я не удивлена,— озабоченно проговорила Елена.— Над
берегом суровый шторм.
Эррил вернулся к изучению карты.
— Королева Тратал проведет нас.Она сказала,о шторме
не стоит беспокоиться.
Мама Фреда закашлялась,когда Тикал завыл в ее руках.
— Я не знаю.— Она вытянула голову.Тикал в подражание
ей сделал то же самое.— Что-то не так с этим штормом.
— Что ты имеешь в виду?— проворчал Эррил,тотчас за-
подозрив неладное.
Старая целительница лишь покачала головой.Толчук за-
шевелился,медленно приоткрывая глаза.
— Я пойду и проверю.
— Нет необходимости,— сказала Мама Фреда.— Тикал
сделает это быстрее.— Она склонила голову к питомцу,тот
спрыгнул с ее руки.Крошечный тамринк выбрался за дверь,
уносясь прочь на всех парах.
341
Эррил отвлекся от карты.Остальные стояли молча.Мама
Фреда сильнее натянула на плечи черную шаль.
— Тикал добрался до средней палубы.— Ее губы поджа-
лись,пока она собиралась с мыслями.—Ветры очень сильные.
Вокруг корабля собираются яростные черные облака.Небо
охвачено молниями.
В подтверждение ее слов корабль вновь потрясла громовая
очередь.
— Но...но свет неправильный.Он слишком ярок.Тикал
карабкается по снастям,чтобы лучше видеть.Я вижу коро-
леву Тратал.Она на корме,наполненная силой и блистающая
энергией.Она тянется к небу,едва задевает ногами палубу.
Внезапно Мама Фреда выпрямилась.
— Что такое?— спросила Елена.
— Другие корабли.Я вижу,как маленькие корабли окру-
жают нас.
Эррил шагнул вперед,кладя руку на рукоять серебряного
меча.
— Атакующие?
— Не думаю.Острым зрением Тикала я могу разглядеть
эльфов на снаряжении других кораблей.
— Эльфы?— нахмурился Эррил.— Откуда?
Мама Фреда поморщилась,поднимая руку.
— Свет...Матерь Всемогущая,наверху солнечный
свет!— Она вскочила на ноги,слепо покачиваясь из стороны
в сторону,со взглядом,устремленным неизвестно куда.Елена
бросилась вперед,чтобы поддержать слепую целительницу.—
Город!В шторме город!
Эррил обнажил меч и направился к двери.
— Нас обманули!— Елена последовала за ним,но он рукой
преградил ей путь.— Оставайся здесь с Мамой Фредой.Я
пойду вместе с Толчуком и все разведаю.— Он обернулся к
слепой старухе.— Мама Фреда,следите глазами питомца за
всем,что происходит наверху.Наблюдайте и будьте наготове,
если что-то пойдет не так.
342 Глава 12
Елена стянула с руки одну из перчаток и схватила кинжал.
Тонкое лезвие блеснуло в свете лампы.Эррил помешал ее
движению.
— Будь осторожна с магией.Ты не умеешь летать.Не со-
жги корабль.
Она высвободилась от его руки и слегка хлестнула лезвием
по кончикам пальцев.
— Не беспокойся,Эррил.— Кровь обратилась в огненные
нити,извергающиеся из ее пальцев.Эррил наблюдал,как она
вплетала эти нити в пламенеющую на ладони розу.Затем су-
рово взглянула на него,с горящей в глазах силой.— Корабль
не сгорит.
Эррил вскинул брови при виде ее мастерского владения
магией.Он кивнул Толчуку,ожидающему у дверного проема.
Позади него Мама Фреда проговорила:
— Мы подлетаем к городским воротам.Торопитесь.
Эррил устремился вверх по ступеням,перескакивая сразу
через две.Толчук следовал за ним.Эррил распахнул дверь
на среднюю палубу,с поднятым в руке мечом.Открывшееся
перед ним зрелище заставило его пошатнуться.
Пытаясь овладеть собой,он изумленно оглядывался.Небо
вокруг корабля,укутанное в черные облака,искрилось вспыш-
ками молний.Кругом грохотал гром,издали слышался рев
труб.Но все это было ничто в сравнении с видом,открываю-
щимся перед «Охотником за солнцем».
Массивные деревянные ворота простирались на четверть
лье в высоту.За ними обнаруживался чудесный вид.За воро-
тами лежал необозримый,залитый солнцем город,покоящийся
непосредственно на облаках.Над крышами и башенками го-
рода нависало послеполуденное солнце,посылая к нему свои
лучи.
Сразу за стенами открывалась широкая площадка — защи-
щенная бухта,в которой маячили палубы и пирсы.Эррил за-
метил причалившие там корабли,всех форм и размеров:глад-
кие катера,пузатые судна снабжения,даже лодки затейливых
343
форм вроде лебедей и орлов.За доками,утопая в облаках,вы-
сились деревянные здания и магазины,простирающиеся до са-
мого горизонта.У некоторых через трубы просачивались тон-
кие струйки дыма.Все было окрашено в яркие цвета,словно
оперение павлина.Вместо мощеных улиц и грязных дорог зда-
ния соединяли сложные мосты и деревянные пролеты,склады-
ваясь в лабиринты канатов и древесины.Выше по склону об-
лаков раскинувшегося города тянулись высотные дома,башни,
колокольни,утыкаясь в освещенные солнцем небеса.
Но всех их затмевал величественный замок в центре го-
рода,с литыми из железа стенами,отражающими огневую
энергию бушующего внизу шторма.За стенами его многочис-
ленные башни вздымались на недосягаемую высоту.Тесно свя-
занные,они напоминали собранный воедино пучок стрел.
Толчук подошел к Эррилу,вытянув шею и с глупым видом
таращась на невиданное зрелище.Эльфийские моряки стали
возникать из люков и дверей.Не обращая внимания на Эр-
рила и Толчука,они карабкались по снастям и постепенно
стягивали паруса.
Эррил развернулся.Он мог угадать название города,к ко-
торому они причалили:Штормхавен.В прошлом он слышал от
Мерика о эльфийской небесной крепости.Но чего он действи-
тельно не мог понять,так это почему крепость оказалась здесь
и почему они прошли через ее ворота.Лицо Эррила обрати-
лось в камень.Он знал одну особу,которая могла ответить на
все эти вопросы.
—Пошли,—приказал Эррил.Он прокладывал путь к лест-
нице,ведущей на кормовую палубу.Старуха не ошибалась.
Как только Эррил забрался на палубу,он увидел королеву
в блеске голубоватой энергии,с вскинутыми вверх руками.
Серебристо-белые волосы вились,словно грозовое облако над
запрокинутым лицом.
— Тратал!— гаркнул Эррил.— Что ты задумала?
Взгляд женщины медленно опустился с небес.В ее глазах
сверкали молнии.
344 Глава 12
— Я приведу ведьму к ее истинному трону.Ее кровь повя-
жет прошлое и настоящее эльфов.Пришло время прекратить
валяться в грязи и принять свое наследство.
Эррил сжал в руках меч.
