close

Вход

Забыли?

вход по аккаунту

?

02 - Oborotni kosmosa

код для вставкиСкачать
Оборотни космоса
Александр Белаш Людмила Белаш
2
Воистину нет предела умению Фортуната Кермака попадать в разно-
образные экстремальные обстоятельства — и выкручиваться из них
с прибылью.Неудивительно,что в конце концов такими способ-
ностями заинтересовались спецслужбы планеты Ньяго,на которую
Форт прибыл,чтобы купить космолет.Но вместо этого ему придет-
ся стать экспертом по чрезвычайным ситуациям,да еще работать в
паре с самым необычным человеком,с каким может свести судьба.
В подземных мегаполисах Ньяго высокие технологии смешаны
с верой в двойников и оборотней,военные применяют магию,а пи-
раты насылают демонов.Мир готов погрузиться в хаос:подступает
нечто,несущее безумие и гибель,и Форту предстоит нелегкая зада-
ча — остановить Зверя,рвущегося из бездны...Кто знает,может,
именно в этом и заключается его предназначение?
Оглавление
4
Пролог
6
Блок 1
9
Планета Ньяго,град Эрке
............
10
Местное время — 07.0,
..............
10
ночь 5 луны 10,326 год Мира
..........
10
Федеральное время — 02.06,
...........
10
вторник,17 февраля,6248 год
..........
10
Блок 2
30
ПОДНИМИ НА НЕГО СВОЮ РУКУ И
ПОМНИ —
.................
48
ТЫ БЬЁШЬСЯ В ПОСЛЕДНИЙ РАЗ
.....
48
Блок 3
58
∗ ∗ ∗
.........................
73
Блок 4
90
∗ ∗ ∗
.........................
105
3
4 Оглавление
Блок 5
112
∗ ∗ ∗
.........................
128
Блок 6
145
ЧЁРНАЯ ЗВЕЗДА!
................
159
ЧЁРНАЯ ЗВЕЗДА!
................
160
ПЕСНЯ 10-й ЛУНЫ — «СЛЕДЫ В КОРИДОРЕ»
160
ПЕСНЯ 9-й ЛУНЫ — «ПРОКЛЯТИЕ ПЯТИ»
.
160
Блок 7
184
Чёрный город Аламбук — 30.22,
.........
200
ночь 15 луны 10,326 год Мира
.........
200
Федеральное время — 04.08,
...........
200
четверг 5 марта,6248 год
.............
200
Блок 8
224
Блок 9
259
∗ ∗ ∗
.........................
283
Блок 10
286
∗ ∗ ∗
.........................
309
Блок 11
313
∗ ∗ ∗
.........................
316
Оглавление 5
Блок 12
340
Блок 13
368
Блок 14
412
Блок 15
440
Блок 16
468
Блок 17
500
Планета Ньяго,град Эрке
............
539
Местное время — 08.35,
.............
539
ночь 26 луны 11,326 год Мира
.........
539
Федеральное время — 06.32,
...........
539
среда,13 мая,6248 год
..............
539
Эпилог
542
Справочные материалы по планете Ньяго
547
1.Счет
.......................
548
2.Меры длины,веса и объёма Ньяго
......
548
ДЛИНА
.......................
548
ВЕС
.........................
549
ОБЪЕМ
.......................
549
3.Денежные единицы Ньяго (для всех четырех
градов)
...................
551
4.Время на Ньяго
.................
551
5.Войска Ньяго
..................
552
6
7
...и тьма над бездною...
Бытие 1:2
Они бросились в темноту
навстречу опасности,
подлинных размеров
которой никто из них не
представлял.
Джин Вулф.«Дамона
Кинг — победительница
тьмы»
Все действующие лица и
события романа
вымышлены.Любые
совпадения с реальными
лицами и событиями
являются случайными.
Пролог
8
9
— Если схема верна,— вполголоса промолвил Pax,—
вскоре мы дойдём до третьего рабочего горизонта.То есть
упрёмся в воду.
Тими,не разжимая губ,ответила звуком согласия.Ки-
сточки на кончиках её ушей взволнованно подрагивали.
Чем глубже забирались разведчики,тем резче была об-
щая мысль:«Спуск ведёт в тупик».Уже наверху стало яс-
но,что дренажные насосы не работают.Шахту медленно
и верно заполняли подземные воды.И никого из бригады ре-
ставраторов,посланных советом града Эрке возрождать к
жизни очередной объект,заброшенный после войны конца
времён.Реставраторы трудились почти пять лун и многое
успели сделать,а потом...
— Вода,— отрывисто бросил Pax.— Там...что-то
плавает.
Тими сдвинула на лоб очки-дисплей,мешавшие ей ис-
пользовать природную остроту зрения.Лица коснулось
влажное и спёртое тепло глубинных выработок,где непо-
движно скапливалась плотная удушливая вонь.Она ясно
различила,что там плавает.Выработка полуго сходила
вниз;натекая,вода заставила вздутые тела всплывать.
Часть наверняка зацепилась за дуги потолка,лампы,про-
водку,но остальные поднялись к вытянутому овалу водя-
ного зеркала,чтоб встретить гостей.
— Надо отснять их,— постояв у кромки воды,вы -
говорил Pax.—Потом взять одного с собой,на экспертизу.
— Согласна.Там,сзади,у стены стоял тролик — ставь
его на рельсы и кати сюда.Волоком дольше провозимся.
Тими хотелось как можно скорее повернуть обрат -но.
Выбраться отсюда,отдышаться,а потом в машину — и
ходу!Но нельзя возвращаться с пустыми рука -ми — кла-
новый совет ждёт результатов.
Преодолевая отвращение,она вошла в жидкую чёрную
глубь,расталкивая островки грязно-рыжей пены.Сквозь
потную духоту,скопившуюся под комбинезоном,ноги вне-
10
запно объял холод;Тими судорожно вздрогнула — вода глу-
бин прямо-таки ледяная!..Заставила себя дотронуться до
одного из плавающих тел.Оно выглядело странно,и немых
вопросов у Тими сразу прибавилось,потому что в голову
покойника,прямо в глаз,был глубоко всажен стержень для
стяжки креплений.
Экспертам в Эрке будет чем заняться.Скажем,отве-
тить,почему реставраторы сбежались на самый нижний
горизонт,отключив дренаж и вентиляцию.Paxи Тими про-
шли сюда легко — значит,и рабочим ничто не мешало
вернуться.Но они сошли вниз,чтобы умереть здесь.Какой
абсурд!..
Тими обвязала труп — шнуром его удобней закреплять
на платформе.Paxсъехал самокатом вниз,держа ногу на
рычаге,прижимавшем к колесу колодку тормоза.Пока гру-
зились,на связь вышел командир транспортёра,в ожида-
нии стоявшего у жерла шахты.Очки разведчиков переда-
вали ему всё,что видели двое под землёй,и он решил при-
соединиться к их беседе.
— Каково ваше мнение?— Любопытство командира бы-
ло отнюдь не праздным;его отправили в дальний рейд не в
качестве равнодушного наблюдателя.Ему тоже предстоя-
ло рапортовать о поездке.— Мне кажется,что окрестные
мародёры загнали бригаду на глубину,а потом обесточили
насосы.
— Давайте повременим с выводами.— Тими не могла
оторвать взгляд от обломанного штыря,торчавшего из
глазницы безымянного человека.— Пока у нас маловато
данных,чтобы понять,как развивались события.
Блок 1
11
12
Планета Ньяго,град Эрке
Местное время — 07.0,
ночь 5 луны 10,326 год Мира
Федеральное время — 02.06,
вторник,17 февраля,6248 год
— Это — офис?..— Форт постарался ничем не выдать своего
огромного недоверия — отключил мимику,отрегулировал мор-
гание строго по таймеру,без всяких эмоциональных перебоев,
но упустил из виду голос,его интонации.Надо было сделать
голос жестяным,машинным.
— Да,— подтвердил синеглазый шатен,назвавшийся Ра-
хом.
Остриженный под ньягонца,этот подтянутый молодчик и
одет был по местной моде:водолазка,распашной жилет с вы-
шитыми бордовыми узорами по палевой ткани,шорты,на но-
гах штиблеты.С шеи на грудь свисала на цепочке пластинка
зеркального металла.
На боку под жилетом собрат-землянин носил на скрытой
портупее внушительный гибрид кортика и траншейного ножа
— его эфес имел сквозные прорези для пальцев,выступы на
гарде и вполне мог играть роль кастета.
— «Эрке Небек» — солидная фирма,— прибавил Pax убеж-
дающим тоном.— Они строят космические суда,они же их и
продают.
— Без торговых наценок,— добавил маленький ушастый
эльф,делая четырёхпалыми лапками какие-то доброжелатель-
ные пассы.— У посредников на тридесять сотых дороже!Вы
много сэкономите,купив у нас.
Форту явственно послышалось,как со скрипом пошатнулся
его разум.Этот скрежет начался уже в день прибытия на Нья-
13
го,когда Форт вместе с пассажирским лифтом ухнул в шахту
титанических размеров,мельком увидев с неба град Эрке —
перевёрнутый,растущий вниз термитник.
С тех пор он чувствовал себя так,словно его поймали и
заперли в погребе.Низкие потолки.Вместо привычных лож-
ных окон с видеопейзажами — мерцающие панно,где враща-
ются и выворачиваются полихромные картины-хамелеоны из
стереометрических фигур-мутантов.Намертво замкнутая глу-
хота подземных помещений,где любой звук мгновенно чахнет
или рождает долгое эхо призрачной реверберации,похожей на
вздохи и шёпот давно умерших людей.Ровный сухой ветер
вентиляции и гул гигантских лопастей,нагнетающих воздух в
тоннели.Хватило суток,чтоб вообразить,что тебя кто-то про-
глотил и ты плутаешь в теле царицы термитов,по её трахеям
и по переулкам её великанских потрохов.Неужели на этой
планете так плохо снаружи,что ньягонцы предпочли заживо
похоронить себя?..
В такой нездоровой и психически опасной атмосфере по-
иск фирмы,продающей корабли,привёл его под своды тускло
освещённого зала,громко называемого Гласной площадью и
больше всего похожего на мелочный толкучий рынок.Здесь
Форт,утратив рассудок,осведомлялся о покупке межсистем-
ного судна класса D3c/c — и у кого?!у седовато-рыжего
эльфа-крохи с шевелящимися рысьими ушами,который под-
нялся ему навстречу с плетёнки,разложенной на полу.
Офис солидной фирмы («Шестьдесят четыре года на галак-
тическом рынке!Постоянное место на Гласной!») представлял
собой кусок пола,обведённый полустёртой белой полосой,где
ютились менеджер по продажам (тот самый полуседой с брюш-
ком,дрябло отвисшим от бремени прожитых лет и съеденных
котлет),секретарь по оформлению бумаг (вопиюще фигури-
стая малышка охристо-жёлтого цвета,ушки выше макушки) и
мальчик на побегушках,причём все блещут серебряно-синими
донцами крупных глаз.Из мебели в офисе были одни плетё-
ные циновки.Компьютер и дисплей стояли прямо на полу.И
14
длинноухая троица всем видом показывала,что готова хоть
сейчас совершить шахер-махер на сумму пять миллионов Е.
Вокруг торговали чем ни попадя.Проволочные стеллажи и
напольные лотки,смело импровизированные из листов пласти-
ка,картонок и плёнок,были густо уставлены пёстрыми това-
рами — какие-то неизвестные Форту цацки,банки,игрушки,
миски с корявыми корнеплодами,пластины и кубики медленно
тающего замороженного мяса в эмалированных кюветах,пор-
тативная электроника,штанишки,рубашечки,носочки,пояс-
ки и платочки.Сотни,если не тысячи худощавых эльфиков
топтались,бормотали,шипели и мяукали,как-то ухитряясь
при таком столпотворении не толкаться и не орать друг на
дружку.Здесь же,на полу,ели,азартно играли в кругляшки,
а мамаши,сидя впятером на корточках у подпирающего свод
мощного целика и расстегнув до талии куртки с множеством
карманов,кормили грудью своих паукообразных детёнышей.
— Pax Пятипалый представляет клан,гарантирующий без-
упречность «Эрке Небек».Их поручительство — верный залог
честной сделки!Вот наш каталог.— Полуседой вручил потен-
циальной жертве тощий альбом с негнущимися,словно сде-
ланными из стекла листами.— Возьмите домой,ознакомьтесь.
Мы всегда рады видеть вас на Гласной.Поднюйте с удоволь-
ствием и приходите снова.Мы видим,что у вас серьёзные
намерения.
— Непременно.— С лживой улыбкой Форт засунул ка-
талог под мышку и начал выбираться из рыночного месива.
Он возвышался над ньягонцами и видел кругом море голов,
обросших коротким мягким волосом,с торчащими ушными
кисточками.Толпа аккуратно раздвигалась перед ним и смы-
калась позади,как если б Форта окружало силовое поле.
Пятипалый двинулся следом,как привязанный.Что сие
означает?или он надеется на чаевые,познакомив приезжего
с местными дельцами?..Не глупо — содержать для таких це-
лей эйджи-зазывалу,чтоб он завлекал в тенета других эйджи,
сиречь землян.Вроде того легендарного козла на мясокомби-
15
нате,что ведёт безмозглых овец в забойный цех.Ну,понят-
но!— клан,поручительство и клятва на ноже...И нож есть.
Значит,недаром у Ньяго вселенская слава пиратской планеты.
Абордаж,людокрадство и прочие штучки.
Форта пленила простота оформления покупки на Ньяго.
Кто бы что ни говорил,но во всех четырёх градах Ньяго,
чтобы купить космическое судно,достаточно иметь подлинное
удостоверение личности и деньги.Единственная из миров пла-
нета,целиком имеющая оффшорный статус.Желая оживить
экономику и ускорить оборот,здесь пошли на революционные
меры,до минимума урезав бюрократию.
Но не надо втирать дорогому гостю,что межзвёздный лю-
гер D3c/c можно купить на толкуне у шаромыжников,торгу-
ющих с земли.
Pax Пятипалый,видимо,решил отработать свою долю от
сделки.Он не отставал.Более того — он нагонял.
— Мотаси Фортунат,— обеспокоился,что рыбка из сети
уходит;даже вежливое обращение ввернул,«старшим» назвал,
— вы уносите ложное мнение об «Эрке Небек».Это действи-
тельно очень почтенная фирма.
— Дорогой Pax,могу ли я в одиночестве пройти в свой дом
на днёвку?— Форт внимательно ознакомился с рекомендаци-
ями для приезжих и запомнил главное:не курить,не прика-
саться,не шуметь,быть вежливым и называть день ночью.
Эти сумеречные лемуры одинаково вырубались и в полдень
своей дьявольской белой звезды,и в тёмную полночь,предпо-
читая всем временам дня рассвет и вечер.Впрочем,день — в
полтора раза длинней старо-земного — позволял им резвиться
сколько влезет.
— Я предупреждал вас,когда вы согласились пройти со
мной в офис,что их рабочее место не отвечает вашим пред-
ставлениям.Едва вы вошли на Гласную,я сразу понял,что
вы растеряны.Чужая обстановка.Я решил помочь...
— Ты помог мне — и довольно.Я тебе очень признателен.
Теперь я сам попробую разобраться с фирмой.Прощай.
16
Pax пару секунд вглядывался в глаза Форта,желая про-
честь в них,насколько залётный гость стоек в своём упорстве.
Скорей Пятипалый смог бы найти отблеск чувства в дырках
электрической розетки.Убедившись,что ему ничего не светит,
Pax откланялся — опять-таки по-ньягонски.Ишь как ассими-
лировался!только ушей с кисточками не отрастил.
Провожая глазами Раха,потерявшегося в одном из боко-
вых выходов,Форт вспомнил град,увиденный при посадке.
Поле дымящихся кратеров,нисходящие ярусы их склонов,
раструбы громадных колодцев,откуда выныривали и куда про-
валивались песчинки флаеров.У горизонта вздулся и лопнул
шар прозрачного лилового огня — громадное тело корабля,
заливая окрестности стартовой шахты пульсирующим свече-
нием,понеслось ввысь.Представить камеры под землёй,где
обслуживают корабли,— дух захватывает.
При снижении лифт совершил манёвр,ориентируясь на
мачты посадочного комплекса,— и здесь предстали истинные
размеры града.Как урождённый централ,Форт твёрдо знал,
что его Сэнтрал-Сити — самый большой город на свете,но в
ту минуту молча признал:да,Эрке тоже ничего себе городиш-
ко,не маленький.
Тем лучше — меньше вероятность второй раз наскочить
на Раха.В справке для приезжих значилось:«Клан,или
нао:родственный союз для взаимопомощи и самообороны».В
Сэнтрал-Сити это называют организованной преступной груп-
пировкой — касса в виде общака,обет молчания,нож в брюхо
за измену,шансон про семью воровскую и маму,прочие блат-
ные прелести.Чем дальше от этого держишься,тем целей
будешь.В Эрке нельзя зазеваться.Разденут и разуют,огля-
нуться не успеешь.
Сквозь пешеходов навстречу Форту из-под арки выбежа-
ла ньягонка — как и прочие,глазастая,с точёными формами
фотомодели,с причёской «я болела,они скоро отрастут»,на
гибких и сильных ногах оленёнка.Её жилет украшали аппли-
кации,ореховые по соломенному фону,а на боку,как у Раха,
17
был пристёгнут кортик в ножнах.Не останавливаясь,красотка
взяла в рот зеркальную пластинку — и по Гласной пронеслась
острая трель свиста,следом ньягонка выкрикнула:
— Хад-го!Адера кодъе,мар!
Надёжная лицензионная программа перевода с ньягонского
на линго и наоборот (надо учиться на своих ошибках!),преду-
смотрительно закачанная Фортом себе в мозг,преобразовала
крик в доступный формат:«Дорогу!Освободить проход!»
Среди базарной тесноты тотчас образовался свободный от
людей коридор,а из тоннеля,где ньягонцы прижались к сте-
нам,уже выдвигалась колонна идущих строем:в закрытых
шлемах и жёстких жилетах,руки и ноги скрыты пластинча-
той бронёй,ранцы как у аквалангистов (куда это они нырять
собрались?),оружие в чехлах.Вскоре солдат и след простыл,
а Гласная залила коридор своей толпой.
Будто термиты — безглазые,безмолвные и целеустремлён-
ные.Их скорый марш и то,что толпа покорно раздалась на
свист и окрик,оставили в душе Форта горький осадок,словно
на его глазах над людьми щёлкнули бичом,а они склонились,
подчиняясь властной силе.
С Гласной Форт отправился искать сервисный центр «Ро-
ботеха».Приятно видеть,что консорциум GR-Family-BIC до-
брался и сюда!не жаль пройти пешком полграда,чтобы по-
калякать с кибертехниками.Предъявив им страховой полис,
он договорился об обслуживании,а вот неофициальная часть
разговора как-то не заладилась — парни «Роботеха»,вырази-
тельно кося глазами на помощников-ньягонцев,дали понять,
что при ушастиках кое о чём нельзя ни спрашивать,ни отве-
чать.И это — свободолюбивые федералы?!да-а,крепко здесь
воспитывать умеют...Пожалуй,так выдрессируют,что по
свистку будешь автоматически выполнять команду «руки на
стену!».
Форт презирал удобства.Но обстановка в номере градской
гостиницы даже его потрясла своим суровым аскетизмом,что-
18
бы не сказать —голой пустотой.Мебели тут не имелось;нель-
зя считать мебелью стёганый мат,подушку-валик и столик
высотой по щиколотку.Роль шкафа играла плоская стенная
ниша,а в плотно совмещённом санузле сидячее место турец-
кого типа находилось точно под душем и при мытье выступа-
ло как сток.Вода подавалась четырежды в день по графику,
умываться предлагалось влажными салфетками,которые за-
тем следовало класть в мешочек.Замка у сдвижной двери
номера не было.Форт,глазам своим не веря,просканировал
всю дверь,однако не нашёл даже пустяковой защёлки.
Из обстановки осталось назвать телевизор,но эта плоская
штуковина показывала одни ньягонские программы.Вполне
грамотно составленная наклейка под экраном советовала го-
стям из других миров подключать свои родимые каналы за
доплату,причём смотреть «растлевающие передачи» постояль-
цам запрещалось вплоть до выселения.Какая трогательная
забота о моральном здоровье...Та же наклейка напомина-
ла,что копировать изображение с экрана без толку — формат
ньягонского TV,как и во всех уважающих авторские пра-
ва цивилизациях,включал скрытые сигналы,превращающие
запись передачи любым матрично-оптическим устройством в
хаос.
Вернувшись в гостиницу с ещё более скверным впечат-
лением об Эрке,Форт обстоятельно занялся рекламным про-
спектом.На экранных листах возникали фильмы о проекти-
ровании,сборке и обкатке судов,движущиеся схемы,иллю-
стрирующие прочность и надёжность изделий «Эрке Небек»;
всё выглядело блестяще — качество,цены,скидки,сервис
и гарантии.Форт не обольщался — заказать трансактивный
альбом недорого,равно как и вывесить в Сети заманчивые
предложения,однако посмотреть в любом случае стоит.Да-
же если фирма насквозь фальшива вместе со своей цветастой
рекламой,по её материалам можно разобраться в структуре
ньягонского рынка.
Люгер,сделанный по лицензии для эйджи,манил и со-
19
блазнял Форта.Восемь грузовых отсеков по 260 регистровых
тонн,двухпалубный,с двумя твиндеками,длина 67,3 метра,
высота 21 метр,ширина с выпущенными крыльями для полё-
та в атмосфере — 45...Казалось,судно специально создано
для прибыльных коротких рейсов.Форт мысленно распреде-
лял деньги — сколько на первый взнос,сколько на найм эки-
пажа,на заправку и страховку.
Его расчёты прервал стук в дверь,так странно звучащий
в мире высоких технологий;вслед за этим дверь открылась и
вошёл...Pax Пятипалый!
— Привет,земляк,давно не виделись.— Форт встретил
его с откровенной неприязнью.— Быстро ты меня нашёл —
да только зря.Не думаю,что надо покупать корабль у тех
ребят,которые торгуют,сидя на газетке.
—Привет.Я нашёл вас по списку приезжих —у вас редкое
имя.Не уверен,что мы земляки.—Вслепую пнув стенную па-
нель,Pax носком ступни поддел выпавший оттуда квадратный
коврик.Подстилка упала недалеко от Форта,после чего Пя-
типалый метко сел на неё.— Жаль,что вы прониклись недо-
верием к «Эрке Небек»;виной тому несовпадение стандартов
быта наших миров...или ксенофобия.
— Что ты,откуда ей взяться?Я очень терпимый,с кем
только не работал...
—...а что касается предположения,будто я навязываю
вам покупку,то тут дело обстоит иначе.Я уполномочен сооб-
щить,что «Эрке Небек» не продаст вам люгер.
«Вот тебе раз!» — Форт почти обиделся,так как считал,
что с пятью миллионами Е на счету он — желанный клиент
любой фирмы.Даже то,что Pax отыскал адрес и припёрся
вновь морочить ему голову,не так его огорчило,как заявлен-
ный облом.
Если на Гласной Pax вёл себя вполне любезно и глядел на
Форта с интересом,то сейчас он держался сухо,резковато,
поджимая губы,а его синие глаза смотрели настороженно и
цепко.За три ньягонских часа парень так заметно изменил-
20
ся,словно узнал,что Форт взял на его имя ссуду в банке и
дотла прокутил её с куртизанками,обливая их натуральным
шампанским из ведра.
— Другие фирмы тоже воздержатся от сделок с вами.
— Не понял.Я прилетел на Ньяго потому,что здесь всем
предлагают льготные условия продаж,без лишних проволо-
чек...
— Не всем.— Пятипалый внимательно изучал Форта;вы-
ражение лица Раха намекало,что он далеко не всё выложил.
—Мы дорожим репутацией и в некоторых случаях отказываем
покупателю,чтобы имя нашего мира не попало в скандальные
новости.
«А чего вам стесняться?и так при словах “пиратская пла-
нета"все вспоминают Ньяго!» — вертелось на языке Форта.
Но вслух он произнёс другое:
— Тогда у меня два вопроса.Первый — если ты случайный
прохожий,то какого чёрта встрял в мои отношения с «Эрке
Небек»?и второй — почему фирма,готовая продать мне судно,
вдруг пошла на попятную?
— Ответить просто.Мы в самом деле встретились случай-
но;я шёл по Гласной и заметил,что вы ведёте себя неуверен-
но.После беседы менеджер догнал меня и попросил выяснить,
почему вы так внезапно изменили свои планы.Ему это не по-
нравилось и показалось подозрительным.И я выяснил.
— Это как же?
— Ознакомился с вашим досье.
— Досье!откуда у вас моё досье?!
— Не шумите.Досье — всего лишь сумма сведений о чём-
то или ком-то.Как офицер сил безопасности,я запросил о вас
открытые источники,вот и образовалось досье...
Pax говорил что-то ещё,но Форт не слушал.Мимоходом
сказанные слова ударили его как молотком по голове.Опять
силы безопасности!!Да что это,наконец,такое —рок,прокля-
тие?почему,ступив в каждый новый мир,непременно вляпы-
ваешься прямиком в спецслужбы?Или их столько развелось,
21
что невозможно миновать и ускользнуть от их внимания?Пер-
вый встречный — уже офицер контрразведки!должно быть,
за колонной прятался их генерал с нашивками трижды героя
тайной войны миров...
Все мысли о том,что Pax старается из-за комиссионных,
отпали начисто.Зато окрепло подозрение,что Pax не просто
так слонялся по Гласной.
— И ты будешь утверждаешь,что никого не поджидал на
рынке,а околачивался,чтобы чего-нибудь купить?— спросил
Форт с издёвкой.
Враждебное выражение синих глаз Раха не изменилось,
лишь губы уныло исказились,будто от невыносимой скуки:
«Как тошно сотый раз вдалбливать прописные истины в чью-
то ослиную башку!..»
— Я в отпуске,могу ходить где угодно.Но если меня про-
сят о помощи,то любые личные дела надо отставить.Так вот,
я изучил материалы на вас и нашёл там немало сомнительно-
го.Я говорю о сведениях из открытых источников — о том,
что в них не вошло,я и гадать не рискую.
— И каким сведеньем тебя так озадачило?— Форт разлёг-
ся на мате,опираясь на локоть.Он догадывался,что именно
нарыл о нём Пятипалый.О-о!Раху такой послужной список
открылся!..как бы не пришлось уматывать отсюда,потому
что контакты с разведками трёх миров аттестуют приезжего
не лучшим образом
1
.
— Начать с того,что вы — артон.
— Да,так и есть.Я не скрываю.
— Не вполне ясно,где вы нашли средства на искусствен-
ный организм.Полный протез тела — дорогостоящая биотех-
ника.
— Это private,моё сугубо частное дело.Я не обязан от-
вечать.Предъявляй ордер,заводи протокол,а я тем временем
свяжусь с консулом Альты и обеспечу себе адвоката — тогда
1
Здесь и далее — апелляция к событиям предыдущего тома серии.
22
и поговорим.
— Я не допрашиваю,а рассказываю,— заметил Pax.— Я
даже не задаю вопросов.Ордер,адвокат —это излишне.У нас
всё гораздо проще.Офицер клана осуществляет и дознание,и
следствие,а иногда и суд.
— Вы здорово экономите на канцтоварах и персонале,—
с завистью признал Форт преимущества ньягонской юстиции.
— А как насчёт произвола и должностных подлогов?
— Рядовых граждан за это высылают,а людей клана —
казнят.— Pax совсем не к месту доверительно улыбнулся,как
если бы сказал:«Сегодня жена призналась мне,что беремен-
на».— Вы же не удивляетесь отсутствию у нас замков?
— Я заметил.
— Потому что нет краж.Любая кража стоит четыре года
каторжных работ.
Форт перевёл годы Ньяго в федеральные и возмутился:
— Как-то вы слишком жёстко!
— От преступления людей удерживает только страх.А
ужас — ещё лучше.Убеждать,надеяться на сознательность
— обходится слишком дорого для жертв.Мы остановились на
вашем private...
— Хм...Я был протезирован по медицинской страховке.
— Вполне вероятно.— Такой ответ устроил Раха.— Вы
впервые на Ньяго,но неплохо знаете наш язык.
— Вызубрил по самоучителю.Практиковался с кем попало
— в портах,на промежуточных станциях.
—Вы обучались как космический пилот в академии Бланда
и Клаузенга.Не все её дипломы — подлинные.
— Я спасал корабли во время аварий,и служебное рассле-
дование всегда признавало мои действия правильными.
Pax вбрасывал находки — факт за фактом,стараясь по-
давать их помрачней,поближе к криминалу,а Форт искусно
парировал нападки на свою биографию,толкуя тёмные места
самым выгодным для себя образом.
— Вы произвели нелегальную посадку на ТуаТоу.
23
— Аварийную посадку.
— И сразу убили представителя власти при исполнении
обязанностей.Суд вынес небывало мягкий приговор — два
года и компенсация семье убитого.
— Я вчистую расплатился за всю посуду,которую разбил
в том баре.
— Я знаю,сколько там стоит посуда.Выйдя на свободу,вы
получили контуанский вид на жительство «за ценный вклад
в экономику Державного Мира».Tyaнцам видней,за что на-
граждать каторжников.
—Предельно ясно сказано:«за ценный вклад».Я им ценно
вложил.
— Вот я и думаю — что вы вложили,если вас так скоро
выпустили?
— Private.
—Вы упоминались в числе фигурантов истории с лихтером
«Сервитер Бонд».На борту был феномен с Арконды,испус-
кавший «лучи смерти».Кончилось тем,что вас увёз военный
корабль мирков.
— Славные ребята.Я всегда вспоминаю о них с удоволь-
ствием.
— Мирки редко снисходят до братьев из младших миров,
а тут вдруг — предоставление убежища.Им вы тоже чем-то
угодили,не так ли?
— Private.
— Вы,смотрю,любите это словечко.Имейте в виду:чем
чаще в нашей беседе звучит «private»,тем больше у вас шан-
сов стать нежелательным иностранцем и быть выдворенным.
— Интересно,какой ваш закон я нарушил своим существо-
ванием?или здесь не только судей нет,но и законов?
— Зачем же так резко...Есть законы.В частности,о ли-
цах,которые не хотят или не могут объяснить своего сотруд-
ничества со спецслужбами иных миров.Ладно бы вы предъ-
явили...
—...членский билет разведуправления Альты?И часто к
24
вам являются извне с удостоверением шпиона вместо паспор-
та?
Раху надоел обмен любезностями;глаза его стали синими
льдинками,а движение губ выразило готовность если не к
брани,то к административной жестокости.
— Мотаси Фортунат,это неподходящий момент для остро-
умия.Вы находитесь на Ньяго;извольте уважать наши обычаи
и мой ранг.К тому же я ещё не закончил.
— Продолжай,пожалуйста.Я-то помню,кто я и где я,—
а вот у тебя,похоже,с этим проблемы.
Форт вёл себя раскованно,как дома,поскольку уже решил
вопрос с отъездом.Если по поводу покупки люгера местная
охранка начинает рыться в биографии и обмерять твои деяния
линейкой — нечего тут делать.Рейсов с Ньяго уходит много;
нынче же взять билет и — ариведерчи,лемуры!
«Выискался на мою голову ещё один любитель инопланет-
ной жизни.Так по Ньяго зафанател,что спятил — жить сюда
вселился!Ну и пропадай в катакомбах.Чёрта лысого ты аре-
стуешь,а не меня;я тебе не лицо без гражданства.Хочешь
— удостоверение предъявлю?одна метка контуанская,другая
— миркская;полюбуйся и утрись.У самого,поди,неизвестно
что проставлено — «легально въехавшая нелюдь».
Как ни странно,на последний выпад Pax не ответил вовсе.
Он слегка помрачнел,но глаза и голос остались прежними.
— На Планете Монстров вы приняли альтийское граж-
данство и официально погибли,но затем воскресли и стали
дознавателем в страховой компании.Уволившись же оттуда,
получили необычно щедрый бонус — пять миллионов экю.Я
позвонил в компанию;мне подтвердили,что премия выплачена
заслуженно.
Форт с гордостью вспомнил,как они с Френкелем облег-
чили кое-кого на тридцать три лимона.Правда,кончилось это
словами:«У тебя есть полтора часа,чтобы удрать с плане-
ты,иначе я не отвечаю за твою жизнь.Пятнадцать процентов
ждут тебя в ньягонском банке.Будь умницей и года три тут
25
не показывайся».
— Это соответствует действительности,— надменно кив-
нул Форт.
— А ещё вы женились лайгитским браком и каким-то обра-
зом вместе с женой угодили в списки родичей цариц Джифа-
ры.Если вы считаете,что у вас заурядная биография пилота-
межсистемника,— это ваше private.Но у меня сложилось
совсем другое мнение.
— Всё-таки не вникаю.За что именно я буду выдворен —
за то,что женился,или за то,что законно получил вознаграж-
дение?Кстати,налог с премиальных уплачен.Ведь основание
высылки вы впишете в бумаги — надо же мне знать,с каким
клеймом я пойду по жизни.
Pax скептически сощурил один глаз;голос его стал слад-
коватым,с лёгкой подлецой:
— Я справился,сколько зарабатывает дознаватель на Пла-
нете Монстров.Даже тысяча экю в неделю — это всего со-
рок восемь тысяч в федеральный год.Положим,плюс процен-
ты.Всё равно сумма несравнима с пятью миллионами.«Эрке
Небек» разумней воздержаться от сделки,если источник до-
ходов покупателя неизвестен.
— Ты меня убедил,— со вздохом согласился Форт.— Вла-
деть люгером я не имею права.Не достоин!Перевожу деньги
в Транснациональный Банк и улетаю на Пасифиду прожигать
остаток дней.Или арестуешь,чтобы я отсидел второй срок за
туанца?Давай.Штраф за моральный ущерб я стребую через
международный суд — знаешь,есть такой!а то вдруг вы о нём
позабыли.
— Задерживать вас не за что.— Pax смягчился,едва речь
зашла об утечке с Ньяго 5 000 000 Е.— Но всюду приня-
то,что фирма может отказать в услуге,не объясняя причин.
Будем откровенны,мотаси Фортунат,— вы производите впе-
чатление не пилота...
«Я пилот!» — хотелось зарычать Форту,но биография сви-
детельствовала против него.Последние годы он только тем и
26
занимался,что изобретательно выкручивался из сумасшедших
передряг,умудряясь в итоге остаться с прибылью.Факты не
оспоришь.
—...не пилота,а специалиста по экстремальным ситуаци-
ям и негласным акциям.— Пока Pax говорил,из голоса его
исчезли последние нотки озлобления;на смену пришла непо-
колебимая уверенность.— Я обращаюсь к вам именно как
к специалисту.Возможно,вы сочтёте моё предложение изло-
женным в необычной форме,но его условия останутся неиз-
менными.Иначе говоря,торговаться не будем.Ваша канди-
датура нам подходит,невзирая на пробелы в биографии.У вас
есть опыт,необходимый для решения нашей проблемы.Скажу
прямо — я доложил о вас наверх и сообщил,в каких событиях
вы участвовали.Только достоверное,никаких домыслов.Ана-
литики сочли,что вы пригодны.К тому же если вы упорно
молчите о прежних акциях,то промолчите и об этой.
— Спасибо.— Форту очень не понравилось,что спецслуж-
бы выискивают и изучают детали его жизненных перипетий,
а затем делают далеко идущие выводы.Потому и хотелось
скорей заполучить собственный корабль,подобрать экипаж
из молчаливых мизантропов и курсировать между колониями,
как можно реже пересекаясь с любознательными людьми из
тайных ведомств.— Но с чего ваши решили,что я соглашусь?
— Вариантов выбора — всего два.— Голос Раха вновь
стал обманчиво ласков.— Либо вас выдворяют,ничего не
продав,либо «Эрке Небек» закрывает на всё глаза и даже
делает скидку с цены люгера.Поразмыслите.На рынках вне
Ньяго судно обойдётся вам на полтора миллиона дороже.И
ещё — условия кредита.Банк возьмёт с вас минимальный
процент...
— Скидка — десять процентов,по кредиту — восемь,—
железно молвил Форт.— Торговаться не будем.
— Идёт.— Pax наклонил голову.
— Плата за акцию — отдельно;семьдесят тысяч Е в туан-
ских отах по курсу.
27
Pax призадумался,втянув губы;взгляд стал отрешённым.
— Согласен.Цена разумная.
— Гарантии?
— Моё слово.— Pax выглядел крайне серьёзно.
«Как часто я полагаюсь на чьё-нибудь честное слово!..—
сокрушённо подумал Форт.— А всё из-за денег,будь они про-
кляты.Иначе — ищи подержанный товар в другой подворотне
Галактики...»
— Теперь к делу.Какая у вас проблема?
— Всему своё время,мотаси Фортунат,— улыбнулся Pax,
вставая.— Так ли важно знать заранее,чем придётся зани-
маться?ведь вы не впервые подписываетесь на неизвестное
задание,верно?
Носитель барж вышел на лунную стационарную орбиту.
Наружные визоры создавали у находящихся в рубке чарую-
щую иллюзию ангельского полёта среди миров и светил.До-
бела раскалённый диск Юады был так ярок,что,казалось,
грозил расплавить экраны,но звёздное пламя,взмывая над
хромосферой всплесками протуберанцев,рассеивалось далеко
от Ньяго,и её голубовато-серого лица достигал лишь без-
жалостный свет,да потоки заряженных частиц врывались в
магнитное поле планеты,рождая сполохи полярного сияния.
Покрытая пепельной патиной древности луна — на подлё-
те маленькая,невзрачная — теперь выпукло наваливалась на
судно,занимая треть обзора своей круглой тушей,изрытой
кратерами,изборождённой разломами мёртвых каньонов,ше-
роховатой из-за россыпей пологих гор.Механически загора-
лись ровным светом и гасли огни лазерных маяков.В пустоте
над луной плыли алые и жёлтые искры бортовых огней;как
рождественские зеркальные шары,переливались в бархатной
черноте тела окололунных станций.Эфир был полон голосов
и сигналов:множество судов стремилось к луне,а другие уда-
лялись от неё,насытившись гостеприимством перевалочных
баз и радуясь дешевизне здешних услуг.Подобно яунгийскому
28
Кьярану,колумбийским Победе и Свободе,Исса — спутница
Ньяго — жила коммерческим транзитным сервисом и умело
играла ценами,прельщая космических скитальцев.
Капитан привычно доложил диспетчеру службы движения:
— Исса,я,дальний носитель «Леди Гилфорд»,тип
G4cqy/hk,модель «ганза оптима 17»,DF-41029,на постоян-
ной орбите.Примите параметры обращения.
— Исса приняла,— ответил на линго бойкий,звенящий
голосок ньягонки.— «Леди Гилфорд»,у вас нет разрешения
на посадку или разгрузку.Оставайтесь на своей орбите.Ваша
пассажиры могут покинуть судно на челноке для прохождения
медицинского контроля.
— Ну вот,опять.— Не глядя,капитан с постной миной
нашёл нужный сенсор на панели связи.— Исса,вас понял.
Доброе утро,мистер Хау.Исса нас не впускает.
— Хай,кэптен!— бодро воскликнула связь.— Всё отлич-
но!Я немедленно разрулю этот вопрос.
— Удачи,— бросил командир судна,отключаясь и обра-
щаясь к навигатору:— Я вовсе не против этих голокожих
кошек...
— Не лемуров?— поднял брови штурман.— Они вроде из
лемуров.Хвост такой интересный...
— Кому что нравится.В биологию я не вникал.Кормят на
Иссе хорошо,бары...
— Бары вполне приличные,— мечтательно улыбнулся
штурман.
—...но их правительство — нечто из ряда вон.Представь,
что у нас президент — учёный.Или генерал.А то и вовсе
экономист.По-твоему,это нормально?
Человек,которому капитан пожелал удачи,в это время
уже пробивался на контакт с упомянутым экономистом.По
традиции в Триумвират,координирующий политику Трёх Гра-
дов — Эрке,Крау и Ньяро,— от Эрке выбирался экономист.
Его даже звали не по имени и клану,а по должности — Сёган,
то есть Банкир.
29
— Я требую соединить меня с Сёганом!Наша благотвори-
тельная миссия столкнулась с необъяснимым запретом!Если
мне сейчас же не будет предоставлена связь...
Возмущение в голосе человека (он проснулся рано,уже
представительно оделся и наложил косметику) было горячим
и сочным,но шло не от души,а порождалось артистизмом
и служебным долгом.Да и те,кто слушал гневные излияния с
борта «Леди Гилфорд»,не были излишне впечатлительными.
Кроме того,кудахтанье инопланетного гостя входило в сце-
нарий наезженной и всеми заученной тоскливой пьесы «Мы
тянем руку милосердия и дружбы,почему вы её отталкивае-
те?»
— Господин Сёган занят.
— Речь идёт о миссии доброй воли!Вы не смеете нам
препятствовать.Организация «Всеобщее Помилование» упол-
номочила меня вручить нуждающимся продукты,лекарства и
тёплые вещи!Вы и дальше намерены нас задерживать?Имей-
те в виду,я этого так не оставлю!Я обращусь к всемирным
средствам массовой информации с заявлением...
—Убийственно,—пробормотал дежурный связист градско-
го совета молодому дублёру.— Как по писаному чешет.На-
верное,текст у него заготовлен заранее и подаётся на экран-
подсказку.Почти слово в слово как прошлый раз.
— Вызвать кого-нибудь?— спросил дублёр,оглядев сен-
сорную мозаику с именами градских ответственных лиц.
— Погоди.Он ещё не выговорился.
—...граничит с хладнокровной жестокостью — вы знаете,
как много людей ждёт гуманитарной помощи...
— Вон как заворачивает!Надоело это — хуже нет,чем его
болтовня.Говорит,будто пишет в газету.Чувствуешь,какой
опытный звонарь?
—...никакие попытки помешать диалогу цивилизаций и
развитию общечеловеческих связей...
— А по-людски он не умеет?
— При мне не случалось.Может,он и сны видит в запи-
30
си с официозного телеканала?Хватит,я утомился слушать.
Включи ему госпожу Аву,пусть с ней препирается.
— Старшую секретаршу?!она нам потом хвосты не наде-
рёт?..
— Я знаю,что говорю.Делай.Она поднаторела со «Всеоб-
щим Помилованием» ругаться.Послушаешь,как она незваных
благодетелей носом в сажу...
— Мотагэ Угута Ава?доброй ночи,пост круглосуточной
связи приветствует вас.С нами вступил в контакт борт эй-
джинского баржевоза «Леди Гилфорд»,и некий главный пред-
ставитель...
— Не трудись,кой,я знаю,кто это и с чем он явился.
Соединяй.Добрая ночь,я Эрке Угута Ава.Дражайший мистер
Хау,как это мило,что вы снова над нами зависли.Вам ещё в
полёте была послана радиограмма о том,что...
— А я,милейшая мадам Ава...
— Эрке Угута Ава,— настояла на правильном именовании
сановная дама.
—...Угута,именно так — ответил на радиограмму,что
для международных организаций,осуществляющих адресную
безвозмездную помощь тем,кто лишён социальных гарантий
и человеческих прав...
— Мистер Хау,у меня за время разлуки с вами скопился
солидный материал о голоде и нищете в ряде владений Феде-
рации.Ваше сердечное участие в судьбе моих соплеменников
совершенно излишне,а вот обратить внимание на то,что у
вас дети недоедают и болеют,а взрослые из-за экономиче-
ских сдвигов оказываются без средств к существованию,вам
стоило бы.Чем внедрять права и гарантии в чужих мирах,
следует позаботиться о них у себя дома.Почему вы с вашим
безвозмездным грузом не отправились в...какой-нибудь свой
неблагополучный регион?
— В Федерации,— голос из окололунного пространства
стал пафосным,— люди свободны выбирать себе место жи-
тельства,работу и правительство,чего о вашей планете не
31
скажешь.Помощь в первую очередь необходима тем,кто ли-
шён выбора.И мы оказываем её,независимо от расстояний,
убеждений и видовой принадлежности!Мы — без границ!
— А мы — с границами,— ответила Ава.— И пересекать
их без разрешения не позволим.На этом я прощаюсь с вами,
мистер Хау.
— Я — нет.До свидания,— многозначительно закончил
человек с орбиты.
— И что теперь будет?— нахмурился дублёр.
— Скандал будет,— вздохнул многоопытный связист.—
Недели на три,на четыре,не меньше.Эти шуты из «Помило-
вания» на нытьё изойдут,пока не добьются своего.Как тошно
возиться с такими гостями!Никогда не угадаешь,как они из-
вернутся и какую скверну изрекут!
Блок 2
32
33
Двое головастых деток в грубых хламидах подошли к сто-
лику и,раскачиваясь в такт,запели ноющими голосами:
Маманька.приманку отравлену съела,
И в муках ужасных она почернела,
Папанька в капкан левой ножкой попался
И так навсегда в том капкане остался.
А бабки и дедки в норе хоронились,
И газом крысиным они отравились.
Одни мы остались на всём белом свете,
Подайте на хлебушек двум бедным детям!
— Малявки бьют по милосердию без промаха,— вздох-
нул рыхло развалившийся на стуле толстомордый Буфин,дав
деткам по мелкой каменной монете.— По-моему,бог создал
ньягонцев,чтобы они просили подаяние.Иначе я не понимаю,
зачем высшие миры расщедрились и подарили им белковую
колонку?и ведь не одну!..
— Нет,им вроде бы продали.В рассрочку лет на тыщу,
без процентов,— сказала сочная девица,подсевшая к Форту
и Буфину в надежде на халяву.Одежда общительной девушки
в основном была нарисована по телу.
— Пойди поищи,кто даст тебе такой кредит.Вот у Фор-
та,— пузатый деляга соблазнительно подмигнул соседу по
столику,— всё будет в ажуре,верно?Ты,брат,пришёл ку-
да следует.Если хочешь без лишнего шума купить космолёт,
лучше договориться со своими.
Заведение «Кабарет»,где Форт сошёлся с Буфином,пред-
назначалось для пришельцев,а заправляли тут земляне.Здесь
никто не боялся сшибить головой экран «бегущей строки» или
полосу рекламы;термиты-строители учли рост иномирян,от-
грохали шикарные хоромы аж трёх метров высотой.И ещё
одно выигрышное отличие от жилищ аборигенов — в ресто-
ране имелись стулья,которых ньягонцы не признавали.
«Кабарет» был территорией излишеств,где эйджи отдыха-
ли от сжатой обстановки и градских запретов.Заодно смот-
34
рели своё телевидение,насыщаясь помоями отечественных
СМИ.Сразу становилось видно,что разумные животные счи-
тают отдыхом:обжорство,похабство,шум и употребление
ядов.Дым,обычно означавший в Эрке пожар и срочную эва-
куацию,свободно плавал по залам.Изгибаясь и стелясь над
столиками,он завивался и уходил в вентиляционные отвер-
стия.С Форта тоже содрали налог на курение — мол,на входе
каждый некурящим прикинется,а как проникнет,так и за-
дымит.В глубине,за ниспадающими занавесями,находились
приват-апартаменты для богатеев,жаждущих гулять напропа-
лую,— там продавались даже форские сигары.
— Какая-то у деток песня жутковатая.— Форт проводил
побирушек взглядом.— Должно быть,послевоенная.Я читал
— у них была глобальная война.
— Песенка?..— Буфин поморгал.— Нет,нынешняя.Эта
мелкота — из городца Мертвушка;самый фронтир — дальше
одна дичь.За Мертвушку забредают лишь солдаты и горная
разведка.Для ньягонцев место,где не проложен тоннель,—
чёртово угодье,куда нельзя соваться.
— На их суеверия мне наплевать,— откровенно сказал
Форт.— Я хочу выяснить,насколько им можно доверять в
сделках.
Цветные волны радуги переливались медленным колесом,
превращая облака дыма в светящихся драконов и медуз,а
разномастная публика в полутьме меняла вид в зависимости
от колера подсветки:люди выглядели то заживо сваренны-
ми мучениками,то сборищем протухших мертвецов,зловеще
шевелящихся во власти призрачных змей дыма.Поочерёдно
освещаемый всеми полосами спектра,краснорожий Буфин по-
крылся тревожным оранжевым цветом,словно пожарный гид-
рант,болезненно пожелтел,подёрнулся зеленью,оледенел в
холодной синеве — и наливная девица вслед за ним стала
надутой лиловой куклой.
Музыка пыталась накачать в залы веселье,но заводной мо-
тив не избавлял от ощущения,что над головой — множество
35
уровней камня с прослойками из ньягонцев,и нет иного неба,
кроме каменного свода.Недаром все народы помещают ад под
землю.
— Давно в Эрке?— спросил Буфин.
— Вторую ночь.
— Ты не бывал на Ньяго.
— Угадал.
— А языком владеешь хорошо.— Вновь покрасневшие в
наплыве радуги глаза Буфина улыбались;за их ласковой теп-
лотой читался здоровый скепсис:«К чему так тщательно гото-
вился,земляк?»
— Я космен;двенадцать лет в международных рейсах.—
Форт прибавил к стажу пару лет,чтобы срок совпал с указан-
ным в пилотских документах.— Мотаясь между мирами,чего
только не выучишь.
— Выпить бы.— Отчаявшись ждать знаков внимания,де-
вушка решила намекнуть,чтобы её угостили.
— В туалете из-под крана можно пить бесплатно,— га-
лантно предложил Форт.
— В твоём отеле — может быть,а в «Кабарете» — нет.
Нужна камешка.— Вставая,девица потёрла пальцами вооб-
ражаемую монетку.
— На кого ты налетел,если так сильно засомневался?—
перевалился со стороны на сторону синюшный Буфин,накло-
няясь к Форту.
— «Эрке Небек».На Гласной.
— Bay!был в главном офисе у Небеков — и что?не со-
шлись в цене?
— Главный офис?Они сидят на ветошке,чуть ли не на
голом полу...
— Их было трое?седоватый с брюшком,девочка-
красулечка и тощий паренёк,да?..Ты не привык к здешней
жизни.Небеки — магнаты;богаче них только главные кла-
ны.Экономят на всём,тут так принято.Кстати,парнишка —
племянник и любимчик старшего Небека.
36
— Он им за едой и напитками бегает.
— Стажировка!У Небеков и сыновья,и дочки сперва слу-
жат на посылках,пока их не определят в бизнес.Будь уверен,
парень до судорог рад,что не остался дома;там бы его запряг-
ли всем мальцам,от двоюродных до пятиюродных,утирать
сопли и менять подгузники.
— У магнатов нет прислуги?
— Форт,— Буфин оскалился от радости,что он,как ста-
рожил,может поучать новичка,— ты мыслишь понятиями
Сэнтрал-Сити.Забудь обо всём!После войны прошло,на наш
счёт,лет чуть больше семисот,но сказывается она до сих пор.
Это не град,а казарма!Кабак,где мы сидим,и сортир,где во-
да хлещет круглые сутки,— это роскошь!это шикарнейший
вертеп,какого свет не видел!а ты,наверное,думал:«Ну и в
гадюшник я забрёл!»
Телеэкраны в виде призм,подвешенные к потолку,одно-
временно показали молодое бодрое лицо с косой ухмылкой и
хитроватым прищуром.
— Доброе время суток,земляне.Пятый канал Федера-
ции приветствует вас на любой планете.Садитесь поудоб-
ней и втыкайтесь!
—О,Доран!—радостно заёрзал Буфин,колыхая телесами.
— Ну-те-с,ну-те-с,поглядим!
— Незнакомая рожа,— мельком взглянул Форт.— Правда,
я пятый канал давненько не смотрел.
— А,это весёлый парень;он ведёт реалити-новости.
Ведущий повернулся так и эдак,чтоб им любовалось че-
ловечество.Если б мог — он бы зацеловал себя насмерть.Ну
как его не обожать!свежий,прямо с грядки,взглянет иско-
са — полмира обольстит,усмехнётся — и другую половину
наповал.Его развязность и небрежность были так непринуж-
дённы,так веяли с экрана утончённой элитарной простотой,
что вы не поверили бы,сколько месяцев изматывающей учёбы
и тренировок у зеркала скрывается за ними.
— Сегодня — тысяча четырехсотлетие наших дальних
37
космических путешествий.Гендиректор ТКУ Алон фон
Лебенштейн скажет,чего мы достигли.Похлопаем по-
громче — а то когда ещё придётся увидеть его вновь?
— Первый успешный бросок,давший нам шанс на-
чать Экспансию,длился двадцать два старо-земных года,
а сейчас мы достигаем ближних звёзд в считанные дни.
Перелёт длиной в парсек бизнес-классом стоит всего пять
с половиной бассов!
— Спасибо,Алон!ауф видерзейн,как говорили древ-
ние французы!Завтра Алон летит подписывать с Ла-
Биндой соглашение о тарифах.Надеюсь,бизнес-классом.
Один полёт в набитой доверху цистерне — и цена упадёт
до басса за парсек.
В залах раздались рукоплескания,свист,галдёж и топот.
Всем понравилась едкая фраза ведущего — народ в «Каба-
рете» не понаслышке был знаком с условиями пассажирских
перевозок.Послышались новые заказы на спиртное;быстрее
забегали официантки.
— Он забыл сказать,что скачком — вчетверо дороже,—
промолвил Форт,но Буфина охватил энтузиазм.Канал V на-
гнетал видовой патриотизм дай боже.Пока Доран показывал,
сколько и куда мы налетали за четырнадцать столетий,к сто-
лику подкрался встревоженный человечек с печатными бро-
шюрами в руках.
— Сектантам не подаю,— полуобернувшись к просителю,
заранее отшил его Форт.— Мелочи нет — этих,камешек.Иди
дальше.
— Вы централ,я не мог ошибиться,— зашептал странный
субъект,пригибаясь и дыша Форту в ухо.— Вы — состоя-
тельны и предприимчивы...
—И акции кериленовых рудников не покупаю.Даже самые
выгодные.
— Нет,нет!без коммерции!— взволновался человечек,ис-
подтишка показывая Форту свои книжицы.— Вы же сторон-
ник демократии!
38
— В общем,да.— Разобщив потоки восприятия,Форт уде-
лил часть внимания обложкам.
— Наверняка вы заметили,— торопливо продолжал че-
ловечек с нажимом в голосе,— что на Ньяго нет свободы!
Тотальный контроль и массовое воспитание детей...ходьба
строем,команды свистком...Люди не могут смотреть все те-
лепередачи!Пожалуйста,внесите посильный вклад в духовное
освобождение планеты.
— Сказал ведь — без денежных взносов.И потом,вряд
ли местные власти меня поймут,если я профинансирую вашу
затею.Не хочу вылететь отсюда раньше,чем я собирался.
Тем временем на сковородке у Дорана жарился глава от-
дела перевозок ТКУ,страдавший неизлечимым бюрократиче-
ским косноязычием.
— В Галактике больше двух миллионов двухсот ты-
сяч судов вместимостью около двух биллионов тонн,
из них примерно тридцать пять процентов — танкеры-
сверхгиганты и большие транспортные суда,—бубнил он.
— На сегодня пилотируемыми судами посещено меньше
пятисотой части систем Галактики.
— Ош-шеломительные цифры!сколько открытий ждёт
нас впереди!Мы встретим множество загадочных и неизу-
ченных форм жизни!О них нам расскажут в следующий
вторник специалисты по борьбе с инопланетной заразой.
— Никакого криминала,только просвещение!Всё сугубо
анонимно,без пожертвований.Вы незаметно разложите в ко-
ридорах нашу литературу...она переведена на ньягонский...
Обложки и иллюстрации рассчитаны на детей.Берите скорей!
— зашипел человечек,приседая и пихая Форту пачку книжо-
нок.— Прячьте!
Дети из Мертвушки мигом нырнули под скатерть и неви-
димо затаились.В дверях показались клановые полицейские в
узорных жилетах и бескозырках — вошли тихо,очень внима-
тельно оглядываясь.Похоже,в полумраке они видели прекрас-
но.Одна из девиц с экзотично раскрашенным телом и задор-
39
ным хвостиком по-ньягонски на крестце,напротив,поспешила
к полисменам и отгородила их от зала своими пышными фор-
мами.Очевидно,имел место сговор о том,кто кого прикрыва-
ет.Торопливо пряча брошюры под комбез любимого болотного
цвета,Форт на миг ощутил себя знаменосцем освобождения,
но,с запозданием поискав сканером человечка,не обнаружил
его.Юркий сеятель просвещения исчез,словно призрак.
«Значит,если эльфики сейчас полезут мне за пазуху,ви-
новным окажусь я.Спасибо,удружил!Место таким подаркам
— на помойке».
Когда просветитель улетучился,Буфин бросил краем рта:
— ВП — «Всеобщее Помилование»,ньягонский филиал.
Лучше не связываться.Они тут регулярно агитируют против
публичных казней и за демократию,после чего их высылают.
Ах,ВП!..Форт сдержался от естественного побуждения
немедля вышвырнуть агитки.Помилование!те,что всегда вы-
лезают с протестом,едва люди соберутся лучевать серийно-
го убийцу.По концепции ВП маньяка,замучившего дюжину
невинных,надо сохранять как ценный генетический материал,
чтоб душегубы часом не перевелись.
— ТуаТоу и Форрэй отправили три беспилотных зонда
к Большому Магелланову Облаку;последний стартовал
пятнадцать лет назад,— вещала мужеподобная профес-
сорша с повадками матёрого сержанта.
— Считалось,что путь займёт двадцать пять импер-
ских лет,но до сих пор нет сведений,что первые два зонда
достигли цели.Может быть,они рассыпались по дороге,
— Дорана явно обязали восславить в передаче старших
братьев по разуму,но он таки ввернул язвительную под-
ковырку.
Переход к достижениям Верхнего Стола притушил раж,
минутой раньше полыхавший в глазах Буфина (или проектор
цвет сменил?),и всезнающий деляга вернулся к денежной те-
ме:
— Так я не въехал — почему с «Эрке Небек» не сладилось?
40
— Их смутило моё прошлое.В детстве я наехал велосипе-
дом на чью-то игрушку,и с тех пор этот факт позорит мою
биографию.
— Ну-ну,понимаю.— Буфин взглянул ободряюще.— Все
мы где-то вляпались и что-нибудь нарушили.Ох уж эти ще-
петильные ньягонцы!..Ничего,брат,дело поправимое.Десять
процентов комиссионных — и космолёт твой.Не такой све-
женький и навороченный,как со стапелей Небека,но исправ-
ный и крепкий.
— Восемь процентов,— произнёс некто,чьё приближение
Форт отследил десятком секунд раньше.— Восемь,и я гаран-
тирую чистую сделку.
Форт смерил его испытующим оком.Ничего общего с Бу-
фином.Подошедший человек в лёгком бежевом комбинезоне
был тощ и жилист,короткая стрижка и гладкость сухих щёк
выдавали космена,привыкшего к полётному шлему.Волосы
его были белесоватыми и тонкими,глаза — рыжеватые,бле-
стящие,как у ньягонца,с широкими зрачками и белками,
воспалёнными от бессонницы;на веках — иссиня-серые тени
гнетущей усталости,движения медлительны и скованны.За-
метив во взгляде Форта недоверие,он беспокойно облизнулся:
— Я твёрдо говорю — товар будет лучше.В цену войдут
дополнительные услуги — например,можно будет вооружить
судно.
— Зенон,где сказано,что в «Кабарете» можно отбивать
клиентов?— прорычал Буфин.
— В рожу — дать?— Зенон тотчас избавился от выжи-
дательного напряжения и принял стойку беззаботного,почти
счастливого человека;лишь глаза его стали жестокими,а го-
лос — излишне звонким.
— Ладно,— Форт встал,— вы разбирайтесь,а я,пожалуй,
пойду.Потом кто из вас в живых останется — тот приходи и
предлагай.
Ансамбль из Мертвушки выбрался из-под стола и вновь
затянул свою песню:
41
Тяжёлая доля и тёмные норы,
Грибы ядовиты,облавы,дозоры,
А дождик всё хлещет,вода по колено,
По пояс,по грудь,изо рта уже пена.
Такая житуха,кругом невезуха,
И яйца паук отложил мене в ухо,
И нет у сироток еды ни кусочка —
За что пропадают сыночек и дочка?
По всепланетке отчитывался демограф,ставший желчным
брюзгой из-за нескончаемого пересчёта человеко-чисел с деся-
тью нолями:
— Население одиннадцати цивилизаций составляет
около трехсот семидесяти миллиардов.За год пропадает
без вести больше шестнадцати миллионов человек всех
видов.
— Все мы люди,все мы человеки!— крикнул пьяный из
багрового мрака.
—Кстати,о сгинувших зондах,—ехидно напомнил До-
ран.— Я не против фундаментальных наук,но лучше с
пользой тратить средства у себя в Галактике,чем швы-
рять их в дальний космос.На те же деньги можно найти
половину без вести пропавших.
«Одно слово — гадюшник,— раздражённо осмотрелся
Форт.— И я в нём!Тёмные норы,публичные казни,вода по
колено — попробуй вникни!что ещё занятного есть в Эрке?
Интересно,подерутся ли мои дилеры?..»
— Переключите на Бравых Свинок!— заорали с другой
стороны.— Убейте эти новости!Эй,ди-джей,гаси пятый!
«Надо бы куда-нибудь определить макулатуру.В клочья,а
потом — в урну».
Доран,разинув рот,погас — взамен на экранах появилось
трёхмерное зрелище довольно узкого зала с прозрачными сте-
нами;десятка два ньягонцев в толстом защитном снаряжении
прыгало по бледно-жёлтому полу,а на трибунах за стенами
42
кипела,кричала,махала руками толпа,разлинованная на си-
дячие ряды.У ворот и по коричневой дорожке,опоясывавшей
поле,прохаживались ньягонцы и ньягонки в клановых жиле-
тах,среди которых Форт с удивлением увидел Раха — вместо
бескозырки тот обмотал голову лентой и стоял с надменным
видом,заложив руки за спину.
Приближаясь к выходу,Форт наметился порвать пачку
книжонок — для начала пополам,— но тут его с победным
сопением догнал Буфин:
— Нет у нас с ним конкуренции!Не слушай его больше.
Он неудачник,притом,— Буфин приглушённо зашипел,— с
погаными знакомствами!У него судно арестовали за долги,
вот он и ищет,где бы деньжат перехватить.
— Все мы где-то обзавелись погаными знакомствами.И я
не исключение,
— Вижу,ты тёртый парень,— подмигнул Буфин,— своего
не упустишь!Мы,централы,— одна банда,верно?На воору-
жение,что он там говорил,не обольщайся.Ничего приличного
его поставщики в корабль не врежут.Зато мои...корабель-
ный бластер,соображаешь?— просипел он едва слышно.—
За те же деньги!
Ни шум,ни музыка,ни возня ресторанной публики не из-
бавляли Форта от впечатления,что он попал в замкнутый под-
земный переход и забыл,где выход.Куда ни поверни — опус-
каешься всё глубже,а вокруг — скалы,толща немого камня,
прессом нависшая сверху и сдавливающая с боков.«Кабарет»
смотрелся как ловушка — западня захлопнулась,все мышки
пойманы,но не осознают,что их осталось погрузить в ведро,
и бездумно радуются дармовому угощению.Только зайди —
всучат запрещённую литературу,предложат люгер с бортовым
оружием,а если взять груз для перевозки?страшно подумать,
что это будет за груз.Вполне могут сосватать в замороженном
виде партию пропавших без вести.
Рвать пачку при Буфине было как-то неловко.Форт ста-
рался без нужды никому не показывать,на что способны его
43
механические руки.Завидев у двери мусорный контейнер,он
поглубже засунул туда надорванные брошюры.
— Верно,держись от них подальше,— похвалил Буфин.—
Пойдём опять за столик?потолкуем и обсудим.
Ньягонцы в высоком зале построились,выкрикнули:«Бра-
вые Свинки всегда побеждают!» Зрители за стенами ответили
им восторженным воем:«Ой-еее!!!»
Движение всегда притягивает взгляд.Словно не расслы-
шав предложения Буфина,Форт засмотрелся,как на экране
начинает разворачиваться действо,— да и толстяк уставился
туда же.Дружно вперившись глазами в шевеление объёмного
TV,они с торгашом поневоле завязли у двери.
Там,в телевизоре,чинно и грациозно расхаживали по
полю сильные,красиво сложенные спортсмены-пигмеи — по
двое,по трое,редко в одиночку.То ли занимая исходные по-
зиции,то ли знакомясь с новой игровой площадкой,они схо-
дились,менялись местами,выполняли повороты и наклоны.
Всё это напоминало элементы синхронной гимнастики.Зрите-
ли на разные голоса,но дружно тянули в унисон несколько
нот,взявшись за руки и изображая «бегущую волну».Множе-
ство гибких рук поднималось и опускалось,будто по коман-
де,и волна уже несколько раз обежала трибуны.Прекрасная
цветопередача,тональное пение,танцевальная шагистика на
поле,плавный бег живых синусоид на трибунах,синий блеск
сотен глаз и мерные взмахи лотосовых рук — вместе это про-
изводило необычайное,пленительное впечатление.
— Слушай,— Буфину не впервой было видеть местный
спорт,— мы так и будем торчать у порога,ни взад,ни вперёд?
Форт,не в силах оторваться от экрана,только отмахнулся.
Потом в спортзале что-то случилось.
Форт счёл,что матч начался,и попытался представить,как
выглядят командные игры на Ньяго,но картина,что развора-
чивалась на экране,с каждым мгновением всё меньше напо-
минала спортивное состязание.Шеренги игроков рассыпались,
сотни сидящих за стенами повскакивали с мест,беспорядочно
44
заметалась охрана в узорных жилетах.Все будто одновремен-
но взбесились;из телевизоров хлестала смесь визга,каких-
то отчаянных бессвязных возгласов и пронзительных криков.
Свирепо схватываясь между собой,ньягонцы сталкивались,
царапались в прозрачную стену,лезли сквозь прорези в ней и
падали на коричневую дорожку,вставали и бежали к воротам
— или оставались лежать,корчась.Зал за каких-то десять се-
кунд стал ревущим и безумно бьющимся о стены водоворотом
тел.
От прежнего порядка не осталось и следа:одновременно
хлынув с трибун в дикой сумятице,толпа выла и билась у
выходов,пытаясь вырваться со стадиона.Автоматика макси-
мально распахнула двери,но их пропускная способность была
несовместима с массой людей,разом хлынувшей в проёмы,—
там тотчас создались вопящие заторы;людей кружило,перед-
них выталкивал напор сзади.Толпа уплотнялась,можно было
различить одни головы.Крик нарастал;орал и голосил весь
стадион.
Изображение задёргалось и сдвинулось — рывок,ещё ры-
вок.Камера изменила фокусное расстояние,в кадр попала сце-
на быстрой,но при том осмысленной возни у стены.Там Pax
— без сомнений,он!других землян на поле нет!— с парой
узорных ребят и какими-то униформистами из обслуги снимал
щиты прозрачной стены,открывая широкий ход на площадку.
— Сюда!Вторая трибуна,отступать сюда!— Громкий голос
Раха перекрывал вопли.— Не бежать!Шагом!Ко-мне!ко-мне!
Сю-да!
Зажав в губах свисток,он стал руками подавать неизвест-
ные Форту сигналы,одновременно испуская ритмичный свист
такой силы,что звук вонзался прямо в мозг.
Толпа на ближнем участке трибун разделилась.Многие
сразу бросились на поле.
— По порядку!Шагом!— Побелевший,блестящий от по-
та Pax сплюнул свисток.— В шеренгу!Правая рука вперёд!
Держать рукой дистанцию!
45
И опять режущий уши прерывистый свист.
Люди стеной надвигались на Раха — вытянутые шеи,кри-
чащие рты.Передние,чтоб не упасть,были вынуждены бе-
жать.Их головы запрокидывались,лица были искажены бо-
лью.
Повернувшись к потоку боком,Pax пропустил часть бе-
гущих,затем встал к ним грудью,выкрикивая команды,по
его не слушали — налетели,ударили,обтекли.Землянин сто-
ял,как скала на пути цунами,— людские волны накатывали,
пытаясь скорей вырваться на простор.Pax оказался окружён
беснующейся толпой,его швыряли,отпихивали,неистово ра-
ботая локтями,но он упорно боролся.
Потом задние начали вспрыгивать на плечи передним,
лезть по головам.Фокус сместился,всё поплыло,поехало
куда-то в сторону и пропало.По экрану пронеслись фракта-
лы,переливающиеся под музыку,а потом на золотом парчовом
фоне запело изумительно глазастое существо,игриво склоняя
головку набок и перебирая в воздухе тонкими пальчиками.
Обомлевший и замерший ресторан утробно загудел.Доно-
сились вздохи и невнятное бормотание,в приглушённых го-
лосах слышался испуг.Завсегдатаи « Кабарета» обменивались
недоумёнными тревожными взглядами;кое-кто поспешил рас-
платиться и уйти.
Форт в растерянности — такое с ним редко случалось —
посмотрел на Буфина:
— Что это было?
— Никто не скажет,— пожал тот плечами.— Кругом ре-
жим молчания.Нам повезло — была прямая трансляция...
Держу пари,что директора канала вышвырнут,а с ним еще
пяток голых кошек,ответственных за передачу.Тут можно
прожить сотню лет и не увидеть ни одного репортажа с места
аварии.
— Думаешь,авария?
— Само собой!Пожар,а может,пол под ногами поплыл.
Здесь всё насквозь источено,просверлено,изрыто — запро-
46
сто что-нибудь обвалится.Нипочём не угадаешь,что именно
стряслось.
— Ньягонцы принимают волонтёров?..Надо бы помочь.
— Форт,не будь слишком сердобольным!У них опыт-
ные спасатели и первоклассная медицина катастроф.Без тебя
справятся.И захочешь — не допустят.
— Но там был человек.По-моему,его смяли.Может,ему
кровь нужна...
— Это не человек — это Pax Пятипалый!Если ты сдашь
ему свою кровь,я с тобой здороваться перестану и руки не
подам.
«Странно.Хотя — кто любит безопасников?..Однако если
этот парень не успел передать наш договор наверх,то дело
плохо.Тогда меня поведут другие из того же ведомства,но
уже без оглядки на честное слово.Где оно,то слово?..Ищи
ветра в поле.М-да,ситуация...»
Обратный путь в гостиницу Форт посвятил изучению град-
ской инфраструктуры,одновременно стараясь понять,что он
увидел в оборвавшейся спортивной передаче и чем ему это
грозит.
Взрыв паники на стадионе ничем разумным не объяснял-
ся и ни в какие рамки не укладывался.Исчезновение Раха
с экрана казалось мрачным предзнаменованием — если его
затоптали,рухнула вся комбинация с покупкой люгера,и на-
деяться больше не на что.Кто ещё поручится перед «Эрке
Небек» за приезжего с такой тёмной биографией?Перспек-
тива иметь дело с Буфином или Зеноном не радовала — это
парни с той стороны бизнеса,которая с законом не граничит.
Не лучше ли поскорее переметнуться в другой град — Крау,
Авако или Ньяро?лишь бы торговцы разных градов не обме-
нивались данными о клиентах...
Бесчеловечная среда обитания ньягонцев представляла со-
бой гибрид горных выработок с интерьерами котельной,узла
гидроцентрали и метро.Время было нерабочее;народ кишмя
47
кишел,реками притекая и уплывая по эскалаторам,волнами
вталкиваясь в короба лифтов и обклеенные рекламой трубо-
поезда,которые с неживым стоном отлетали от платформ в
тоннельные дыры и утягивали за собой воздушные вихри.
Слишком много людей.Слишком обширный город,чтобы
по поведению прохожих в одном районе угадать,что произо-
шло в другом.В передвижении людей ничего не изменилось,
поскольку его ритм задаёт техника.
Позади не смолкал каменный треск монеток в колон-
ках пропускных турникетов.Вдоль платформы,где выстро-
илась толпа ожидающих,повеяло напрягом гравиторов,от-
тесняя плотно стоящих людей от края и прокладывая жёлоб-
невидимку для тормозящего поезда.Круглоголовый червь вы-
тек из тоннеля и,слабо колыхнувшись,замер,отворив десятки
дверей.Народ отступил,пропуская через себя ручьи выходя-
щих,затем надавил на борт состава,вливаясь в вагоны.
Форт заметно выделялся над слоем голов и длинных ушей.
Стайка недорослей обоего пола шепталась,тихонько прохажи-
ваясь на его счёт:
— Смотри-ка,ничего себе верзила!Прямо до потолка.
— Все корноухие — здоровенные,кроме хэйранских жаб.
— А на морде ни волоска нет.
— Хочу тоже таким вырасти.
— Чтоб нигде не помещаться?
— По-моему,это туанец...
— Ты не различаешь корноухих.Он — эйджи.Туанцы в
общем вагоне не ездят — только частным поездом,по особому
заказу.
Инерциометр Форта вычел вектор искусственной гравита-
ции из ускорения состава и доложил хозяину результат.Если
б не гравиторы,пассажиров сплющило бы в блин у торцовой
стенки.
Между тем вектор перемахнул на противоположный;поезд
влетел на следующую станцию.Среди прочих вошла спло-
чённая группа мужчин и женщин с большими заплечными
48
сумками,на груди нашивки — ярко-оранжевый круг в белом
квадрате,на головах повязки с надписями:«ЭКСТРЕННАЯ
БРИГАДА 16».Перед ними тотчас потеснились,уступая ме-
сто.
— Гляди,врач с помощниками!Спорим,по тревоге едут?
— А чего было?что передавали?
— Ни слова.Режим молчания.Тихо!Корноухий слушает!
— Он не поймёт.
— Мне Лусак звонила — на их этаже врачи в каждую
квартиру кладут двоих,на четыре квартиры ставят своего по-
мощника.
— Ничего не рассказывала?
— А тебе что надо — древнюю правду?Любой сосунок
знает,а ты без понятия!Радуйся,что там не оказался.
Между Фортом и подростками встал папаша — одно чадо
висело за спиной,опутав его конечностями,другое он держал
за лапку,Малец,зажавший в ручонке мягкую куклу,глядел
на Форта снизу боязливыми и любопытными глазами.Нако-
нец он набрался духу и очень неуверенно выговорил:
— Дядя.
— Привет,кой (младший),— ласково посмотрел сверху
Форт,ощущая себя великорослым болваном,не смыслящим
ни в детях,ни в общественных отношениях,ни тем более в
культуре Ньяго в целом.— Это что у тебя,игрушка?
Общеизвестно,что,говоря с детьми,взрослые пытаются
общаться с ними на их уровне и детским языком.Они начи-
нают задавать столь идиотские вопросы,что по коэффициенту
интеллектуального развития сразу падают в глазах маленьких
собеседников пунктов на семьдесят.Дети теряются,не зная,
о чём можно толковать с умственно отсталыми великанами.
Подростки оценили усилия Форта по-своему:
— Корноухие,когда у нас живут,умнеют год от года.Язык
учат.
Взрослые глядели на Форта с молчаливым осуждением.
Вот ещё,он нам демонстрировать будет,какой он адапти-
49
рованный!в трубопоезде с младенцами беседует.Все мысли
окружающих как-то внечувственно проецировались Форту в
мозг — он догадывался,что о нём думают,и радости это от-
нюдь не прибавляло.
— Это мляка,— предъявил ребёнок куклу.— Деда сделал.
—Красивая,—похвалил Форт уродливое рукоделие.Выка-
рабкаться из бессмысленного диалога было невозможно,оста-
валось как-то продолжать его.— Ты с дедой играешь?
— Играю.
— А во что?
— В старые прятки.— И дитя,наивно надеясь на понима-
ние чужака,запело:
Запирайте крепче дверь,
В коридоре...
Тут снисходительный папаша,до сих пор терпевший воль-
ности своего чада и возмутительную невоспитанность иноми-
рянина,быстро и зло стукнул мальца костяшками пальцев по
лбу,заставив его подавиться словом и испуганно замолкнуть.
Форт повёл глазами — если он хоть сколько-нибудь на-
учился понимать выражения ньягонских лиц,атмосфера вбли-
зи него должна была почернеть от злобы и страха.Странно...
Сперва они смотрели мрачно,но скорее с желанием,чтобы
он замолчал;невинный голосок ребёнка почему-то заставил
их втянуть головы и ощетиниться.Теперь глаза их мерцали
изжелта-зелёными кислотными бликами,словно кричали хо-
ром:«Уходи!» Недоросли перестали шептаться и посуровели,
даже мягкая кукла с ненавистью вытаращила глазки-пуговки.
Форт оказался среди скопища враждебных эльфов,хотя все-
го несколько минут назад они казались добрыми сказочными
къюпи.
Чтобы избавиться от чувства всеобщего неприятия,он сде-
лал вид,что не начинал беседы,и стал читать наклейки и
граффити на стенах.
50
«ВЕРЬ В КРЕПЬ И СТЕЛЬ»,«ДЕТИ РАДУГИ» (частично
зачёркнуто,сверху поправка;получилось — «ЖЕРТВЫ РА-
ДУГИ»),«ТАНЦЫПЬЯНЫХ СВИНОК»,«КУРИЦА ВОРОВ-
КА» (программа отметила:«курица — перевод условный»),
«КУРИЦУ НА ВЫСЫЛ»,«ИДУ ПО РАДУГЕ»,«МЕНЯ ЗО-
ВЁТ БЕЗДНА».Несколько раз криво и грубо начертана и за-
крашена черным перевёрнутая пятиконечная звезда...
И вдруг — надпись жирным,чётким шрифтом:
ПОДНИМИ НА НЕГО СВОЮРУКУ И
ПОМНИ —
ТЫБЬЁШЬСЯ В ПОСЛЕДНИЙ РАЗ
Как это могло здесь оказаться?!почему?
Текст был хорошо знаком Форту — но кто вывел по-
ньягонски две тщательно прописанные строчки,впервые по-
явившиеся тысячи лет назад,на иной планете и на ином язы-
ке?..
На ближайшей станции Форт поспешил выскочить из ваго-
на — лучше дойти своим ходом,чем ощущать десятки непри-
язненных,отталкивающих взглядов.Следом вышли люди экс-
тренной бригады 16,выбежали подростки — и новая толпа
повалила в поезд с шорохом сотен подошв.