— Я не позволю тебе украсть ее.
Подошвы Королевы Тратал коснулись дощатого настила,
когда она опустила руки.
— И что ты сделаешь?— Она махнула рукой,когда «Охот-
ник за солнцем» в окружении эскорта проходил через воро-
та.— Наш дом расположен высоко над миром.За его стенами
лишь смерть.Сбежать невозможно.
Эррил обдумал ее слова.Действительно,без помощи эль-
фов невозможно было спуститься с облаков.Все они зависели
от милости своих хозяев.За долгие столетия Эррил изучил,
что помощи можно добиться и силой оружия.Он сделал шаг
вперед,подняв меч.С королевой в качестве заложницы...
Тратал щелкнула пальцами,и над кораблем в буйстве сти-
хий вспыхнула маленькая молния.Слепящая стрела ударила
по мечу Эррила и выбила его из рук.
Эррил ловил ртом воздух и тряс обожженной рукой.Меч
прогремел у его ног.Толчук угрожающе заурчал,но Эррил
остановил его.
Королева Тратал сохраняла ледяное выражение лица.
— Подними свой меч,житель равнин.— Она повернулась
к нему спиной,не считая его угрозой для себя.— Лучше
смириться со своей судьбой.
Эррил поднял меч.Какое-то мгновение он медлил,затем
вложил его в ножны.
— Елена не станет сотрудничать с тобой.
Тратал развернулась,опершись на поручни,отдаваясь
пульсирующей по их древесному стволу энергии.
— Станет,если судьба ее дорогих друзей станет залогом ее
доброй воли.Она умная девочка.Здесь вся ее необузданная
магия не сможет освободить вас,а лишь приведет к гибели.
Эррил открыл было рот,чтобы возразить,но не нашел
345
слов.Елена будет бороться с этим пленом,но не за счет их
жизней.Тратал была совершенно права.Они были плотно за-
гнаны в ее ледяную сеть.
Проклиная себя за слепую веру,Эррил уставился на раски-
нувшийся Штормхавен,пока корабль скользил к бухте.Весь
эльфийский город сверкал под солнечными лучами.Сотни жи-
телей стекались к мостам и махали из окон.Все пришли по-
приветствовать королеву.Трубы гудели,весело отбивали такт
барабаны.Взвились флаги с эмблемой голубого орла на сереб-
ряном фоне.
Мощные ворота за ними медленно закрылись,загораживая
их от шторма,лишая надежды на спасение.
— Прекрасный город,не правда ли?— беззаботно спросила
Тратал.
Эррил нахмурился при виде яркой крепости.
— Это самая прекрасная тюрьма,которую я когда-либо ви-
дел.
∗ ∗ ∗
Елена следовала за остальными по широкому мосту,переки-
нутому через весь город.Королева Тратал прокладывала путь,
сидя на прикрытых занавесками носилках.По железным нож-
кам небольшого транспортного средства пульсировала энер-
гия.Женщина подняла руку и махала своему народу,цве-
точные лепестки взмывали в воздух из открытых дверей и
окон,кружились в водоворотах,источая сладкие благоухания.
Слышались приветственные восклицания,пожелания счастья,
громкие воспевания.Тратал выражала всем свою признатель-
ность,кивая головой и помахивая рукой.
Елена хмурилась при виде всего этого.Высадившись на
берег с «Охотника за солнцем»,Тратал пригласила Елену на
борт своих усыпанных подушками носилок,но та отказалась.
— Я пойду с остальными пленниками,— холодно прого-
ворила она.Тратал лишь пожала плечами и взобралась на
346 Глава 12
высокое сидение.
Услышав о своем пленении.Елена,повинуясь инстинкту,
хотела пуститься в бой,держа наготове холодный огонь и
огонь ведьмы.Кто мог встать у нее на пути?Но Эррил угово-
рил ее подавить ярость У нее была разрушительная сила,не
оставляющая ничего после себя.Здесь ее магия могла приве-
сти лишь к массовой гибели.Мама Фреда согласилась с Эр-
рилом,настаивая на том,что время и мудрость победят там,
где потерпят неудачу меч и огненная магия.Елена,наконец,
подавила свой гнев,заключив его в сердитый взгляд и плот-
но сжатые губы.Не имея другого выбора,она приняла свою
судьбу — пока.Но,двигаясь вместе с парадом к королевской
резиденции,она пообещала себе найти способ вырваться из
этой золотой клетки.Судьба Аласии зависела от этого.
Эррил вышагивал рядом с ней,поглядывая на окна и двер-
ные проемы.Позади них двигались Веннар и Мама Фреда,
окруженные полудюжиной эльфийских мечников.Толчук и
шестеро дварфов из их команды остались на борту в качестве
заложников.
Так угрюмо группа шагала по бескрайнему городу к ост-
роконечной крепости.По обеим сторонам выстроились в ряд
искусно отделанные дома и магазины.Косяки и перекладины
украшала витиеватая резьба.В окнах сверкали цветные стек-
ла.Во всем,на что бы ни падал взгляд Елены,проявлялось
невиданное мастерство эльфийских ремесленников.Весь го-
род был сплошным произведением искусства резьбы по дереву.
Как бы ни мучил ее факт пленения,сдержать свое восхищение
перед городом она не могла.
Босоногие,пестро одетые дети танцевали на канатах и тон-
ких пролетах небесных мостов.Они запускали в воздух змеев
всех мастей,от простых до самых причудливых:зорких ор-
лов,чернокрылых ворон,ястребов,крачек,летучих мышей,
бабочек,даже разноцветные облака.В ярком небе вспыхи-
вали все возможные оттенки и переливы цветов,раздавался
чистый детский смех и пение.
347
Непроизвольно Елена улыбнулась.Один смелый ребенок
подскочил к ней,легко уворачиваясь от попыток Эррила про-
гнать его;он был не старше пяти зим.Мальчик бежал рядом
с ней,подстраиваясь под ее поступь,заглядывая на нее боль-
шими голубыми глазами,с бушующими прядями нечесаных
белесых волос.
— Ты не похожа на короля,— проговорил он,слегка мор-
щась.— Папа говорит,ты король.Короли должны быть маль-
чиками.
— Я не король,малыш,— ответила она,весело усмеха-
ясь.— Просто внучка вашего древнего короля.
Ребенок изучал ее,сощурив глаза,скривив рот,обдумывая
ее слова.
— Но и как не-король ты не выглядишь,— наконец заклю-
чил он,протягивая ей руку.
Она приняла его руку.Как можно отказать?
Мальчик слегка облокотился на нее,вперив взгляд в Эр-
рила.
— Папа говорит,когда мне будет шесть,он подарит мне на
день рождения меч.Тогда я буду охранять тебя вместо него.
— Это будет честь для меня,маленький рыцарь.
Ребенок кивнул,довольный своим будущим предназначе-
нием.Через некоторое время он притянул ее к себе и быстро
поцеловал в щеку.Получив свою награду,мальчуган легко
побежал прочь,изо всех сил крича:
— Я поцеловал короля!Я поцеловал короля!