Пешком и по эскалаторам путь в гостиницу оказался куда
дольше — тем более,что из-за каких-то «профилактических
работ» пришлось сделать крюк.Эрке во всех трёх измерени-
ях пронизывала стель — сложно переплетённая и регулярно
нуждавшаяся в профилактике пучковая структура из труб и
кабелей.Можно было ум сломать,гадая,на какую глубину
51
уходят кровеносная и нервная системы града.Обильные дви-
жущиеся панно с красочными фракталами могли повредить
разум и зрение даже стойкому человеку.Хорошо хоть,что че-
реду панно сильно разбавляло множество указателей и чётких
схем с текстом в одну строку.Форту не раз и не два встре-
тились фотопортреты с пояснениями вроде:«ВОТ — ЭРКЕ
ТОЛОЕН ОРА ИНТО,БРИГАДИРКА КОНУСА ПОГРУЖЕ-
НИЯ “КРАСНАЯ ГЛЫБЬ 21".ЕЁ ТРУДОВАЯ СЕМЬЯ ВГЛУ-
БИЛАСЬ НА МИРИАД ВЕЛИКИХ САЖЕНЕЙ!»
Форт ловил себя на том,что чем лучше он читает,тем
меньше понимает.Ускользало от внимания нечто главное,о
чём здесь знает любой сосунок,а он,пилот со стажем,сведу-
щий в космосе,оказывается невеждой.И отнюдь не факт,что
это неуловимое найдётся в справочниках или в Сети.
Свет в тоннелях медленно,пошагово смеркался — подсту-
пала темнота,исконная жительница подземелья,загоняя нья-
гонцев в ячейки квартир.Спать,спать,спать!Переходы пусте-
ли,все прятались,чтобы переждать нашествие тьмы во сне,
— так дети прячутся под одеяло,боясь увидеть,кто шастает
ночью по дому,кто заглядывает в окна с улицы.
В номере гостиницы Форт вытряс на стёганый мат вспомо-
гательную дребедень для входа в здешнюю информационную
паутину — пора испытать железо в деле!— и поудобней уста-
новил раскладную клавиатуру.Но едва на экране начало вра-
щаться,изгибаясь и ломаясь,объёмное отражение процесса
скрытого проникновения,как дверь номера без всякого преду-
преждения открылась.
— Ничего не выйдет,— сказал вошедший Зенон.— Нья-
гошки сильно охраняют Сеть и могут вычислить любого про-
никателя — особенно того,кто залезает впервые.
—Лениво было постучать?—Форт поднялся.Удовольствие
сломано;он готов был удалить гостя вручную.
— Здесь привыкаешь к тому,что живёшь на виду.— Зенон
без интереса осматривал убогую обстановку номера.— Изви-
ни,что помешал,— но толку от твоей хак-атаки всё равно не
52
будет.Ушастые не терпят,если кто-то забирается в Сеть без
их ведома.
— Отыскал меня по списку приезжих?
— Да;все наши так ищут знакомых.
— Зачем ты явился?
— Поговорить о люгере.Ведь тебе нужен люгер?
— А тебе нужен врач.Ты что-то впрыснул или покурил,
чтоб лучше выглядеть,но здоровей от этого не стал.
Действительно,Зенон смотрелся не настолько скверно,как
недавно в «Кабарете».Осанка его стала твёрже,порывистые
движения смягчились,а мимика,жестикуляция и голос пере-
стали намекать на нервный срыв с минуты на минуту.
— Это неважно.— В лице Зенона что-то дрогнуло,как от
укола.— Речь идёт о хорошем судне по приемлемой цене.
— Ты бы сначала вызволил из-под ареста своё судно.
— Враньё,— слишком громко ответил Зенон,сдвинув бро-
ви.— Кто сказал?
— Говорят.
— В «Кабарете»?может,Буфин?
— Зачем зря гадать?..Был разговор о превратностях судь-
бы,упомянули тебя — вот и всё.
— Превратности...— Заложив беспокойные руки в кар-
маны,Зенон прошёлся от стены к стене.— Ну да,так и есть.
Мне нужно всего пятьдесят тысяч бассов.Я рассчитаюсь с
банком,а ты получишь люгер.Вполне подходяще для нас обо-
их!
В сфере космических перевозок вертятся очень большие,
нередко астрономические суммы.На их фоне 50 000 В — по-
чти пустяковина.Но Форт был прижимистым централом и от-
лично знал — если потеряешь счёт деньгам,скоро окажешься
голым и в долгах.В Сэитрал-Сити человек с годовым дохо-
дом 50 000 состоит в имущественном классе выше среднего
и живёт в охраняемом квартале престижной части Города.В
прежнем воплощении,в роли наладчика игральных автоматов,
Форт получал всего 3620 В в год.
53
— Сколько хотят за люгер те,кого ты представляешь?
— В экю — три восемьсот,— быстро проговорил Зенон,
не отрывая пристальных глаз от лица Форта.— Судно не но-
венькое,но ни под судом,ни в розыске не состоит.Покупку
заверит градская торговая палата.
— Долго было в эксплуатации?капремонты?замены движ-
ков?
— Налётано сорок семь имперских лет.Два ремонта,три
замены.Как видишь,я ничего не скрываю.
— Извини,Зенон,по это — старьё,— почти искренне
вздохнул Форт,стремясь благовидно отделаться от злосчаст-
ного шкипера и его старомодного товара.Жалость жалостью,
а чутьё подсказывало,что добра эта покупка не сулит.
— Нет,погоди!— Зенон засуетился.— Есть сертификат
регистра Ллойда о годности к полётам.Судно законно выстав-
лено на продажу,убедись сам.— Он развернул перед Фортом
лист прейскуранта.
— Зачем ты это показываешь?здесь написано — б/у,износ
19/64.По-твоему,я прилетел сюда скупать second-hand?
— Это нормальное,это исправное судно,— настойчиво
убеждал Зенон,пытаясь внушить Форту мысль о необходимо-
сти покупки.— Оно пригодно,оно ещё долго прослужит.
—Зенон,ты капитан.Должен соображать,что судно б/у —
коллекция сюрпризов и подвохов.Не надо меня зомбировать,
я не куплю.
— Половина грузового флота вообще просится на слом —
но летает и возит товар!
— Я понимаю,что тебе срочно нужны деньги,но ничем не
могу помочь.Если бы мы вместе работали и я знал,чего от
тебя ждать,— кредитовал бы просто так,на раз.А кто мне
поручится,что прейскурант не липовый и фирма не протезная?
кто подпишется,что ты насквозь честный парень?
— Могу назвать хоть десять человек,— даже почти поте-
ряв клиента,Зенон не отступал,— они подтвердят,что я не
замешан ни в каких...
54
—...и это будут десять твоих приятелей.И я им дол-
жен доверять?Спасибо,не надо.Я здесь никого не знаю —
абсолютно никого!
При этих словах дверь вновь открылась,и вошёл Pax,кото-
рого Форт уже мысленно похоронил.Pax был измятый,испач-
канный;ноги,лицо и кисти рук — в кровоподтёках и ссади-
нах,жилетка порвана,на водолазке — отпечатки ньягонских
подошв.Под багровыми отметинами на лице застыла маска
высокомерия и подозрительности.
Зенон,обернувшись к Раху,замер с открытым ртом.
— Вон,— отрывисто бросил ему Pax,для наглядности ука-
зав на дверь.
— Но,офицер!на каком основании?— Зенон вышел из
оцепенения.— Я что,не могу выпить кофе с приятелем?
— Твой приятель не пьёт кофе.
— Правда?— Зенон поглядел на Форта.
—Больное сердце,—развёл руками Форт с самым лживым
выражением.
— Может быть,тогда выпьем чаю?
— И чая он тоже не пьёт,— непреклонно сказал Pax.—
Вон,кому говорю.
— Всё-таки я не согласен.Я пришёл к земляку,мы бесе-
дуем,а вы меня выгоняете...
— Не надо было попадаться.— Реплика явно касалась
чего-то,что оставалось за пределами беседы.— Мне повто-
рить приглашение?
— Мы не закончили,— сказал Зенон на прощание.— Ещё
свяжемся,в другой раз.
— Вы знаете,кого впускаете в свой номер?— с нажимом
спросил Pax,едва дверь закрылась.
— Я не впускаю.Ко мне все сами входят,не стучась.Pax,
я жутко рад,что...
— Он контрабандист.
— О-о...а я думал,он торгует крадеными судами.
55
— Нет,это не его профиль.Он честен во всём,кроме им-
порта мимо таможни.Но я категорически не советую заклю-
чать с ним сделки.Надо иметь дело с легальными партнёрами.
И вообще я крайне удивлён,обнаружив его здесь — и в каче-
стве посредника.
— А что было делать?по TV показали,как тебя топчут
ньягонцы,и я не рассчитывал увидеть тебя живым.
— Обошлось.
—...волей-неволей начнёшь искать посредников.Правда,
искать я ещё не начинал —просто Зенон шёл за мной по пятам
от «Кабарета».Ему сильно нужны деньги — банк арестовал
его корабль.
— Да ну?какая неожиданная новость...
«Похоже,я сболтнул лишнее»,— огорчился Форт.
— Ты получил медицинскую помощь?— сменил он тему.
— Бывают внутренние травмы,которые не сразу проявляются.
— Да,меня осматривали.Кости целы,кровотечения нет.—
Pax старался выглядеть молодцом,с усилием сохраняя здоро-
вый вид и скрывая боль,но лицо его осунулось,осанка была
скованной,плечи — напряжёнными,а движения — неуверен-
ными и замедленными.Он опустился на мат и несколько осла-
бил выдержку — сгорбился,осторожно проводя рукой по жи-
воту,склонил голову.Офицер клана выглядел куда бледней,
чем раньше.
— Мне надо выспаться.Я останусь у вас.— Разрешения
Pax не спрашивал;видимо,людям клана позволялось многое.
— Это не стеснит вас,мотаси Фортунат.Я не храплю.
— Что за суматоха произошла на стадионе?показывали
недолго...я ничего не понял.
— Я тоже.— Pax поднял злое измождённое лицо.— Имен-
но этим мы с вами и будем заниматься.
В самом деле — заснув,Pax не храпел.Зато он метался,
стонал и много говорил во сне — порой по-ньягонски,а иногда
на другом языке.
Обрывки его сбивчивых речей,которые Форт смог разо-
56
брать,были такими,что лучше б их вовсе не слышать.В
конце концов Форт вышел из номера и,плотно закрыв дверь,
до конца днёвки простоял в коридоре,потому что неприятно
было видеть белое лицо с закрытыми глазами — говорящее,
искажённое в гримасах и сочащееся каплями пота — и ещё
руки,судорожно ищущие что-то.
Коридор заполнен тугим,неподатливым воздухом;ид-
ти сквозь него трудно,словно ноги и плечи преодолевают
упрямую силу эластичных тяг.Приходится буквально про-
давливать себе путь,раздвигая туловищем студенистый
вязкий воздух.Бегом?да,бегом,что есть сил,но бег чу-
довищно замедлен,а моменты безопорных скачков длятся
целую вечность.Воздух расплёскиваетсягустой жижей под
босыми ногами.Мутная пелена наползает сзади,до колен
заливая коридор млечно-голубой дымкой.НЕ КУРИТЬ!«НЕ»
широко замазано грязью,сохранившей следы пальцев,оста-
лось только «КУРИТЬ!».Редкое,напряжённое дыхание не
наполняет грудь свежестью,словно в воздухе нет кислоро-
да.И стекло,всюду стекло.Рельефный рисунок превратил
зеленоватую гладь в полупрозрачную,обманчиво проница-
емую,размывающую и скрывающую истинный облик тех,
кто за стеклом.Стеклянные стены,потолок-зеркало —
вскинь голову,и из перевёрнутого мира на тебя с испу-
гом взглянет лицо стоящего на потолке,подвешенного за
ноги.Мокрое,холодное лицо,обтекающее неторопливыми
языками и комками стеклянно-синего желе.Приоткрытый
рот забит гелем;на переносице,щеках и подбородке —
красно-синюшный след маски,глаза обмётаны беловатой
мазью.
Вдоль стен,с усилием пронизывая воздух.Здесь должен
быть замок,запор,но ключ-рукоятка потерян — где он?
надо вернуться за ним?нет,уже нет времени.Сегменты
аквамаринового стекла разделены полосами металла,там
встроены панели управления — но код забыт!забыт!
57
Всё предельно просто.Выпить,это вишнёвая вода.От
питья немеет язык,становится пусто и тепло в горле.
Здорово,правда?«Нездорово».— Слова не выговариваются,
путаются во рту,язык толстый и непослушный.Теперь
представь,что ты акванавт.Дышишь через маску.Раз-
два,раз-два,вдох-выдох.Весело?«Не весело»,— гаснет в
голове порыв ответить.Пол,потолок — колесом,вокруг,
и всё мелькает;хочется ухватиться и вцепиться,чтоб не
полететь...
...в яму!Вот она — яма!!
Ноги скользят,безнадёжно тормозя.Пол накренился и
стал покатым,а впереди — обрыв над бездонным прова-
лом,откуда кричит эхо и грохочет гром.Дым идёт вверх,
снизу мелькают вспышки,разом озаряя всю толщу дымо-
вой завесы.Ааааа,ооооо,— гудят,смешиваясь,голоса в
пропасти,отскакивая от гладких стен,путаясь среди по-
висших кабелей.Громадная тень рисуется в опаловом ды-
му,тень горбатая,рогатая,тень с крючьями и пилами,
с ремнями и цепями.О-хо-хо!О-го-го!— Всё выше взды-
мается горб тени,всё ясней проступает в дыму чугунный
шар головы без глаз,головы с венцом гнущихся стеблей.
Мягко падать!мягко!— а ноги скользят,а пол наклоня-
ется круче,и воздух не даёт за что-нибудь схватиться и
вцепиться.Полоса,разделяющая стёкла!
Пальцы с болью впиваются в металлическую закраину.
Стекло постепенно,рывками,становится ясным — там,в
гладкой округлой нише,колеблются,парят окутанные ге-
лем нагие невесомые тела.Лица их скрыты толстым крас-
ным эластиком,словно залеплены сургучом,глаза белые,
варёные,без век и зрачков,слепо вытаращены.Шевелящи-
еся трубки,поблёскивая в свете,проникающем из коридо-
ра,выползают из гнёзд в стенах,подкрадываются,змеясь,
бескровно вгрызаются в лица,в тела,оплетают конечно-
сти и начинают сжимать кольчатые объятия.Мышцы без-
вольно плавающих тел напрягаются,сопротивляясь,рёбра
58
и животы ходят ходуном в ритме нарастающего удушья,
тела изгибаются,вертятся,дёргаются,но витки трубок
всё плотней,всё туже.
Напрасно бить кулаком в стеклянную стену,кричать,
звать — коварные слуги спящих делают своё дело хладно-
кровно и уверенно.Что-то хлюпает под полом.Гель убыва-
ет,всасываясь в невидимые ёмкости;тела одно за другим
опускаются на пол,спутанные хищными механическими
жгутами.Без поддержки геля тело становится невыно-
симо тяжёлым,мышцы едва повинуются.Першит и скре-
бётся в горле,пальцы царапают губы,отдирая от лица
широкую присоску — словно отрывается восковая маска-
оттиск,но отбросить её нельзя — следом изо рта и нозд-
рей тянутся слизистые,неровные шланги,стекают вдоль
носа на губы мокрые потёки белёсой эмульсии.Вдох.Выдох.
Воздух обжигает грудь изнутри,вдох прерывается присту-
пом кашля.Красная маска — вдавленное лицо наоборот с
пустыми капсулами истекающих белыми слезами глазниц,
словно сброшенная змеёй старая кожа,— глядит своими
впадинами,и рот её начинает двигаться.Зубы во рту мас-
ки чёрные,обсидиановые.
Проснись.Проснись.Ты умер?Ты жив.Меня не обма-
нешь,не притворяйся.
Маска делает мучительное движение одновременно все-
ми чертами лица и выпячивается вперёд,становясь голо-
вой,— но за эластиком пустота,это голова без затылка!
это не руки,а ожившие рукава с перчатками,они пустые!
Это не тело,это куртка,а внутри — темнота!Пустоте-
лая фигура протягивает рукава — прочь!уходи!Но удары
не причиняют вреда телу,надутому тьмой,— подавшись,
оно вновь распрямляется,вздувается и хохочет,а из носа
и рта свисают влажные светло-синие шланги.
Вишнёвая вода!вкус вишни!Спазм сжимает желудок,
рот хрипит,а пустая рука подносит к губам баллон,со-
чащийся сонным туманом..
59
Выпей.Может,тебе повезёт и ты провалишься на один
сон глубже,где тишина.Осторожней!двумя снами глубже
лежит смерть.
Маски одна за другой с чмоканьем отпадают от лиц
людей,выворачиваются,заполняются дымом тьмы и об-
лекаются в куртки и брюки,стучат по залитому гелем
полу пустыми ботинками.Руки-перчатки разводят лежа-
щим веки,ищут пульс на шеях,достают отливающие ста-
лью трубки и наносят короткие удары-тычки в живот,в
бок.Тела судорожно вздрагивают,тяжело стонут,ползут
по гелю,как розовые черви,— и зеркало потолка ледяным
блеском отражает опрокинутый сон.
Вкус вишни во рту.Язык немеет.Вдох-выдох.Вдох-
выдох.Тьма.
Блок 3
60
61
— Наше время ограничено,— предупредила Тими.— В
семь часов придёт юношеский хор,и нас попросят удалиться.
Но мы перейдём в комнаты дизайнеров и займёмся приборами.
Потом...
—...ничего не будет,— остановил её Форт.— С двена-
дцати отдых,с семнадцати — днёвка и баиньки.Встретимся
в 25.00.
— Не поняла,что такое «баиньки»,но повторю ещё раз —
время ограничено,— очень тихо,чтобы никто из окружающих
не слышал,настояла на своём Тими.— Вам назначен ускорен-
ный курс;мне велено обучать вас как можно больше.Если вы
не согласны,подайте рапорт старшему по званию.
— Где он и как его зовут?— Повиснув на поручне в наби-
том утреннем вагоне,Форт свысока глядел на макушку Тими.
Частного транспорта на Ньяго не знали,а эшелон выделялся
лишь для переброски контингента больше батальона.
— Это я — старшая по званию,— скромно созналась Тими,
вскинув на Форта огромные,глубокие глаза,полные томной
мечты и ожидания.
Соратница Раха была модницей.Жемчужно-серая корот-
кая причёска,колечки в высоких ушах,кисточки — тревож-
ного оранжевого цвета,губы — малиновый металлик.Больше
всего Тими походила на большую-пребольшую белку (Форт
видел белку в зоопарке),нагруженную амуницией,и вдобавок
смахивала на городскую партизанку.
— Рапортовать в письменном виде,в перерыве между за-
нятиями.Резолюцию получите после днёвки.
— И что тогда?
— Тогда,если вас не устроит,рапортуйте выше по инстан-
ции.Согласно уставу,это делают следующей ночью.
«Казарма!» — всплыл со дна мозга возглас Буфина,а про-
ворный активист «Помилования» добавил из того же пласта
памяти:«Нет свободы!»
— Слушайте,Тими...
— Я уже объясняла,как следует ко мне обращаться,—
62
офицер Гутойс.Когда Гутойсов будет несколько,говорите имя
и прозвание.
— Я в вашу армию не нанимался и никаких контрактов
не подписывал.— Форт держался в рамках шёпота,уважая
туземную заповедь «Не шуми».— Тем более я не читал ваши
уставы — и,прямо скажем,в гробу их видал.
— Они лежат не там.— Тими нахмурила длинные,красиво
изогнутые брови.— Они хранятся в ларце реликвий.Кандидат
Кермак,соблюдайте регламент.
— Куда это я кандидат?!Pax сказал,что меня назначают
экспертом!..
«...по не сказал — каких наук»,— пронеслось в уме.
— Эксперт — это должность,а кандидат — воинское зва-
ние.Вы согласились за плату участвовать в работе сил без-
опасности,значит,приняты на службу.Звания выше канди-
датского вам не положено,но,чтобы вы внушительно смотре-
лись на улице,вам разрешено носить офицерский жилет.Для
вас это большая честь...
— Я устно,по-джентльменски договорился с одним Рахом
— и больше ни с кем,— выговаривал Форт как можно от-
чётливей,хоть и сквозь зубы.Приходили свинцовые мысли о
превосходстве ума над грубой силой.Кулачную расправу явно
выдумал тупица,не нашедший слов в споре с женщиной.Форт
мог пинком выломать дверь вагона,но даже всей мощью сво-
его мыслящего субстрата он был не в состоянии переубедить
эту ушастую белку с глазами скорбного лемура.
— Устная договорённость с офицером равносильна пись-
менной со всем его кланом.
— Вы чтите обычай — прекрасно.Хотите,чтоб и я его
чтил — замечательно.Но тогда уважьте и мои обычаи,о’к?
По-моему,логично.
— О-о-о...— Белка задумалась,напрягая уши.— Воз-
можно,да.А вы служили там,где принята субординация?
— Разумеется!— Форт едва ли не с яростью вспомнил спе-
циалистов из лаборатории Яримицу,которые грузили его на-
63
ставлениями:как считывать данные со встроенных во «флэш»
биобоксов,как соблюдать режим входа-выхода во время кван-
тового переброса,— и как постепенно накалялась обстановка,
как повышались голоса,а затем вихрем выплёскивались воз-
мущённые претензии...
— Мистер Мошковиц,образец два препятствует выпол-
нению наших экспериментов.Позаботьтесь,чтобы он нор-
мально принимал задания!
— Между прочим,у меня есть имя и фамилия — Албан
Даглас,— сдержанно добавил «образец два»,чьему долго-
терпению Джомар втайне поражался.— И,кстати,звание
имеется — я сэконд-лейтенант.
— В нашей документации вы значитесь как «образец
два» из опытной серии управляющих модулей «сефард»,то
есть — как унитарный многоцелевой процессор.Процессо-
ры не уговаривают,их программируют.Нас не интересует,
какую кличку вам дали в проекте.Ваши индивидуальные
соображения и прихоти пусть останутся вне службы.Мы
не требуем невозможного — вам надлежит только отсле-
живать параметры.На борту «флэша» нет других компью-
теров,только вы.
— А мне не нравится ваша возня с биобоксами.Не знаю,
что в них,но после выхода из броска там уже ничто не
шевелится.Слушайте,как вас — а,Яримицу!мистер Яри-
мицу,у вас есть кошка?
— При чём тут кошка?!я говорю о пунктуальном вы-
полнении штатных обязанностей!
— Давайте я приеду к вам и в научных целях стукну ва-
шу кошку кулаком.Положим,я хочу выяснить,как кошки
переносят соударение с тупыми твёрдыми предметами.
— Мистер Мошковиц,отдайте ему соответствующую
команду.Он совершенно разрегулирован;я составлю ра-
порт об исключении его из работ с биологическими объ-
ектами.
64
— Яримицу,вы видели режимные характеристики «флэ-
ша»?там указано:«Ни одно позвоночное не выносит кван-
тового переброса».А вы животных мучаете.
— Албан,перестань,— негромко молвил Джомар.—
Нам.придётся выполнять заказы биологов,это неизбеж-
но.Не ссорься больше с профессором Яримицу.
— Наш профессор в детстве с лягушками не наиграл-
ся.Известно,все живодёры начинают с мелкой живности.
Птички,йонгеры...а потом люди.
— Албан...— Джомар устало прикрыл глаза.— Ты во-
енный пилот.Если начнётся война,ты отправишься в бой.
— Куда деваться,отправлюсь.Свой дом надо защи-
щать.Но чтоб в лаборатории годами кошек и мышей каз-
нить — таким надо родиться.В смысле,родовую травму
получить с подвывихом мозгов.
— Образец два!эй,образец два,отвечай!
— Обращайтесь по званию,мистер Яримицу.
— Невероятно!мистер Мошковиц,что о себе возомнила
эта машина?!где понятие о субординации?
Джомар промолчал.Его тяготил невысказанный вопрос
об иной субординации.
— Как были построены ваши отношения с начальством?—
хитро спросила Тими.
— Запросто.Мы были на «ты» и хлопали друг друга по
плечу.Особенно на вечеринках.
«Попадись мне Яримицу — я б его похлопал,— размечтал-
ся Форт.— Два года бы плечо назад вправляли,с передыш-
ками».
— Позволю себе вам не поверить.Я изучала сведения о
служебном этикете эйджи.
— Ну и что?я прочёл инструкцию для въезжающих на
Ньяго,затвердил,приехал — и бьюсь о всякие нюансы,как
лбом о притолоку.Думаешь,ты смогла бы по книжкам вжить-
65
ся в наши обычаи?
— Я допускаю,что не всё уразумела,— признала Тими с
неохотой.— Давайте учиться взаимно.
— Идёт!Для начала стоит уяснить,что я — свободный
человек из свободного мира...— размашисто и вдохновен-
но заявил Форт,почти со сладострастием ощущая,как над
ним реет флаг,сияет герб и звучит гимн Отечества,а вме-
сто солнца светит Свобода.В такой атмосфере,словно гриб
после дождя,рядом должен был вырасти плюгавец из «По-
милования»,чтобы раздавать листовки.Однако гибкий демон
демократии явиться не посмел,а Тими осторожно подёргала
Форта за рукав и потянулась вверх и вперёд,поближе к его
уху:
— Да вы что,мотаси Фортунат,как можно!На нас люди
смотрят!
«Отдай мне твоих бедных и усталых!Они задыхаются в
толпах огромных!» — запела жар-птица свободы где-то в суб-
страте мозга,но,оглядевшись,Форт быстро придушил гор-
ластую куру.Откуда знать — может,ньягонцам этого не на-
до.Игрушечные люди с длинными ушами и очаровательными
глазами выглядели сытыми и здоровыми,а неяркая одежда их
была чиста и добротна.Чувства Форта были угнетены только
слабым светом и низким потолком вагона.
Захотелось подробно выяснить,какими же пытками и
ущемлениями прав,ценою каких лишений всевластные нао
добились сытости своего малорослого народца.
— Но перейти на «ты» я,вероятно,не смогу.— Убедив-
шись,что землянин угомонился,Тими вернулась к прерванной
беседе.
— Рост смущает?
— Опытность.Я тоже прочла ваше досье.
«Издайте досье в виде брошюры,тиражом тысяч двести,
— хмуро подумал Форт,— станет бестселлером.Пари,что
квази-люди моей модели к вам ещё не заезжали!»
66
Ушастики столпились у мишени — сменить её и обсудить
результаты Форта.
Арендованный силами безопасности спортзал позволял и
отрабатывать навыки лазания,и устроить тир.Щит для ми-
шеней собрали из трубок и пористых кирпичей,которые бой-
цы доставили в карманах рюкзаков.Расстояние прицельной
стрельбы в граде редко превышало 35-40 метров,так что снай-
перской подготовки не требовалось.Главное —быстро открыть
огонь на поражение с короткой дистанции.
— Он долго практиковался,— предположил парень,лицо
которого носило следы ранения;один из тонких рубцов про-
легал почти у глаза.
— Pax сказал — он пилот.
— Да?и давно Pax заделался сказочником?
— Эйджи любят с ним поговорить...
— О лишайниках,плесени,бледных грибах...
Компания у мишени весело рассмеялась.
Форту понравился штатный пистолет-автомат ньягонцев
«шорба»,то есть «сотка» — оружие из кераметалла оказа-
лось сбалансированным и удобным,простым при разборке,с
надёжным механизмом перезарядки.Шнековый магазин со-
держал как раз сотку,64 безгильзовых патрона калибра «зер-
но» — 5,5 мм.Переводчик режима — на одиночные выстрелы,
очереди по четыре патрона и непрерывный огонь.
— Я не заметил в граде противников,— промолвил Форт.
— Вы их заметите,когда они появятся.Это всегда неожи-
данно.Отличить их порой трудно.Каждую луну мы меняем
метки «свой-чужой».Глаз-фонарь,— Тими щёлкнула ногтем
по предмету на вороте,обманчиво похожему на пуговицу,—
дает серию вспышек,и если метка верная,она пламенеет в
ответ.Тот,чьи метки не горят,должен быть поражён.Вы смо-
жете выстрелить в человека?
— Да.
— Тогда я спокойна.У вас завидная реакция и меткость.
Владеете кортиком?
67
— Нет.Если я дотянусь до противника,холодное оружие
не понадобится.
Вместо ответа Тими со сверхъестественной быстротой вы-
хватила свой клинок — и рука её остановилась в воздухе,
мягко и надёжно перехваченная Фортом.
— Примерно так.
— Годится.Теперь освоим снаряжение.В обычный набор
входят:разведшлем с усилением слуха и зрения и с затылоч-
ным глазом,защитный костюм со стелью управления систе-
мами...
«Может,она поймёт,что я лучше их прибамбасов?..Не-ет,
нельзя докладывать свою спецификацию.Я — ноу-хау Джо-
мара Дагласа,а тайны Создателя не разглашают.И сидел
Джомар в мечтах о Гессенской премии,и сказал своим асси-
стентам:“Сотворим человека по образу Нашему,по подобию
Нашему",и наклепал он пять дивных первосуществ.И рёв
Джомар Всемогущий:“Не плодитесь и не размножайтесь,а
бомбите и стреляйте,ибо такова святая Функция ваша".И
сели Пятеро во “флэши",и рёв истребителей порвал покровы
Бытия...»
— Образец один,к выходу — товсъ!
— Образец один к выходу готов.
— Точку выхода отметить.
— Есть.
— Наводка на точку выхода,проверка радиуса окруже-
ния.
— Чисто.
— Выход.
—Есть выход.Что...масса у точки выхода!дистанция
— ноль и сорок семь безопасной.Масса смещается.Ноль и
тридцать четыре,ноль и двадцать шесть...
—Образец один,поворот от точки выхода,вниз и влево.
Образец один!в левый нижний квадрант!
— Заткнись,я уже выхожу!Да!и вообще это не масса!
68
это фрегат — «Бетхэн Галлахер»!
«Встреча масс,— вспыхнула мысль в “Образце один",—
блистательный финал!..»
— Провались вы все!иду в бросок!
В точке выхода блеснуло радужным огнём,пустота рас-
цвела пучком выброса — и «флэш»,едва показавшись в ре-
альности,вновь ушёл за немыслимый предел,где проходили
его трассы.Радужная волна накрыла встречный корабль
— и он прошёл сквозь неё.Джомар посерел,глядя на за-
медленную анимацию события,с запредельной быстротой
случившегося в трёх биллионах километров.Сатанинские
скорости,дьявольские ошибки!Какой-нибудь микрон сме-
щения прицела оборачивается огрехами в тысячи астроно-
мических единиц.Яримицу,не мигая,жадно внимал перего-
ворам между операторами.
— Запросите «Бетхэн Галлахер»,— неживым голосом
попросил Джомар.— Немедленно!Если там кто-нибудь
жив.
—Какая трагедия,—бормотал Яримицу,с помощью на-
ладонника решая некую срочную задачу.— Какая нелепая
ошибка...Мистер Мошковиц!Я долженвзять бот,чтобы
лететь на.«Бетхэн Галлахер»,Сейчас же!Великолепный
выброс.Нельзя было предугадать...Сколько там экипа-
жа?есть ли па борту животные или растения?
— Шестьсот тридцать человек,— сжав челюсти,про-
цедил вахтенный офицер.— Артур,связь с «Бетхэн Галла-
хер»,живо!
— Есть ответ фрегата,сэр.Они...передают,что про-
изошёл обвальный отказ части аппаратуры.Управление
сохранено.
— Дайте сюда.— Вопреки всем правилам Джомар вы-
хватил шлем связи.— Эффи!проверьте,как там образец
один!
Образец один,как и положено,лежал плотно втисну-
тый в ложемент и залитый жидким гелием,нагой и пре-
69
красный,пронзённый кинжальными штекерами,словно свя-
той Себастьян стрелами.Черты его совершенного лица бы-
ли недвижимы,как у мраморной статуи;на устах замёрз-
ла улыбка.Внутри,в бронированном туловище,в яйцевид-
ной оболочке нерушимого фартанга,в опаловом кабошоне
субстрата трепетал от ужаса человеческий разум,нейро-
медиаторами навсегда связанный с игрой в войну,— как
будто из экрана выплеснулась кровь,а на экране наискось
застыла маска смерти.«Отменить» —нажимал он в спеш-
ке виртуальные клавиши,но видение не исчезало,потому
что пришло не извне,а из сознания.«Не сохранять игру»
— но игра зависла.Душа игрока дрожала нитью молочно-
белого свечения в слитке мозга.Он боялся шевельнуться.
Любое движение могло запустить механизм Апокалипси-
са,вселенскую мельницу уничтожения..Сейчас он хотел
мгновенно умереть,чтобы не видеть жертв и ни с кем.не
встречаться взглядом.
— Образец один стабилизирован в пространстве кван-
тового броска.По данным телеметрии его системы исправ-
ны,но на запросы он не отвечает.
— Готовьте к запуску образец два,— сухо скомандовал
Джомар.— Албан!
— Да,мистер Мошковиц?
— Иди и вытащи его оттуда.Сделай это как угодно.
Можешь нарушать все технические нормативы,я разре-
шаю — только достань его.
— Не понял,кого — «флэш» или Альфа?
— Обоих,— после паузы сказал Джомар.
Явились хористы,числом с полсотни,и бойцы сил без-
опасности,собрав манатки,безропотно оставили зал.Форт по-
медлил уходить,глядя,как певчие бельчата разбирают нагро-
мождённые бойцами панели из прессованного дерева,чтобы
соорудить восходящие ступени,на которых надлежало стоять
хору.
70
Команд не было,заторов тоже.Без спешки,чётко одни
уходили,другие входили,не задевая друг друга.Казалось,
что массы людей подчиняются чьим-то беззвучным распоря-
жениям или выполняют издавна заученный порядок действий.
Или это вообще инстинкт.Ход шеренг затягивал и покорял.
Форт с удивлением осознал,что следует за Тими,принорав-
ливаясь к ритму её шагов.Это раздражало,но противиться
завораживающей власти людского потока было трудно.
Что это за тихое,мерное постукивание вверху?..не тех-
ногенный шум вентиляторов — навязчивая музыка,задающая
темп пешеходам.
Тук-тук-тук,хлоп-хлоп-хлоп,топ-топ-топ — без остановки
двигалась река людей,навстречу слева текла другая.Одина-
ково покачивались головы и уши,стрелки-указатели морга-
ли,повторяя вспышками однообразную мелодию ходьбы.«На-
пра-во»,— первый в шеренге дач отмашку вскинутой рукой,
и сдвоенная вереница бойцов приготовилась к повороту.Звук
стал протяжным,жужжащим — внимание,впереди эскалатор!
В выемках стен закусывали,стоя у окошек;заслонка окошка
уходила вверх,и рычаг выталкивал коробок,где дымились
стаканы с едой.Над головами ветер вентиляции покачивал
вывеску:«ГОРЯЧЕЕ,4 ВИДА ОБЕДА — ОТ 4 АГАЛ ДО
1 КРИНЫ 2 АГАЛ».Шаг в сторону — ты в нише,выбрал,
прижал кредитку к пластине «РАСЧЁТ»,провёл над ней те-
лефоном или вложил монеты,нажал,поел,надавил педаль —
квадратный рот заглатывает и жуёт бумажную посуду.
Жизнь — метроном,отстукивающий шаги,движения рук и
челюстей.Поел — уступи нишу;шаг в поток — над окошком
загораются синие слова:«ДЕЛАЙТЕ ЗАКАЗ».Устал?Спра-
ва зальчик за решётчатым барьером,вход 1 агала,сидячая
подушка 4 пин за 10 минут,без подушек не сидеть!
В тесном загончике под висячими тусклыми лампами сгор-
билось множество сидящих на подушках — играют,пьют из
кружек,тараторят и оживлённо жестикулируют.Деньги,ре-
монт,работа,чей-то оболтус отбился от рук...мешанина бе-
71
сед обдала сдержанным гомоном — и сгинула за поворотом.
Потаённое существование в недрах.Может,наверху воет ве-
тер,завивая смерчами серый песок,кадит слепое белое солн-
це,и только приплюснутые,наглухо запертые оголовки шахт
и пыльные жерла воздухозабора указывают,что под землёй
кто-то есть.А ночами люки открываются с железным скреже-
том,и вылезают эльфы подземелья.
Тум-тум-тум — глухо бьёт барабан,отмеряющий шаг.
Голос свыше начал проговаривать слова,синхронизируя
ударения с ритмичным боем:«Каждый — должен — знать —
сигнал — угрозы — своё — место — и — пути — отхода».
Свисток — шеренги сдвинулись на ходу — скорым маршем
прошла группа медиков с оранжевыми кругами на груди и
спине.Под размеренный гипнотический речитатив писклявым
говорком врезалось:«Граждане корней 21,27,28 — пуск тех-
нической воды с 12.00 до 14.00.Для питья и приготовления
пищи пользуйтесь запасами и водой из запечатанных буты-
лей».
Справа открылся расцвеченный огнями портал,ведущий
вниз;из глубины шёл низкий прерывистый гул,породивший
у Форта тревогу.Там,в глубине,в алой пульсации,видне-
лись чёрные фигурки,движущиеся замедленно и беспорядоч-
но,словно бактерии под микроскопом.Порой сквозь цвет по-
жара нижний ярус озарялся белым или жёлтым,высвечива-
лись ящики у стен,пурпурные дорожки по чёрному полу —
ТАНЕЦ,ТАНЕЦ,ВЕСЕЛИСЬ,ЗАХОДИ!Фигуры качались,
стонали,закинув руки за голову или изображая,что лезут по
лестнице,вращались,втаптывая в пол нечто незримое:«НЭЙ-
ЙА-ГО!НЭЙ-ЙА-ГО!» В колеблющемся воздухе портала объ-
ёмно засияла остроконечная зелёная звезда,похожая на букву
X,а сзади приблизились и слились со звездой в открытом дол-
гом поцелуе пунцовые губы,образуя герб Ньяго.Привлечён-
ный броской голограммой парень прыгнул в неё,раскинув ру-
ки и расставив ноги,чтобы вписаться в зелёный диагональный
крест,и звезда впустила его в пышущий тёмным подземным
72
весельем портал.
Свет внизу померк,вырвался визг множества людей,и
Форту показалось,будто зал внизу внезапно залило потоком
черноты...надо бы броситься на помощь,но по ступеням
поднимается,бурля и поглощая утопающих,хищная масса
клокочущей грязи.Холодная вязкая гуща затекает в рот,и
отчаянный крик сменяется стихающим утробным бульканьем;
жидкая земляная каша влезает в ноздри,залепляет глаза и
смыкается над головой.
Маршевая поступь шеренг увлекла Форта дальше,утащи-
ла за поворот.Шаг за шагом тягостное впечатление ослабло,
но память запечатлела видение — колючая зелёная звезда,
больно,до крови стиснутая в губах.
Комнаты дизайнеров светились мирной тишиной,как ост-
ровок спасения.Нашлась и парикмахерская машинка.Тонень-
кие волосы на головах ньягонцев росли густой ровной ша-
почкой,как у кошек.Клановые бойцы,регулируя глубину за-
хвата,создавали на голове фигурные стрижки.Встретившись
с волокнами биопроцессоров,воины озадачились.Машинка
безнадёжно вязла в шевелюре Форта,забиваясь жёсткими во-
лосами.Выручила Тими,достав какой-то особый набор ин-
струментов.
— О,великолепно!— загалдели бойцы,обступив Форта.—
Вы художница,Гутойс Тими!
— Мужские дела вам по плечу.
— Мой дядька-пестун так стриг.Отличная работа!