Улыбаясь,Елена наблюдала,как остальные дети подтяги-
вались к нему,чтобы послушать захватывающую историю.
Дети в городе ничем не отличались от обычных детей.Ее
настроение улучшилось.Но стоило только посмотреть вниз,
как возвращались мысли о неволе.
Под ногами все перекладины моста были составлены из
белого пепла.Каждый железный болт в древесине накалялся
волшебством эльфов,держащим на плаву остров над беско-
нечным обрывом.Елена ощущала густой запах магии в воз-
348 Глава 12
духе — или это был всего лишь запах молний?Внизу,между
перекладинами,будто бушующая река,свирепствовал шторм.
В нем сверкали молнии,гремел неутихающий гром.Веннар
скользнул к ней.
— Гульгота под нами.
— Откуда ты знаешь?— спросила она.
Веннар указал на север.Елена обернулась.Между сапож-
ной мастерской с отделанной сланцем крышей и двухэтажной
бакалеей открывался вид на шторм позади возвышающихся
шпилей города.Грозовые облака пенились и кружились в во-
доворотах.Но предводитель дварфов указывал вовсе не на
это.Из вихря черных облаков выступала одинокая вершина
острова с отвесными скалами и каменистой поверхностью в
пучинах бушующего океана.
— Анвил,— сказал Веннар.— Священная гора нашего
народа.В наших летописях говорится,что именно на вершине
этой горы божественными молотами были выкованы первые
дварфы.
Елена кивнула.Плоская вершина горы и правда выглядела
как гигантская кузнечная наковальня.Елена наблюдала,как
шторм обрушивается на ее склоны,пытаясь утопить в обла-
ках.
— Мы плывем по воле волн,— пробормотала Елена.Она
не почувствовала движения,но,вглядевшись,заметила,что
шторм обошел гигантскую гору.Штормхавен пересекал Гуль-
готу.
Эррил придвинулся ближе.
— Насколько мы отошли от берега?
— Полдюжины лье,около того.
— И как далеко от твоей родной долины?
— Десять дней перехода.Пятьдесят лье,примерно так.
Пока они шли за королевскими носилками,панорама скры-
лась за голубым,отделанным серебром домом.Шесть лье от
берега?Шторм двигался стремительно.
Эррил проворчал:
349
— Тогда утром мы пролетим над твоей долиной.
— И полетим дальше,— тихо добавил Веннар.
Эррил взглянул на Елену с суровым выражением лица.Она
поняла все,что было не высказано.Необходимо сбежать этой
ночью — иначе шансы исчезнут.
Елена,со стесненной волнением грудью,посмотрела вниз,
на ноги.В глубине клубящейся штормовой тьмы сверкали
молнии.Как можно сбежать из небесной тюрьмы?В сотый
раз она пожалела,что не может посоветоваться с Тетушкой
Филой и Чо.Но Кровавый Дневник изъяли вместе с Трай-
силом,Громовым Молотом.Впрочем,книга не могла помочь.
До полнолуния оставалось еще несколько дней.Если бы она
открыла ее сейчас,нашла бы в ней лишь пустые страницы.
Как только Веннар отошел назад,Мама Фреда заняла его
место около Елены.
— Я слышала,что сказал дварф.— прошептала старая
знахарка.— Остается мало времени,чтобы переубедить этих
хладнокровных жителей небес.
—Если мы не сумеем переубедить их,—резко проговорила
Елена,— я сожгу их город.
Мама Фреда посмотрела сквозь нее.Хотя иногда трудно
было понять выражение ее лица из-за слепоты,на этот раз
ужас знахарки читался в каждой морщинке.
— Ты убьешь ребенка,который мгновение назад украл у
тебя поцелуй.
Елена,стыдясь,опустила голову.
Эррил ответил за нее.
— Эльфы уважают лишь силу.Невинные часто гибнут в
войне.
— Возможно.— Следующие слова Мамы Фреды предна-
значались уже для Елены:— Но можешь ли ты уничтожить
их своей собственной рукой,не случайно,а умышленно,об-
думанно?
Елена расстроено сжала кулаки.
— Нет,— наконец выговорила она.— Нет,я не могу.
350 Глава 12
— Хорошо.Я испугалась,что приняла в этой войне не ту
сторону.
— Это говорил мой гнев.
Мама Фреда кивнула и тронула Елену за плечо.
— Тогда послушай меня,девочка.Есть способ переломить
ситуацию,не прибегая к огню.
— Что ты хочешь сказать?
— Тикал позволяет мне видеть и слышать намного больше,
о чем другие даже не подозревают.
Эррил придвинулся ближе к Елене,почти прижался к ней.
— Что ты узнала?
— Когда нас высаживали с «Охотника за солнцем»,я под-
слушала разговоры моряков.Ходят слухи,что Елену принудят
выйти замуж за эльфийского принца,как только взойдет луна.
Жених будет объявлен на пиру на закате солнца.
Елена пришла в ужас.Замуж?
— Никогда!Я откажусь!
Мама Фреда кивнула.
— Я подозреваю,что наши жизни и дальнейшее комфорт-
ное существование будут зависеть от твоего решения.Даже
брак,заключенный по принуждению,будет признан эльфами.
Елена пошатнулась.
— И этой ночью они заберут твою невинность на брачном
ложе — если потребуется,силой.
Елена похолодела.Хотя она уже созрела для замужества,
мысль о том,что придется делить постель с мужчиной,пуга-
ла ее больше,чем демоны-иллгарды.Ее развитое тело знало
о потребностях женщины.И родная мать в свое время рас-
сказывала ей о предназначении мужчин и женщин.Она даже
приобрела некоторый опыт,целуясь с рабочим фермы ранчо в
Никлберри.Но делить ложе с мужчиной?С кем-то,кого она
совсем не знает?Чужим человеком?
— Я не допущу этого,— угрожающе произнес Эррил.
Мама Фреда кивнула.
351
— Я и не ждала,что ты позволишь.Но эти эльфы хо-
тят восстановить древнюю королевскую родословную,вернуть
род.
К Елене вернулся дар речи,но голос сорвался.
— Ты намекала на средство,которое нас вытащит из этой
западни.
— Как я уже говорила,моряки довольно болтливы,их
кровь взыграла по прибытии в Штормхавен.Кажется,твои
прелести не остались незамеченными мужчинами команды.
Один из моряков особенно увлечен тобой.Грубо засмеявшись,
он предложил избрать жениха через обряд ритлор.
— Что это?— спросил Эррил.
— Я спросила юнгу,который помогал мне выбраться из
каюты.Ритлор переводится как «кровь сердца» с древнего
эльфийского языка.Претендента на руку женщины может вы-
звать другой мужчина.Спор решается через поединок.Побе-
дитель получает женщину,и уже никто не может оспорить
его прав.
Эррил коснулся рукояти меча.
— Тогда я вызову этого королевского поклонника.
— Все не так просто.Вызывающий должен биться с потен-
циальным женихом без оружия,голыми руками.У жениха нет
таких ограничений.Он вооружен ритуальным мечом и кинжа-
лом.
Выражение лица жителя равнин стало суровее.
— И все же я брошу вызов.
—Конечно,ты это сделаешь...и,скорее всего,погибнешь.
Елена покачала головой.
— Ты не должен,Эррил.
— Но если ты выиграешь,то встанешь на место жениха.
Ты должен будешь жениться на Елене в день поединка.
Елена и Эррил взглянули друг на друга.Ее лицо,несмотря
на прохладный воздух,вспыхнуло горячим румянцем.В его
глазах застыла смесь противоречивых чувств.
Эррил прокашлялся.
352 Глава 12
— Раз так,я сделаю это.
— Я...я все еще не понимаю,как это может нам по-
мочь,— пробормотала Елена.
— Поцеловав тебя,Эррил может обратиться с просьбой к
семье побежденного претендента.Приданое,так сказать,за
украденную невесту.— Мама Фреда значительно взглянула
на обоих.— В этой просьбе не может быть отказано.
Елена поняла сразу.
— Эррил может попросить,чтобы нам позволили уйти.
— Точно.То,что нельзя победить войной,будет взято си-
лой любви.
— Но эльфы чтят свои традиции?— пробормотал Эррил.
— Думаю,да.То,что они силой захватили Елену и хотят
вернуть родословную,указывает на их строгое следование тра-
дициям и закону.Если вызов сделан,его нужно принять.Если
они изменят своим законам чести,чтобы зачать королевского
ребенка от Елены,род будет запятнан,— это будет незаконно-
рожденный отпрыск.Нет,думаю,они подчинятся испытанию
ритлор.
Елена обернулась к Эррилу.
— Тогда мы должны попытаться.
Она взглянула на своего рыцаря.Внутри нее затрепетало
что-то большее,чем просто надежда.Она сдержала слезы,
вспомнив танец на крыше башни,переплетенье рук,легкое
прикосновение его щеки к ее щеке.В течение той долгой ночи
они не обмолвились ни словом — не всегда можно подобрать
слова для своего сердца.
— Это будет трудная битва,— предупредила Мама Фреда.
— Я выйду победителем.— Житель равнин не сводил с
нее серых глаз.Он быстро проговорил:— Я получу Елену.
Мама Фреда кивнула.
— Тогда осталась всего одна вещь,которую тебе нужно
знать.
— Что?
353
— Прежде чем семья жениха примет твою просьбу,вы
должны подтвердить ваш брак.
— Подтвердить брак?— Елена отвела свой взгляд от Эр-
рила.— Что это значит?
Мама Фреда устремила взгляд вперед,ее лицо было непро-
ницаемо.
— Прежде чем нас освободят,Эррил должен сам забрать
твою невинность.
Глава 13
Эррил наблюдал,как Елену вели в пиршественный зал.Она
выглядела настоящей красавицей в зеленом бархатном одея-
нии.Как только она сошла со ступеней в зал,струящийся
шлейф платья подхватили две юные девушки в похожем зе-
леноватом бархате.Волосы были уложены вокруг головы и
подобраны тонкой серебряной сетью с пылающими бриллиан-
тами.При ее появлении раздались учтивые аплодисменты от
собравшейся по обеим сторонам зала знати.
Сама королева провела ее внутрь.Тратал выглядела как
серебряное облако с вплетенными в него золотыми нитями.В
руках она держала скипетр из красного железа в форме мол-
нии,такой же холодный и непреклонный,как она сама.При ее
передвижении по скипетру скользили ажурные переплетения
голубоватой энергии.
Королева Тратал пересекла большой зал.Стоящие по обе-
им сторонам столы были украшены розовыми бутонами,за-
ставлены хрустальной посудой и фарфором.По верхним свод-
чатым перекладинам вилась цветущая виноградная лоза.Слу-
ги ожидали в дверном проеме,нагруженные бутылями с вином
и подносами.Из жаровен,расположенных внизу,неслись аро-
маты кухни.Зал затаил дыхание в ожидании праздничного
пира.
На возвышении в дальней стороне комнаты стоял Эррил
вместе с Мамой Фредой и Веннаром у главного стола.Все они
были выкупаны,надушены и одеты в изящные костюмы.Пока
Эррил ждал длинную процессию придворных,следующих за
Еленой и королевой,он мял свой серый камзол и льняную со-
354
355
рочку,которые слишком плотно облегали его широкие плечи.
Елена и Королева Тратал прошествовали через зал и под-
нялись по трем ступеням помоста,присоединяясь к ним.Эль-
фийская королева заняла свое место на изысканном троне,
устланном голубыми подушками.Елена уселась с правой сто-
роны от королевы на похожий трон с более четкими линиями
— видимо,королевский.Она почувствовала себя в нем неуют-
но.Эррила и остальных усадили на дюжину кресел дальше
по длине стола.
Эррил заметил сосредоточенность Елены,когда та усажи-
валась.В ее зеленых глазах с золотыми вкраплениями от-
ражались страх и озабоченность,но в них также светилась
решимость.Она кивнула ему,после чего отвернулась,когда
королева начала свое обращение к публике.
— Это судьбоносный день.— Она произносила слова тихо,
но они легко разносились по широкой зале.— После изгнания
с побережья нашей древней родины мы были народом лишь
наполовину.Нашего древнего короля,Белариона,украли —
его мудрость,забота и любовь утратились за века кровосме-
шений.И хотя мы развивались,не имея нужды пускать корни
на земле,а вместо этого строя небесные замки,мы никогда
не забывали про то,что было украдено у нас,о наследстве,
принадлежащем нам по праву крови.
Королева Тратал знаком велела Елене подняться.Та пови-
новалась,плавно поднимаясь на ноги.
— Хотя кровная линия короля Белариоиа смешалась с кро-
вью простолюдинов,железо царственной крови не могло быть
вытравлено.Перед вами стоит сосуд для возвращения нашего
короля.Из ее чрева возродится король для нашего народа.—
Королева Тратал потянулась и подняла тонкий стакан с белым
вином.— Да здравствует король!
По всей длине залы участники празднества подняли бока-
лы.Слова королевы были подхвачены и оглашены эхом.
— Да здравствует король!
Эррил нахмурился,но позади стоящий охранник толкнул
356 Глава 13
его,призывая поднять стакан.Одним большим глотком он осу-
шил свой бокал и со звоном швырнул его обратно на стол,от-
бив ножку.Никто не заметил.Все были поглощены тем,что
происходило на центральном помосте.Лишь Мама Фреда по-
ложила руку на его локоть,призывая быть терпеливее.Еще
раньше она объяснила все детали ритлора.Эррил мог бросить
вызов лишь после оглашения имени жениха — затем заявить о
своем притязании на невесту,подтвердив обручение с Еленой
поцелуем в щеку.После этой процедуры сделать или принять
любой другой вызов будет невозможно.
Как только шум в зале стих,Королева Тратал продолжила
речь.
— В эту благоприятную ночь,освещенную серебристой лу-
ной на сумеречном небосклоне,я скреплю две половины наше-
го народа.Приглашая всех в качестве свидетелей,провозгла-
шаю,что этой ночью Елена Моринсталь станет женой первого
сына моей родной сестры,принца Тайфона.