— По-моему,стрижка вам к лицу,— осторожно польстила
себе Тими,чтоб сделать Форту приятно.
Пока Тими трудилась над ним,Форт за отсутствием сту-
льев восседал на упругом кирпиче.Для его новых соратников
это был момент торжества — стоя,они имели уникальную
возможность поглядеть на его стриженую голову сверху.
Форт машинально провёл рукой по укоротившимся воло-
сам — там хоть что-нибудь осталось?Ладонь почувствовала
73
острые колкие пеньки волос.Он с любопытством заглянул в
любезно поднесённое зеркало — о,кто это?!.Очень короткая
стрижка с выступающим мысом на лбу и высоко выбритыми
висками.Точь-в-точь,вылитый Pax!Они что,другого фасона
не знают?Форт не решился высказать своё мнение вслух,что-
бы не задеть гордость Тими.Для сравнения оглядел стоящих
вокруг.
«Как я раньше не подумал!у них же волосы одинаково
растут,что у мужчин,что у женщин,— не длинней двух
сантиметров.Откуда им знать о причёсках?..»
Когда все расположились на своих удобных кирпичах,
Форт вырос над ньягонцами,словно учитель в классе.Нья-
гонцы вынимали из рюкзаков коробки с едой и фляжки с во-
дой,наблюдая — что достанет чужак-великан?Форт,усилив
слух,превосходно различал переговоры шёпотом:
— Я слышала,эйджи с таким телом заправляются из кар-
триджа.Не слишком ли мы его смущаем?Одно дело —кушать
среди своих,а тут мы целым отрядом...
— Надеюсь,Тими объяснила ему,что мы стерпим его
необычное питание.
— В своих столовых эйджи тоже кормятся вместе.
— Всё-таки у них чрезмерно развит индивидуализм.Ино-
гда они ведут себя как эгоисты.
— Но Pax...
— Так то Pax!
Все готовились внутренне содрогнуться,глядя,как инозе-
мец извлекает баллон с насосом,втыкает наконечник...куда?
жутко любопытно!— и сидит в прострации,пока жидкость
втекает в него.Но Форт разочаровал сотрапезников.Многие
переглянулись,пожимая плечами,когда он откусил пасты,по-
хожей на графит.
«Плюс коллективный приём пищи строго по часам»,—
Форт добавил пункт к перечню угнетений.Вид дружно жу-
ющего собрания вынуждал присоединиться к общей трапезе
— сидеть в сторонке,скрестив руки,и изображать человека
74
на диете было бы глупо.
Нет уж,пусть жители тьмы привыкают к новичку!Надо
вести себя как ни в чём не бывало.
«Нечего стесняться и платочком прикрываться — какой я
есть,таким и принимайте.Хуже будет,если забьюсь в угол
ко всем спиной.И притворяться неедякой незачем — ем я,
ем,видите?как все — ртом!ням-ням!Ещё не хватало раз-
ворачивать здесь комплект питания и изображать Храброго
Инвалида,Которого Не Сломила Хворь.Никому не позволю
считать меня ущербным».
— Мы хорошо позанимались.— Тими метко бросила сал-
фетку в мешок,с которым младший воин обходил наевшуюся
братию.— Отменно показал себя...— Она чуть помедли-
ла,подыскивая молчаливому эйджи отрядное прозвище,что-
бы как-то выделить его и при этом не обидеть.— Эксперт
Удача.
Форт моргнуть не успел,как его должность стала именем,
а имя — эпитетом.
— Кое-кому надо подтянуться!Каждый может быть в лю-
бую ночь поставлен на передовой рубеж;там с нерасторопных
спросят по-другому.Всем спасибо за работу;я аттестую отряд
как готовый к бою.
Бойцовые лемуры слаженно воскликнули:
— Ой-е!
— Ни минуты праздности — вот наша задача.— Сытость
не смягчила Тими,она дала всем отдыха ровно столько,чтоб
поесть.—Сперва споём песню дружбы наших нао,а потом бу-
дет учебная конференция.Знакомимся с цивилизацией землян
по живому представителю.Все будут задавать ему интересу-
ющие нас вопросы.
Предавшись было размышлениям о том,что пригласившей
стороне пора перестать отнекиваться и темнить (уже сутки
сплошные увёртки:«Об этом мы поговорим после»,«Пока вы
не готовы,мы не можем приступать к беседе»),Форт спохва-
тился,изумлённо повернувшись к Тими — что за новости?кто
75
это у нас подопытный образец — л?!..
Тими его взгляда не заметила — она грациозно взмахнула
тонкими руками,дирижируя бойцами,а те грянули торже-
ственным многоголосьем:
Когда радужный меч опустился с небес,
Когда бездна извергла потоки огня,
Закипел океан и обуглился лес,
И багровым стал свет наступившего дня.
В том кромешном пылу,в буре гибельной той
Только мы устояли,чтоб Эрке спасти.
Братство нао Унгела и нао Гутойс —
Крепче уз боевых на земле не найти!
∗ ∗ ∗
— Как прикажете остричь вас?— Тими пощёлкивала нож-
ницами,изображая парикмахера,а Рах,усевшись в позу
Будды,чающего просветления,исполнял роль обречённого
клиента.
— Если я не ошибаюсь,мне суждено пасть от вашей ру-
ки.Я отдаюсь вам добровольно...Меня ждёт лёгкий путь
за облака...О,осчастливьте напоследок!
Такие потехи по несколько раз за ночь разыгрыва-
лись на каждом ярусе общежития,куда молодняк кланов-
побратимов перебирался из родных нор по мере поступ-
ления на учёбу второй ступени.«Нравственность и поря-
док!» — гласил плакат при входе,и жители общаги стойко
соблюдали оба принципа...насколько возможно.Особен-
но удачным считалось,когда все разбегались из комнаты
и можно было побыть в одиночестве...пока кто-нибудь
не придёт в гости или по делу.Например,бесплатно под-
стричься...а заодно и пообщаться без свидетелей.
— Чем я могу вас порадовать?— Почти бессознательно
подзадоривая Пятипалого,Тими прохаживалась перед ним,
76
словно по подиуму примериваясь,как удобней подступить-
ся к здоровому парню.Когда она стригла своих,головы у
них располагались ниже.
Она держала корпус очень прямо,по-строевому напря-
жённо,позволяя Раху изучать соблазнительно плавные из-
гибы своего тела.«Правда,я очень симпатичная?Погля-
ди,какие тоненькие шорты и с какой они каёмочкой!А
мой хвостик?разве он не чудо?Я могу им помахивать по
-всякому — и вверх-вниз,и вправо -влево,и как вентилято-
ром.Он такой пышный,такой ухоженный!На занятиях я
его прячу,но в комнате имею право показать свою красу.
Хочешь,смажу тебя хвостом по носу?..»
— Делай это подольше,— глухо,сдавленно ответил
Рах,переходя на «ты».
— Искусство стрижки — таинство.Закрой глаза и не
подглядывай,— строго приказала Тими.
Тихие прикосновения ступней к полу и приблизившееся
дыхание дали Раху понять,что она подкралась и стоит
совсем рядом.
— Не бойся,я не кусаюсь.Только ухо мне не отхвати,—
немного осмелев,небрежно молвил Пятипалый,хотя сердце
сильно стучало в груди.
— Твои уши ещё найти надо.Сейчас я их откопаю...
— Убедившись,что курсант Унгела Pax сидит недвижимо,
Тими осторожно начала расчёсывать его волосы.О радуга,
это просто ужасная шевелюра!это буквально волосища!
они жёстче,чем нъягонские...но как здорово погрузить в
них пальцы!А выражение лица у Пятипалого такое,буд-
то он видит её сквозь еле заметно вздрагивающие веки.
«Перспективный курсант»,— изволил сказать о нём ин-
структор по стрельбе.При минимальном освещении семь
попаданий из восьми,а ведь Pax обучается всего четверть
года.Лазать по разным узостям и невидимо прятаться
умеет так,словно учился этому с младенчества,несмотря
на здоровенный рост и ширину тела.Проворен,как дикая
77
пся,в любую щель просочится.
— Если будет больно,говори сразу.— Голос Тими,толь-
ко что вибрировавший командирскими нотками,стал неж-
ней и тоньше.Или ему померещилось?..
Он дождался,когда её сдерживаемое дыхание коснётся
его щёк.Тогда.Pax плавно раскрыл веки.
«Когда надо глядеть незаметно,мысленно усни,всё за-
будь.И смотри так,словно спишь с открытыми глазами.
Спи — и смотри».
Лицо Тими близко-близко.Оно так ясно видно,что ка-
жется — под пушком волос и мягкой,вроде лучшей замши,
кожей проходят почти незримые волны —гаснущими толч-
ками идёт,разливаясь по капиллярам,тёмно-оранжевая
кровь.Склонись ещё ближе...ещё...Чётко различим каж-
дый волосок.Взмах ресниц — и мерцает,плывёт под плён-
кой слезы громадный глаз,а зрачок расширяется,словно
от ужаса,и едва различим сине-серебряный блик сетчат-
ки.
Дёрнувшись,её веки закрылись и сжались.
— Почему ты...не мигаешь?— отстранившись,полу-
шёпотом вымолвила Тими,будто выйдя из забытья.— Не
смотри так больше.
— Извини,— выдохнул Pax.
Чистая,белая радость пришла к нему,как океанский
прилив.Тими была до того прекрасна,что хотелось петь.
Насколько она великолепна в каждой своей частице — ды-
шащая жизнью,трепетная и горячая!
«Как хороша!она — совершенство,смотреть не уста-
нешь!»
Зазвучал сигнал — включился компьютер,экран заго-
релся,а затем искусственный голос загадочно позвал:
— Гутойс Тими,вас вызывают для беседы,номер сорок
два...Гутойс Тими,вас вызывают...
— Йо,как же я завозилась с тобой!..— Поспешно по-
махав расчёской,Тими настойчиво,нетерпеливо сделала
78
жест «уходи!» — Всё!готово!Сейчас я буду занята;пожа-
луйста,дай мне побыть одной!Не надо ничего тут подби-
рать!я сама уберу пылесосом...
— Кто-нибудь из знакомых?— Pax нарочно вставал по-
медленней,чтобы изучить экран,вспыхивающий беззвуч-
ными красными взрывами вызова — 42,42,42.Лицо его
напряглось,глаза настороженно сузились,осанка измени-
лась,словно он готовился к броску,но Тими,активно же-
стикулируя,с уговорами теснила его к двери:
— О,Pax,какой ты стал красивый!просто прелесть!
Сходи к девчатам,они тоже скажут,что ты похоро-
шел!— А Пятипалый упирался,пятясь и не отрывая глаз
от экрана.Там.,вслед за красной пульсацией,высветился
узор вызывающего —перевёрнутая чёрная звезда на тёмно-
жёлтом фоне,сжатая с боков чёрными полосами.
Насилу выпроводила!и тотчас подсела к экрану,по-
спешно подрегулировала видеокамеру и микрофон,чтобы
сорок второй номер хорошо видел и слышал её.
— Хадарк,привет,привет!Я не ждала тебя.
— Ждала,— властно улыбнулся парень на экране.Каме-
ра у него была поставлена умело,и,когда он изменил позу,
уверенное движение обрисовало подтянутое тело — сли-
ток мускулов и непреклонной воли.Тими почудилось,что
от экрана тонко и волнующе повеяло куревом;она невольно
задержала дыхание,боясь,чтобы воспоминание о мужском
запахе не зажгло её раньше времени.
—..иначе бы зачем ты оказалась одна в комнате?Ты
всех разогнала...умница.
— Да ну тебя!— Тими притворно надула губы.
— Ведь тебе нравится,когда я выхожу на связь?О чём.
поговорить с тобой сегодня?Скажи,что ты хочешь услы-
шать.
— Может,о...— начала было она,но Хадарк поднял.
руку,жестом приказывая:«Молчи!»
— Я ещё не рассказывал,какая у меня спальня.Она
79
огромная,представляешь?Это не ваши градские норы,где
всем положено по восемнадцать квадратных аршин.У нас
мерят в саженях.Спальня застелена ковром — он густой и
пышный,он глушит шаги и щекочет босые ноги;ложе про-
сторное,под балдахином,рядом тумбочки чёрного дерева и
большое,от потолка до пола,зеркало.Тихо,сухо,тепло,
и ни звука не слышно...
Взгляд Тими понемногу становится женским — глубо-
ким,чуть отуманенным медвяной поволокой.
— Ты пройдёшь по ковру мелкими шажками,совсем без-
звучно.Ты нежна,как топлёное масло...Когда ты будешь
там со мной,я обниму тебя.
Тими помалкивала,ни словом не возражая,и всё глубже
втягивалась в новую,манящую игру.Взгляд недавно рас-
цветшей и ещё робкой полудевушки-полудевчонки был сму-
щённым и понимающим,растерянным и лукавым.;в нём.
смешались уходящая в никуда детская невинность и жад-
ное желание стать взрослой.
Хадарку нравилась эта юная гражданка — изящно сло-
женная,чарующая прелестью развивающихся форм,с ми-
ленькой круглой мордашкой и озорными глазками,но не
утратившая ещё подростковой хрупкости.
Где уж им,с их «нравственностью и порядком»,услы-
шать в Эрке такие речи...А в Чёрном городе знают толк
в обольщении.И знают цену чистеньким,здоровым,обра-
зованным девицам.Такие жёны в пустыне за градским пе-
риметром — на вес керилена!А дети от них могут стать
гражданами и учиться на всех трёх образовательных сту-
пенях.Главное — пусть девка придёт к мужу сама.
— Знаешь,— осмелилась-таки противоречить Тими,—
это неприлично!..
— Что?— сразу напал Хадарк.— Быть любимой?По
утрам потягиваться,когда на твоих губах и теле осты-
вают поцелуи?..Или летом,в полной тьме,выйти со мной
на поверхность?Ты никогда так не гуляла.Тьма тёплая,
80
тихая,как в сказке,— звёзд полным-полно,луна светит,
ни огонька кругом...Я знаю прозрачные реки — понырять
в них,повизжать,брызгаясь водой,понежиться на береж-
ке,а в светлую пору — загорать...целоваться досыта...
Ни ваши солярии,ни бассейны с таз величиной не сравнят-
ся с реками и солнцем..Купаться при полной луне...ты
выходишь из воды серебряная и прелестная...Ты хочешь
этого,да?я вижу,как ты млеешь.А ведь это доступно,
Тими.Возьми — всё это твоё.Хоть завтра.
Девушка из града порывисто подвинулась,и Хадарк на
миг сам.примлел,видя,как упруго покачнулась её грудь.Он
с усилием сосредоточился — нельзя расслабляться,когда
кадришь градскую!Только воля и натиск!лакомая добыча
— в твоей западне.Вот она отводит взгляд,неуверенно
улыбается,полузакрыв глаза...вот облизнулась!верный
знак того,что скоро дозреет.
— Я...не знаю.— Тими прикусила губку,а потом рас-
терянно отвела взгляд,как бы желая оглядеться.Умение
кокетничать порой отказывало ей в разговорах с Хадар-
ком.Но сдаваться нельзя!Парни любят,чтобы ты не усту-
пала сразу,а поупираласъ,поартачилась.Наверное,парням
от природы по вкусу обряд уламывания.Им так приятней,
чтобы ты упрямилась,и лишь потом — сдалась.Ей это
тоже нравилось — не сразу вешаться на шею,а сопротив-
ляться,чтобы Хадарк злился на её упрямство.Обряд ста-
вил всё на свои места —пусть мужчина не красуется одни-
ми мышцами,а докажет ей и силу своего ума.Она должна
убедиться,что он хорош по всем статьям.Это должно
происходить,как взмахи маятника,— мощь и нежность,
ласка и нахрап,откровенность и вкрадчивость;здесь —
весь вкус наслаждения,которого женщины ждут от муж-
чин.
Хадарк,Хадарк!это что-то!это не парень,а мужик,
самец.Недаром в старину мужчины женились поздно,бра-
ли в жёны молоденьких,чтобы выучить их первыми,что-
81
бы наставником был не мосластый ровесник,а накачанный
и опытный мужчина.Тими хотела Хадарка,как обнюхав-
шийся плесени хочет опереться на что-нибудь надёжное
и прочное.Речи Хадарка дурманили её,кружили;с каж-
дым новым разговором Хадарк вершок за вершком завоёвы-
вал Тими,становился ей...вроде отца!Как отца,она его
смущалась,даже не подозревая,что такой — смущенной,
всякий раз будто захваченной врасплох,растерянной —она
нравится ему больше всего.
— Ты знаешь,ты чувствуешь сердцем...— убеждал
Хадарк,любуясь своей избранницей;её тело,её смятение,
её прерывающийся голос восхитительно тонизировали его.
Тими заметила,что его голос зазвучал чуть иначе;её рас-
ширившиеся зрачки,где зияла глубина ожидания и непод-
властных разуму желаний,встретились с его зрачками —
сузившимися,острыми,наведёнными,как дула двух снай-
перских винтовок.
— Ты будешь ходить в мехах и шелках,— правдиво обе-
щал он,— я дам тебе личную охрану и служанок,сколько
пожелаешь.Идти на рынок не придётся — продавцы са-
ми придут к тебе,кланяясь,и к каждой покупке прибавят
подарок.Тебе не придётся считать крины и агалы — ты
сможешь тратить,не глядя.Для тебя будут петь и тан-
цевать.Лучшие курорты Галактики ждут,когда ты посе-
тишь их,— Пасифида,летняя сторона.Атлара и Талас-
са...даже ТуаТоу.Всё это ты получишь в Чёрном городе,
когда станешь моей.
Она изо всех сил старалась сохранять невозмутимость
и твёрдое выражение лица,но на её личике появлялись то
мимолётная истома,то едва скрытая ребячья проказли-
вость.Хадарк мысленно целовал её покорный рот,шею,
плечи — как хороша!как вкусна!Она поддастся,придёт.
Вздохнув без слов,положит голову ему на плечо,а он об-
нимет её за талию...Она замрёт,ощущая,как изнутри
подступает волна размягчающей слабости,делающая те-
82
ло масляным и невообразимо податливым..Надо ей расска-
зать об этом....
—Ты будешь извиваться,как пойманный викус,ощущая
свою гибкость,силу своих ног,оплетающих меня,неж-
ность своих рук.Наши чувства так сблизятся,что со-
льются в одно,и ты начнёшь осязать себя могши руками,
касаться моими губами,моими ноздрями вдыхать свой бу-
доражащий запах,моими ушами слышать свой бессвязный
быстрый шёпот,свои тихие вскрики и свой срывающийся
с губ слабый смех,похожий на плач...
У Тими предательски раскраснелись уши,но она не за-
жимала их,а слушала,ненасытно слушала,погружаясь в
бесконечный кладезь воплощающихся грёз.Хадарк беспре-
пятственно овладевал ею,словами по Сети подчиняя её
тело своим желаниям и вызывая ответную жажду насла-
ждения.
—...два-три глубоких вдоха — и,теряя рассудок,ты
выгнешься со сдавленным криком.,забьёшься — а потом.
бессильно обмякнешь...Со стоном уткнёшься мне в плечо;
я обниму и поглажу тебя,хорошую,от ушей до пяток.
Подмяв под себя подушку,ты зароешься в неё лицом,но
вскоре с улыбкой на припухших губах поднимешь глаза и
без малейшего стыда...
Слух прорезался внезапно,будто от ушей отпали оглу-
шающие ватные тампоны.Шорох.Дверь.Бросив Хадарку
невнятное:«Постой!Минутку!..» и отключив микрофон,
Тими ринулась к двери.Рванула створку в сторону.Так и
есть!
— Пятипалый,ты подслушивал!!как тебе не совестно!
— Тими,он врёт.Это технология.Их специально учат,
как заманивать девчонок в Чёрный город.У них есть кас-
сеты устной порнографии,чтобы...
Она своей четырёхпалой ладошкой влепила ему пощёчи-
ну.Pax едва шелохнулся,сохраняя жёсткое,непоколебимое
выражение лица,столь неподходящее юнцу.
83
— Не верь ему.Нельзя верить пиратам.Знаешь,как это
будет?Он выманит тебя в какой-то городец,назовёт ме-
сто встречи...
— Ты ничего не понимаешь!Он отличный малый!я его
люблю!— Лишь огненный пыл ярости мешал Тими зары-
дать.Прогнать Раха ей не хватало сил — отпрыск рослого
народа тяжёл и силён,не своротишь.
—...оттуда тебя проведут в Аламбук.Почести и всё
такое.Вас окрутит главный чёрный жрец,потому что
Хадарк Гасила — родовитый лиходей и удалец из семьи
Неминучих Ножей.У него семь боевых кораблей.Ты будешь
жить на женской стороне его норы и ходить в маске,под
конвоем.Госпожа пиратская жена!Он подарит тебе серь-
ги,вырванные из ушей,и кольца,отрубленные с пальцами.
А когда родишь,Хадарк велит тебе вернуться в град,чтоб
его сын стал гражданином,и Гасила сможет приезжать в
Эрке легально...даже поселиться здесь — «воссоединение
семьи»,знаешь?И заведёт новых жён.Закон Чёрной Звезды
позволяет...
— Убирайся прочь,курсант Унгела,— почти прорычала
Тими,оскалившись.— Ты мне противен!мерзок!
— Он обманет.Они всегда обманывают.Он сломает
тебя.Берегись!— отступал Pax.
Чёрный город!мечта девиц,стеснённых запретами,
рамками жилплощади,разметкой коридоров и столовок,
строевой ходьбой и коллективными забавами по свист-
ку!Сюда выходят замуж самые смелые,решившие пере-
иначить свою жизнь.Они ходят с вооружённой охраной,с
закутанными лицами,в развевающихся семицветных шёл-
ковых накидках,метущих пол и не позволяющих увидеть
даже пальчики их ножек.До сотки слуг и служанок дохо-
дит штат господских жён!видано ли такое в аскетичном,
чуждом роскоши граде?!
А вот и мужья семицветных дам:они в кожах,в ремнях,
с кобурами на обоих бёдрах,они носят платиновые перст-
84
ни с белыми картенгами,по восьми побрякушек в каждом
ухе,а кольца шнуровки у них на туфлях — золотые.Смел и
удачлив господин Хадарк Гасила,Неминучий Нож!Он едва
пробует бодрящие грибы,но любит красный сок придонных
водорослей.Если он пьян,его сзади и спереди оберегают от
случайностей трое верных бойцов.
— Ступайте!— отсылает он телохранителей широким
жестом..В покоях родовой норы ничто не страшно.Вот и
спальня с ковром,вот и зеркало во всю стену.Скоро здесь
разденется малютка Гутойс Тими,иначе быть не может.
А пока здесь присутствует некая девка,даже имени кото-
рой господин Хадарк не знает — незачем!
— Принеси соку,— велит Гасила,сдирая с себя куртку.
— Разведи вполовину.
— Сок для хозяина!— выкрикивает еле одетая девка,
вылетев в комнату,где бездельничает охрана.— И водич-
ки,похолодней!
Пока сок смешивают с водой,за дверью спальни приглу-
шённо раздаётся короткий,тотчас оборвавшийся вопль.
Отшвырнув девку и разлив сок,охрана врывается в спаль-
ню.Поздно — Хадарк,хлюпая перерезанным горлом.,подёр-
гивается в агонии на залитом кровью роскошном ложе,а в
потолке зияет квадратная дыра вынутой навесной панели.
— Подсади!— командует приятелю самый отчаянный
охранник,вскидывается в дыру;наверху шуршит смягчён-
ная глушителем пистолетная очередь,и храбрец падает
обратно с размозжённой головой.Оставшиеся в живых ре-
шетят пулями потолок,срывают с опорных реек панели —
никого!
В группе курсантов школы безопасности шёпот и ропот
—Гутойс Тими в расстройстве,рассеянна,у неё всё валит-
ся из рук.На пустяковое замечание инструктора распла-
калась,выбежала из учебной комнаты.Что за дела?
Пошли строем в столовую — она,глядя сквозь стол,в
прострации так насолила себе кашу,что,казалось бы,в
85
рот не возьмёшь.Но нет — стала загребать и есть!
В жилой комнате её не отогнать от компьютера,а ведь
компьютер — общий,всем нужен!Займёт его и набирает,
набирает без конца какой-то ей одной известный код,а
в ответ загорается:«Ваш абонент 42 недоступен».По-
дружки пеняют:«Ты не одна здесь живёшь,имей совесть».
Тими,не ответив,уходит из комнаты,не сказав,куда на-
правляется.
В закоулке,куда никто даже со скуки не заглянет,её
нашёл глазастый и пронырливый Pax Пятипалый.
— Тебе нездоровится?показалась бы врачу.
— Иди ты!..только тебя недоставало!
Помявшись,Pax тихо спрашивает:
— Что,он не пишет?..
Тими всхлипнула,встала,чтобы уйти,но пошатнулась
и невольно опёрлась ладонью о Раха,а потом прислонилась
к нему лицом и грудью,вцепившись пальцами в курсант-
скую жилетку:
— Почему меня все прогоняют?тем я мешаю,этим я
мешаю!..Компьютер ей подай,письмо настучать другой
дуре!А мне так плохо!Pax,Pax,хоть ты не гони меня!
—Что ты,я —никогда...—Pax осторожно обнял её,и
Тими с доверием прижалась к груди Пятипалого,чувствуя,
какой он настоящий и надёжный.Как камень!Есть одна
душа в граде,которая не оттолкнёт.Он — Рослый!Выс-
шая воля прислала их из заоблачной дали,чтобы помогали
и спасали.
«Пусть он спасёт меня,пусть!»
— Говорил же,— гладя её,прошептал Pax,— что он
обманет.А я,если что задумал — то сделал;это — же-
лезно.
— Золотой Луч,тебе есть чем похвалиться?— Голос и лик
старшей секретарши градского совета были обманчиво добры-
ми.За годы кабинетных игр и сложных переговоров с врагами
86
она так поднаторела в интригах,что даже домашние не в си-
лах были угадать её подлинные мысли.Но полковник Ониго
был из того же козырного нао и даже довольно близкий родич
старшей секретарши.Они могли подолгу изощряться в экиво-
ках,не меняя приторного выражения лиц.
— Ава,я бросил на решение задачи всех своих спецов.
Даже взял кое-кого со стороны.
— Что у тебя за новые кадры?откуда?почему я не знаю?
— Позволю себе утаить до поры.Но тебе известно,что
бесполезных в отделе исследований не бывает.Он из рослых
народов.Наёмник.
— Возможно,тебе ещё не сообщили — из Чёрного города
пришла очередная заява.Она ещё раз подтверждает,что у
них есть осведомители и в городцах,и в граде.Чёрные за
периметром в курсе того,что и когда у нас произошло.Даже
число пострадавших.
—Это вычислит любой грамотный раб,знакомый с матема-
тическими моделями.Пять-шесть расчётчиков такого уровня
у чёрных есть.— Ониго испытал прилив досады оттого,что
Ава получает сводки раньше,чем он.Совет содержит свою
тайную разведку,подчас работающую быстрей.
— Боюсь,выжимки заявы скоро появятся в Сети,потом
их расшвыряют по площадям и коридорам.Конечно,стража
их выметет,но сколько-то разойдётся по карманам и будет
прочитано в семьях.
— Теми,кто размножает печатное враньё и непристойные
журналы,я не занимаюсь.Обратись к...
— В тексте — старые басни о жадности града,о том,что
мы унижаем городецких,морим троглодитов и поём,когда в
пещерах за периметром детишки лижут камни и ногтями со-
скребают плесень на обед.И конечно,стон сезона — гнев,
который пал на нас.
— Ава,для исследований нужно время.Я доложу,когда
созреет результат.
—Что-то урожай в твоей теплице не торопится.Спеши,Зо-
87
лотой Луч.Граждане волнуются.Наше достижение — чёткая
организация — может сыграть с нами скверную шутку,если
град выйдет в коридоры и потребует откупиться от сирых и
голодных мириадами возков белка.Потом Чёрный город захо-
чет иметь дармовой водопровод,бесплатную энергию,деньги,
транспорт,наши шахты для их стартов...Продолжать?
— Давай.Любопытно узнать,как вы видите ситуацию.
— А вот как — чёрные нао войдут в совет и будут дик-
товать политику.Или навязывать её путём убийств,голодных
демонстраций,демагогии — у негодяев много средств,они ни-
чем не побрезгуют.Год,полтора — и они заменят нас собой.
Тогда мы станем соответствовать той криминальной репута-
ции,которую нам упорно приписывают враги.Мир мародёров
и пиратов.
— Ава,пока у меня не сложилось приемлемой версии.Как
только она появится,я тотчас доложу.
— Зато версия есть у всех,кто не состоит в твоей кон-
торе.Очень логичная и ясная,известная из древней правды.
Спроси подчинённых — уверена,они её тоже знают.И мы,
совет,будем поступать согласно ей.Когда социологи скажут,
что дольше медлить нельзя,введём осадное положение.Тут-то
двери и загрохочут,как в той считалочке.
— «Запирайте крепче дверь...» — невесело усмехнулся
Ониго.— Ава,пойми,это не выход.
— Это позволит выиграть время.И на такие меры мы пой-
дём ради тебя,Ониго,чтобы ты получил три-четыре недели
на расследование.Ищи,как глыбь роют.Камни ешь,но найди
причину.
«Спасибо,сестрица,хоть не пообещала,что начнём жерт-
вы приносить,в шахты пленников сбрасывать»,— подумал
Ониго,глядя в погасший экран.Он догадывался,кого Ава
приказала бы скинуть в глыбь первым,будь её воля.
Возвращаясь в номер за вещами — было время днёвки и
пустынных коридоров,— Форт нёс на плечах невидимые тон-
88
ны славы,накопившиеся на счету землян.Он представить се-
бе не мог,что однажды ему придётся отдуваться за все — и
мнимые,и настоящие — грехи своей цивилизации.
Опрос?скажите лучше — допрос!О нет,лемуры были
строго корректны,ни звуком не задели уязвимые места старо-
и ново-земной истории,но Форт всеми волосками псевдоко-
жи,не говоря уже о глубже расположенных рецепторах,чуял,
что ньягонцам известно немало,и главным образом из самого
доступного источника — телевидения!А что хорошего оттуда
почерпнёшь?Грязь,мразь,маньяки и ворьё,насилие и терро-
ризм,самоубийства,каждый день по сто техногенных аварий.
Не цивилизация,а какой-то перманентный конец света!По-
дружитесь с нами,мы и вас научим...
Форт про себя благодарил весь состав конференции за то,
что он (или померещилось?..или это подвох такой?) из кожи
лез,стараясь спрашивать лишь о гуманном и полезном.Слов-
но задались целью создать позитивный образ землян.Детские
учреждения,система опеки,здравоохранение,контроль за ка-
чеством пищи — кто бы подумал,что бойцы нао станут этим
интересоваться?и откуда Форту было знать про детские учре-
ждения?!
Он ждал из каждых уст чего-нибудь вроде:«Недавно в
Сэнтрал-Сити вспыхнул бунт “чёрный вторник",а десятью го-
дами раньше там случилась городская гражданская война на
Пепелище.Очень хотим услышать число потерь убитыми и
ранеными,а также о пытках и депортациях».
Так преступник,случайно угодив в число свидетелей,мает-
ся на стуле перед дознавателем — звучат невинные и безопас-
ные вопросы,а он страшится одного,прямого,беспощадного:
«Так это вы убили?»
Ужасно даже на полчаса почувствовать ответственность за
многомиллиардное потомство Евы и Адама.
Чем,каким богатым опытом мы можем поделиться с на-
родом,чудом уцелевшим в глубинных убежищах?тем,что
загадили свою планету и сбежали оттуда на другие,чтоб и их
89
испоганить?Что мы тащим за собой по космосу?ложь,инду-
стриальную агрессию против всего живого...и войны,вой-
ны — Федерация против Альты,колонисты против оборотней,
сэйсиды против горожан и повстанцев...Улыбаемся оскалом
до ушей,а сами дрожмя дрожим — вот-вот загремит свыше:
«Где Авель,брат твой?»
Едва Форт собрал сумку,как засветился телекомбайн.
Полутёмную комнату озарило хлынувшим с экрана сия-
нием — и открылось почти белое беспредельное небо,серо-
коричневая шершавая земля,каждая неровность которой от-
брасывала жёсткую тень,как в безвоздушном пространстве.
В центре,закрытый широким серебряным капюшоном,тор-
чал по плечи землянин — чернота тени неровно заливала по-
ловину мертвенного лица,заострившегося в тревожном ожи-
дании,глаза скрыты узкими зеркальными очками,шея уходит
в воротник.Человек был бледен,как с похмелья,— из той по-
роды людей,которые не загорают даже под палящим солнцем,
словно альбиносы.
— Кто это ко мне?— спросил Форт,распрямившись над
сумкой.
— Я,Зенон.— Бесцветное лицо ожило,задвигалось,ра-
душно заулыбалось.— Часа три звоню тебе и вижу только
пол и стены!Где ты бродишь?
— Лучше скажи — где ты находишься?я таких мест не
знаю.
— На поверхности.Денёк сегодня разгулялся,солнце —
глаза режет.— Сняв очки,Зенон болезненно зажмурился.
— Догадываешься,отчего туземцы дрыхнут в разгар дня?..
Вообще-то по календарю осень,могут и тучи налететь.—Дей-
ствительно,в слепящем небе над плечом Зенона плыли полос-
ки облаков.— У меня хорошие новости!Продавцы получили
два новых судна,подходящих для тебя.Одно — вот...
Зенон протянул руку,повернул камеру,и картина поплы-
ла по кругу — показались низкие конические мачты с гри-
90
бовидными навершиями,кряжистый пусковой станок грубых
очертаний над прямоугольным провалом в земле,пологие кры-
ши каких-то обширных сооружений,врытых в грунт.Станок
облапил захватами белёсое крупное тело крылатого люгера,
на плоскостях которого темнели подпалины от вхождения в
атмосферу.Громадные механизмы тупо и неумолимо двига-
лись,стремясь уложить люгер в подземную выемку.Кое-где
маячили фигурки ньягонцев в плащах и шляпах с обвисшими
полями.
—...а другое ещё на орбите.Сегодня оно спустится.Оба
налетали не больше шести лет,совсем свеженькие.А цена,за-
мечу,прежняя.Технические данные на них скачаю хоть сей-
час.Завтра можешь выбраться сюда и осмотреть люгеры.
Судно в объятиях станка смотрелось привлекательно;судя
по глянцевой обшивке,оно и впрямь мало налетало.Б душе
Форта завозился знакомый соблазн дёшево купить.Что бы там
ни твердил Pax — приобретение будет легальным.А покупка
при помощи Зенона не означает,что надо отказываться от ра-
боты эксперта и семидесяти тысяч Е.Оснащение космодрома
на поверхности выглядело вполне современным и исправным
— значит,фирма надёжная...
Даже встреча с Рахом в гостиничном номере не охладила
Зенона;раз он продолжает свои поползновения — выходит,
полиции не боится.
— В принципе я не прочь,— начал поддаваться уговорам
Форт.— Но пока у меня дела в граде;не уверен,что смогу
вырваться завтра.Давай немного отложим встречу.
— Пойми,фирма не может долго держать суда на приколе,
— горячо и нетерпеливо настаивал Зенон.— Стоянка обходит-
ся дорого.
Известная метода:«Скорей!скорей!осталось три минуты
— или вы упустите свой шанс!» Когда торгаш подгоняет,воз-
никает уйма сомнений — а не палёный ли товар?а что он
стремится замазать и скрыть спешкой?
— Не торопи меня,— отрезал Форт.— Я запомнил твоё
91
предложение — но не думай,что оно единственное.Повторяю
— мы встретимся и поглядим,что выставлено на продажу.
— Когда?
— Я свяжусь с тобой.Оставь координаты.
— Ты переезжаешь?— Зенон внимательно вгляделся в
экран со своей стороны.
— Да,нашёл место повыгодней.
— Если не секрет — какое?
— Парень,умей потерпеть.Я обещал,что найду тебя,—
значит,найду.
Незачем Зенону знать,что кандидата пригласили жить в
дом холостяков Унгела.Может,там будет шумно и тесно —
зато квартплата небольшая.
На прощание Зенон вновь улыбнулся — с надеждой,хотя
без большой уверенности.Ветер трепал края его капюшона.
Небо за его спиной быстро темнело.
Блок 4
92
93
Медеро решила подать заявление.Во-первых,она была ко-
ренная гражданка и знала,какие имеет права,а во-вторых,
легче написать о своём горе,чем рассказывать о нём.Она
боялась — если начнёт говорить о свинке,то не выдержит,
расплачется.Пусть наогэ,дама клана,или наоси,муж клана,
прочитает и решит,как быть,а она будет молчать и слушать,
что скажет нао-защитник в их лице.
Милая,ласковая свиночка не вернётся к Медеро.Никогда!
От одной этой мысли к глазам подступали слёзы,а губы начи-
нали дрожать.С зоотехником не спорят:«Смерть наступила
от нервного шока.Инфекций нет».Но отвергнуть заявление
никто не смеет!Люди нао обязаны рассматривать все просьбы!
Медеро хотела настоящего,искреннего сочувствия.Навер-
няка в граде есть человек клана,который примет её заявление
и скажет...скажет что-нибудь такое,от чего всё переменит-
ся.Есть старшие,чьи слова творят чудеса.Например,детская
докторица.Но люди нао сильней — дама Белый Жилет,ко-
торая спасает попавших в беду,или её муж Синий Жилет,
бич мародёров и пиратов.Вот бы их встретить!они бы услы-
шали о смерти Луды,тоже погоревали,а потом совершили
чудо.Они не останутся равнодушными,они помогут девочке,
которая потеряла лучшего друга!
С заявлением в кармане шорт Медеро прошла много ко-
ридоров,присматриваясь к наогэ и наоси,но подойти ни к
кому не решилась.Люди с кортиками и свистками выглядели
грозно.Легче проехать одной в лифте,чем заговорить с ними.
Пора было вернуться домой,чтобы поспеть к столу,но тут
Медеро увидела такое,от чего ноги влипли в пол,а рот сам
собой раскрылся от изумления.
Держа голову почти под потолком,громадным и медлен-
ным шагом на неё шёл корноухий из народа рослых.Стрижка
у него была совсем людская,а одежда...Несуразные,прямо-
таки до лодыжек,широкие штаны,свитер на выпуклом туло-
вище и жилет — да-да-да!— с узорами офицера нао!Твёрдое
лицо его ничегошеньки не выражало,а синеватые глаза суро-
94
во озирали коридор и встречных.
Медеро восхитилась до замирания сердца — вот это да!!
опять,как встарь — великаны пришли!Они могучие,они ум-
ные,они — силища!Ходили разговоры,что,если будет совсем
плохо,их позовут — и они справятся с любой бедой.Значит,
они уже здесь!..
— Кой,— гулким,звучным голосом,но очень вежливо
спросил гигант,чуть склонившись к Медеро,— ты что,поте-
рялся?забыл,куда идти?
— Я не кой.— Медеро очнулась;остолбенение прошло.—
Я кога,младшая.Я из корня Анда.
Если к тебе обратился наоси — стой и слушай.Хоть ве-
ликан и страшен,он всё равно какой-то...ненастоящий,как
на маскараде.Медеро не слишком его испугалась.Встреча с
ним походила на сказку про даму Белый Жилет.Это чистая
правда — если обойти корень шестнадцать раз по ходу часов
и каждый раз позвать по имени,дама придёт.Главное — идти
верным путём и не сбиться со счёта.Медеро шла правильно,
но не считала,поэтому явился великан.