Это была хорошо отрепетированная сцена.Высокий худо-
щавый юноша стоял с левой стороны от королевы.На его
угрюмом лице не отразилось ни удивления,ни радости.Под-
няв в знак признательности руку,он сохранял мучительно-
болезненное выражение — будто его собирались скормить стае
снифферов.Эррил почувствовал,как стоящая слева малень-
кая женщина тронула его за руку.Ее глаза были полны печа-
ли и сожаления.Он слегка сжал ее пальцы,затем отпустил
их.Казалось,принц уже отдал свое сердце другой.Но,ко-
гда все представители рода разъехались,— Мерик к Северной
Стене,Ричальд к Южной,— ноша единения двух эльфийскнх
династий упала на плечи молодого человека.
— Я принимаю предложенную мне руку,— официально
произнес он.— И прикладываю свою.
Королева Тратал вознесла свой железный скипетр,искря-
щийся энергией.
— Закрепим союз поцелуем,чтобы все могли засвидетель-
ствовать это правопритязание.Затем,когда луна достигнет
357
зенита,соединим этих двоих в законном браке.И к восходу
солнца обе наши половины станут единым целым через брач-
ное ложе.
Ее слова были встречены ликованием.Принц Тайфон обо-
гнул свое кресло и встал позади королевского трона,где за-
стыла Елена с широко распахнутыми,стеклянными глазами.
Мама Фреда подтолкнула Эррила.Время пришло.
Участники празднества притихли в предвкушении поцелуя.
Принц Тайфон потянулся к обернутой в перчатку руке Елены.
Он наклонился к ее щеке.
Прежде чем его губы коснулись ее,Эррил ударил кулаком
по деревянному столу.Фарфор загремел,вино пролилось из
соседних бокалов.Эхо разнесло по залу хруст его пальцев.
Взгляды устремились на него.Наполовину склонившийся к
Елене Тайфон также взглянул в его сторону.
— В соответствии с обрядом ритлор,— проревел Эррил,—
я бросаю вызов этому претенденту на руку Елены.
Тихий ропот в зале превратился в гробовое молчание.
Принц Тайфон выпрямился в замешательстве,но в глазах ко-
ролевы Тратал не отразилось недоумения.Даже на удалении
дюжины кресел Эррил почувствовал ледяную холодность эль-
фийской предводительницы.Лицо Тратал обратилось в маску
гнева.
— У тебя нет права заявлять о ритлоре.Это право эльфов,
оно не имеет отношения к простому люду с земли.
Эррил был готов к такому ответу.Он подробно обсудил
все тонкости дела с Мамой Фредой.
— Вы не можете решать,отклонять мое требование или
нет.Лишь женщина,которая должна обручиться,может от-
вергнуть мой вызов и отказаться от претендента.— Эррил
перевел взгляд на Елену.— По вашим словам,Елена является
продолжателем рода,поэтому,в соответствии с эльфийским
законом,она и будет выносить решение.
Эррил заметил,как Елена шевельнулась и обернулась к ко-
ролеве.Хотя глаза ее возбужденно блестели,голос прозвучал
358 Глава 13
твердо и решительно.
— Я принимаю претензию Эррила из Стендая на мою руку.
Скипетр королевы при этих словах испустил крошечные
молнии.Ее тонкие губы побелели.Она была загнана в запад-
ню своими же законами и обычаями.
— Елена может принять вызов,но право судить об исходе
боя принадлежит мне.
Эррил посмотрел на Маму Фреду.Та пожала плечами,не
зная об этом положении.
— Как правитель Штормхавена,я провозглашаю,что по-
единок будет выигран лишь кровью.Битва до смертельного
исхода.
У собравшейся толпы вырвался вздох.Даже Эррил был
сбит с толку таким оборотом событий.Со слов Мамы Фреды,
победитель должен лишь покорить противника,но никак не
убивать его.
— По нашему древнему закону со времен короля Бела-
риоиа ритлор разрешался кровью.Так,чтобы получить руку
королевской наследницы,я требую следовать древнему риту-
алу.Только смерть разрешит этот спор.— Королева Тратал
обернулась к Елене.— Ты все еще принимаешь вызов?
Елена побледнела при этих словах.Она взглянула на Прин-
ца Тайфона.Он был молод,гибок,быстр.Вооруженный мечом
и кинжалом,молодой эльфийский лорд мог стать грозным со-
перником.Принц выглядел мало обеспокоенным предстоящим
поединком,сложив на груди руки,со спокойным выражением
лица.
Лишь у молодой эльфийской девушки рядом с королевой
на лице отобразились те же эмоции,что и у Елены.Обе жен-
щины испугались за своих мужчин.
— Ты принимаешь притязание Эррила из Стендая на твою
руку?— повторила вопрос Тратал,стягивая свои холодные
губы в тонкую улыбку.
Елена с испугом обернулась к Эррилу.
— Делай свой выбор,— потребовала королева.
359
∗ ∗ ∗
Толчук сидел в камбузе «Охотника за солнцем» в одиночестве,
за исключением дварфа,который работал у небольшой камен-
ной печи.Магнам был одним из самых маленьких дварфских
воинов.На него перекладывали всю поденную работу,напри-
мер,готовку еды.Но он,казалось,не возражал.Дварф по-
мешивал горшок с похлебкой длинным деревянным черпаком,
тихо напевая себе под нос.Язык был непонятен Толчуку,но
глубокие интонации и медленный ритм намекали на старые
потери и скорби.Песня трогала Толчука до глубины души.
На столе безмолвно светился кусок каменного сердца,от-
ражая скудное пламя печи.Тень его отца приказала отнести
Сердце народа туда,где оно было добыто,— в Гульготу.Но
теперь все они стали небесными узниками.Как он мог наде-
яться завершить свое путешествие?
Съежившись у стола,ушедший в свои мучительные мысли,
Толчук не замечал маленького дварфского повара до тех пор,
пока перед ним не приземлилась огромная миска с торчащей
из нее деревянной ложкой.
— Еда,— проговорил Магнам.
— Я не быть голоден,— вежливо отказался Толчук,слегка
отодвигаясь в сторону.
Дварф вздохнул и сел напротив Толчука.
— Ты целыми днями таращишься на эту безделушку.При-
шло время взглянуть на мир.— Толстым пальцем он при-
двинул миску к Толчуку.— Даже глыбы вроде тебя должны
чем-то питаться.
Толчук не шелохнулся.
— Ты можешь тосковать и хандрить и на сытый желудок.
Толчук поднял большой янтарный глаз на Магнама.
Лицо дварфа растянулось в улыбке.Он потянулся к драго-
ценному камню,пальцы дрогнули над его поверхностью.
— Можно?
Толчук пожал плечами.Какое теперь это имело значение?
360 Глава 13
Камень был мертв,отравленный Злом.
Магнам взял камень и поднес его к пламени стоящей ря-
дом лампады.Он осмотрел его со всех сторон.Глаза сосредо-
точенно щурились.
— Прекрасная вещица,— проговорил дварф,возвращая ка-
мень на место.— Работа мастера.
Толчук пожал плечами.
Магнам снова вздохнул,переведя взгляд на нетронутую
миску с похлебкой.
— У меня нет таланта создавать камни такой чистоты,но я
варю отличную похлебку.Только по этой причине мне позво-
лили остаться в батальоне Веннара.Бригадиры,служащие То-
му,у кого нет имени,не жалуют маленьких и слабых.Обычно
таких скармливают Жутким лордам.Мне пришлось сосредо-
точиться на своих сильных сторонах,а не на недостатках.Ар-
мия держится на желудках,и,если ты в состоянии наполнить
их вкусной похлебкой,то,по меньшей мере,достоин порции
для себя.
Легкое обхождение дварфа медленно вытаскивало Толчука
из его подавленного настроения.
Магнам продолжал:
— Я заключу с тобой сделку,Лорд Глыба.Ты поешь,а я
расскажу тебе историю дварфов и каменных сердец.
Толчук с подозрением уставился на него.Но любопытство
заставило его придвинуть миску с похлебкой.Он обхватил
ложку.
— Рассказывай свою историю.
Магнам немного подождал,поглядывая на пустую ложку.
Толчук поворчал,после чего зачерпнул картофеля и мяса.
С набитым ртом он начал требовать обещанную историю,но
вкус похлебки захватил его.Мясо таяло на языке;картофель
был нежен и заправлен густым кремистым мясным отваром.
Глаза Толчука округлились.Он зачерпнул еще одну ложку,
внезапно почувствовав себя голодным.
— Ну,и как моя похлебка,Лорд Глыба?— спросил Маг-
361
нам,приподняв бровь.
— Хорошо.
Магнам откинулся на стуле.
— Завтра будет еще вкуснее.Дважды тушеное мясо стано-
вится в два раза вкуснее,как учила меня моя матушка.— Ма-
ленький дварф на мгновение замолчал,погрузившись в воспо-
минания.
Толчук ел в тишине.Наконец Магнам зашевелился.
— Но я обещал рассказать тебе историю,не так ли?
Толчук едва заметно махнул ложкой,слишком увлеченный,
чтобы отвечать.
Дварф сложил на груди руки.
— Ты знаешь,где впервые появилось каменное сердце?
С набитым ртом Толчук промычал о своем невежестве и
замотал головой.
— Хорошо,первый обломок каменного сердца обнаружил
дварф по имени Мимбливад Тридл.Он разрабатывал свой уча-
сток в отдаленном районе Гульготы,в горе под названием Гу-
хальманти.На древнем языке это значило «Гора Скорбящего
Сердца».Многие считали старого дварфа сумасшедшим.Гора
не только была полностью выработана много веков назад,по
слухам,в ее туннелях бродили призраки и духи.Последняя
группа рудокопов,ступившая в рудники двумя исками раньше,
не вернулась,навеки потерянная.
Толчук стал медленнее жевать,захваченный историей.
— Но старый Мимбливад настаивал,что чуял свежие ме-
сторождения в нижних слоях своего рудника.Сумасшедший
или нет,но он имел самое тонкое чутье в то время.Говори-
ли,его нос мог унюхать опал в куче свиного навоза.И так,
луна за луной,он орудовал киркой и лопатой.По соседним
участкам разносились слухи о его всенощной работе.Говори-
ли о других шумах,странных звуках.Но когда речь заходила
о подробностях,все лишь покачивали головами.Многие пере-
ехали,даже не продав свои земельные участки.Через десять
зим весь район вокруг Гухальманти опустел,остался лишь
362 Глава 13
Мимбливад Тридл.
— Что случилось?— спросил Толчук,на мгновение забыв
про еду.
Магнам помрачнел и медленно покачал головой.
— Мимбливад иногда выходил на поверхность из своего
туннеля,чтобы приобрести снаряжение.Он приходил в тор-
говые лавки — изможденная фигура с бегающими глазами.
Мимбливад говорил сам с собой,зло бормотал,будто спорил
с кем-то.Но,несмотря на свое сумасшествие,он всегда являл-
ся из своих рудников с золотом и осколками рубинов,чтобы
купить дополнительные орудия и вновь исчезнуть в туннелях.
Вскоре он стал легендой у нашего народа.Старый Безумный
Мимбли.Затем целую зиму его никто не видел.Большинство
считало,он умер в рудниках Гухальманти,став еще одним
призраком.Но все они ошибались.
Машам вынул из кармана трубку и насыпал в нее сухих
табачных листьев.
— Еще похлебки?
Толчук взглянул на свою миску,с удивлением обнаружив,
что она пуста.
— Нет.Я быть хорошо.Расскажи мне больше об этом
Безумном Мимбли.
Магнам разжег трубку и закусил ее конец.
— Где-то через три зимы старый Мимбли сошел в деревню
Твинтаун,потягивая за собой телегу,словно мул.Никто не
узнал согбенного,седого дварфа.Его борода была повязана
вокруг талии,в глазах горел червичный блеск.
— Червичный блеск?
Магнам кивнул.
— Где бы ты ни нашел каменное сердце,ты найдешь чер-
вей.Блестящих червей.
Толчук вспомнил Призрачные Ворота своего народа,арку
из чистейшего каменного сердца,через которую он так давно
переступил,чтобы начать свое путешествие.Туннели,веду-
щие к Воротам,были усеяны червями,источавшими зеленова-
363
тый блеск морской пены.
— Никто не знает,что именно привлекает этих созданий,
но если где-то разрабатывается жила каменного сердца,за
считанные дни это место будет кишеть извивающимися тваря-
ми.Кто-то считает,они рождаются самим камнем.
Толчук посмотрел на свой кристалл.Когда он в первый раз
вгляделся внутрь Сердца,до его сегодняшнего преображения,
Зло явилось в виде черного червя,родственника блестящих
червей из туннеля.Может ли здесь быть какая-то связь?
— В любом случае,если ты довольно долго общаешься с
червями,их блеск заползает в твои собственные глаза.Кто-
то говорит,это позволяет видеть не только наш мир,но и
следующий.
— Мир духов?
— Нет,мир будущего.Проблески грядущего.— Магнам
махнул трубкой.— Но все это чепуха.То,что Старый Безум-
ный Мимбли привез в своей телеге,привлекло всеобщее вни-
мание в Твинтауне.Наверху были свалены драгоценные кам-
ни,невиданные прежде.Краснее рубинов,ярче,чем тончайше
обработанные бриллианты.— Дварф ткнул трубкой в кусок
камня.— Это и было впервые обнаруженное каменное сердце.
— Но как получаться,что прежде его не найти?
Магнам пожал плечами.
— Думаю,горы решили отдать его.Рудокопы говорят,ты
никогда не найдешь драгоценность,пока земля сама не поже-
лает тебе ее отдать.
— Что сказал Мимбли?Он объяснил,как найти их?