— Спокойно.Сейчас свяжемся и выясним,как отправить
тебя домой.— Гигант снял с пояса телефон.
— Не надо,наоси!я помню,как.Я...— Спохватившись,
Медеро вспомнила о заявлении и поспешно достала его.—
Возьмите!
Форт принял бумагу,протянутую малышкой.Обязанности
наоси и наогэ очень сложны,надо к ним привыкать.Идея вый-
ти на прогулку в форме и с оружием походила на авантюру,
но,если Pax советует осваиваться (сам он ещё не оклемался
после вчерашнего),есть смысл прислушаться.
Нет,это вовсе не адрес малявки.
«Заявление нао-защитнику от Эрке Анда Родон Медеро,
полноправной гражданки.Прошу найти,кто напугал мою
свинку Луду до смерти,и наказать.У неё скоро должны
были родиться свинятки,и они тоже померли.Пожалуй-
ста,помогите!»
95
«Любое обращение»,— подчеркнул Pax в напутствии.
— Ладно,гражданка,будем разбираться.Расскажи мне,
как было дело.
— Её звали Луда,— начала Медеро и заплакала навзрыд.
Больше от неё ничего добиться не удалось.
Форт стоял,как столп на Гласной площади,и чувствовал
себя не умнее каменной колонны.Повторяющаяся ситуация —
почти та же,что в поезде — накрыла его,и выхода не предви-
делось.Единственная разница — прохожие оглядывались на
него не осуждающе,а скорей с состраданием.
«Если отыщу,кто беременную свинку напугал,— решил
Форт,— изувечу!за то,что пигалица наскочила прямо на
меня!»
По дороге Форт услышал от ученицы младших классов
Медеро много познавательного.Например,что содержание до-
машних свинок,долгопятов и кролов квотируется,а приобре-
таются зверьки по справке о жилплощади.Борьба с бюрокра-
тией сказалась и тут — справку в зоомагазин сливала по сети
жилконтора.Вообще граждане Эрке не ведали,что значит
«документы»;они просто числились в градском банке данных.
«Эка невидаль,— подумал Форт,— всего-то в банке!У
нас на каждого десять досье заведено,шифр-паспорта,штрих-
сетки,бирки,отпечатки пальцев и ушей прямо в роддоме сни-
мают — и всё равно народ не могут сосчитать.При каждой
переписи пара лишних миллионов обнаруживается».
— Не ешьте долгопятов,наоси,— заклинала ученица,тре-
петно относившаяся к любым живулькам.— Это лютая же-
стокость!
— Никогда.— В знак искренности Форт приложил руку к
груди.— Верь мне,я этого не сделаю.
— Требуйте в столовой клятвы,что у них в продаже только
пищевые свинки.Они от природы безмозглые.
«Я могу вломиться в дом без стука,— напомнил себе Форт
на пороге.—Я наоси,страж града —ясно?я обязан соблюдать
96
лишь правила дорожного движения и закон воинской чести».
Иной раз подмывало на хохот — до того комично было
сравнивать по пунктам вольности стража с тем «бла-бла-бла»
о правах,которое полицейский в Сэнтрал-Сити обязан кор-
ректно и разборчиво изложить каждому выродку,схваченно-
му с риском для жизни.В Эрке,как велит традиция,всё было
наоборот — стражи по утрам пели список своих прав и льгот:
«Входить в любую дверь в любое время,требовать ло-
же,воду и еду.Спрашивать любого в любом месте о любых
делах,кроме супружеских,и требовать правдивого ответа.
Применять любое оружие против любого человека без пре-
дупреждения,если это оправданно.Свидетельствовать без
клятвы».
Между федеральной неприкосновенностью дома и лично-
сти и широтой прав клансменов лежала столь зияющая про-
пасть,что Форт невольно переспрашивал Раха:«И это мож-
но?»,«И так разрешено?..».Трудно было отделаться от впе-
чатления,что Pax совершает обязательный обряд розыгрыша
новичка.
— Добрая ночь!— Форт вошёл как можно осторожней,по-
тому что семейная жизнь Родонов начиналась в сантиметре
за порогом.Здесь было заселено всё,включая потолок,куда
упирались стойки многоярусных коек.Некое чадо в подгуз-
нике проползло ему поперёк дороги,толкая лапкой игрушку с
колёсами и жужжа,как плохой электромотор;пара недорослей
свесилась с верхних коек,освещённых лампами величиной с
ноготь;из-за переборки выскочили хрупкая девица и плотно
сложенная дама,а муж-хозяин лишь взглянул на гостя,после
чего вернулся к возне с разобранным бытовым прибором.Ещё
одно дитя,довольно волосатенькое и в штанишках,сосредо-
точенно карабкалось по стойке.
— Наоси,наш дом — ваш дом.— Хозяйка вытерла руки
передником.— Располагайтесь.Будете обедать?
— Благодарю,я сыт.Ловкий у вас паренёк.— Желая сде-
лать комплимент хозяйке,Форт мотнул головой на цепко ле-
97
зущего вверх малыша.
— Это лемурид!он не разумный!..— шепнула Медеро,ти-
хонько дотронувшись до рукава Форта;недоросли сдавленно
зафыркали,а девица спрятала улыбку за ладошкой.
«Ни слова лишнего!» — скомандовал себе Форт.
— Я насчёт свинки,по заявлению коги Медеро.Кто из вас
видел,как умерло животное?
Государственное дело!Подростки упали с коек,старшая
сестра спихнула их с пути и села рядом с отцом.Семья вмиг
расположилась полукругом,а Форт оказался в центре.Лему-
рид лез и лез,всецело поглощенный процессом.
Свидетелями оказались все.Бедная Луда заметалась,за-
пищала,затем слегла,часто дыша,а через час её не стало.
— Вы не здешний,наоси;может,и не видели,какие у
нас свинки.— Радуясь тому,как внимательно и чинно слуша-
ет чужак,мамаша Родон расплела неутомимый язык.— Они
боятся сильного шума,ударов и всяких там криков.Бывает,
пьяный гаркнет в коридоре — есть такие граждане,глупее
пищевой скотины,— а у свинки тотчас перепуг и лапки дёр-
гаются!И на корм привередливы.Наша сестра в положении
бесится,то глину погложет,то гвозди полижет,а свинки — те
всегда капризятся.
— Я так понял,что причин пугаться не было?— Форт
оглядел семейство.— Никто не шумел,не стучал?
— Нет,никто!
— Ума не приложим,с чего она разволновалась!
«Да,детишка,следствие будет недолгим,— с сожалени-
ем посмотрел Форт на понурую Медеро.— Тут ни начал,ни
концов не сыщешь.Искать и наказывать — некого».
— Что сделали с трупом?
Медеро всхлипнула;мать подала какую-то квитанцию:
— Вот заключение от зоотехника.Мы,как положено...
«Схожу.— Заметив мелко отпечатанный адрес,Форт тем
самым нашёл способ благовидно улизнуть от Родонов.— По
крайней мере,совесть чиста будет».
98
Он сделал вид,что глубокомысленно изучает куцый доку-
мент,хотя глаза скользили мимо строчек.
—...днёвку Меде над ней просидела,не спала и в шко-
лу не пошла,— поглаживал а мать нахохлившуюся дочурку.
Лемурид,отдышавшись,показал Форту свой узкий язык,по-
хожий на ломтик недозрелого перца.— Это,наоси,— от дрян-
ного корма!Ещё в позапрошлую ночь,когда Тарья приволок
эту коробку,я понюхала — и чую,мылом пахнет.Я сразу ска-
зала:«Испорчено!» Ты куда смотрел,когда корм брал?!а?Я к
кому обращаюсь?!
По тому,как потупился и виновато забурчал один из недо-
рослей,Форт без труда угадал его имя.
— Мужиков ни за чем послать нельзя.Всегда не то ку-
пят.А кто потом идёт в магазин ругаться?мать,конечно!А
если бы малыш Бун сглупа этих зёрен наелся?да на пару с
лемуридом!оба сдохли бы!
— Мама!— гневно воскликнула девушка.— Мама,вы та-
ких слов не говорили!Омойте язык,пожалуйста.
Хозяйка Родон живо залила в рот полстакана,подарив
Форту немного тишины,и,булькая водой в надутых щеках,
замычала и замахала лапками,показывая,что ей некуда сплю-
нуть полоскание.Тарья,жаждущий обелиться в глазах ма-
мы,подсунул ей какую-то миску.Хозяйка опорожнила рот,но
лишь затем,чтобы напуститься с новыми упрёками,— оказа-
лось,миска-то принадлежит малышу!Малыш заревел,поняв,
что оскорбили его личную посудину.
— Ты братика не любишь!ты о нём нисколько не забо-
тишься,а он тебе родной!ты мне нарочно его чашку дал,
вредитель!Тебе лемурид роднее Буна!Буник,Буночка,иди к
маме!
«Бегом отсюда,и не возвращаться,— решил Форт.— Нет
ничего хуже,чем вмешиваться в личную жизнь иномирян.Тем
более — когда у них ни повернуться,ни даже плюнуть негде.
Родит мамаша ещё двух лемуридов,дочка — тоже;спать при-
дётся стоя — тут-то они к нам и эмигрируют!Одна загадка
99
решена — теперь я знаю,почему ньягонцы едут в Федерацию.
Мы считали — за свободой,а они — за жилплощадью!»
Хотя семейка ему не приглянулась,одно существо вызыва-
ло в нём жалость — Медеро.Пока домашние препирались,она
сидела тихо-тихо,неотрывно глядя на него.Ждала,когда ве-
ликан сделает волшебный знак рукой — и несчастье растает.
Эти ждущие серебристо-зелёные глаза не отпускали Форта,
и он,собрав в кулак своё упорство,возвратился к роковой
бумажке зоотехника.
— О чём я говорила?..Корм!злыдня была в корме,наоси.
Это порченая партия!Сходите в магазин и убедитесь — все
коробки с гнилью.Когда мы маленькую Луду — бедная,как
она мучалась!— понесли на зоопункт и ждали справку,там
ещё дважды восемь были с мёртвыми,и вдвое больше — с
хворыми и квёлыми.Всё в одну ночь — наверняка когда пар-
тию пустили в продажу!
Форт ещё раз тщательно прочёл документ.
«Дата выдачи — ночь 5,луна 10,24.20».
«Дата смерти — ночь 5,луна 10,16.30».
Стоп.
«Через час её не стало».Значит,приступ начался около
15.30?
Форту живо вспомнилось беснование на стадионе.Местное
время было — 15.32.
— Послушайте...когда ей стало плохо,как чувствовали
себя вы?те,кто был дома?
— М-м-м...никак.Очень грустно,тяжело было,— по-
трясла ушками старшая дочь.— Мы все из-за неё пережива-
ли.Ещё бы!..Тарья!смотри,Бун пополз на улицу!
Недоросль с певучим звуком выпрыгнул из семейного кру-
га,но карапуз уже выбрался за дверь.
— И ничего особенного не заметили?
— А-а,потом пришёл медработник и предупредил,чтоб мы
готовились к приёму пострадавших.Но у нас была мёртвая
свинка,поэтому к нам никого не положили,пока нет справки
100
зоотехника.
— Далеко ли спортзал?
— Который,наоси?
— Тот,где вчера возникли беспорядки.
— Не близко — в двух корнях отсюда!
Медеро,вздохнув,уставилась в пол.Ну вот,заговорите о
спортзале,а про Луду позабыли.Всякие слухи и страсти стар-
шим куда важнее свинки!..Не любят они звериков и не печа-
лятся о них.Наверное,это неправильный великан-спаситель.
Надо было пройти по кругу тридцать два раза,с пригово-
ром...
От зоркой матери,однако,не укрылась её грусть — мать
привлекла к себе пригорюнившуюся крошку и обняла.
— Деточка так расстроена!почти больна.— Хозяйка Родон
искала взглядом понимания Форта.— Я поведу её к доктори-
це.
— Весьма признателен за гостеприимство.— Форт встал,
тотчас заняв собой полквартиры.— Кога,я сообщу тебе,когда
накажу виновных.
Выйдя,он повернул туда,где,согласно схеме,находился
зоопункт.Вероятно,заведение давно закрыто,а персонал го-
товится ко сну.Ничего,сегодня им придётся поработать сверх-
урочно.
«...или я не наоси!»
Тарья сидел за поворотом в коридоре.Пытаясь удержать
взятого на руки неугомонного братишку,он балабонил что
есть мочи,а вокруг сгрудилась пацанва со всей улицы.
—...настоящий спец по свинкам!
— Со свинофермы,что ли?
— Не,туда не пускают корноу...— Подросток с раскра-
шенной в три цвета шевелюрой вякнул,чуть не прикусив язык
от звонкой оплеухи,с размаху отвешенной ему бойкой дев-
чонкой.На Форта вытаращилось две дюжины больших глаз,
мерцающих зеркальной синевой.
101
— Где свиноферма?— спросил Форт в пустоту над дрожа-
щими ушами ребятни.
— Там!!— Все руки вытянулись в одну сторону,что на-
прочь исключало обман.
«Мелкие животные...— Форт прикинул,куда ему напра-
виться в первую очередь.— Чуткие и хрупкие.Классический
материал для опытов...Если здесь так следят за их болезня-
ми,что записывают даже время смерти,то...надо просмот-
реть все записи за прошлый день.Тьфу,за минувшую ночь!я
никогда не научусь жить на этой перевёрнутой планете,будь
она неладна!Но что могло подействовать на свинок?и что
творилось с людьми?..»
Задержка движения возникает сразу и видна всем,та-
ковы условия зарегулированной жизни града.Теле- и радио-
сеть не изменяют своего вещания,но с каждой минутой
растёт напряжение — остановились поезда,померк свет,
всё гуще толчея на станциях.Под вой сирены проносит-
ся военный состав,за ним аварийный.С платформ видно,
что вагоны полны горноспасателей,нагружены снаряжени-
ем в обтянутых оранжевыми лентами контейнерах.Сле-
дом пролетает санитарный поезд.
Слухи возникают,множатся и путаются.Социологи,
внимание!Массы колеблются!неверный жест,выкрик,по-
рыв — и всё смешается в водовороте паники.Слишком ве-
лико давление тревоги в сжатом градском пространстве,
недопустимо высока плотность народа в подземных ходах,
поэтому — тс-с-с!Соблюдать порядок,никаких пугающих
новостей;распоряжения лишь чёткие и ясные,твёрдым
спокойным голосом.
Разведчики едут первыми — раньше воинских эшелонов,
раньше врачей и спасателей,под торопливый перезвон пу-
тейской сигнализации:«Задержать движение!пропустить
вне графика!» Пути забиты,разрулить затор нельзя.«Пой-
дёте верхним грузовым».Стрелка переводится на восходя-
102
щий путь,с тяжким скрежетом расходятся щиты наруж-
ных врат.— и состав вылетает в слепящий свет.
Впереди жгучий блеск солнца на рельсах.«Надеть очки!»
Из упорядоченной искусственной среды глубинного града —
в необитаемый мир поверхности.Вместе с лавиной неудер-
жимого света на эшелон обрушивается водопад чуждых
звуков.Стон и свист,бессловесно плачущий незримый хор
— то бьющийся об острые выступы шальной ветер тер-
зает грани скал.От напора вольного,стремительного воз-
духа захватывает дыхание.Под белым солнцем скалы и
земля пылают мрачными первобытными красками,а высо-
кое небо заставляет пригнуться,опустить глаза.В первые
минуты после выхода на поверхность очень неуютно ощу-
щать,что вокруг нет.стен,что над головой — пустота.
«Аааоооййиии» — бесконечен визг колёс.Батарейный
электровоз спешит вырваться из долины,извивающейся
между терриконов.На выщербленных,источенных ливня-
ми и ураганами высотах торчат скелеты сторожевых ба-
шен;некоторые — свеже сияющие и прямые,они увенчаны
колпаками следящих систем.,другие — потускневшие и по-
косившиеся,давно рухнувшие с постаментов.
Лето!Тяжёлое лето над Эрке — грозовая туча-медуза
уплыла,исхлестав бедную землю огненными щупальцами
молний.Вдоль железного пути дымятся лужи-озёра,обсы-
хая по краям коркой грязной пены.Невидимое,тугое от
влажности,горячее спёртое марево стелется над грунтом
и почти зримо колышется,волнуемое вихрями — зарож-
даясь на голых вершинах холмов,они свирепо крутятся
и сходят по склонам,чтобы увязнуть в стоячей духоте
долин.Бурые травы,похожие на звериную шерсть,лезут
из земли,но у дороги они выжжены,насколько достигает
пламя огнемёта.
Один Paxподнялся с сиденья у глухой стены вагона,
чтобы без очков посмотреть на проносящийся пейзаж.Ве-
тер бил Раха по лицу,жар испарений душил его,но откры-
103
тый вид и глубина неба не пугали — напротив,он жаждал
насытиться ими,а изнутри,из памяти,возникали неуло-
вимые,зыбкие образы — стелющийся зелёный шёлк лугов,
пышно-пенистые купы деревьев,голубой изгиб реки...
И тотчас слабые воспоминания стирались угрюмым,
скребущим глаза,наждачно-шергиавым,видом поверхно-
сти.
— Офицер Унгела Pax,— хрипло позвала пластинка на
груди,— сообщите ваше местоположение.
— Восемьдесят четвёртая верста от града.
— Вас поддержит мотоброневагон 1106,он будет на
месте через тридцать минут..Введите его шифр в адреса
рации.
— Понял;записываю.
— Заодно держите съёмки с «летучих глаз».По этим
кадрам вы определитесь с тем,как ведёт себя население.
— Есть ещё что-нибудь?
— Ничего.С Мертвушкой по-прежнему нет связи.Полу-
чаем автоотзывы с терминалов путейцев,полиции и гар-
низона,но к экранам никто не подходит..Часть экранов
отключена.
— Рации локомотивов?в Мертвушке и на линиях долж-
ны быть составы.
—Они есть,но не отвечают.Та же картина,что пятой
ночью на севере.
Paxне мог взять в толк,как это так — все покинули
посты] Дорожники и военные всегда славились дисципли-
ной...Но пять суток назад,в двенадцатую ночь луны,
на северном рубеже града неожиданно возникла массовая
паника,и вера в стойкость служивых была поколеблена.
Мало кто из них справился с приступом страха и сохранил
верность служебному долгу.
Тими обобщала в компьютере данные со всех средств
наблюдения — следящие колпаки на башнях,спутники,ав-
томатические вездеходы.Теперь Paxперекинул ей записи
104
«летучих глаз».Не вставая,она сообщила:
— Pax,мы не проедем.Путь занят стоящим составом.
Это рудовоз на топливной тяге.Двигатель локомотива
работает,но состав неподвижен.Дистанция двенадцать
вёрст.
— Что там от «глаз»?
— Из Мертвушки разбегаются люди.
— Поверху?!..
— Как ни странно — да.По оценкам — около полуми-
риада человек.Уходят по всем направлениям,опрометью.
Я отследила броневагон 1106 — он движется по ветке от.
своей городецкой базы.
Форт с одноклассниками бывал на разных предприятиях.
Его профилировали по технике,но пищевое производство то-
же считалось техническим,поэтому Форту довелось увидеть
и фабрику пластмяса,и завод карбонгидрата.Скотоводство
процветало вне Сэнтрал-Сити,в экологически благополучных
районах.
Здесь же ферма находилась среди града,в шахте.
Не понадобилось ни пропуска,ни долгих согласований —
лишь блеснул глаз-фонарь на шлеме охранника,а метка на
жилете Форта ответила бледной вспышкой.Между тем обе-
регался объект более чем серьёзно — без труда можно было
заметить не меньше трёх рубежей контроля и средств заграж-
дения.Даже пулемёты в бетонированных гнёздах — амбразу-
ры позволяли простреливать весь пеший коридор,ведущий к
ферме.Никаких сомнений,что тоннели для подвоза кормов и
транспортировки мяса охраняются так же тщательно.От ко-
го?..
Доступ в зону,где корм превращался в белок,оказался
куда сложней,чем внешний вход.На этом рубеже искали не
оружие и не взрывчатку.Здесь деликатные работники в чи-
стейших комбинезонах и мокасинах следили за невидимым
врагом.
105
— Когда вы последний раз проходили санитарную обработ-
ку?Медицинский сертификат при вас?как жаль...подожди-
те,мы справимся в банке данных.Посмотрите наши журналы.
Время текло,как последняя капля воды из бутылки.
— Мы очень рады,что вы здоровы.Но чтобы войти на
ферму...Вам это не повредит.Обеззараживающие средства
не всасываются в ваш — извините за выражение — дыхатель-
ный мешок.Мы осведомились в справочнике об артонах.
Из клубящейся голубым газом камеры Форт попал на при-
ём — на приём!— к первому управляющему смены.Этот нья-
гонец был уже в годах,но подтянут и довольно моложав.
— Что угодно наоси?
— Очень приятно познакомиться.— Пообщавшись с абори-
генам и несколько суток,Форт усвоил одну полезную истину
— здесь чем галантерейнее ты выражаешься,тем ласковее те-
бя принимают,хотя с объятиями бросаться не спешат.— Вы
собираете данные о состоянии животных?привес,удой...
«Выгул,окот,опорос,— цепями выкладывались термины.
— Господи,какую дичь я несу!..»
Форт распаковывал и размещал в уме сведения из архи-
вов серии WSEY.Он и не думал,что эти данные когда-то
пригодятся,но ёмкости мозга позволяли накапливать огром-
ные запасы информации.Частично Форт постирал сведения
по биологии.Как оказалось,он не зря сохранил остатки.
— Да,естественно.Кроме удоя.Лечебное молоко свинок
добывают в отдельном подразделении пищепрома.
— И смертность отмечаете,я надеюсь?
— У нас строго учитываются потери в откормочных парти-
ях до забоя.— Биоинженер в душе обиделся — неужели наоси
не доверяет его компетенции?!.
— А...— Форт извлёк ещё пакет сжатой памяти.— Пле-
менное хозяйство?свиноматки и свинятки?
— Потрудитесь перечислить рубрики,которые вам требу-
ются.Я представлю все необходимые данные,— сухо ответил
управляющий.
106
«Если бы я знал,что мне нужно!..Впрочем...»
— Состояние животных за всю ночь пять,по часам.Поте-
ри среди приплода,среди откормочных партий и свиноматок.
Выкидыши.Сколько съедено пищи,сколько не съели.И срав-
нить с ночью три.
Обида и досада,поселившиеся было в сердце управляю-
щего,мигом улетучились.Он всмотрелся в иномирянина с
тщательно скрываемым любопытством.Самозванец не может
одеться в жилет с узором Унгела и надеть портупею с корти-
ком — тем более эйджи!такого ряженого мгновенно вычислят
и выдворят,а если он устроил маскарад с преступной целью,
то одной высылкой не отделается.На своём веку управляю-
щий перевидал не одну сотку наоси;это были и храбрецы,
и хитрецы,и наглецы — всякие встречались,но ни один не
произнёс бы слово «выкидыш» с той интонацией,с которой
говорят «редуктор»,«конденсатор»,«двигатель».Нао Унгела
приобрёл в свои ряды нечто уникальное.
— Вы...военный?— недоверчиво спросил биоинженер.
— Эксперт,— ответил Форт гордо.
Пока ночная смена сводила цифры и отправляла на печать,
Форт озирал грандиозный столб,проходящий по шахте.Ма-
тово светящаяся титаническая конструкция была прозрачна,а
внутри её рассекали мириады переборок,аккуратно делящие
цилиндрический объём на секторы,где шевелилось море —
целый океан пищевых свинок!Громада опиралась на тысячи
зигзагообразных балок,обвивающих её сверху донизу и пе-
редающих немыслимый вес фермы на стены шахты.Водяные
трубы,трубы с ползущей кашей,сливы отходов,гофрирован-
ные рукава,световоды,поршни безостановочно ходящих лиф-
тов,движущиеся силуэты ньягонцев — супергенератор мяса
жил и действовал постоянно.Огни понемногу угасали,по-
гружая вселенную свинок в бездумный сон сытости.Зрели-
ще буквально околдовывало,и,когда Форта окликнули,он не
сразу отвёл взгляд от колонны.
— Наоси,вот подробная сводка.Смею вас заверить — о
107
неполадках мы тотчас сообщаем в пищепром и при любых от-
клонениях режима поставляем граду необходимое количество
мяса.
— Не сомневаюсь,мотаси.Огромное спасибо за помощь;
вы оказали нао неоценимую услугу.
— Польщён вашими словами.— Управляющему было при-
ятно и необычно слышать от чужака правильное обращение к
старшему.— Приходите в любое время и с проходной сразу
обращайтесь ко мне.Я позабочусь,чтобы вас поскорей пропу-
стили.Но не быстрее,чем проходит дезинфекция.
— А скажите — далеко ли отсюда расположен спортзал?
— Какой именно?
∗ ∗ ∗
Pax спал спокойно — не иначе как ещё раз побывал у врача
и подлечился.Теперь на лбу его не выступал холодный пот,
он не метался в постели и не бормотал чужих зловещих слов;
поглядеть со стороны — покажется,что ангел.И всё же Форт
растолкал его без всякой жалости.
— Пищепром — ты связан с этой фирмой?
— Пище...— Поморгав,Pax энергично потёр ладонями
лицо,чтобы прогнать сон.— Нет,это не моё ведомство.
— Неважно,чьё оно.Ты получаешь оттуда сведения?
— Очень редко.Охрану объектов несёт полиция,а мы...
— Ладно,пропустим.Я был на свиноферме — и не только
там.
Раху показалось,что сновидения продолжаются.
— Где?..
— Проснись,офицер!я полночи занимался свинками и
вставил суетиться сотню человек.Знаешь,быть наоси — это
грыжа!Но за совет вникать во все мелочи я тебе признате-
лен.Смотри — вот справка зоопункта,вот отчёт свинофермы.
108
Здесь — ночь 3,тут — ночь 5.Цифры смертности...а вот —
снижение привеса скота и потребления еды.Разница по ночам
тебе заметна?
— Простите,но я не улавливаю — зоопункт,привес...о
чём вы говорите?
— Ох...Ты меня нанял,верно?
— Да.К слову — вам назначено денежное и вещевое со-
держание от штаба сил.Сумма небольшая,но позволит сэко-
номить на квартире.
— Спасибо.Земляне должны поддерживать друг друга.Но
я не о том.Одновременно с беспорядками,где тебя помяли,в
стороне от стадиона происходил мор свинок.Почти минута в
минуту.А на ферме начался падёж —правда,тамошние ребята
овладели ситуацией.Я могу подтвердить слова цифрами.Но,
сам понимаешь,все зоопункты и фермы я обойти не мог по
времени.Теперь-то ты очнулся?
— Номер свинофермы,— уже отнюдь не сонливым,а ко-
мандным тоном потребовал Pax,стремглав влезая в шорты.—
Номер зоопункта!
— Я назову.Если ты скажешь наконец,чем же конкретно
мы занимаемся.
Pax примолк,сжав губы.
— В больницах вы,видимо,не были...
— Мне что,разорваться?!
—...иначе поняли бы,что мор свинок — не главное.У нас
мор людей и поэтому — режим молчания.Свинки,свинки...
— Глядя куда-то сквозь стену,Pax в отстранённом раздумье
сузил глаза.— Да,это прошло мимо нас.Как жаль...Мы
столкнулись с явлением очень недавно — чуть меньше трёх
лун тому назад.Ищем причину.Условия работы...вы тоже в
них находитесь — можете представить,каково нам.
— Я подозревал,что паникой не ограничилось...А в чём
причина?
— Пока есть только записи последствий.Мы с Тими...
это лучше показать.
109
— Броневагон одиннадцать ноль шесть,говорит Унгела
Pax,градская безопасность.Вы ближе нас к Мертвушке —
что наблюдаете?
— Люди навстречу,офицер.Бегут,как с цепи сорва-
лись,прямо по путям.Гудим,чтобы разогнать,но что-то
плохо действует.В общем,они нас замедляют.Нет смысла
брать их на борт;если на ногах — значит,врачей дождут-
ся.
— Врачей?среди них есть раненые?
— Думаю,есть.На скорости не разглядишь,но окровав-
ленных почти не заметно.Зато вид у них — самый пещер-
ный!Орут на нас...
— Дыма над выходами Мертвушки нет,— уверенно до-
ложила Тими.— Это не подземный пожар.
— Может,затопление.— Paxнетерпеливо стукнул ку-
лаком по краю борта.
— О прорыве воды сообщили бы.— Тут Тими была од-
нозначно права.
Запели тормоза;эшелон стал замедлять ход.Впереди —
неподвижный состав из думпкаров с рудой.Над рычащим
вхолостую тепловозом бился фонтан выхлопа.
— Четверо — туда,— скомандовал Pax.— Поднимитесь
в кабину;выясните,что с бригадой.
— Унгела Pax,говорит одиннадцать ноль шесть,мы
в заторе.Встали.Городецкая рвань лезет на вагон,они
как бешеные.Выпускаю десант;попробуем стряхнуть их с
брони и разогнать шокерами.
— Одиннадцать ноль шесть,слушайте приказ!Отлови-
те кого-нибудь,кто немного владеет собой,— и расспро-
сите,что произошло.
— Офицер Pax,машинист и помощник погибли.Хорошо
хоть состав остановили,а то бы нам пришлось прыгать
с бортов или пятиться к Эрке.Сейчас пустим локомотив
задним ходом...
— Ох и долго мы будем ехать,— вздохнула Тими,скла-
110
дывая компьютер.— Pax,я поведу тепловоз.Одного парня
беру помощником,второго — чтобы перевёл стрелку на
разъезде.
— Действуй.
В двух десятках зеркальных очков отразилось мимолёт-
ное касание — соприкоснулись на прощание руки Раха и
Тими.
— Одиннадцать ноль шесть,как у вас?
— А вот послушайте.Тут такой продуктивный диа-
лог...Даю трубку беженцу.То есть его держат,а я даю.
Из рации понёсся истошный,пульсирующий крик:
— Дверь,дверь заприте!..на замок!Скорей,гони отсю-
да!!Почему стоим?!командир,ходу!!
Раху стало нехорошо.Нечто подобное он слышал пятой
ночью на северной границе,куда отряд бросили по тревоге
после внезапной потери связи с несколькими городцами.
Мировой шар поворачивался на своей оси;солнце стало
склоняться к закату.Удалось довести состав с рудой до
разъезда и обойти его по параллельному пути.Броневагон
одиннадцать ноль шесть пришёл к Мертвушке немногим
раньше эшелона Раха,так что вниз сошли вместе.Сделать
предстояло многое — обеспечить подход поездам из града,
проверить электросети и водопровод,навести хоть какой-
то порядок в городце и отснять наиболее важное.
Лестницы и коридоры,как ковром устланные измяты-
ми,раздавленными людьми,по которым неслась толпа.
Там,где возникал завал из тел,бегущие прыгали передним
на плечи,шли по головам;местами трупы были навале-
ны до потолка.Детей находили в самом низу человеческих
куч.
Казарма гарнизона.Совсем недавно там гремела беспо-
рядочная пальба.Мёртвые солдаты и офицеры,нашпиго-
ванные пулями,в мундирах,похожих на решето.
Отрытый из груды тел человек бормотал,съёжившись:
— Они выбежали оттуда...ничего не говорили...один
111
бил другого пистолетом по голове...стали стрелять в
нас...я лёг,на меня навалились...
Застывшие картины отчаянных самоубийств и насилия
— множество глубоких рваных ран,нанесённых себе разби-
той бутылкой,и зажатый в руке осколок-«цветок»;ножи,
вогнанные в себя куда попало,и не один раз;распухшие
кроваво-жёлтые лица взахлёб опившихся алкоголем и опу-
стошённые бутылки вокруг;электрик,бросившийся на вы-
соковольтные контакты;лица,разорванные ногтями,вы-
давленные глаза,следы зубов на шее,руках,на груди.Без-
образные сцены,навек остановленные смертью,словно фо-
товспышкой.
— Почему они забирались туда?— шёпотом спросила
Тими,проводя лучом фонарика по койкам верхнего яруса.
Там иногда лежало по семь-восемь трупов,сбившихся в пе-
реплетённые клубки,замотавшихся в простыни и одеяла,
накрутивших на голову полотенца.
Хихикающие безумцы.Безумцы плачущие и поющие.
Безумцы в оцепенении над телами близких,зарывающие-
ся в тряпьё,прячущиеся в нишах и вентиляционных ко-
робах.Безумцы в форме и в штатском,в противогазах и
нагишом,взрослая женщина с безголовой куклой и наоси,
самозабвенно лижущий кортик языком в крови.
Некоторые просыпались;их пробуждение было не лучше
сумасшествия.
— Кто вы?где я?зачем вы пришли?дайте мне одеться!
отвернитесь!
— Успокойтесь.Мы не причиним вам вреда,— Тими на-
крыла трясущуюся женщину одеялом,помогла ей завер-
нуться.— Мотагэ,вы помните,что с вами случилось?
— Я...нет...я вчера...— Она потерянно озиралась.
— Вчера?..
На вдохе краска бросилась ей в лицо,зрачки расшири-
лись,а взгляд устремился вниз,словно пол стал раство-
ряться под босыми ступнями.Она взметнулась на койку
112
второго яруса,потом спрыгнула и бросилась к двери;её
едва удалось перехватить.
— Слышите?слышите?!там!выпустите-е-е!!— Она
изворачивалась,билась,вырывалась.— Это не я!я не вино-
вата!Я гражданка,вы не смеете...
Неистовые телодвижения превратились в конвульсии;
женщина запрокинула голову,глаза её закатились,дыха-
ние перешло в задушенный хрип.
Pax выключил проектор.Обезображенное безумием и бо-
лью лицо исчезло.
— Вот как оно выглядит.Запись с моего шлема,ночь сем-
надцать седьмой луны.В дальнейшем массовые приступы за-
трагивали разные корни града,городцы,один раз — космо-
дром.Интервалы —от пяти до восемнадцати суток,без какой-
либо системы и порядка.Вчера вы видели десятый приступ,
хотя я считаю,что они случались и раньше,но вне градско-
го периметра.Однажды вся бригада реставраторов погибла в
шахте далеко на юго-западе — я выезжал туда на расследова-
ние,но причину их смерти выяснить не удалось.
— Сейсмическая активность,инфразвук — «голос недр»,—
сразу предположил Форт.
— Отсутствовал.
— Выделение подземных газов.
— Не отмечалось.Во всяком случае,не больше обычного.
— Диверсия.Психомиметики в воздухе вентсистемы.
— Проверяли — посторонних примесей не было.
— Какие-нибудь шокирующие передачи по телевидению.
Есть такие зомби-сериалы,что даже у здоровых вызывают
судороги.
— У нас таких не бывает,— укоризненно взглянул на него
Pax.—К тому же локомотивные бригады телевизор не смотрят
— они заняты ведением составов.
— С психиатрами советовались?
— Первым делом.Их заключения не проясняют сути.У по-
113
страдавших самые разные расстройства — стремление к наси-
лию,к самоубийству,паническое состояние...даже эйфория.
Не говоря уже о смерти от страха.
— Но что-то общее у приступов есть?
— Вряд ли это важно.Мы рассматриваем объективные
причины,а не религиозные чувства.Сейчас я намерен вплот-
ную заняться феноменом смерти животных — и жду вашей
помощи,наоси Фортунат.
— Идём,— встал Форт.— Но я не уверен,что свинки
расскажут нам больше,чем люди.Да!а вы не проверяли,
как приступ действует на эйджи?Там,на стадионе,у тебя не
было...ну,странных ощущений или замыкания в сознании?
Pax не ответил,каким-то недовольным,если не оскорблён-
ным движением резко отвернув голову к левому плечу.
Блок 5
114
115
На дальней периферии градских корней полые ветви-
тоннели сужаются и лезут ввысь,к верхним пластам пород.
Там квартиры становятся норами,а люди похожи на горо-
децких босяков.В этих захолустьях жилища образуются вне
плана — стены пещер сканируют эхолокатором,чтоб отыскать
карстовые каверны и заселить их.На схемах для приезжих
подобные места обозначают ровной заливкой,без улиц и стан-
ций,с пометками:«Left Field» — Окраина,или «Boondocks»
— Дыра.Лефилды и бундоксы не годятся для прогулок,и за-
брести сюда может разве что ярый поклонник льеш-трэш или
тот,кому удобнее обстряпывать свои дела в потёмках.
Смелый этнограф может здесь отснять — за плату и по
предварительному сговору,— как плавят камень раствором,
нелегально купленным у проходчиков с конуса погружения;
так создаются новые квартиры,не отмеченные в жилконторе,
а потом к ним тайком ведут стель — воду,электричество,
канализацию.
Прочим гостям града лучше миновать лефилды на трубо-
поезде;тогда не увидишь,какие неприятные люди шастают по
переходам и стыкам боковых отводков и какие подозрительные
рожи иногда высовываются из нор.Здесь торгуют жареными
долгопятами,что в приличных кварталах совершенно недопу-
стимо.
Эйджи,торопливо идущий по коридору лефилда,не вызвал
у жителей никакого интереса.Корноухие — не редкость там,
где можно дёшево купить отраву,приносящую блаженство.
— Вот такая,значит,плесень,девки,— тихо,но ясно про-
изнёс кто-то в стороне,и целая свора недорослей рассмея-
лась,кто с нарочитой хрипотцой,кто с игривым повизгива-
нием.Они толпились у плаката:«БЛЕДНЫЙ ГРИБ — ЭТО
ВРЕД!КИШЕЧНАЯ БОЛЬ,ДВОЕНИЕ В ГЛАЗАХ,БЕССИ-
ЛИЕ,БЕЗУМИЕ».
Контролёры в оранжевых жилетах разбирали щипцами
смятый мусор в урне,а квартальный золотарь лениво огры-
зался на их замечания:
116
— Не наша грязь!Подбросили.Смотрите,кости.Тут ни
одной столовки,где с костями подают.Нечего придираться.
— Урна слизью заросла.Не чистишь,ядом не смазываешь.
Идём в кладовую;покажешь,сколько химикатов в наличии.
Расход по журналу проверим...
— Кости-то разгрызены...— Контролёрша поднесла добы-
чу поближе к лицу.— Прямо в мочало изжёваны.У тебя что,
троглодиты завелись?
— Двери в граде настежь,заходи,кто хочет!— повысил
голос золотарь.— Вчера двое оглоедов побирались,песни пе-
щерные пели...
Словно заслышав его,в квартирной норе,вход в которую
был занавешен тряпками,гаркающим голосом рванули разу-
хабистую песню:
Она гуляла по тоннелю,
А он валялся на панели.
На нём дырявые лосины,
А ей цена четыре крины.
Радуга!
Ты вся такая,будто радуга!
В мою башку вонзилась радуга!
Я помираю от любви!
Над головами хлопали затворы пневмопочты и гулко про-
носились круглые контейнеры.Простенок был запачкан кри-
вой чёрной надписью:«СВИСТУНОВ В ШАХТУ,ДАВАЙ
СВОБОДУ!» В лефилде боялись носящих свистки и узоры,но
сейчас стражей не было видно,и недоросли в пятнистых ло-
синах и с причёсками цветов радуги вольготно хорохорились
в проходе.
Следом за мужчиной-эйджи быстро прошёл вынырнувший
из-за поворота парень с косо подрезанными по-мародёрски
ушами,в мешковатой блузе и просторных портках драчуна.