— Ах,в этом вся суть,Лорд Глыба.Он все эти годы ра-
ботал,стерев пальцы до мозолей,— и что же сделал,когда
вскрыл основной пласт месторождения?Вышел на поверхность
и умер.— Магнам невесело усмехнулся и покачал головой.—
Той же самой ночью скончавшись в своей постели в Твинта-
уне.
Толчуком овладело разочарование.
— Он умер?
364 Глава 13
— Во сне.Свернувшись,как ребенок.— Магнам вздох-
нул.— Судьба может быть жестока.Но,по меньшей мере,
Мимбли доказал свое чутье.Он разнюхал залежи и вскрыл
их,дал камню имя.Он никому не позволял приближаться к
повозке с сокровищами.Заявил,что это кровь гор,из сердца
самой Земли.Отсюда его название — каменное сердце.
— Кровь Земли?
— Так он заявил.Но он был не в себе после стольких лет
одиночества.Разговаривал и ругался с невидимыми призрака-
ми,ловил руками воздух.Он сказал,камни были даром Земли
нашему народу и могли спасти нас от наступающей тьмы,по-
этому сокровища нужно спрятать и защитить.Все смеялись
над его лепетом.Старый Безумный Мимбли.— Магнам вы-
пустил кольцо дыма и позволил Толчуку проследить за ним.—
Но,возможно,он был не так безумен,как многие полагали.
Дварф стукнул себя по ноге.
— Лучше я вернусь к плите,— пробормотал он.
— Стой.Что ты имел в виду,сказав,что он был не так
безумен,как многие полагали?
Машам кивнул в сторону осколка каменного сердца.
— Он привел тебя сюда,не так ли?После смерти ста-
рика его поклажу забрали,растащили по всему королевству,
пустили на изготовление тысячи сувениров.Это была дра-
гоценность невиданной красоты,которую нельзя просто спря-
тать.Веками другие рудокопы пытались отыскать жилу старо-
го Мимбли.Но он,видимо,сам целиком разработал ее.Дру-
гого каменного сердца в Гухальманти не нашли,даже жалкого
обломка.Некоторое количество находили временами то здесь,
то там,но никогда такого простирания жилы,как у старого
Мимбли.
Толчук вспомнил секрет своего родного племени:возвы-
шающаяся арка из каменного сердца,спрятанная глубоко в
горах.Кровь Земли.Она вела его в этом путешествии.Но,
со слов тени его отца,Сердце пришло не из арки,а из Гуль-
готы,из этих чужих земель.В Толчуке медленно зародилась
365
догадка.Следующие слова он прошептал:
— Никаких больших кусков не находили в Гульготе?
Магнам тряхнул головой и прошел к печке.
— Ни одного.Это и делает каменное сердце таким ценным.
Ошеломленный,Толчук потянулся и взял осколок камен-
ного сердца.Если история Магнама была правдивой,было
лишь одно место,из которого могло явиться Сердце его на-
рода,— из жилы старого Безумного Мимбли!Это был один
из камней,добытых древним дварфом.Толчук сжал кристалл,
пытаясь разгадать его возраст.Отец приказал ему вернуть ка-
мень туда,откуда он был добыт.Теперь у него был ответ.Он
обернулся к дварфу.
— Гора Гухальманти,— что еще ты можешь сказать про
место?Больше ничто там не находилось?
Магнам нахмурился,помешивая свою похлебку.
— Я бы так не сказал.После старого Мимбли многие ру-
докопы вели раскопки в Гухальманти.Все они разорились.Но
пять столетий назад был обнаружен новый пласт.
— Еще каменное сердце?
Лицо Магнама мучительно скривилось.
—Нет,но,подобно камню Мимбливала,этот камень также
был непохож на все,обнаруженное прежде.Камень,которого
мир прежде не видел.
— Что это было?
Магнам вернулся к своей похлебке.Его голос опустился
до шепота.
— Эбонитовый камень.Они нашли эбонитовый камень,
пусть они будут прокляты.
Кровь Толчука застыла в жилах.Его разум силился свя-
зать оба события воедино.Каменное сердце,эбонитовый ка-
мень — оба были порождением одного рудника.Что это зна-
чило?
Магнам продолжил,напрягшись.
— Есть кое-что еще,что пришло из туннелей Гухальманти.
366 Глава 13
— Что?— спросил Толчук.Он вцепился пальцами в оско-
лок кристалла,боясь услышать ответ.
— Тот,у кого нет имени.Из бесконечных туннелей Гухаль-
манти на наши земли ступил Черный Зверь Гульготы.
∗ ∗ ∗
Елена пристально смотрела на Эррила.На нем был серый шел-
ковый камзол поверх яркой белой сорочки.Волосы цвета воро-
нова крыла зачесаны назад и затянуты в хвост.Как она могла
просить его рисковать своей жизнью ради нее,учитывая все
сложности?Принц Тайфон силен и крепок,вооружен мечом и
кинжалом против безоружного Эррила.Каковы были шансы
на победу?Если Елена примет вызов ритлора,она приговорит
своего вассала к неминуемой смерти.Если откажется,то бу-
дет выдана замуж за принца Тайфона этой же ночью,и все
надежды Аласии погибнут на ее брачной постели.
— Делай свой выбор,Елена,— требовала Тратал.
Елена не хотела отворачиваться от Эррила.Ее глаза встре-
тились с его глазами,в которых бушевал шторм.Он твердо
смотрел на нее,после чего незаметно кивнул головой.Его ли-
цо не выражало страха или неуверенности.Глаза говорили,
что он может победить.Елена почерпнула силу из его взгля-
да и выпрямилась.Она сдержала наворачивающиеся слезы и
повернулась к королеве.
Сжав кулаки,ведьма проговорила резко и грубо:
— От вас,королева Тратал,зависит,прольется ли кровь
сегодняшней ночью.Своими действиями вы обрекаете своего
племянника на смерть.Мой преданный вассал не подведет
меня.
— Так ты принимаешь ритлор?— Голос королевы дрожал
от гнева.
Елена встретила ее бешенство своей собственной яростью.
— Вы не оставили нам выбора,кроме убийства ради нашей
свободы.За это я никогда не прощу вас.Я даю вам возмож-
367
ность взять свои слова назад.Расторгните брак,и мы расста-
немся союзниками,друзьями.Если вы настаиваете на своем
решении,кровь Тайфона прольется в этом зале.
С другой стороны к ногам королевы припала стройная эль-
фийская девушка.Ее глаза,полные слез,были устремлены на
юного принца.
— Пожалуйста,королева Тратал...Послушайтесь ведьму.
Принц Тайфон потянул эльфийку обратно к ее креслу и
прошипел:
— Мела,сядь,ты позоришь меня.
Но девушку было не так легко усмирить.Она добралась до
рукава королевы Тратал.
— Я люблю его,моя королева.Я легко откажусь от него
ради ведьмы и королевства,но...не позволю ему умереть.Я
не смогу с этим жить.
Королева Тратал вырвала свой рукав из цепких пальцев
женщины.
— Убирайся прочь!— завопила она и махнула охранни-
кам.— Уведите принцессу Мелу в ее покои.Она,кажется,
больна.
— Нет!— завыла эльфийка.Но двое охранников подошли
к ней и схватили за руки.Мела,рыдая,безвольно осела в их
цепких лапах.Невозмутимые королевские стражники уволок-
ли плачущую женщину из зала.
Елена заметила страдание на лице принца Тайфона.Он
двинулся к Меле,когда та упала в обморок,но суровый взгляд
королевы остановил его.
Королева подняла свой сверкающий скипетр.
— Ритлор принят.Освободите пространство для поединка
за руку Елены Моринсталь.
Столы и кресла были спешно отодвинуты от возвышения.
Участники пира образовали круг,освободив широкое про-
странство перед двумя тронами.Даже слуги придвинулись
ближе,теснясь по углам и вставая на стулья,чтобы лучше
видеть предстоящую битву.
368 Глава 13
Елена обернулась к Эррилу.Стражники сняли с него меч.
Королева Тратал повысила голос,обращаясь к собравшейся
толпе.
— Бросивший вызов выступает без оружия,на нем остает-
ся лишь нательное белье.
Ноги Елены подкосились.Эррил не мог использовать даже
свои кожаные одеяния для защиты.Лишь лен и шелк.Но,
несмотря на сложности,Эррил казался мало обеспокоенным.
Он просто обошел стол и спрыгнул в круг.
Эльфийская королева подняла левую руку.
— Вызванный на поединок использует традиционное ору-
жие для защиты права на руку невесты.Меч и кинжал!
Принц Тайфон уже прикрепил свой меч к поясу.Он спу-
стился с тронного возвышения на пол с противоположной сто-
роны.Сорвав с себя камзол,он обнажил меч и стал размахи-
вать смертоносным лезвием перед Эррилом,упражняясь.Меч
мелькал в его руках неясным серебристым пятном.Такое про-
явление искусства владения оружием было встречено восхи-
щенными аплодисментами.
Эррил безразлично наблюдал за этим зрелищем.
Королева Тратал слегка обернулась к Елене.Она прошеп-
тала,обращаясь лично к ней:
— Я не настолько бесчувственна,чтобы не дать тебе по-
следний шанс,Елена.Отмени поединок,и Эррил будет спасен.
Елена уже от отчаяния хотела принять предложение коро-
левы.Разве были шансы у безоружного человека против точе-
ной стали?Будто почуяв ее сомнения,Эррил обернулся и по-
смотрел на нее.В его глазах светились гордость и решитель-
ность.На землях Аласии и во время долгой войны за Острова
он был ее защитником и героем,но после войны отошел на
задний план.Елена чувствовала его недовольство своей новой
ролью.Но не теперь.Перед ней стоял прежний Эррил,чело-
век,которого она знала по многим походам.Несмотря на то,
что она опасалась за его жизнь,отнять у него этот поединок
не могла.
369
— Я не отклоню притязание,— прошептала Елена в ответ
королеве.— И буду оплакивать смерть вашего родственника.
Единственным доказательством ярости королевы послужи-
ла вспышка энергии на длинном железном скипетре.
— Да будет так.— Королева подняла обе руки.— Позволь-
те силе сердец разрешить,кто останется с Еленой этой ночью.
Приготовьтесь!
Принц Тайфон начал вновь размахивать мечом,прибавив
к этому другие движения.Он крутился и извивался,сплетая
вокруг себя смертоносное стальное облако.Это представление
было встречено большими аплодисментами.
Эррил какое-то мгновение наблюдал за этим,сощурив гла-
за,оценивая противника.После чего стянул серый серебри-
стый камзол и хрупкую сорочку.Обнажив грудь,он потянул
шею и поработал мускулами.Не проявляя какого-либо бес-
покойства,он обернул камзол вокруг предплечья,а сорочку
свернул в длинную плеть.Проделав это,он просто замер,по-
глядывая на Тайфона.
Принц поклонился публике и обернулся к королеве.Потя-
нулось долгое напряженное молчание.Наконец королева Тра-
тал опустила скипетр.
— Начинаем поединок!
∗ ∗ ∗
Эррил дождался,пока противник приблизился к нему.Пуб-
лика в зале ликовала,делая ставки и обмениваясь монетами.
Эррил заставил себя не думать об этом,сосредоточив все вни-
мание на Принце Тайфоне.Эльфийский мечник самоуверенно
ступал по гладкому сосновому полу,нацеливая конец оружия
на сердце Эррила.
— Я убью тебя быстро,— крикнул Тайфон,приблизив-
шись.— Я не держу на тебя зла.
Эррил не ответил.Единственной реакцией было сужение
его зрачков.Он изучал движения противника:как у того опус-
370 Глава 13
кался конец меча при шаге левой ногой,как его сбивала с
толку толпа,— взгляд тут же уходил в сторону,как только
выкрикивали его имя.Тайфон,возможно,никогда не дрался
среди хаоса и воплей настоящего боя.Учитывая,как изолиро-
ванно жили эльфы,очень было похоже на то,что юный принц
никогда не убивал человека.
Чего нельзя сказать об Эрриле.Он прошел сквозь битвы,
залитые кровью и забитые грязью.Его друзья умирали рядом
с ним,когда он орудовал мечом или топором.Число убитых им
не поддавалось счету.Эррил почувствовал жалость к юному
принцу.Хотя у него самого нет оружия,в действительности
они равны по силам.Непонимание этого приведет эльфа к
гибели.
Тайфон замер на расстоянии двух шагов.Он вытянул меч.
— Я буду чтить твою память.
Эррил сильнее сжал скрученную льняную сорочку.Тайфон
глубоко вздохнул,готовясь к битве.Он не знал,что битва
уже давно началась.Эррил быстро рванулся и стегнул концом
сорочки принца по лицу.
Тайфон,потеряв оборонительное положение,отпрыгнул на-
зад.
Воспользовавшись преимуществом,Эррил метнулся впе-
ред.Он оттолкнул меч юноши в сторону левой рукой,оберну-
той в камзол,после чего перевалился через принца.Ловким
движением он снял с пояса принца кинжал и ретировался
прежде,чем тот смог добраться до него мечом.
Меч юноши прорезал пустой воздух.
Отскочив на шаг,Эррил повертел в руках кинжал,приме-
ряясь к его весу и длине рукояти.
Глаза принца расширились от удивления,когда он осознал,
что кинжал находится в руках Эррила.Во взгляде Тайфо-
на появилась озабоченность,но не страх.Юноша был еще
слишком неопытен,чтобы знать,когда нужно действительно
бояться.
Окружающая их толпа замерла при таком повороте дела.
371
Уголком глаз Эррил видел,что Елена все еще стояла рядом
с королевой.При таком соседстве ее эльфийская кровь сра-
зу бросалась в глаза:высокие скулы;длинная,изящная шея;
глаза,такие же яркие,как сверкающий на солнце лед.Елена
встретила его взгляд,с тревогой сжав рукой горло.
У него не было времени выказывать ей внимание.Заши-
пев,Тайфон метнулся к нему.Эррил почти не имел шансов
отразить удар меча кинжал