Девка из недорослей кривлялась у него на пути,и он взмах-
117
нул рукой,отбросив девку прочь.От боли она вскрикнула с
обидой:
— Пся городецкая!долгопят тебя родил!
Парень мельком зыркнул назад — и недоросли прижались
к стене,испуганные взглядом,полным холодной жестокости.
Не замедляя хода,парень достал из-под блузы...
Недоросли,отталкивая друг дружку,бросились прочь,а
парень,больше не замечая их,выбросил руку с пистолетом-
автоматом,и коридор огласила короткая очередь.Эйджи рух-
нул вперёд,растянувшись на полу с простреленным черепом.
Парень,ускорив шаг,перескочил через труп и исчез в боковом
отводке коридора.
— Давно ли вы видели Зенона?— осторожно спросил Pax,
стоя у Форта за спиной.
Около полутора суток они то вместе,то порознь сновали по
граду и рассылали запросы по учреждениям зоотехники и пи-
щепрома.Если Pax и говорил с напарником,то лишь по делу,
но порой Форт успевал поймать его заинтригованный взгляд
— так смотрел управляющий на ферме.Суть сомнений Раха
была очевидна — ему открылась такая неожиданная сторо-
на познаний Форта,что впору начинать всё снова:«Я изучил
материалы на вас и нашёл там немало сомнительного...»
— Как же...— Форт принял самый невинный вид.— Тре-
тьей ночи мы его вместе наблюдали у меня в гостинице.
— Но после этого вы собирались встретиться с ним?..
— Не довелось.А сейчас и вовсе некогда.
— И не придётся.Зенон убит,— тихо молвил Pax.— Се-
годня,около шестнадцати десяти.
Форт избежал почти неотвратимого в подобной ситуации
и нестерпимо пошлого вопроса:«Как?!» С порога поверить в
сказанное было трудно,даже мучительно,но Pax был из тех,
кто убеждается,только лично вложив перст в рану.Как пить
дать,он успел побывать у тела.Значит,факт.
Сразу и напрочь расхотелось что-либо расследовать.Да,
118
кролы,долгопяты и свинки милы,но прощальная улыбка Зе-
нона,оказавшаяся последней на этом свете,легла на всё,слов-
но печать на воск.Повсюду,куда ни глянь,всплывало его
лицо,напряжённо замершее от волнения и ожидания,его ры-
жеватые глаза...
Беглое,неглубокое,в чём-то докучное знакомство подня-
лось из памяти,а с ним — тягучее,неизбывное чувство то ли
вины,то ли оборванного разговора,который больше не возоб-
новится — ни завтра,ни послезавтра,ни через мириад лет.Не
надо знакомиться!сразу оттолкнуть — и прощай!чтобы потом
не погружаться в болезненную печаль утраты...
«Что я должен был сделать,чтобы этого не случилось?что
я мог сделать?..»
— Я хотел спросить,мотаси Фортунат,— где вы были в
шестнадцать десять и где ваше личное оружие?
Форт едва не ответил резкостью,но вспомнил:«Спраши-
вать любого в любом месте о любых делах и требовать
правдивого ответа».Pax имел право на вопрос.
— Зоопункт двадцать четыре корня Инье.Пистолет и лай-
тинг заперты в ячейке,как положено.Приказа носить оружия
не было;тебе это известно.
— Конечно.Но я хотел,чтобы вы лишний раз вспомнили
об оружии.
— Теперь моя очередь.Каким способом и за что его...
— Мимоходом,из пистолета,в затылок.— Пройдя по ком-
нате,Pax бесшумно сел.В гибкой посадке его была нелюдская
пластика — каучуковая гибкость суставов и позвоночника,ка-
кой обладают одни танцоры-мальчики,естественная осанка и
вместе с тем пружинистая и злая сила умелого молодого муж-
чины.Из Зенона — ах,Зенон,бедолага...— заботы выжига-
ли молодость,а Рах,похоже,развивал её в себе.Сколько ему
лет?Сколько тренировок нужно,чтобы создать такое тело?
Запросто можно ошибиться с возрастом.
— Грабёж?
— Нет,хотя убийство — умышленное.Его незаметно пре-
119
следовали и догнали.
— Так...и что теперь?
— Обычная процедура.Мёртвый опознан и обследован,
баллистики определили ствол киллера,дело за сыскной по-
лицией — найти и изловить.У нас убийца безнаказанным не
останется.
— Я имею в виду Зенона.Передадите прах родным?
— У него не было ни родных,ни родины.Точнее,он не
оставил упоминаний о них.Имущество завещал каким-то бла-
готворительным фондам...
Форта дважды передёрнуло — тут тебе и фонды,крепко
памятные по Планете Монстров,и жалкая судьба бродяги,в
чартерных рейсах забывшего,где его дом.
Человек без прошлого,чьё будущее — безымянная могила
на чужой планете.
«Вылитый я!..»
— Зенон имел статус гражданина мира,— протокольным
тоном продолжал Рах.— Космополит,лицо без подданства.
Осталось избавиться от мёртвого тела и сделать отметку в
реестре усопших.
— Значит,кремация...
— Мокрая кремация,превращение в жидкость.При со-
жжении тратится топливо,энергия,выделяется дым,а рас-
творение — чистая безотходная технология.
— Ну,это не дело!— возмутился Форт.— У него что,на
счету ни гроша не осталось?!.
— Деньги вложены в корабль и груз,а они перейдут кре-
диторам.На остатки будут претендовать фонды;их юристы
дерутся за каждую камешку.
— Извини,Рах,но если для вас покойник — лишние хло-
поты,то для меня — копия Господа Бога,Я не позволю об-
ходиться с ним как попало.Если нет денег для нормальных
похорон,я возьму расходы на себя.
— Если вам угодно — пожалуйста.На время церемонии
оденьтесь в штатское;безродных не провожают в форме.Но...
120
не понимаю,почему вы так о нём печётесь?
— Он был невезучий,но,кажется,честный космен.Мне
его жаль.
— А мне нет.— Pax поискал что-то под жилетом,нашёл
и протянул Форту.— Случайно вскрылось,что он,помимо
прочего,мог быть причастен к ввозу запрещённой литературы.
Попадись он на этом — выслали бы первым рейсом.
Прежде чем взять,Форт уже узнал книжонку по обложке и
неполному надрыву поперёк.Одна из пачки,второпях сунутой
им в мусорный ящик в «Кабарете».
Мысли побежали быстрой вереницей.
Где Зенон взял книжицу?
Вынул из ящика?отпадает.Не в том он был состоянии и
не тех лет,когда шарят в мусоре.
Значит,брошюры достал — или вытряхнул — кто-то дру-
гой.Скажем,уборщик «Кабарета».Целая пачка,представля-
ете?макулатурка задарма!Чуть попорчена,однако текст цел.
Раздавать ньягонцам — опасно,можно вылететь на родину не
по своей воле.А предлагать то же самое эйджи?..
Но станет ли взрослый читать туфту,переведённую «По-
милованием» для ньягонских деток?
Мусор из ресторана удаляют ежедневно.Как Форт заметил
в странствиях по Эрке,бытовые отходы вывозят коробами-
троликами к пунктам сортировки и там прытко готовят к ре-
циркуляции;подход вполне разумный.Значит,в ту же ночь
подрывные книжицы неизбежно должны были попасть в лап-
ки ньягонских мусорщиков,а оттуда — в полицию нравов или
как здесь эта служба называется...В том,что граждане охот-
но сотрудничают с силами правопорядка,сомневаться не при-
ходится.Итак,до сортировки пачка не дошла.Проплутав где-
то трое суток,экземпляр из неё оказался у убитого Зенона.
Он всё время носил брошюру с собой?можно подумать,пере-
читывал.А то он не знал,что там написано.Находка более
чем подозрительная...
— Это обнаружили при нём?
121
— В кармане куртки,вместе с прейскурантами,наладон-
ником и разными мелочами.
Час от часу не легче.
— Какие были мелочи?
— Чип-ключи,сколько-то монет...— Pax наблюдал за
Фортом,надеясь понять,о чём думает напарник.«Много ты
уследишь,душа моя!» — посулил ему Форт,придав лицу непо-
движность камня.
— А снаружи или внутри лежало издание?ближе к телу
или наоборот?
— Внутри.Мотаси,почему вас это интересует?
«Потому что на Планете Монстров я занимался не толь-
ко перевозкой грузов,но и ещё кое-чем,— мысленно ответил
Форт не без мрачного самодовольства.— Вторая профессия
здорово помогает мне зарабатывать на отвратительную пище-
вую пастилу».
— Мужчины эйджи набивают карманы курток,засовывая в
них крупные плоские предметы в порядке «снаружи внутрь»,
немного прижимая к телу и направляя так,чтоб новая вещь
не задевала всунутого раньше;при этом слегка отодвигают
прежнее содержимое кнаружи.Знаешь,сколько хлама у муж-
чин в карманах?..Из этого я тупо делаю вывод,что покойный
обзавёлся книжкой сегодня,после выхода из дома.Не раньше.
— И что же?— Раху явно стало любопытно,но он тща-
тельно скрывал своё удовольствие видеть умного человека.
— А вот это уже дело полиции.Можешь передать им наш
результат,а мы продолжим изучать здоровье свинок.
«Кто-то,раздобывший книжицу раньше,предложил её Зе-
нону сегодня,а тот принял.Кто?зачем?связано ли это с убий-
ством?..тёмная история».
Форт заглянул в брошюру.Ох,лозунги.Ох,пропаганда!С
первого взгляда вроде гладко и пристойно,но вчитаешься —
и призадумаешься.Настроение не способствовало тому,чтобы
извинить творцов сей писанины.
Тем более обидно,если человеческая жизнь,единственная
122
и неповторимая,обрывается так жестоко и безвременно,а в
кармане погибшего находят вопиющее сочинение,посвящен-
ное тому,с какого возраста каким порокам предаваться.
«Дети имеют право на уединение и право встречаться с
другими людьми.По достижении возраста они могут уйти
из школы,пойти в армию,покупать алкогольные напитки
и жениться.
Сначала ты можешь купить домашнее животное без со-
гласия родителей,затем проколоть уши,уходить из дома,
покупать сигареты,пиво и вино.Затем настаёт возраст,
когда ты можешь купить оружие и боеприпасы,а с момен-
та совершеннолетия — жениться,голосовать,брать заём
в банке и употреблять алкоголь...»
«Мой друг Зузу продаёт наркотики в школе,— вещало
со страниц воображаемое существо,нарисованное как гибрид
землянина с ньягонцем.— Я хочу выяснить моральную и
медицинскую сторону его поступка и спрашиваю об этом
друзей.Друзья Халала и Бамба дают мне ответы».
«Ни имён,ни друзей таких быть не может!— Форт оби-
делся за отчизну.— Чего они понаписали?!о,мама — а
нарисовали-то как!..»
Друзья мутанта тоже убежали из кунсткамеры,и как они
выглядели,так и думали.
«Зузу говорит,что наркотики приносят радость и со-
здают положительное настроение.Я не знаю,можно ли
ему верить,но это круто».
Форт в смятении полистал книжку и напоролся на новый
перл:
«БАНДА,ОРУЖИЕ,ЖЕСТОКОСТЬ,НАСИЛИЕ.Составь
текст с этими словами и прочитай друзьям вслух.Пусть
друзья расскажут,бывают ли в их районе разборки между
подростками с применением оружия».
Он раскаялся,что не порвал книжки на восемь частей.
Родной образ жизни,по которому он столько предавался но-
стальгии,вдруг явился ему как смесь прав уйти из дома,про-
123
голосовать,жениться и напиться.Ничего более светлого кни-
жица не предлагала.
— Да,изданьице так себе.
— От вас к нам хороших книг не ввозят.Качество печа-
ти высокое,но содержание...Это изделие — еще не худ-
шее.Встречаются пособия по основам практического секса
для школьников.
— Не одно же это импортируют!..Есть «Гедеоны»,они раз-
дают Библию и Евангелие.Наверняка «Гедеоны» сюда приез-
жали.
— Появлялись.— Pax посуровел.— Им разрешено распро-
странять книги только среди взрослых.Дети берут из вашей
веры не то,что следует.
— Не будем о религии,чтоб не начались разногласия.—
Форт предупреждающе поднял ладонь.— Давай сводить на-
ходки за сегодня — заодно наметим план на завтра.
— Охотно.— Раху тоже не нравилось направление разго-
вора,и он был рад сменить тему.
Форт сел рядом;они раскрыли планшеты видеокарт.
Оранжево-жёлтые разводья — там,где пострадали люди,
бледно-лиловые — участки волнения и гибели животных.Вер-
тикальные срезы корней града.Большие лакуны,пробелы,пу-
стоты — как ни старались медики и зоотехники помочь дозна-
нию,цельной схемы не складывалось.
Хотя...из фрагментарной картины начинало что-то про-
ступать,какая-то зыбкая закономерность.Форт в который
раз скопировал мозаику и размыл края пятен.Ещё сильней.
Ещё...Проявилась неровная зазубренная полоса оранжево-
го цвета с широкими лиловыми закраинами.Как бы колея с
яркой дорожкой между следами колёс...словно по карте про-
полз вездеход,который подпрыгивал на булыжниках и кочках,
порой и вовсе отрываясь от земли.
«Нет,погоди.Структура — лишь интерпретация;ты под-
гоняешь результаты к впечатлению,а вероятность наличия
структуры — всего двадцать семь процентов.Много выпаде-
124
ний!Заполни их,тогда и рассуждай».
— Да-а,возиться нам предстоит немало.Вот,смотри —
целый район не проверен.
— Там нечего искать.Здесь участок белковых колонок;
никаких животных,минимум людей — автоматическое произ-
водство.
Встреча с легендой...Фраза «И тогда высшие миры одари-
ли Ньяго белковой колонкой» так же популярна,как «Бедный
Йорик!» или «Бабушка,почему у тебя такие большие зубы?»;
вдобавок колонку (и клыки бабушки,и череп Йорика) никто в
глаза не видел.В детстве Форт представлял белковую колон-
ку чем-то вроде уличного гидранта,из которого струёй льются
сосиски.
— Тоже гоните колбасу из кишечной палочки?знакомо.
Микробных синтезаторов у нас полно...
— Не бактерии.Колонка заряжена растениями.Это...
оранжерея,только очень мощная.
— Растения?надо их проверить.
— Зачем?они не впадают в панику,и остановки сердца у
них не бывает.
— Pax,всё живое — динамическая гибкая система,она
реагирует на каждое колебание.За микробами — скажем,в
коридорной пыли —не уследишь,а оранжерейные овощи нахо-
дятся на контроле.Толковый агроном всегда знает,как дышит
каждый листик в ботве и как клубень набирает массу.Плюс —
растения жёстко привязаны к месту и все одинаковые,выра-
щены из стандартных семян.Если взяться с умом,оранжерею
можно использовать как эталонный анализатор.Идём туда се-
годня.
— Не так сразу.Колонка — стратегический объект.Я обес-
печу пропуск на завтра.
«Вот и ладно,— решил Форт.— Значит,я пока позабочусь
о Зеноне».
Когда земляне впервые встретили высокоразвитых братьев
125
по разуму — ими оказались яунджи,— Вселенская церковь
Иисуса-Кришны-Будды ликовала вместе с человечеством.От-
крытие нового мира сулило многое:расширение рынков сбы-
та,рост научных знаний,обогащение культуры.Для церкви
это был большой шаг на пути миссионерства,согласно завету
Христа:«Итак,идите,научите все народы».
Чуть позже наступило отрезвление.Во-первых,астронав-
ты с Яунге были северными тьянгами и правоверными ма-
шун (это слово земляне переделали в «масон»),твёрдыми в
религии отцов,как боевые клинки.Во-вторых,и другие на-
роды Яунге закоснели каждый в своём язычестве.Поэтому
миссионеров-вселенцев допустили не во все страны планеты.
Чем больше расширялись знакомства землян с продвину-
тыми мирами Галактики,тем чаще Вселенская наталкивалась
на препоны.Фор не принимал инородцев в своём орбитальном
Самоуправлении,не говоря уже о том,чтобы пускать их на
материнскую планету — там жили самые настоящие боги,они
могли разгневаться.Теократический Артаран,мир ихэнов,не
мог позволить у себя иноверческую проповедь.Туанцы и их
прихвостни аларки берегли свою «культурную особенность».
Враждебная землянам Ла Бинда сквозь зубы отказала пропо-
ведникам во въездных визах,и то же повторило марионеточ-
ное правительство Хэйры.Не согласились и мирки:«Мы —
атеистическая цивилизация!»
Неожиданно на контакт с приверженцами ИКБ пошли вара
и ньягонцы.Вара таким образом бесплатно заполучили кон-
тингент землян,чтобы изучать их быт,социологию и психику,
а ньягонцы никогда не отказывались от подарков.
Из слов Раха выходило,что здесь Вселенская тоже столк-
нулась с трудностями;правда,Форт не мог взять в толк,чем
Библия и Веды повредили местным ребятишкам.«Гедеоны»
не станут давать детворе суровые и соблазнительные подлин-
ные тексты — есть пересказы для детей,вроде приключений
малыша Кришны.
Но надпись,надпись по-ньягонски в вагоне:«Подними на
126
него свою руку и помни — ты бьёшься в последний раз»!
Она-то откуда взялась?..
В штатском,чтобы не давить узорами жилета на цер-
ковных,Форт зашёл туда,где над входом значилось:HOLY
LAND OFFICE.На панелях вместо изменчивых фракталов
строго застыли «мишени»,как порой называли их в Сэнтрал-
Сити,— кресты с патрой Будды на пересечении,окружённые
бело-красной цветочной гирляндой Кришны;под патрой наис-
кось лежала флейта Темноликого.
«То-то их туанцы не впустили!— посетило Форта неболь-
шое озарение.— Красный с белым чередуется,как можно!..»
Церковники не боялись жаргона и обыграли уличное про-
звище символа в мантре,наклеенной здесь же:
Я — цель живущего.
Стремись ко Мне,
Как быстрая стрела к мишени.
Вонзившись,обретёшь
Любовь,Блаженство,Просветленье.
Эмблемы сжались,засияв венцами лучей,цветные круги
побежали к стоящему внизу ящику с прорезью для пожерт-
вований;поверх кругов падали в прорезь виртуальные моне-
ты и купюры.Появился текст на ньягонском и нескольких
языках землян:«Жертвуйте!Внесите свою лепту в освобож-
дение!ТРИНИТАРИИ — Орден Святой Троицы для выкупа
рабов и пленных — Пятьдесят веков поиска и спасения,сот-
ни тысяч выкупленных».Вслед за этим на панели возникло
изображение — святые Иоанн Маффийский и Феликс Валуа,
выводящие из темницы пленников,с которых на ходу спадают
цепи.Форт опустил в ящик пластиковую банкноту в 16 крин и
мысленно пожелал,чтобы она кому-нибудь помогла.Людокра-
ды без передышки орудовали в Галактике,и даже скромная
работа тринитариев была на пользу человечеству,хотя Форт
полагал,что десант спецназа на базу работорговцев был бы
куда эффективней.
127
Принимала Форта мать Лурдес,черноокая дама индостан-
ских кровей,в золотисто-красном платье и прозрачной накид-
ке зелёного газа,в жемчужных ожерельях и с перстнем в кры-
ле носа.У неё была походка счастливой возлюбленной Криш-
ны.Судя по тому,какой персонал попадался Форту на глаза
в храмовом центре,вселенцы метко пользовались авторитетом
прекрасного пола на Ньяго.
— Вы космен?Бывайте у нас чаще.Я люблю тех,кото-
рые приходят сами.И Он тоже любит.— Глаза Лурдес улыб-
нулись.— У нас множество программ,и нужны волонтёры.
Можете участвовать в любой по своему выбору.
История Зенона опечалила её.
— Страшно погибнуть на чужбине!как прискорбно,что он
был одинок...Нет,у нас он не бывал;я бы запомнила имя.
Конечно,мы совершим обряд над его телом — мы никому не
отказываем.
Ньягонка в длинном наряде церковного служки со вселен-
ской эмблемой на груди принесла собеседникам финики и ли-
монад.
— Нельзя ли дистиллированной?я артон.
— Я рада,Фортунат,что это не стесняет вас.Вы сильный
человек — вы преодолели своё состояние.Если найдёте время,
мы можем собрать прихожан с искусственными органами и
конечностями — им нужен пример уверенности в себе.
— Вам,кажется,удалось привлечь местных к церкви.
— С трудом,брат мой.Живут здесь скученно,любые пе-
ремены в поведении сразу становятся видны,а отношение к
новообращённым очень сложное.Ньягонцы опасаются осуж-
дения окружающих.
— Я не интересовался религией ньягонцев;если что и знаю
— то из карманного справочника.Там мало сказано:«Культ
хтонических и небесных божеств».С хтоническими ясно —
обитая в подземелье,их надо ублажать,а вот небесные...
— Можете не продолжать,я поняла вас.— Лицо матери
Лурдес стало строже.— В целом догадка верна — треть нья-
128
гонцев не видела неба.Они рождаются,живут и умирают под
землёй.Но все знают по фильмам о небе,облаках и молниях.
Кое-кто очень стремится их увидеть...а иные боятся и неба,
и небесных явлений.Уютнее жить в норке и не ведать,что
существует бесконечность,что Галактика состоит из пустоты,
а где-то в середине миров сияет сверхзвёздный объект — трон
Господень.Цель нашей миссии — вывести людей из тьмы к
свету.У нас есть небольшие сельские коммуны на поверх-
ности.Туда идут самые смелые из неофитов.Градский совет
поддерживает нас,потому что тут наши цели совпадают.
— Но,похоже,этот же совет организует вам помехи.Ска-
жем,в раздаче литературы.
— Ах,Фортунат,— мать Лурдес переплела пальцы,— что
поделать?!..Переводы Типитаки и Библии для ньягонцев удач-
ны,но они читают тексты сквозь призму своей «древней прав-
ды» и старинных воззрений.Они находят в Писаниях то,что
тревожит их в жизни.Нельзя было предугадать,что стих «Я
полагаю радугу Мою в облаке,чтоб она была знамением
завета» окажется важнее Нагорной проповеди!
— Я видел надписи о радуге в метро,— вспомнил Форт,—
и удивился:с чего б это живущим в катакомбах на все лады
склонять оптический эффект,которого они не знают?
— Знают,— помрачнела мать Лурдес.— Если не истин-
ным знанием,то реликтовой памятью,предчувствием,наити-
ем.Форцы зовут себя детьми богов,мирки — детьми ветра,
туанцы — детьми неба,а ньягонцы по праву — дети радуги...
или её жертвы.Радуга вогнала их в землю,и они по сей день
ощущают поднятый над ними радужный меч.А мы...для вас
это прозвучит открытием — мы в их глазах и есть небесные
божества,Рослые Народы,в одной руке которых хлеб,а в
другой — тайная книга пророчеств.Вы замечали,как вас сто-
ронятся?это не от брезгливости,не от ксенофобии.Чувства
противоречивы,брат мой;вспомните:«Выйди от меня,Гос-
поди!» Под рукой могучих легче выжить,но их сила страшит.
Иные боятся открыть наши книги потому,что могут найти там
129
зловещие прорицания.Общее мнение таково:Рослые Народы
наперёд вычислили все катаклизмы и вписали их в книги,но,
если не читать пророчеств,они не сбудутся.
— Похоже,читают.Среди граффити мне встретилась стро-
ка...
Выслушав отрывок стиха,мать Лурдес наклонила голову в
знак согласия.
— И не только это.Исаия и Апокалипсис бьют по ним ещё
крепче.Вы увидите цитаты и оттуда,причём я берусь угадать
наверняка — какие.«Ибо упился меч Мой на небесах:вот,
для суда нисходит он» или «Я увидел звезду,падшую с неба
на землю,и дан был ей ключ от кладезя бездны».Мало кто
вспомнит:«И увидел я новое небо и новую землю»,— хотя
мы проповедуем именно это.Ньягонцам оказались ближе ужа-
сы Писания.Нечему удивляться — они живут в царстве тьмы
и дышат тьмой.Я не смею укорять их за нездоровый интерес
к одним лишь жестоким строкам.По существу,ньягонцы при
жизни находятся в аду.И мы с вами,брат,— гости их пре-
исподней.То,что здесь нет котлов с кипящей смолой,сково-
род и прочего адского реквизита,ничего не значит.Мучение
в другом — хрупкий,зависящий от тысяч технических при-
способлений мирок постоянно содрогается под напором сил,
бушующих в бездне;каждое новое сотрясение может всё об-
рушить,перемешать людей с камнем и обратить благоустро-
енный град в могильник.С этим сознанием они просыпаются
каждую ночь — посудите,легко ли им жить?..Я молюсь,что-
бы они выдержали ещё несколько столетий и смогли выйти к
солнцу.
— Матушка,— покидая Лурдес,Форт обернулся в дверях,
— не заглядывал ли к вам эйджи по имени Pax?
— Нет.Это его крестное имя?..— Лурдес была удивлена.
— Сомневаюсь;скорее ньягонское.Он тут прижился.
— Если только он из Авако — там другой язык,а у народа
Трёх Градов мне такое имя не встречалось.Правда,в земной
традиции оно известно,но,чтобы наречь им ребёнка,нужна
130
изрядная дерзость.
— Не припоминаю;просветите.
Ночь за ночью работая в одной упряжке с Пятипалым,
Форт всё больше уверялся в том,что происхождение и био-
графия напарника,как и его собственные,тоже состоят из
умолчаний и неясностей — а значит,и с именем не всё в
порядке.Так оно и оказалось.
— Pax — благоразумный разбойник,распятый справа от
Христа.Первый человек,попавший в рай.Это ему Спаситель
сказал:«Ныне же будешь со Мною в раю».Существуют ико-
ны,изображающие несущего крест Раха среди райских цве-
тов.
«Да,друг,наделили тебя папа с мамой!Для тех,кто верит
в имена,твоя судьба предрешена».
∗ ∗ ∗
Выкликание было опасной,запретной затеей,в которую
малявок не брали.А уж кому сколько годов,ребята знали
точно!Нечего и думать,чтоб какую-нибудь пятигодку взя-
ли выкликать;к тому же младшие — ябеды,вмиг донесут,
а то просто проболтаются.
Но который год идёт Раху?по росту он всех обогнал,
однако хороводился с ребятами.Он был нормальный па-
рень.Малость неуклюжий,зато сильный,и прятаться
умел быстрее и надёжнее любого из ватаги.Первым он
не нарывался,но коль дойдёт до драки — разбегайся кто
куда;так пятипалым ковшом вмажет,что ой-ой-ой.
Вообще кварталу с ним повезло.Мало кому выпада-
ет иметь своего Рослого.Зная,какой Paxпрожорливый (а
вы попробуйте эту махину прокормить!),хозяйки нет-нет
да и принесут ему в тарелочке съестного.И заметьте,
несмотря на аппетит,он не сожрёт в один присест,а раз-
131
ложит на кучки — и сестрёнкам.,и братишкам,поровну.
Поэтому у компании,что собралась выкликать,вопро-
сов не возникло — Раха надо взять с собой!Кто не вы-
кликал — тот не боец,ему впору не клинок носить,а с
малышами играть.
Конечно,отцы и мамки знали,что иной раз ребятня
уходит не на матч,не в путешествие по этажам,а ради
особенного дела.Известно и то,что порой с таких прогу-
лок кто-нибудь не возвращается,и найти его не суждено.
Но древнюю правду не нам отменять.Если отцы,деды,
прадеды ходили выкликать,то и теперешним недорослям
придётся.Все,кто нынче состоит в градском совете,—
все спускались в кладезь.
Отправились после днёвки,после занятий в школе,тон-
ко и изощрённо наврав родителям.Шли долго,держались
боковых отводков,чтобы не попасть на глаза стражам
или полиции.В такую гадь забрались!Ребячий вожак всё
загодя разведал.Конечно,двери к площадке над кладезем
были заварены,но ребятня — народ пронырливый,в щель
пролезет.
Горло шахты перекрывала толстая решётка.Лучи фо-
нариков робко дрожали во тьме,ощупывая старинные рель-
сы надшахтных механизмов,крепления и зубчатые ше-
стерни.Ни души,лишь слабые следы в пыли обозначали,
что ребята вступили сюда не первыми.Все примолкли,да-
же вожак перестал строить из себя самого умного.
Когда луч задел лицо Раха,вожак понял,что пятипа-
лый тоже боится — правда,это не мешало Раху внима-
тельно разглядывать стены и потолок надшахтной каме-
ры.Уходящий вверх ствол,по которому раньше спускался
на подвеске конус погружения и сползали шланги проход-
ческой стели,был наглухо перекрыт балками и заложен
плитами литого камня.
— Погадаем,кому бросить мляку,— негромко сказал
вожак.— Девчата,готовьте её.Как светильник запалим,
132
выключайте фонари.
Игра свершалась в точности по древней правде.Боль-
шая,с настоящего младенца,мляка была обтянута тка-
нью телесного цвета.Глаза,нарисованные красками,смот-
рели как живые.Обрезки волос и ногтей выкликающих,а
также клочки тряпок,помеченные кровью каждого участ-
ника,был зашиты в нутро мляки.Все брали мляку на руки,
баюкали,дышали ей в рот и шёпотом называли своё имя.
Девчонке-гадалке завязали глаза,и она,перемешав всле-
пую,зажала между ладоней одинаковые палочки,одна из
которых была наполовину выкрашена чёрным,что означа-
ло погружение.
— Вытаскивайте по очереди,— велел вожак.
— Не надо,— вдруг выступил вперёд Pax.— Я спушусь.
Аханье и шёпот пробежали по устам..В густом туск-
лом пламени светильника фигура пятипалого отбрасывала
плотный,почти осязаемый плащ тени,а отсветы огня пе-
реливались на его лице и теле,отчего казалось,что Pax—
тоже мляка,но набивка в нём.ожила и возится,отыски-
вая,как бы вырваться из кожи.Чудилось — миг,и тело
разорвётся,оползёт на пол опустевшей шкуркой,а во все
стороны поползут,корчась,голые писклявые уродцы — без-
рук,с одной ногой,с пастью до ушей и выпученным глазом
среди лба.
— Лады,— помедлив,согласился вожак.— Дайте ему
сбрую,помогите затянуться.
В ремнях,с пристёгнутым спереди тросиком,Paxвстал
у края решётки,за которым —непроглядная,неисследимая
чернота бездны.
— Ты,подземный...— начал он,и сгрудившиеся за спи-
ной стали в один голос повторять за ним:
...чёрный,безглазый,
Ты,ненасытный ужас колодца,
В руки твои отдаём наше детище,
133
Выкуп за всех,кто явился к вратам,
За все жилища нашего града,
За всех детей от велика до мала,
За женский род от юниц до хозяек,
За род мужской от мальцов до бойцов.
На!Это жертва тебе — принимай!
Мляка упала в ячейку между прутьями решётки и без-
звучно исчезла,словно угодив в раскрытую пасть.
— Держите крепче,— обронил Pax,пролезая сквозь ре-
шётку;вот — остались видны одни руки,вцепившиеся в
прутья,и светлая макушка.— Готов!
Тросик натянулся,приняв на себя вес пятипалого недо-
росля.Ребята и девчонки дружно,понемногу стравливали
тягу,а вожак,быстро и прочно закрепив конец на кресто-
вине прутьев,взялся за тросик вместе со всеми.
Слабо мерцающий рассеянным светом зарешёченный зев
медленно удалялся в зенит.Тьма охватила Раха туго,как
ремни сбруи.Он опускался в невидимой пустоте,слов-
но астронавт,вышедший в безвоздушное пространство,в
тень космического корабля.Шорох тросика о решётку,со-
пение оставшейся вверху компании,шуршание подошв —
всё быстро исчезло,глаза напрасно искали хоть искорку
света.Уши заложило тишиной,как герметиком.Paxзнал,
что со всех сторон — стены шахты,но не видел их,и чер-
нота вокруг казалась необъятной,всемирной.Только немой
мрак,и Paxсреди него — с колотящимся сердцем,с зата-
ённым дыханием,с вмявшимися в тело ремнями.Ещё мгно-
вение,ещё чуть — и тьма начнёт сдавливать,проникать
в голову,гасить сознание...Останется лишь вопить,за-
жмурившись:«Вытащите меня!вытащите меня отсюда!»
Он больно прикусил губу,чтобы давление тьмы не стисну-
ло голову до отчаянного крика.
Что это?..спуск прекратился.Paxмерно вращался на
тросике среди безмолвия космоса.Значит,тросик кончил-
ся,выбраны все двадцать саженей.Едва теплящийся круг
134
вдали над головой и чёрное ничто кругом..Если тросик
оборвётся — падать придётся долго,очень долго.Братья
и сестры обзаведутся семьями,вырастут их дети,а ты
будешь лететь,лететь,умирая от жажды и голода,за-
тем будешь лететь мёртвый,затем — высохший,затем
рассыплешься на летящие кости,а дна всё не будет.
Надо выкликать.Худо тем.,кто лишился чувств в эти
минуты!наверху долго ждут,пока не поймут,что ты по-
терял сознание.Бывает и такое,когда в кладезь натекает
мёртвый газ — кто вдохнёт,сразу покойник.
— Выходи,— выдавил Paxсквозь зубы.
Голос тотчас погас во тьме.
— Выходи!— повторил он громче.— Появись!
Звук какое-то время трепетал,отражаясь от стен,по-
том заглох.
— Иди ко мне!!— закричал Paxизо всех сил.— Ко мне,
сюда!..Я хочу тебя видеть!
Ау-аа-аэээ —загудел кладезь,призрачными волнами раз-
нося крик вверх и вглубь.Paxзадержал выдох,вслушиваясь
в эхо —нет ли постороннего,чужого звука?..Воздух недви-
жим.Если тот,кого зовут,остался недоволен млякой,
долго ждать не придётся — снизу тяжело повеет смрадом
и...
...иногда из кладезя поднимают только обрывок троса,
мокрый от чёрной слюны.Правда ли это?Сейчас Paxпове-
рил,что правда.
— Иди,я здесь!Я Pax!я тебя жду!!
Нечто большое,грузное и мягкое пошевелилось в недрах,
далеко внизу;послышались редкие,размеренные и глухие
удары,похожие на шаги.
— Я н-не боюсь тебя,— трепеща от страха,прошеп-
тал Pax,торопливо доставая из-за пазухи нагретую те-
лом гранату,сорвал зубами предохранитель и,нажав за-
пальную кнопку,бросил взрывчатый цилиндр в глубину.За-
крыв глаза,поджав ноги,он считал секунды до того,когда
135
сработает запал.
В бездне раскатисто,гулко грохнуло.Раз-два-три —
отмерив время разлёта осколков,Paxпоглядел туда —осве-
тительная головка гранаты с шипением рикошетила от
стен,словно далеко внизу,в чёрной трубе,билась огнен-
ная муха,полосуя неподвижный воздух.Яркий искрящий
свет причудливо озарял стены шахты.Дна видно не было;
из стен торчали какие-то выступы,метались их тени —
будто лапы,тянущиеся из глубины.Это зрелище надвину-
лось — и проникло в Раха;накатило удушье,ум помутился,
а глазам откуда-то изнутри отчётливо предстало виде-
ние дна — там груды мляк,растерзанных,искусанных,они
копошатся,возятся,моргают,поднимают руки и что-то
кричат...
Тросик дёрнулся,поволок Раха вверх — это спохвати-
лись испуганные ребята.Когда Paxпереполз с решётки на
пол камеры,его обступили с лихорадочными возгласами:
— Что там было?
— Что ты видел?!
— Я...— Обессиленный Рах не мог встать.— Кинул
ручную бомбу.
— С ума свихнулся!
— Ничего,— выдохнул Pax,— зато живой вернулся.
— Так никто не делает,— уняв стук зубов,пробормо-
тал вожак.— Вот увидишь,плохо будет!
— Видел...— слабо проговорил вернувшийся из бездны,
и все замерли,боясь пропустить хоть слово;ведь ради это-
го и выкликают,чтобы явилось незримое и открылось со-
кровенное.— Видел...мляки...много-много,они там на-
валены,а руки движутся,рты говорят...они встают на
ноги и смотрят.
— И ничуть не страшно.— Шестигодка Тими,уже до-
вольно развитая девчонка из Гутойсов,тоже тряслась,но
уступать пятипалому в храбрости не собиралась.— Мы
такую замечательную мляку сбросили,что бояться нече-
136
го.Ну-ка,помогите мне расстегнуть его.Теперь я полезу
выкликать.
Paxбыло отключился,но его стали ворочать,чтобы
добраться до пряжек сбруи,и он,открыв глаза,увидел
совсем рядом пальцы Тими,выглядывающие из сандалий-
босоножек.Пальцы нетерпеливо шевелились от беспокой-
ства,поблёскивая розовым лаком ноготков.Этот педикюр,
а в придачу выразительность живых пальцев прямо-таки
ушибли Раха,и он опять испытал приступ удушья,но не
от ужаса бездны,а от счастья лицезреть красивые ноги
Тими.
«Ухты!..» — только и мелькнуло у него ослепительное
солнечное чувство,и тут он взаправду потерял сознание.
С подростками это случается.
Медеро заучивала очень нудный раздел природоведения —
о светилах.Её класс ещё не вывозили на поверхность для
знакомства с солнцем и луной.Чтобы экскурсии прошли как
следует,надо дождаться безоблачного утра и ясной ночи,а
пока знакомься со светилами по книжкам и видео.
— Восход Юады в равноденствие происходит точно в де-
сять часов,— твердила она полушёпотом,стараясь запомнить
урок,как песню.— С восходом наступает светлый и жаркий
период суток...
Она забралась с учебником на самую верхнюю койку,что-
бы никто не мешал.Как трудно жить в многодетной семье!
если бы папке с мамкой не доплачивали за лишних ребёнков,
неизвестно,что было бы.
«Ишь сколько мамаша Родон нарожала,— слышали чуткие
ушки Медеро на улице.— Как троглодитка!Ну трое;ну чет-
веро — а зачем пятого?..» «Раньше бы нечётного по древней
правде — в кладезь,вместо мляки,— шипел другой голос.—
Слишком много нас слишком глубоко роем — бездну трево-
жим.Откупаться надо,а чем?..»
От таких разговоров Медеро вздрагивала,но не находила,
137
чем возразить.Школьная карта глыбей с упорно ползущими
вниз конусами погружения была нарисована красочно и гордо,
но куда опускались конусы,разжижая камень растворителем?
где предел,ниже которого нельзя?даже подумать страшно.
Тарья,как истинный младший,тетёшкался с Буном,од-
новременно пытаясь смотреть по экрану кино про солдат и
слушать музыку через наушники.Олес — девушки имеют пра-
во погулять!— упорхнула в гарнизонный клуб на танцы,по-
махать хвостиком перед военными.Бакра тоже вовсю насла-
ждался выходным,и где его носит — угадай.
Один лемурид сочувствовал Медеро!каково девчонке из-
нывать в норе над уроками,когда подружки бесятся по кори-
дорам?
И жители облаков услышали её немой стон и послали ей
развлечение.
В дом вошёл знакомый рослый наоси,без жилета и корти-
ка,зато с двумя сумками — большой и маленькой.
— Добро пожаловать,страж,— радушно,хоть и без осо-
бого восторга,встретил его папка.
— Привет,хозяин.Я у вас обоснуюсь на пару ночей.
— Что ж,место найдётся.Смонтируем койку поперёк на
втором ярусе — устроит?
— Койка не нужна.Еда тоже.Мне требуется база,что-
бы складывать инструменты,а то в казармы Унгела далеко
ездить.
— Оставляйте,всё будет цело.
— А лемурид?— с подозрением скосился наоси на ручного
зверька.
—Здравствуйте!—отложив учебник,с радостью свесилась
вниз Медеро.— Вы будете с нами жить?а Мура не бойтесь,
он ничего не испортит.Он не может открывать застёжки и
замки.
— Тогда — малыш.— Наоси перевёл взгляд на Буна.
— Ой,да он ещё как лемурид!
— Дети — стихийная и разрушительная сила.Я знаю слу-
138
чаи,когда они своими слабыми пальчиками разносили ценную
аппаратуру на отдельные детали.А самые важные части —
проглатывали.
— Да,— покивал отец семейства,— и я всем говорю,что
новые модели бытовых приборов надо на сутки отдавать в дет-
ский питомник.Если прибор уцелеет — можно пускать в про-
дажу.
Пока наоси,достав из меньшей сумки клановый жилет и
кортик с ремнями,одевался и опоясывался,Бун бойко подбе-
жал на четвереньках к другой сумке,без затруднений открыл
сложные замки и стал лапать лежащее внутри трубообразное
устройство.
— Пупука,— вздохнул он,не сумев ничего отломать.
— Это плазменная пушка?— У Тарьи от волнения аж уши
раскраснелись.
— Вы уже нашли кого-нибудь?— спросила Медеро.
— Ищем.— Приладив к прибору ремень,наоси повесил
его на плечо,взялся за рукоять внизу — из ствола выдвинул-
ся телескопический тубус,откуда вырвался толстый и блед-
ный зеленоватый луч.Пробежав по краям коек,луч упёрся в
лемурида,тотчас враждебно сощурившего глаза.
ПРЕДМЕТ — ЖИВОТНОЕ.ВИД — ЛЕМУРИД.ОБЗОР
ТЕЛА НЕПОЛНЫЙ.КАТЕГОРИЯ — ЖИВОЕ.КРИТЕРИИ
СОСТОЯНИЯ...— побежал курсор по экранчику,рождая
алые на чёрном строки.«Вроде бы работает,— отметил Форт.
— Осталось проверить на дохлых животных и останках».Кри-
миналисты,вручившие ему детектор биологических объектов,
утверждали,что при установке на автоматических вездеходах
прибор распознаёт характер и давность наступления смерти в
пределах тридцати суток.Правда,высоким интеллектом при-
бор не обладал и мог давать путаные ответы со множеством
вариантов.
— Кой,— обратился Форт к Тарье,— где я могу найти ре-
бят,знающих все закоулки в радиусе полутора вёрст?Причём
меня интересуют те места,куда золотари не заглядывают.
139
— Я!— Тарья вскочил,роняя и экран,и наушники.— Это
я могу!я знаю!Пап,отпусти меня с наоси!
— Если он тебя затребует...— неуверенно буркнул отец
Родон.
— Да,я возьму его.— Как ни сумбурна помощь ребятни,
никто другой все щели в округе не исследует — только эти
неугомонные,шальные существа.
— Ой-е!!Меде,теперь ты стереги Буна!— Тарья едва и
пляс не пустился от счастья.Ура,выходной день!
Бакра,брат Тарьи,и с ним ещё пяток парнишек и девчат
обступили парочку пещерных выходцев.Казалось бы,такая
компания сытых и сильных подростков из градского корня
должна одним своим видом запугать юных троглодитов — но
те держались независимо и даже вызывающе.Эти браток с
сеструхой (имена у них пещерные,с дурными прозвищами —
Удюк Лишай и Мухарма Псица) говорили как взрослые и ру-
гались как пьяные.Их манеры вынуждали уважать выходцев
из карстовых пустот,потому что так себя вести градские осме-
ливались годов с семи,и то постепенно.То,что Псица и Ли-
шай ноющими голосами пели жалобные песни про пещерное
житьё-бытьё,дела не меняло — то был промысел,а по жизни
развязная Мухарма такие словечки загибала,что даже девуш-
кам восьми годов неловко становилось.А Удюк запросто мог
ударить любого самым подлым способом;вдобавок он носил
в коробке под хламидой папиросы и другие завлекательные
вещи — а может,там же прятался и ножик.
Те,кто брезговал с ними общаться,к пещерной парочке не
приходили.Но кое-кого к ним влекло.От сеструхи и братка
веяло дикой вольностью,нахальной удалью и той свободой,о
которой грезят тинэйджеры — делать что хочешь,уходить из
дома без спроса,вытворять всё,что на ум взбредёт.
Водиться с троглодитами считалось зазорным,но те выка-
зывали до того бесшабашную смелость нравов,до того взрос-
лую житейскую опытность,что притягивали,как край бездны,
140
заглянуть в которую и упоительно,и страшно.Они словно
вышли оттуда,чтобы зазывать градских в страну,где всё доз-
волено.
Наконец,Удюк мог продать запрещённое —книжечки,кар-
манные журнальчики,кассеты с записями.Как раз о продаже
и шла речь.
— Не продам,— вывернул губы Удюк.— Нету с собой
ни хренища.У вас ходить склизко стало,всякие с кортиками
блындают.
— Да хватит цену набивать,выкладывай,— раздражённо
бросил кто-то,озираясь.— Но больше восьми крин не проси.
— Удюк,у них камешек мало,— хихикнула Мухарма,
толкнув братка бедром.— А девчонки симпатяшные,пора бы
знать,как зарабатывать на бижутерию с подмазкой.Даром иг-
раются одни дурёхи.Смекайте — и сладко,и денежка будет.
Я-то своё враз беру,не мешкаю.
Девчата застеснялись,но никто не посмел послать Псицу
вдаль по коридору.К её сальностям стали привыкать,а па-
ренькам пещерное бесстыдство даже нравилось,и девчонки,
чтобы их не сочли наивными,ответили недружными смешка-
ми.
— Они порошок на шесть морд разобьют,полижут — и
рады.Градским щепотки довольно,чтоб по кисточки в бездну
влететь.
— Куда им,до колен едва ли,— засомневался Удюк.—
По-настоящему ввалиться духу не хватит.
— Ну,ты с собой-то не равняй.
— Меня с гриба не крутит,что там плесень.Так,зажевать
после обеда.
Гриба градские побаивались,потому беседа вновь зашла
о порошке из плесени.Но престиж Удюка после этих слов
возрос.
— Давай — пакет за шесть крин.
— Сказал — нету.Я сюда больше не ношу,баста.Кни-
жонки есть новые — эти продам по шесть агал.Картинки для
141
двоих,по крине пачка.
— Чего ты трусишь-то,Лишай?как ходила стража,так и
ходит,ни реже,ни чаще.
— Слыхать,у вас рослый объявился,— криво взглянул
Удюк.— Голова — как наших две.Нюхает чего-то,ходит.
Нам с рослыми не в масть пересекаться.Видали его?с какого
нао приполз?
Бакра,уловив несколько быстрых молчаливых взглядов,
устыдился так,будто мамка поймала его над запретным жур-
налом.Надо было показать храбрость,пока тебя не продали,
и он небрежно заявил:
— Из Унгела.Какой-то большой спец...
— Во как!из Унгела?..— Удюк почесал за ухом.— А для
чего ради он тут шарит?
— Он...— начал Бакра,но дружок опередил,показав в
конец коридора:
— Вон тот рослый,у него и спросишь.
— Ооояяя...— протянула девчонка,пятясь.— Он с пуш-
кой!
Удюк с Мухармой мгновенно переглянулись и,чуть сгор-
бившись,стали отступать к повороту.Ничего подобного тому,
что нёс в руках рослый,они раньше не видели.Над широкой
дырой дула мигал огонёк,при каждой вспышке охватывая ко-
ридор еле заметным зеленоватым свечением,ложившимся на
лица,руки,одежду,как опаловая пыль.
Рослый приближался великанским шагом;на жилете ясно
виднелись узоры Унгела.Удюк почуял,что леденеет,и но-
ги пристыли к полу.Рослый!офицер Унгела!да ведь это...
сам Дух Бесследный,выкормыш Золотого Луча!От него надо
драпать — как можно скорей,без оглядки!
Из-за офицера выскочил,взмахивая руками,незнакомый
троглодитам паренёк.
— Бакра,это я!Не бойся,наоси по делу!надо помочь!..
— Нннн,— процедил Удюк,поплотней запахивая свои об-
носки,— какие у тебя знакомые...Плохо ты пахнешь,Бакра.
142
Я больше с тобой не играю.
— Пся,запродался нао служить,— сплюнула Мухарма с
ядовитым презрением.
— Да я...— Растерянный Бакра тоже стал широко водить
руками,не зная,как ещё показать размеры своей честности,
но рослый уже подошёл к компании вплотную.
«А ведь я вас где-то видел,—подумал он,изучая две сжав-
шиеся фигурки в поношенных хламидах и портках.— В “Ка-
барете";вы там пели».
Кто здесь старше,кто моложе,Форт не различал — ему
пока не удавалось сопоставить рост и сложение младших нья-
гонцев с их календарным возрастом.На взгляд все присут-
ствующие выглядели сверстниками,но особы нежного пола
смотрелись не по-детски зрелыми.
— Наоси,мы маленькие.— Пригнув и вывернув голову,
Удюк заискивающе и настороженно поглядывал на гиганта.
— Мы болезные.— Мухарма выпростала дрожащую руку,
уродливо скрючив пальцы.
— Нас нельзя забирать.
— Мы тут ничего не делали.
Компания,застигнутая с троглодитами,шумно дышала но-
сами,стараясь смотреть куда угодно,только не на стража с
устрашающим оружием.Не меньше как лучемёт!
— Нам нужен Бакра.— Тарья поспешил выдернуть брата
из неловкого положения за руку.— А другие не нужны.
Форт проанализировал возможные правонарушения,кото-
рые могли здесь происходить.Нищеброды не просят его защи-
ты,хотя могли бы —стражи должны помогать всем в пределах
града.Значит,подростки этих двоих не обижают.
К чему тогда прозвучало «нельзя забирать»?..ведь разговор
об аресте и не заходил.
Зелёный глазок детектора пульсировал;экран показывал
наличие восьми живых предметов вида «человек».НАЧАТЬ
ИЗУЧЕНИЕ?
— Да.Остальных не надо.
143
Удаляясь,Форт отследил сканером,что сборище подрост-
ков разделилось на группы из двух и пяти человек.Обе дви-
гались так,словно хотели побыстрее разойтись.
Утром девятого числа на похороны Зенона собралось со-
всем немного землян.Пока служители храма готовили зал
для церемонии,пришедшие топтались в соседней комнате —
судачили об убийстве и о том,кто оплатил расходы на доро-
гостоящее погребение в земле.Незаметно подслушивая,Форт
убедился,что люди Лурдес умеют хранить тайну и не выдают
анонимных жертвователей.
—...а я говорю — кто-то из шкиперов постарался.Доста-
точно раз пройти с подносом по капитанскому клубу — вот
вам и средства.
— На трассах его хорошо знали.
— Бетти не пришла,а ведь как за ним увивалась!
— Слушайте,кто это — тот,с ньягонской причёской?
— Какой-то деловой...по-моему,он появлялся в «Кабаре-
те».
—Всё-таки я не пойму —кому понадобилось убивать Зено-
на?Явно не кредиторам.Им было выгоднее,чтоб он отыскал
деньги и выплатил долг.С мёртвого ни крины не получишь!
«Действительно,—в который раз вернулся Форт к неразре-
шимому вопросу,— за что могли убить должника,у которого
ни томпака за душой?О его делах с банком знали все,это не
роковая тайна.Если бы он был должен столько,что не мог
вернуть,— не шатался бы по кабакам в поисках гешефта,не
ходил бы за мной хвостом,а ноги в руки — и бежать.Нет,
причина не в судне и не в грузе.И не в женщинах,иначе
бы все тут восклицали:“Ах,какой был донжуан,скольких
обольстил!"Остаётся одно — ему стало известно то,чего не
полагалось знать,и его убрали.И книжка от “Помилования".
Ничего не разобрать!..»
— О-о,ты тоже здесь,— пыхтя,резво протолкался к нему
Буфин.— Привет,привет.Постригся,да?тебе идёт.А Зенон-
144
то,Зенон!Кошмар!Кому-то он перешёл дорогу...Ты ещё не
сговорился ни с кем о люгере?верно,спешка во вред делу.
Надо присмотреться,всё ощупать.А я тебя не забываю,я всё
время помню.
Механически кивая со скорбным выражением лица,Форт
мысленно вернулся ко вчерашнему походу с Тарьей и Бакрой.
Парнишки и впрямь досконально знали все окрестные дворы
и подворотни,куда не заглядывают мусорщики,все лазейки и
затхлые коридоры.В дальних отстойниках водились пси — не
особо крупные,но хитрые звери,совмещавшие обязанности
хищников и всеядных падальщиков.При появлении группы
людей пси,скуля и ворча,отступали в темень,потом шараха-
лись от света фонаря и скопом кидались в какую-нибудь ды-
ру,сильно отталкиваясь задними парами ног и брызгая чем-то
липким и гадким из желёз на заду.Затем в действие всту-
пал луч детектора,и экран сообщал:«ОСТАНКИ.ОСТАНКИ.
ОСТАНКИ.ФРАГМЕНТЫ ТЕЛА»,а Форт считывал сроки
наступления и возможные причины смерти.
Пси оставляли для анализа немногое;результаты были
смутные,расплывчатые.Выручал закон природы,ставший
ньягонской поговоркой:« Пси псей не едят» — почему-то псям
претило жрать сородичей.Их-то трупы и давали максимум ин-
формации.
Пси,свинки,кролы — каждый скелет Форт заносил в па-
мять.Затем перечень приступов — началось во второй поло-
вине лета (кто его видел,это лето?),с седьмой луны.12-го
и 17-го приступы охватили районы севернее и южнее Эрке,
а позднее касались и града.Сопоставление дат приступов с
давностью смерти псей.Раскладка находок по зонам и датам.
Адова работа!
«Может,зря я надрываюсь за какие-то семьдесят штук Е?..
Итог по-прежнему не в нашу пользу.Чтобы составить надёж-
ную карту приступов,надо облазить с тубусом не один горо-
дец...»
— Прошу войти в зал,— тихо пригласил служка-ньягонец.
145
Форт заметил,как он смотрит на входящих в двери.Нет,не
с благоговением — так люди глядят на статую героя,снизу
вверх,в их глазах появляется нечто возвышенное,вроде же-
лания вырасти до высоты памятника,стать вровень с ним.
«Мы — божества?..Как бы вам,маленькие,не разочаро-
ваться в нас.Мы очень разные,далеко не всем такое звание
по силам.Ладно,я продолжу тащить то,что взвалил на се-
бя,— но чур потом меня не хаять.Бог строил мир не роди
заработка,за одно “спасибо".Осуждать работу добровольца
не положено.Что такое жалкие двенадцать с половиной ты-
сяч бассов?если вы перестанете мереть от страха — то это
меньше,чем “спасибо".И получается,что я работаю даром».
Зенон лежал в гробу чистый и спокойный.Загадка его
смерти уходила вместе с ним.
«Разве я обязан её разгадывать?— слабо возмутился Форт
про себя.— В граде есть полиция,это её работа.Мне своих
дел хватает».
— Мы провожаем Зенона Освейского в последний путь...
— начала мать Лурдес в богослужебном одеянии,а Буфин
сбоку придвинулся к Форту и зашептал:
— Мать классно служит,люблю её слушать.Здорово,что
за Зенона заплатили,а то бы...бр-р-р,как представишь,что
из тебя делают кисель по-ньягонски,сразу не по себе стано-
вится.Лучше в грунт лечь,по-нашему.На поверхности есть
участок,кладбище эйджи;посольства содержат его в складчи-
ну.Форт,ты не раздумал купить люгер?Можно спроворить и
дешевле,миллиона за три.Невдалеке есть местечко...этакий
вольный рынок...Аламбук,не приходилось слышать?Будут
нужны рекомендации — я это устрою и сведу с кем надо.Так
что помни — я всегда к услугам.Каждый день я в «Кабаре-
те»...
— Может быть,— прохладно отозвался Форт.— Я возьму
на заметку.
—...мы возвращаем его тело земле.— Мать Лурдес за-
кончила вступительную часть.
146
Мозг распределял обнаруженные тела псей по дням при-
ступов и карте гибели свинок.26-е,седьмая луна — неровная
апельсиновая черта в лиловом ореоле.3-е,восьмая луна —
ломаная линия.15-е той же луны — ещё линия.Теперь —
сгладить неровности.Ну-с,просмотрим схемы приступов по-
одиночке...
Оранжевые рубцы с лиловыми краями стали ложиться
один за другим,пересекая план града.Они напоминали следы
бича,проступающие на коже,и складывались в кисть с рас-
топыренными пальцами.Линии сходились где-то на северо-
западе,за рамками имевшейся у Форта карты;угол между
крайними лучами веера насчитывал 39 градусов.
Едва он оформил в уме единую картину приступов,как
завибрировал карманный телефон.
— Алло?
— Фортунат,это Pax.Я хотел напомнить,что сегодня у
нас посещение белковой колонки.Жду у проходной.
— Буду.
— Бизнес?— понимающе спросил Буфин.
— Да.Пытаюсь пополнить свой счёт путём мелких финан-
совых спекуляций.
Блок 6
147
148
— У нас возникли сложности,профессор?
— Представьте,коллега,— Мошковиц составил ин-
струкцию о работе с модулями «сефард»!Нам предписано
разъяснять им,как обслуживать биобоксы.Иначе-де они
задач не понимают.Только устно!Полная нелепость.
— Сэконд-лейтенант Даглас,— Яримицу начал привы-
кать,что собеседника зовут не «образец II»,— слушайте
и запоминайте...
— Прошу прощения,сэр,в нашей серии все — Дагласы.
Нельзя ли выделять меня среди Дагласов по имени?
— Ну хорошо — Албан Даглас.— Яримицу спрятал ры-
чание за безжизненной улыбкой.Лишь скудоумие военных
могло наделить киборгов именами (!),а также одинако-
выми званиями и фамилиями.— Итак,всё,что передают
датчики 18-29 и 55-80,надо систематизировать по схе-
ме...
— Мистер Яримицу,я понял.Поймите ивы — я пило-
тирую корабль по переменным трёхмерным координатам,с
вариантами входа-выхода и набором боевых планов.Да ещё
вы нагружаете объёмными раскладка -ми по наносекундам.
У вас нет программы,которая бы этим занималась?я во-
лью её себе,и дело наладится.
— Идите к Мошковицу;программы — по его части.Те-
перь вам ясно,насколько мои работы серьёзней вашего «ле-
ти туда,лети сюда»?С точки зрения биологии полёты
примитивны,как гвозди.А живая материя — гибкая дина-
мическая система архисложной конструкции.
— Мистер Мошковиц,нельзя ли унять Яримицу?Он ве-
лит наблюдать за процессами,которые мне трудно уло-
вить.А после каждого полёта — чуть ли не скандал.Это
перепутали,то не записали,всё насмарку...Наконец,мы
летаем или катаем его боксы?
— Албан,унимать надо тебя.«Флэш» — транспорт,
не имеющий аналогов.Запуски очень дороги.Мы буквально
149
стреляем школами,больницами и целыми кварталами...
Должна же от нас быть какая-то отдача!так что вам
придётся выполнять все требования профессора.И струк-
туры,которые там разлагаются,и их динамику во време-
ни...
На стене:«БИОЛОГИЮ — НЕНАВИЖУ!ЯРИМИЦУ -
МАЗДАЙ!»
— Кто написал?Это неуважение к профессору и его
науке.Яне буду указывать пальцем,ноу меня есть опреде-
лённые подозрения!Стереть надпись!
«Альф,— незаметно посигналил Албан радаром,— это
намалевал не я.Ирвин отпадает — он правильный па-
рень...»
«Кодируйте,если у вас пошли секреты,— встрял Ир-
вин,— а то по всей базе слышно.Но всё равно — спасибо,
Алби».
«Пожалуйста.212-536-257-461,— продолжил Албан
быстрым шифром.— Карен и Бланш — тоже мимо.Да-
вай предположим,что граффити — дело рук ассистентов
Яримицу».
«Да-да!давай предположим!— обрадовался Альф под-
держке.— Динамику ему подавай!что за объекты в его
боксах,а?Я его выведу на чистую воду,дай срок!»
«По-моему,эти опыты — чушь;ничего живого мы не
возим.Я просчитал — по температуре у багажа динами-
ка остывания.Фарш с камбуза,из микроволновки.Ярими-
цу втирает военным очки и под это загребает прорву де-
нег...»
— Албан,ты сердился — значит,был не прав!— лукаво
подмигнул Альф.— Я всё разведал.Показать?
— Только...нет!не прыгай на койку!Это вандализм.
— Я хочу её сломать.— «Образец I» ненавидяще уста-
вился на хлипкую откидную кровать,в которой его тяжё-
150
лое нерушимое тело совершенно не нуждалось,равно как во
сне и в отдыхе вообще.— Нас окружают обман и притвор-
ство!Койка,графин,полотенце!тебе нужно полотенце?
— Да,я умываюсь.И тебе советую.
— Тупые столовые ножи!зачем они?!Я без ножа любой
бутылке горло откушу!
— Нож тоже может понадобиться.Например,чтоб от-
скоблить с лица стикерсы.Ты облепился,как кухонный
шкаф.
— Нет,они останутся на мне!так я выражаю свою
личную неповторимость!
— Тогда хоть койку пожалей.Ведь пятый раз менять
придётся.
— У военных гигантский бюджет.Каждая сломанная
койка — это деньги,которые не пойдут на патроны!
— Где ты выкачал данные о Яримицу,хакер?— Албан
постарался сменить тему,желая хоть так спасти невин-
ную койку.— Влез в сервер его проекта?опасно,заметят.
— Ничего подобного!Секретность — от и до;я искал
вне этих пределов.
— И что оно значит?какой это язык?Новояз,что ли?..
—ЛАТЫНЬ,неуч!Перечни загрузки боксов.Тс-с-с...По-
ставщик — фирма-производитель стандартизованных ор-
ганизмов.До ввоза в Баканар идёт маркировка по каталогу
фирмы,а военная тайна начинается за турникетом КПП.
В прошлый раз ты возил...вот,смотри.
— Muscadomestica.Это с какой планеты зверь?
— Муха Комнатная!— От хохота Альф хрястнулся на
койку почти нежно;она выдержала.— Со Старой Земли!
— Не бывает — вес семнадцать килограммов.
— Тысячи!тысячи мух!Наверное,клоны — все одинако-
вые.А неразбериха при чтении — молекулы их клеточных
ядер,срез в режиме атомарного сканирования.Рибосомы,
хромосомы,ДНК и прочее — ты помнишь,как они кишели?
Мы следим,как они дохнут посекундно.
151
— А я-то думал — с чего мне так поплохело?значит,
от отвращения.
— Вот груз,который возила Карен,— за него Яримицу
нет прощения ни на том,ни на этом свете!
— Человеческий зародыш?— Албан опасливо прочёл
непонятное:«Escherichiacoli».
— Кишечная палочка!— Альф извивался от смеха.—
Бактерия!живёт в кишках,обеспечивает дерьму его непо-
вторимый вкус и запах!Эту эшерихию как только не ис-
тязали!Её геном известен с незапамятных времён,издан
в восьми томах.Бедняжка трудится на род людской не по-
кладая ресничек — инсулин,белок,ферменты — тоннами!
Половина белковых заводов на ней основана.
— Зачем Яримицу гробит кишечных бактерий?— бурк-
нул Албан,перебирая список заковыристых названий.— А
это какой микроб — Musmusculus?
— Не микроб.— Альф угомонился,даже нахмурился.—
Мышь домовая,белая лабораторная порода.Вот за что я
Яримицу не терплю.Я мышей дома держал...
«...когда был жив»,— дописалось в уме.
— Может,лет через
сто создадут ноль-транспортировку,— задумчиво прого-
ворил Альф,перевернувшись на живот.— Цифры и кадры,
которые мы пишем с боксов,войдут в основы технологии,
чтобы нолъ-Т доставляла живых,а не трупы.Алби,а ведь
мы можем дожить до нолъ-Т!тогда...тогда я подпишусь
в первый бросок до границы Вселенной.Всю жизнь мечтал
увидеть,где кончается бездна.
— Граница?как бы тебе не обломиться.Прилетишь,а
там надпись:«Здесь был Яхве.Предела нет».
— Шутки у тебя...как у кибера!
— Почему шутки?граница отделяет Что-то от Чего-
то,а не явь от пустоты.
— Философ!— фыркнул Альф.
Албану представилась Вселенная наоборот — не от ма-
152
лого к огромному,а от звёзд к микробам и глубже,в те
колеблющиеся структуры,которые виднелись в биобоксах
при максимальном увеличении.Там,в глубине сцепленных
молекул,пролегали тлеющие нити каких-то еле уловимых
связей,возникали сложнейшие,с трудом читаемые комби-
нации,смутно напоминающие межзвёздные потоки энер-
гии.Микрокосм.Да-а,картина...Хитроумнейшая штука
— жизнь!Подвластна ли она оцифровке?
— Мистер Яримицу,я справлюсь с наблюдением процес-
сов в биобоксе,но мне необходимы дополнительные сведе-
ния.Сможете ли вы их предоставить?вот перечень.
Профессор несколько раз молча перевёл взгляд со списка
на лицо сэконд-лейтенанта Дагласа-IIи обратно.
— Сомневаюсь,что вы усвоите университетский курс
биологии.Это не ваш профиль.
— Я не ставлю такой задачи.Мне нужно понять глав-
ное.Наверное,в биологии есть какие-то основные законо-
мерности,поддающиеся математическому анализу?
В лаборатории Яримицу тоже помалкивал —он был оза-
дачен.Не сразу он обратился к старшему ассистенту:
— Я провёл инструктаж «образца II».Полагаю,работа
с киберами Мошковица станет проще и плодотворней.
И добавил:
— Советую вам запомнить,коллега,— это не киборги.
— Это модули «сефард» — чего же больше?..
— Не стану гадать,что именно создал Мошковиц,но
боюсь,к жизни это не имеет отношения.Не исключено,
что истребители пилотирует искусственный интеллект,
которого мы с ужасом ждём который век.
После похода на колонку Pax стал относиться к Форту
несколько иначе.
Разведчики и оперативники приучаются скрывать своё
изумление и остаются невозмутимыми при самых неожидан-
153
ных переменах,но никто не может совершенно убить в себе
чувства.Pax поглядывал на Эксперта выжидающе,с затаён-
ным и настороженным вниманием.
Поначалу всё шло как ожидалось — Эксперт (имя,данное
ему Тими,прижилось среди бойцов) принялся за дело тяжело-
вато,с опаской новичка в чужом доме,но затем стал быстро
подчинять себе ход расследования.Pax и предположить не
мог,какие навыки в нём скрываются.
— Где вы изучали молекулярную биологию?
—В космической академии Бланда и Клаузенга,—не морг-
нув глазом,ответствовал Эксперт.Похоже,все убедительные
ответы он приготовил заранее.
— Её преподают пилотам?
— Это был факультативный курс.Я очень хотел стать раз-
носторонним,широко образованным пилотом.
— Я вам верю.— Pax деликатно потупил глаза,чтобы
Эксперт случайно не заметил в них отблеска подавленного
смеха.
Но всплеск смеха прошёл,а жёсткая,колкая мысль не
исчезала:«Не провёл ли я на строго охраняемый объект ла-
зутчика эйджи?»
Посещение колонки происходило в режиме обычной озна-
комительной экскурсии.Напарников обработали средствами
от вирусов,бактерий и грибов,вызывающих болезни растений,
провели на смотровую площадку,и зам начальника смены без
вдохновения отчитал цифры — высота,диаметр,суточный вы-
ход биомассы,потребление воды,газов и удобрений.От скуки
на Раха напала зевота,л он то прикрывал рот ладонью,то на-
пряжением мышц сжимал челюсти,чтобы не зевнуть во всю
пасть.Эксперт же был крайне заинтересован;он перегнулся
через перила,насколько мог,стараясь осмотреть чудо биотех-
ники,как только глаза позволяли.
Форт думал,что после свинофермы его не удивят ничем
гигантским из подземных сооружений.Он ошибался.
При виде колонки ему вспомнилась легенда о соревновании
154
богов.Вишну,Брахма и Шива поспорили,кто из них громад-
ней.Шива превратился в столп от края до края Вселенной,и
Вишну с Брахмой не смогли его измерить.
Колонка уходила в вышину,теряясь там в мареве рас-
сеянного свечения,и в глубину,где её предел заволакивал
молочно-жёлтый фосфоресцирующий туман.Диаметра колон-
ки глаз охватить не мог — перед Фортом высилась скруглён-
ная стена цилиндра,справа и слева плавно удалявшаяся за
свой собственный горизонт.Между бесчисленными балками
поддержки проходили лифтовые стволы и колоссальные тру-
бы стели,а по сквозным вертикальным каналам летали вверх
и вниз работники на ранцевых гравиторах.Изнутри необозри-
мая колонна ровно сияла ярким светом,в котором расплы-
вались и таяли ячейки растительных секций.Должно быть,
так выглядит ствол вселенского древа,пронзающий загроб-
ный,земной и небесный миры.
— На орбите установлены рефлекторы;часть их передаёт
свет Юады на приёмные зеркала колонок,— рассказывал зам
начальника.— Фотосинтез в агрегате идёт постоянно,а тём-
ное время суток мы создаём для части секций искусственно.
— Я как раз хотел спросить о фотосинтезе,— обернулся
к нему посетитель в узорном жилете.— Как вы оцениваете
состояние хлоропластов,ведётся ли мониторинг?кроме того,
баланс ионов и свободных радикалов,митохондриальная ак-
тивность...
Замначальника от этих волшебных слов вмиг воспламенил-
ся,словно встретил родственника;сбежались и другие сотруд-
ники,а кое-кто прилетел на ранце прямо от колонки,лавируя
между трубами и балками.Обступившие Эксперта забормота-
ли на колдовском научном языке.Фортунат отвечал им длин-
ными заумными словами из учёных книг и международными
аббревиатурами,и его понимали.О Рахе все забыли — кроме
начальника смены,который отвёл его в уголок и зашипел на
ухо:
— Наоси,кого вы привели?этот человек слишком любо-
155
пытен!
— Я обо всём договорился,— доложил Эксперт на обрат-
ном пути.— После днёвки получим сведения за пять прошед-
ших лун.Но я уже сейчас могу сказать — растений приступ
тоже коснулся.Свиноводы и персонал колонки справились с
ним быстрее,с меньшими потерями — на все отклонения что
свинокомплекс,что колонка реагируют сразу.Здесь налажено
слежение,и в систему оперативно вводят поправки — режим
освещения,состав воздуха,микроэлементы...
В полупустой закусочной,куда Pax завернул подкрепить-
ся по дороге,Форт набросал на салфетке схему оранжевых
линий,явившуюся ему в храме.
— Само собой,погрешности неизбежны и схема условна.
Но не в том беда — мы проверяли только городцы и град,а
что за периметром — выпадает из общей картины.
Pax аккуратно взял карандаш из его пальцев.Движение
было похоже на манипуляцию лемурида Мура,тихо крадуще-
го конфету у зачитавшейся Медеро.
— Северо-запад.Предельное расхождение линий...И вы
полагаете,что все десять линий сходятся в одной точке?
— Приблизительно — да.До неё около трёхсот пятидеся-
ти вёрст,азимут триста семь градусов.Или пятьсот километ-
ров...забыл спросить — а как вы азимут счисляете?
— Аламбук,— шёпотом выговорил Pax,машинально про-
черчивая линию за линией до точки вероятного схождения;
лицо его,и без того светлое,побледнело,черты заострились.
Если по внешнему виду ньягонцев Форт ещё затруднялся
определить их чувства,то с землянами проблем не было —
так вот,по лицу офицера Унгела прошла волна страха.
— Вольный рынок?— спросил Форт,вспомнив слова Бу-
фина.
— Кто вам сказал?!— Pax вскинулся,стиснув карандаш в
кулаке.
— Слышал где-то,— увернулся от ответа Форт,— запом-
156
нилось.Так это не рынок?
— Да...то есть нет.— Pax справился с собой,лицо раз-
гладилось,но отхлынувшая из кожных капилляров кровь мед-
лила возвращаться,и Pax оставался похолодевшим.Сердце
его билось сильно и часто;чтобы как-то отвлечься,он при-
нялся обводить точку схождения кругами,сосредоточившись
на этом бессмысленном занятии.— Это...очень опасное ме-
сто.Пока мы не убедимся,что расчёт верен,никому не сле-
дует говорить о предварительных результатах.Ни-ко-му,вы
понимаете?Ни слова!
— Ладно,помолчим.— Форт не мог сообразить,почему
Раха так напугало это название.Впрочем,и Буфин произнёс
его как-то украдкой.
— Мы тщательно перепроверим данные,используя систе-
му этих...предполагаемых линий.— Pax,глядя в салфетку,
старался каждой фразой подчеркнуть,что ещё ничего не ясно,
всё — только туманная гипотеза,не более.— Проведём их за
периметр и изучим все населённые пункты на линиях и рядом
с ними,в пределах лиловых зон.
— Если ты такой проницательный,зачем я тебе понадо-
бился?— Форта ничуть не задело,что напарник озвучил его
следующее,ещё не высказанное предложение,но сейчас тре-
бовалось расшевелить Раха,а то у него глаза потускнели.
И точно,Pax очнулся от своей опасно углубленной задум-
чивости.
— Вы?..для веса,для солидности.
— Я — для веса?!может,лучше взять Буфина из «Каба-
рета» — в нём веса больше.Плюс к тому — он понимает в
здешней жизни,я же как ни повернусь,так что-то разобью,
если скажу — то невпопад или бестактность,а Буфин знает
все обычаи.
— И его здесь все знают,поэтому вы предпочтительней.—
Pax совсем ожил,даже бойкость в голосе вернулась.— Осо-
бенно ваше сочетание — уверенное владение языком и куль-
турное отчуждение.Вы можете заметить больше,чем те,кому
157
всё примелькалось.Вот и доказательство.— Pax помахал сал-
феткой,взглянул на неё и снова помрачнел.— Хотя находка
ни на что не похожа...
— Ты мог бы намекнуть,если вы ищете что-то конкретное.
— Нет,ничего определённого,— ответил Pax;в голосе не
было фальши,но ответ прозвучал слишком поспешно и сухо.
— Когда определишься,не забудь меня оповестить.Наход-
ки множатся,как пищевые свинки,не сегодня-завтра за пери-
метр двинем — наносить на карту объедки всех обедов псей
за три луны и все скелеты псят и псиц,а до сих пор не знаем,
что нам надо.Хочешь услышать,почему я не бросаю это де-
ло?причины две — во-первых,люблю животных,а во-вторых,
пристал ты ко мне как банный лист.— Форт давно искал,к
кому применить выражение,подхваченное где-то на трассах.
Зенон этих слов не дождался,пусть хоть Раху достанутся.
Мгновенно проявилось то,что офицер назвал «культурным
отчуждением».Обманула внешность.Форт видел перед собой
землянина,а говорил — с ньягонцем.
— Как...что?
Жемчужина остроумия цокнула и отскочила;жаль.
— Лист дерева,растения.Из срезанных веток делают ко-
роткую метлу.— Форт уже осудил себя за то,что метал бисер
не по адресу;тут было туго и с растениями,и с метёлками.
— Потом залезают в кабину,куда подаётся пар.
— Вошебойка.Или сауна?— угадывал Pax.Сзади смирен-
но топталась быстро набежавшая очередь к окошкам,выдаю-
щим пищу.
— Нет!Пар,пар — как из чайника.Кругом пар.Ты поте-
ешь,тебе жарко — и начинаешь бить соседа метлой.
— Зачем?
Очередь прислушивалась с возрастающим интересом.
— Конечно,есть разные способы получать наслаждение...
— Pax улыбнулся,как будто сочувствовал и сожалел одновре-
менно.
— Пойдём,а то люди ждут,— потянул его устыдившийся
158
Форт.— Они тоже есть хотят.
— О,нет,нет!— Очередь замахала лапками.— Наоси,
кушайте,мы не спешим!Разговаривайте,пожалуйста!..
— Короче,— Форту всё же удалось увести Раха от заку-
сочной,— это форма купания у части землян.При высокой
температуре из листьев выделяются активные биологические
вещества и хорошо влияют на здоровье.А иногда листья от-
рываются и прилипают.
— Валеология,— уверенно кивнул Pax.— В науке о здо-
ровье вы тоже сведущи?
Теперь в его синих глазах светилась нескрываемая едкая
насмешка,и Форт с запозданием понял:«Дурак не он,а я».
«Отвечай дальше,— подбадривал взглядом Pax.— Спра-
шивать любого,в любом месте,о любых делах...помнишь?
Что,получил?Шутить ты ещё надо мной будешь!»
Форту ничего не оставалось,как спокойно продолжить в
тему:
— С тех пор,как мне заменили тело,я только и делаю,что
проповедую здоровый образ жизни.Вернёмся к началу — чем
тебе так не нравится Аламбук?
— Он никому не нравится.— Pax нахмурился,отводя
взгляд.— Есть поверье,что там...В общем,грубые,неве-
жественные толки,не стоящие того,чтобы их пересказывать.
Загородная поездка!прицеп-домик,барбекю,бутыль крас-
ного вина в оплётке,игры детей на полянке,солнечная нега в
шезлонге и русалочье купание при луне в зеркальном озере.
На курортных планетах это дорогой,изысканный вид отды-
ха.В Сэнтрал-Сити это — небывальщина,так как за Городом
ничего нет,кроме свалок и лысых пустошей,перемежающих-
ся низкими зарослями непролазного колючника.На Планете
Монстров наоборот — за герметичными городскими стенами
так много всякого-разного,что полчаса загара обойдутся в
пару сотен Е на изгнание тех паразитов,которые на вас посе-
лятся.
159
Сборы за градскую черту Эрке выглядят ещё оригиналь-
нее.Шлем;его лицевая часть позволяет присоединить маску
изолирующего противогаза со скрытыми и защищёнными воз-
душными трубками.Бронекостюм;к латным набедренникам
сбоку приделаны чехлы для шнековых магазинов и кобуры
для пистолетов-автоматов.Ранец с сухим пайком,флягами,
баллонами и массой необходимых мелочей.Карта всех ком-
муникаций района,где предстоит высадиться,с проекцией на
забрало-дисплей.Конечно,рация.
— И ещё подарки троглодитам,— добавила Тими,тряхнув
объёмистой сумкой.Ушастые малютки были сильны и вынос-
ливы не по росту.С этим феноменом Форт уже сталкивался в
лице бесполой ихэнки Эш,чьё худое жилистое тело вмещало
силу двух здоровых мужиков.
На гибком панцире Тими переливался значок — семицвет-
ное полукольцо.Pax отчего-то уделил эмалевой радуге боль-
ше внимания,чем следовало бы.Когда Форт отдалился,чтоб
плотнее сложить вещи в ранце,Pax близко наклонился к Ти-
ми,и Форт,отрегулировав слух,услышал их перешёптывания:
— Сними значок.
—И не подумаю.Пятые сутки;в любой час может ударить.
— Интервал — до восемнадцати ночей.
— А ты точно знаешь,что так и будет?
— Хотя бы носи не на панцире.Согласна?
— Мне его дал Гира.Я не сниму.
— Я не прошу снять совсем.Просто с глаз долой.
— Я взяла один для тебя.Бери.
— Это ещё никому не помогло.
— А ты проверял?
— О-о...ну,давай.
— Не в карман.На грудь.Или на живот.
Форт немного выждал и обернулся — радуга с панциря
Тими исчезла,а Рах поправлял что-то под костюмом.
— Я готов.
160
— Отлично,тогда садимся в поезд.До восхода мы должны
выдвинуться как можно дальше от града.
Покопавшись в памяти,Форт нашёл образ восхода,кото-
рый он хотел бы увидеть на поверхности.Восход на ТуаТоу,
над рекой Хатис — алеет кромка гор,край каменной стены за-
жигается и рдеет,пламенеет небосвод,и наконец из-за хребта
выглядывает ослепительное Диэ,заливая затенённую матово-
зелёную долину сочными утренними красками.Слышен труб-
ный звук — началось рассветное небослужение;скажем,вы-
ходного дня:«Славься,Небо зари пробуждающей!»
Это воспоминание согревало Форта.Казалось,ньягонцы
смотрели на него ободряюще — рослый народ здесь!в броне,
с оружием;он защитит нас,спасёт...Верши свою миссию!
мы в тебя верим.
«А между прочим,я еду искать останки псей и выпытывать
у прокалённых Юадой жителей поверхности,когда им дурнело
и как вели себя цветы в горшках.Ну-ка,расскажите мне про
Аламбук — какие о нём ходят сказки?..»
Наверх.Мы движемся наверх.
Никакие доводы не убедят,что люди должны жить под
землёй.Человеку отведено место на терминаторе,на границе
света и тьмы,чтобы глаза и душа стремились ввысь,в голу-
бой простор,к ослепительной истине жизнетворящего солнца
— а тело из плоти будет вечно тяготеть к земле,из которой
вышло и в которую вернётся.В мясистой,кровянистой состав-
ляющей людского естества густо текут тяжёлые,горячие соки
слепых,утробных,бессловесных чувств,выражаемых рыча-
нием и хрюканьем.Подступая снизу к светлой чистоте души,
они затемняют,пропитывают разум и находят в нём свои сло-
ва,чтобы извергнуться речью,похожей на ползущие кишки,
на вязкую пьяную отрыжку.
Родившись из слияния земного и небесного,человек под-
вержен тяготенью этих двух начал,и какая часть победит,
таким будет целое — низменным или возвышенным.
161
Вниз или вверх?Вниз —проще,падение не требует усилий,
а подъём так труден...
«Если вниз сброшена вся цивилизация — что тогда?..» —
Форт скользил глазами по толпам,без остановок льющимся
под сводами тоннелей.Обманчивый облик ньягонцев порож-
дал впечатление,что этим малорослым предназначено всегда
идти по низким коридорам.Однако неоспоримый факт,что
они когда-то жили наверху,строили города и бурно проводи-
ли время в рассветную и закатную пору своих долгих суток,
укладываясь спать в пору полночной тьмы и полуденного зноя.
И тут...«Радуга вогнала их в землю».
Чем глубже,тем лучше.Укрыться в толще камня от всех
потрясений,лишь порой слышать дальний гул недр.Вниз,
вниз,вниз;светлый небосвод стал называться «злом»,мрак
подземелья — «добром».
Но нет мира между небом и бездной,и новые названия не
отменят древней правды.
Может,не зря церковь возносит молитвы за маленький на-
род,слишком приблизившийся к пеклу и даже проложивший
вниз,к адскому огню,трубы своих геотермальных электро-
станций?..чем они будут платить за это электричество?
За окном вагона мелькнул плакат:
ЧЁРНАЯ ЗВЕЗДА!
И снова:
162
ЧЁРНАЯ ЗВЕЗДА!
ПЕСНЯ 10-й ЛУНЫ— «СЛЕДЫВ
КОРИДОРЕ»
ПЕСНЯ 9-й ЛУНЫ— «ПРОКЛЯТИЕ ПЯТИ»
Форт заметил,что Pax вместе с ним провожает плакаты гла-
зами и смотрит исподлобья,плотно сжав губы.
Чем дальше от града,тем медленнее поезда,тем слабее
освещение.Последний поезд оказался рельсовым.Он доста-
вил их к платформе,где ходили одни военные в форме зем-
ляного цвета.Армейский офицер бегло провёл датчиком над
чип-картами,протянутыми ему прибывшей троицей,и указал
на грузовой лифт с распахнутыми створками дверей:
— Отправим вас,когда закончим погрузку.Придётся подо-
ждать.
Одинаковые ящики в штабелях,судя по надписям,содер-
жали боеприпасы.Пока лифт скрипел,поднимаясь по квадрат-
ной каменной трубе с холодно блестящими направляющими,
мимо редких тусклых ламп.Форт старался не думать о слу-
чайном возгорании и детонации.Не лучше ли было подняться
по лестнице?..
— Вы прибыли вовремя.Ваша бронедрезина на третьем
пути.Как раз близится окно между эшелонами — в него и
впишетесь.
Наружные ворота ангара,где разгружался взрывоопасный
лифт,медленно загромыхали,отворяясь перед ними.Безвет-
рие и согревающий свет отпрянули,потому что снаружи...
«Почему я ждал рассвета?— с тоской спросил себя Форт.
— В шесть семнадцать его и быть не могло!»
Горизонт закрывала плотная тёмно-серая хмарь.Из предут-
ренней дождливой мглы едва проступали пирамидально ско-
шенные стены бурых сооружений без окон,на крышах кото-
рых едва мерцали жёлтыми пятнами фонари.Ветер хлестнул
163
в разинувшиеся ворота струями дождя,покрывая пуленепро-
биваемый костюм змеящимися водяными струйками.Камень
под ногами дрожал и брызгал от ударов мириадов дождевых
капель;в ливневых стоках бурлила грязная вода,а неба не
было видно вовсе — словно над головой по-прежнему висел
тяжёлый потолок.
«Здравствуй,природа!наконец мы встретились».
Пусть ночь,пусть непогода — всё-таки не подземелье!
Форт не думал,что заскучает по дождю.Казалось,пролив-
ни Планеты Монстров осточертели ему до крика:«Господи,
заверни кран!» Но стоило пожить неделю в склепе — и плеск
дождя,падающего в лицо,стал желанным.Услышать гром,
увидеть тучи в огненных разломах молний,ощутить поток бе-
шеного ветра — блаженство...
Внизу,в Эрке,его преследовал,исподволь подтачивая со-
знание,чувственный голод.Остановись,закрой глаза — и ты
в космическом Ничто,ты выброшен из мира красок и звуков.
Гладкие,однообразные интерьеры угнетали серостью керами-
ческого покрытия.Всё было посвящено и подчинено тишине,
сестре смерти.Прессованное дерево полов,модифицированная
глина облицовок — всё гасило звук,глушило малейший шум.
Точное инженерное решение,призванное избавить жителей от
шумовой нагрузки,обернулось ловушкой,в которой меркнет
мозг.А дождь вселял бодрость и оживлял мышление.
—Меня одолевают сомнения,—признался Форт,взбираясь
по скобам к дверце в корпусе дрезины,прицельно глядящей во
тьму стволами орудийной башни.— Вроде бы мы собирались
в исследовательский рейд,а не в боевой.
— Неизвестно,каким он будет,— отозвалась Тими изнут-
ри.— На базе безопасно,но в сорока верстах к западу —
периметр;там всякое случается.
— У меня,офицеры,надёжно,как дома в поре!— весело
прибавил командир дрезины.— Спалим любую тварь ближе
шестидесяти четырёх саженей.Да и кто на нас сунется?Перед
нами и за нами пройдут эшелоны;при таком графике ни одна
164
морда не выглянет.
Миниатюрная Тими не стеснила экипаж и стала бы же-
ланной пассажиркой,но двое эйджи сразу заняли собой всю
кабину.
— Ничего!— протиснулся между ними командир.— В на-
битом доме люди песни распевают,а на просторе пси голодные
завывают.Заводи,поехали!
— Первый остановочный пункт — геофизическая станция
Тат-четырнадцать,— разъясняла Тими.— Сколько мы там
пробудем,Pax?
— Часа четыре.
— Затем этот...Вертоград.
— А,Вертоград!Уважаю.— Словоохотливый командир на-
морщил нос от удовольствия.— Районный комендант враз по-
нял — если вызвались жить наверху,значит,на всё готовы.
Вместе с их жрицей распланировал систему обороны,устроил
ДЗОТы и минировал подходы с дикой стороны.В конце лета
наскочили мародёры,хотели баб в Аламбук угнать,но у бо-
жьих садовников подступы были заранее пристреляны.Бабы
же на пулемётах и сидели;расколошматили братков в кло-
чья.Которые тикать рванули — попали на мины.А на закуску
залп крысиным газом,чтоб уж никто не уполз.Когда наши
подоспели,допрашивать было некого.
— Большая свора?— деловито спросил Pax.
— Трижды восемь голов.Недоросли!Главари их наудачу
посылают — без счёта,как мясо.Плесенью окормят,чтоб за-
дурели — и вперёд,с песней про Чёрную Звезду.Вожаками
шли два пся матёрых...шли,да не ушли.Их по наколкам и
рваным носам опознали.Так что у вертоградских вера хоть не
радужная,зато крепкая — на спуск нажимать не мешает.
Форт представил нежную Лурдес и её паству,внимательно
навострившую ушки.«А теперь,дети мои,я расскажу вам,что
надо делать,когда обе щеки подставлены,а события развива-
ются дальше.Сегодня тема нашего занятия — единый пулемёт
“ника"калибра десять и пятьдесят восемь миллиметра».
165
Порой боевые дамы,отслужив в армии,идут проповед-
ницами во Вселенскую.Особенно те,кого в военной школе
натаскивали по инопланетным языкам.Если «жрица» смогла
рассчитать систему обороны...
—...потом высадите нас у троглодитских нор за высотой
двести двадцать.До входа в норы доберёмся сами,возвра-
щаться будем под землёй.
— Рельсы там слабоваты.Ладно,тихим ходом подберёмся
как можно ближе.Будьте осторожнее с пещерными,они народ
двуличный.
Градостроители Эрке не мудрствовали.Град,в плане похо-
жий на гроздь круглых виноградин,опоясывало кольцо ближ-
них городцов и космодромов,снаружи обведённое кругом
дальних городцов,вписанным в квадрат,а вне его проходил
квадратный периметр,ограничивающий площадь в шестьде-
сят мириадов вёрст.Это напоминало игрушку «матрёшка» или
резные кубики из Синьхуа,внутри которых — шар,в нём —
ещё один,и так до центра.
Как убедился Форт,живое ядро Эрке окружали не слои
хрупкой скорлупы,а настоящие стальные оболочки.
— Человек,перешедший периметр с оружием,— мёртв,—
так выразил Pax суть порядка,соблюдавшегося внутри глав-
ного квадрата.— Никакого суда,никакого разбирательства —
смерть на месте.Исключение одно — если человек сдаётся и
складывает оружие до прохода через периметр;тогда с ним
будут говорить.
— Ещё он должен показать,что на нём нет взрывчатки,—
прибавила Тими.Она облизывала вяленую смокву — садоводы
подарили экипажу целый восьмерик этой сласти.
— Кстати о подрывниках,— вмешался командир дрезины.
— Слыхали мы,в граде опять были взрывы.
«А я почему-то не слышал,— отметил про себя Форт.—
Режим молчания?..»
— Были,— кратко ответил Pax.— Та же история,что
166
с Вертоградом.Недоросль,щепотка плесени,сказочка «Пред
тобою разомкнётся Чёрная Звезда» — и бомбист готов.Боль-
шинство мы отловили до теракта.
— Теперь у нас другая боль в ушах.— Откусив,Тими
старательно жевала сладкую тугую мякоть.— Засланных с
наружного кольца вычислить легко;они заметны,даже когда
переоденутся,причем видно,что наелись плесени.Но им ста-
ли подражать градские,а этих распознать сложнее.Особенно
после приступов.
— Ваши градские боятся плесени.— хмыкнул командир,
движением пальца по сенсорам привычно поворачивая над со-
бой орудийную башню.— Вместо неё смотрят волшебные кар-
тинки,пока мозги не потекут.У нас это редкость.
Дрезина катила среди холмов,поросших ржаво-серым
«звериным волосом» и кое-где — измученными кривыми де-
ревцами с увядшей коричневатой листвой.Сдвинув заслонку,
Форт изучал осенний пейзаж в смотровую щель.Чудилось,
что земляной покров тонок и едва скрывает когти и клыки ка-
менных драконов — то тут,то там из грунта выступали надол-
бы и лобастые бугры изломанных пород.Разбросанные скалы
застыли,погрузившись в наносную почву и прах отмерших
трав.Дождь миновал,взошло солнце,но поверхность не ста-
ла краше.Возделанные оазисы вроде Вертограда были на ней
островками в диком поле безлюдья.Кое-где склоны промы-
тых оврагов скрепляли посадки,тянулись шеренги древесных
саженцев.
Поездка вверх принесла много новой информации.Здесь,
между бойцами сил безопасности и стражами периметра,ре-
жим молчания соблюдался не так строго,как в Эрке.Геофи-
зики и садоводы,живущие на рубеже освоения,тоже не были
скрытными.
— В граде экран и приставка есть почти в каждой семье.
— Вздохнув.Тими как бы невзначай взяла ещё одну смокву.
— Всю торговлю кассетами не проверишь.
— Говорят,появились фрактальные фильмы,которые вка-
167
чивают идею прямо в голову,— осторожно подал голос маши-
нист,словно нащупывая путь по болоту.— Глазом ничего не
видно,а потом эта Звезда откладывается в башке,и шёпот —
мол,кричи,круши,бей!Все барьеры срывает.
— Туанская технология.— Pax постукивал ногтями по об-
шивке кабины,разглядывая наклейки — девушки,прикрытые
цветами,головы целующейся пары с серьгами-цветами,де-
вушка,вздёрнувшая хвостик,девушка в расстёгнутой форме
с пистолетом-автоматом.— Сделано на основе записей,кото-
рыми на ТуаТоу обучают спящих в инкубаторе.А продают с
обложкой:«Успокой-программа для подростков».
Он перехватил строгий взгляд Эксперта.
— Я говорил вам об этом.Рынок реагирует на спрос — по-
сле приступов недоросли замыкаются на общении с экраном,
а успокойки якобы им помогают.
Pax показывал в граде таких пострадавших.Школы разре-
шали им учиться дома,по сети,потому что на улице многих
охватывал страх пережить приступ заново.Ночь за ночью —
носом в игру,безвылазно,забывая о еде и сне.Чтобы оборвать
влечение,им не давали пить — когда становилось невмоготу,
они пили из туалетного стока.
Оказалось,и в успокой-программы яд заложен.Безымян-
ный чернозвёздный бизнес полз из-за периметра,порциями
вбрасывая в град плесень,ужас,разъедающие ум программы
и воющие песни.
— Поймать их волну легко,— командир повернулся к ра-
ции,— и запеленговать можно,а вот как бы ракетой в пере-
дающую мачту...
Рация заныла долгим кошачьим мявом,похожим на гнуса-
вый плач:
Пять лучей остры,как пять ножей,
Пять ножей черны,как пять ночей,
Пять мужей мудры,как пять князей,
Пять князей страшны,как пять смертей.
168
Пять углов у чёрной глубины,
Пять волхвов грибом опьянены,
Пять клинков в алтарь погружены,
Пять замков Звездой отворены.
Пятерым ключи дано найти,
Пятерым — открыть Ему пути,
Пять ступеней,чтоб Ему взойти,
Всех страшней — проклятие пяти.
— Психическая атака,— высказался Форт,когда командир
покинул аламбукскую волну.— Они используют приступы как
повод поиграть у вас на нервах.Во всяком случае,я не встре-
чался с проклятиями,которые бы реально срабатывали.Так
что там насчёт ракеты в мачту?
— Есть такое благодатное явление природы,как междуна-
родное сообщество,— со скверной улыбкой процедил Pax.—
Три Града и Авако подписали его условие — запрет на пла-
нетарную войну.На этом условии нам поставили белковые
колонки.
— Отнять не посмеют.И Туа,и Фор — всем известно,
сколько населения питается с колонок.
— Оно так,— командир сдвинул бескозырку на затылок,
— но торговлю нам прижмут,а она приносит больше,чем
колонки.
— Когда на вас напала ЛаБинда,отбиваться вам не запре-
тили.
— Биндэйю имеют сквозное оружие,а мы — нет,— с до-
садой бросил Pax.— Даже высшие поняли,что запретить нам
военный ответ было бы подло.И постарались развести нас,
едва дело дошло до звёздной войны.
— Проиграли бы,— хмуро пробубнил командир.— Грады-
то заглублены,удар выдержат,но без дисковой пушки не вы-
стоять.Отвечать нечем!
Тими вновь нашла отраду в смоквах:надо же чем-то
подсластить горечь того,что твоя цивилизация — слабая и
169
несчастливая.Но и сахаристый плод не помог;сдерживаясь,
чтобы не провести по пальцам языком,наогэ с грустью сказа-
ла:
— Мы уронили меч-радугу в море.
— Мы им сперва распахали планету.— Pax сел так,чтобы
не видеть цветочных девушек.— Эксперт,мы побывали на
двух точках.Лично я не встретил ничего нового,что можно
добавить в схему.
Форт мысленно согласился с ним.Он надеялся на геофи-
зиков,всё-таки люди научные,вооружённые приборами,но на
Тат-14 всё выглядело так же удручающе,как на любой оран-
жевой линии в граде.Внезапный приступ массового безумия,
два самоубийства,трагическое недоумение в конце и разнооб-
разные проблемы со здоровьем.Вертоград,лежащий в стороне
от линии удара,отделался общим недомоганием,беспричин-
ными взрывами злобы и сладострастия,после чего наступи-
ло покаяние.Плодовые деревья после сбора урожая мало чем
проявили своё отношение к удару,и следили за ними не так,
как в колонке.
Линии.Бесовщина какая-то...Ребята из Синьхуа — был
однажды эпизод непринуждённого общения — говорили сре-
ди прочего,что старокитайские демоны двигались только по
прямой,и избежать их налёта было нетрудно — поставить
кирпичную стену перед воротами.Гужевому транспорту при-
ходилось вилять перед въездом,зато город гарантирован от
бесов.Вроде экранирования.
Положим,часть злых духов эмигрировала в космос вместе
с китайцами.Разумно предположить,что их свойство летать
по прямой линии сохранилось.Но тогда бы и кирпич сохра-
нил свойства экрана!а здесь?Град в каменной глубине без-
защитен против фактора,лишающего разума.Так и в самом
деле станешь слушать радио Аламбука,чтобы найти ответ в
их завываниях.И поверишь в проклятие пяти чёрных жрецов.
Осталось чуть —снять блокировку скепсиса и присоединиться
к...
170
Форт огляделся.
«Деваки,матерь Кришны — они же все...Все верят в про-
клятие.Они не оставляют выхода ни себе,ни мне.Даже Pax
нацепил радугу — Pax,который железным голосом внушал
мне про “объективные причины".Положим,он приколол обе-
рег ради Тими,чтобы её успокоить,но как бы то ни было — я
здесь последний,кто сопротивляется.А они ждут,что я к ним
приобщусь,и всем всё станет окончательно ясно.И мы каж-
дые пять — или восемнадцать — суток будем трястись:когда
же стукнет?и выкрасим волосы в семь цветов небесного меча
— вдруг оно от нас отскочит?Вон у машиниста — выкрашены!
он бескозырку до бровей натянул,а всё равно видно».
— Сомнительно,чтобы в Аламбуке имелся институт пси-
хонетики,— натужно-бодрым тоном сказал Форт.— Исследо-
вания тонкого мира сложны.Сто против одного,что мародёры
не выделят ни крину,ни камешку на расчёт вызова...кого
они там всё время поминают без имени?
Pax сделал своё коронное движение,означающее отказ от-
вечать,— отвернул голову к левому плечу;все остальные
дружно промолчали.«Захватило вас — дальше некуда».На-
строение у Форта ощутимо снизилось,начала подкрадываться
беспощадная тоска,тягостное одиночество в толпе.
— Им не надо исследовать,— промычал командир,утра-
тивший всю разговорчивость,— они умеют.
Справа от насыпи кое-как держался на согнутых опорах
щит с выцветшей и наполовину облезшей надписью — про-
ступали неясные буквы,синие на белом;поверх них жирными
размашистыми полосами спрея была намалёвана перевёрнутая
чёрная звезда,выставившая вверх острия рогов,а ниже шла
косая полуграмотная надпись:«АЛАМБУК НЕЗАВИСИМО-
СТИ ДАЛЬША НИ ШАГА,СМЕРТ!ОКУРКИ»
— Влепи-ка!— Командир ткнул оператора систем огня в
плечо.Того дважды просить не пришлось;кивнув:«Есть вле-
пить!»,он пробежал пальцами по клавиатуре — развернув-
шись,башня жахнула одним стволом.
171
Синяя искра пронеслась по воздуху к щиту — и плакат на
опорах исчез в туче кипящего огня.
— А ещё,— вдруг громко выпалил командир,словно вы-
стрел по щиту разрешил ему глубже дышать,— эти огарки
электричество воруют!Когда свет тухнет не по расписанию
— это они.Видеть не могу их резаные ухи,носы драные —
только на прицеле!
— Далече,ахвицеры,ох,далече вы заехали!— Говор тро-
глодитского вождя напоминал причитания.Его жёны,снохи
и какие-то неизвестные плешивые создания ритуально плака-
ли без слёз,воздевая руки и дёргаясь из стороны в сторону.
Тут же плясали и блеяли грязные детишки в тряпье,а трогло-
диты помоложе,но такие же оборванные и немытые,жались
поближе к пришельцам,виляли всем туловищем и умильно
облизывались,закатывая глаза,урча и царапая воздух,слов-
но ласкались издали.
— Кормильцы,кормильцы!Ох,начальник Pax,не чаял я,
дурья моя башка,тебя вживе повидать!— стенал седоухий
вождь,разметая градским путь истрёпанными полами хлами-
ды,бренчащей нашитыми ключами,пробками,консервными
крышками и кольцами из проволоки.— Ни въявь,ни в снах
не ждал увидеть!Всё-то плакал о тебе!Да разрази ты меня
в дым,да прободи мою утробу,ежли я не думал,что тебя,
мой огонёк,в том гиблом рейде на светлую головушку укоро-
тили!Ииыхх!Ночка ясная!Мать,дочери мои!сыночки!режь
скотину,доставай грибочки!Цельну луну гулять будем,что
мой великий Pax О Пяти Перстах воротился невредимым из
резни!Будем песни стонать,плакать будем!
«Хм,что за рейд,что за резня?..— не мог вникнуть Форт,
— И опять звучит укорочение на голову.Преследует меня эта
хирургическая операция,куда бы я ни прилетел.Можно по-
думать,что я на Планете Монстров,в Купер-Порте,слушаю
о подвигах краснокожих братьев по разуму...»
Pax О Пяти Перстах выступал среди кишащих голодранцев
по-княжески,плавно вынося вперёд ноги,как бы распихивая
172
рвань,льнущую обнять его колени.
После шаткой езды по раздолбанным рельсам отдалённой
ветки,после марша по лабиринту валунов под висящим над
головой солнцем Форту ошеломительно и дивно было войти
в низкий,выгрызенный в диком камне проход.Он проклады-
вал дорогу во тьме пучком света и вдруг,после выкрика Раха,
поймал лучом белёсые испуганные лица с линзами стеклянно-
синих глаз,острия копий,сжатых в костлявых пальцах,а за-
тем оказался в пещере,почти в точности такой,какая нари-
сована в учебнике древней истории,— кучи отрепьев,закоп-
чённый свод,горшки со стряпнёй на примитивном очаге и эта
пляска растрёпанных,расхристанных отродий тьмы перед тре-
мя рыцарями в отливающих роговым блеском гранитно-серых
доспехах.
— Подарки,подарочки!кланяйтесь низенько!Где лампа?!
лампу зажгите!Эй,не жалеть кырасину!всё спалим,чтоб
угодить гостюшкам!
Внезапно Форт осознал,что был незнаком со смыслом сло-
ва «обожание».Оно — от выражения «о,боже!».Его хотели,
но безумно боялись потрогать,к нему тянулись,но замирали
в двух-трёх сантиметрах от брони,водили вдоль ног подушеч-
ками мозолистых пальцев,скулили от страха и счастья видеть
богатырей — чьи небесные дары,увы,сюда не дошли.
— Шкур настелить!в три кучи!всё,всё горой валите,чтоб
мягонько было!
— Вы сможете что-нибудь съесть?— почти не разжимая
губ,краем рта спросил Pax,чопорно глядя перед собой и чуть
вскинув лицо.
— Немного.Это обязательно?
— Надо бы.Они — из покорных троглодитов,даже отпус-
кают молодняк к нам на учёбу.
— Много мы им дать не можем,— сквозь зубки проговори-
ла Тими,сидящая одесную Раха,как паж-оруженосец рядом
с господином.— Но обучить грамоте,доврачебным навыкам,
основам гигиены...
173
— Похоже,им это даётся с трудом.
— Легко только ломать,— чуть глуше молвил Pax.— Если
их не привлекать и не подкармливать,они перейдут на ту
сторону.
Перед тремя бронированными божествами поставили под-
носы с мясом.Даже в прошлой жизни и с большой голодухи
Форт не позарился бы на такую снедь.Всё племя выстроилось
напротив на коленях.
— Вместе — взяли.— негромко скомандовал Pax.— Экс-
перт,делайте как я.
Они немного склонились,синхронно отхватив пальцами
правой руки по кусочку жаркого.
— Ешьте!— сделал Pax царственный жест.
Троглодиты набросились на подносы:возня,выкрики,чав-
канье,быстро жующие рты и длинные яркие языки,вылизы-
вающие жирные пальцы.
— А ты артист,— добродушно усмехнулся Форт.
— Приходится.
— Прямо выдрессировал их...
— Они знают,что у нас шесть пистолетов.Их копья — не
оружие,а тростинки.Меньше чем за минуту мы истребим тут
всех.Рикошеты нам в броне не страшны.
— Тебе доводилось проделывать что-либо подобное?
Pax величаво повернул голову к левому плечу,поджав
нижнюю губу и прикрыв веки.
— Тими,подарки.
Настал черёд ликовать детям и женщинам.Обожание за-
хлёстывало через край.Тими раньше припрятала две горсти
смокв и теперь совала их в рот детворе по штуке.
— Жуй,не глотай — а то подавишься!вот,умница.
Ровеснице Тими,одетой чище прочих,досталась пачка
квадратных жетонов,маркированных лазерными сетками.
— Не забудь,срок их обмена и получения лекарств — в
первый градский день.
174
— Ага,наогэ,я запомню.— Фельдшерица для верности
накарябала дату капиллярной на упаковке.
Тими осталась в окружении щебечущих малышей,а Pax
с Фортом отдалились к мужской части пещеры.Там вождь
с кустистыми кистями на седых ушах и его довольно корена-
стый сын с угодливой улыбкой приготовили всё для степенной
деловой беседы.Грибочки и большие папиросы.Ноздри Раха
дёрнулись,когда их коснулся дым.
— Сам растил,Мантых?— кивнул он на плошку с осклиз-
лыми грибами.
— Ваши слова,начальничек,в неправду сказаны,не осер-
чайте на старого дурня.Не нашенское это.Безымянный
какой-то прибрёл поверху,он барыжил.Мы с сынкой закуси-
ли по грибку.Вымочено в меру,ум не мутят,а в пузе теплеет.
— Так,так...А плесень как,пышно растёт?
Отец с сыном стали кланяться и клясться,что о таком
злаке они понятия не имеют.То же последовало и на вопрос
о дружбе с закордонными.
— Мой старший брат,мастер по свинкам.— Pax предста-
вил Форта в рамках понятий троглодитов.— От него ничто не
скроется.Приготовьтесь ему отвечать,трепещите.
— Свинки!— Уловив из речей Раха верный тон,Форт с
нахрапом взялся за династию вождей.— Пятой ночью от ны-
нешней — что с ними было?
— Пятой?— переглянулись Мантых с Кой Мантыхом.—
Эт которая ж ночь?
— Когда ты Акусе ухи драл!вспоминай,батька!
— Я-а?!и не тронул!так,любя!..
— Все кистюхи повыдрал.
— Линька у ней!не,сынка,— эт когда ты Жайке выво-
лочку учинил!
— Не бывало,чтобы я ей...
— А как же!хвост грозил отрезать,красоты лишить!нож
искал...
— Ей,милке моей,— хвост?Врёшь,батька!
175
— Сам врёшь!начальничек,в нём на паучью слезу правды
нету!
— Чтоб ты камень из костра лизал за эти слова!
Мантых,не вставая,треснул Кой Мантыха по оскаленной
физиономии.Когда тот замахнулся в ответ,старый хрыч по-
казал,что не за одни седины занимает свою должность,—
так ловко защемил сынка за нос,что тот забыл,зачем лапу
поднял.Свободной рукой вождь прихватил жгут из скатанной
кожи и стал охаживать великовозрастного по ушам.
— Свинки!— напомнил Форт.
— В ночь,когда все передрались...— проговорил Pax
задумчиво.
— Ну да!— Отдуваясь,Мантых влепил сынку ещё разок
и отпустил его нос.— И вздорили все,и половина свинов
передохла.
— И плесень вся в трубку свернулась!— гаркнул Форт,
хлопнув по полу ладонью.О поведении лишайников и прочих
примитивных форм жизни в лиловой зоне он разведал немало.
— Вся,как короста,сошла!..какая плесень?— спохватился
бодрый старец,словно с ноги сбился.— Не было,не было!
оговорился я.Стар,глуп,брешу незнамо чего!
— О,Мантых,в тёмные игры ты с начальством играешь,—
покачал шлемом Pax,—а мы тебе лекарства,всякую мануфак-
туру даём.Не зря ли?..может,ты ещё что-нибудь утаиваешь?
— Свинок показывай,— приказал Форт.
— Съели дочиста!
— Вместе с копытами?— Форт не терял надежды раздо-
быть хоть обрезки на анализ.
Мантых собрался робко возразить — мол,у свинок когти,
не копыта,— но в этот миг в пещере что-то изменилось.
Форту показалось,что с пола единым вздохом поднялась
пыль — не к месту вспомнилась сказка про Тётушку Метели-
цу.Словно невидимые руки встряхнули разом все простыни,
и густая пыль всколыхнулась волной.Но перепада давления
не было.Не отметил он и сейсмических колебаний.
176
Одновременно стали ярче огни ламп и пламя очага — нет,
они не разгорелись,но воздух будто стал иначе пропускать
свет,и огни окружил радужный ореол.
Выскочила аналогия,найденная вариатором в памяти —
радужные круги у источников света отмечаются при отёке
роговицы.
«Но у меня нет роговицы»,— возразил сам себе Форт.
Взмах пыли и вспышка лучистых семицветных ореолов за-
няли доли секунды.Вслед за этим раздался и стал расти мно-
гоголосый стон.Детский — дети схватились за головы,за
животы;кто-то вскочил с тонким криком,другой выгнулся и
забился в судорогах.Женский — не успев встревоженно пе-
реглянуться,женщины наперебой заголосили и заметались.
Мужской — кто-то взвыл,выкатив вмиг налившиеся кровью
глаза.Иные,рывком поднявшись,оглядывали пещеру как бы
в поисках выхода.Третьи,мгновенно потеряв всякое муже-
ство,с визгом начали карабкаться на стены,срываясь и ломая
ногти.И многие,многие с непередаваемым ужасом смотрели
вниз,в пол.
— А-а-а-а!— заревел седоухий Мантых,с молодой прытью
вскакивая с места и подпрыгивая,будто пол жёг ему ноги.—
Вот он!вот он!гибне-е-ем!!
— Зве-е-е-ерь!!— вопил мечущийся Кой Мантых.Он схва-
тился с мужчиной,который бил копьём в пол,вырвал оружие
и тут же всадил ему в грудь на всю глубину наконечника.
Pax стал белым.На его лице крупными каплями выступил
пот и появилась гримаса еле сдерживаемого испуга.
— Фортунат,это — приступ!это зверь!!Найди Тими!Дер-
житесь вместе!..
Но Форт ничего не чувствовал.Он один оставался непо-
движен и собран в пещере,за секунды ставшей ареной смяте-
ния.Кругом бились,рыдали,корчились умалишённые люди,
беспорядочно сновали в слепом стремлении где-нибудь спря-
таться,куда-то убежать.Колебание пыльной кисеи.Радужные
венцы огней.И никаких других изменений.Мозг в коконе
177
фартанга получал от внешних датчиков обычные сигналы.
— Я не смог побывать на «Бетхэн Галлахер»,— бур-
чал Альф,пытаясь унять волнение тем,что ходил из угла
в угол.Остановившись,он неожиданно звонко выкрикнул:
— Но это не моя ошибка!это сбой системы навигации!
Мне не оставалось ничего другого,кроме как перебросить-
ся.Иначе столкновение было неизбежным.
— Что там поделывает Яримицу?— Албан изображал
праздное валяние в постели.Он не мог отказаться от
некоторых видов человеческого поведения.
— Прогоняет всех через углублённый медосмотр.По-
моему,по пятнадцатому разу.«Бетхэн Галлахер» от него
стонет;говорят,лучше подряд две ревизии и три коман-
дорские инспекции,чем одно нашествие врачей.Он сочинил
анкету,представляешь!все пострадавшие...потерпев-
шие...в общем,кто был на борту,когда фрегат накрыла
волна моего выхода,заполняют тысячу триста пунктов и
плачут.Они почти здоровы,а их всё мытарят!
— Им тогда серьёзно досталось?
— Чепуха!— Альф был нескрываемо счастлив,что всё
обошлось и его не поставят в угол.— Так,лёгкое помут-
нение сознания — будто пыль полетела,радужные круги
в глазах,у кого-то живот заболел...да,ещё настроение
испортилось.И вылетела электроника,кроме самой защи-
щённой.
Дети верещали как резаные.Они хватались цепкими ру-
чонками за пояс,за руки — не оторвёшь!..и лезли вверх по
телу,как по дереву.Тими шаталась под их тяжестью,глядела
дикими глазами,но не отступала,опекая группу сбившихся
вокруг неё детёнышей.Какие-то драные женщины с воем кру-
жились рядом,отрывали двух-трёх и,зажав под мышкой или
посадив на спину,согнувшись,бежали к выходу.
Гвалт,шум,резкие гортанные крики — с мужской полови-
178
ны вырвались поджарые парни,вытаращив глаза.Они прокла-
дывали себе путь,орудуя палками и копьями.
Мятущиеся женщины замечали их в последний момент и
отшатывались прочь.
Исступлённо орал потерянный ребёнок.В мозгах у него
переклинило,он весь ушёл в крик,аж глаза закатились и
мышцы свело.
Кто-то из воинов-троглодитов ногой сбил ребёнка наземь
и бросился на него.Тими,не колеблясь,подняла пистолет и
вышибла воину мозги.Озверевший.Зверь так и прёт,лезет
изнутри.Другие-то не озверели!плачут,по полу катаются,но
не кидаются детей рвать.
Форт пытался вызвать Тими — глухо!на ходу проверил
шлемофонную связь — вырубилась начисто!Отказала добрая
половина функций бронекостюма.Оставалось полагаться на
системы своего тела.
— Держись,Тими!— закричал он,приоткрыв шлем.—
Встань к стене!
— Эксперт,скорей!Я боюсь!не могу!..— едва донеслось
сквозь хаос.Голос,с трудом выделенный акустическим ана-
лизатором,походил на мучительный стон.Форт разгребал и
сбрасывал с себя кишащих троглодитов,словно продирался
сквозь сплошные заросли судорожно колышущихся тел.Щер-
батый рот оскалился у самого забрала,брызгая слюной и бра-
нью,— Форт смёл троглодита в сторону.Если остановишься
— облепят,свалят.Прочь!куда лезешь на загривок?!.
В глазах у Тими затмилось,подступила исчерна-красная
мгла.Зверьё напирало со всех сторон,разевая пасти,протя-
гивая когти — впиться зубами,терзать,убивать.Два ствола!
достать второй!в голову,в голову — и тому,и этому!
Выстрелы.Тими стреляла из обоих пистолетов.Паника по-
мешала ей поставить оружие на стрельбу очередями,иначе
рикошеты посекли бы очень многих — но воины падали,пора-
жённые её пулями.Форт бросился к ней,расталкивая обезу-
мевших с пути.
179
— Тими,остановись!перестань!
— Зверь,зверь!— голосила она,бездумно нажимая и на-
жимая спусковые крючки.Подняв на Форта глаза — пустые,
бешеные,— она направила на него и оружие.Его отбросило,
но панцирь выдержал попадание с предельно малой дистан-
ции.Расчётный сектор мозга раньше сознания вычислил,как
устоять.Следующим рывком Форт достиг Тими и выбил у неё
пистолеты.Пронзительно,яростно взвизгнув,она ударила его
кортиком — клинок впустую скользнул по броне.
— Мы уходим,Тими!приди в себя!!Мы будем возвращать-
ся под землёй — где проход к городцу?!
О забрало шлема звякнуло копьё.Перехватив древко,Форт
сломал его ладонью,а нападающего отшвырнул ударом,поста-
равшись свалить так,чтобы какое-то время тот не мог встать.
Тими верещала и билась,прижатая рукой,и удержать её было
непросто.
Озверевший.Озверевший.Оскаленный рот,расширенные
ноздри,покрасневшие уши,в глазах бездна,мрак и кровожад-
ный блеск.Волоча Тими,Форт споткнулся о тело — залитая
кровью,лежала фельдшерица,прижав руки к животу.Форт
повысил плотность сканирования,чтобы надёжней отыскать
путь в беснующейся массе.
— Pax!— позвал он.— Pax,ко мне!!
Уронили и разбили лампу.Керосин побежал по полу огнен-
ным ручьём.Пламя,облизывая ноги,взбиралось по голеням.
Выругавшись,Форт сорвал с нижней части ранца пузырь ог-
нетушителя и швырнул в огонь.Пенное облако накрыло раз-
гулявшееся пламя.
— Pax!!ты где?!
Pax двигался вяло,шатко.Из белизны его бросило в сине-
ву,с губ стекала кровь.Не касаясь оружия,он разбрасывал
встречных руками.
— Где выход к тоннелям?ты меня слышишь?!
— Что с ней?
Форт заметил,что Раха бьёт дрожь.Тими уже не отбива-
180
лась — обмякла,повисла.
— Покажи выход.Надо уйти из оранжевой зоны в лило-
вую.Живей!
— Включи...— Раха дёрнуло,изогнуло.Он подавил вы-
рвавшийся хрип.— Включи карту на забрале.Введи исходную
— высота двести двадцать один.Она покажет.Тими...
— Бегом,Pax!руки заняты — если что,стрелять будешь
ты!
— Я остаюсь!Попробую собрать людей и вывести в без-
опасное место.
Узкий,высокий лаз.Форт перехватил Тими и протиснулся,
потом взял её на руки.Карта высветила красный зигзаг пути
и обозначила место,где Форт находится.
Ноги Форта заработали в автоматическом режиме.Тело
держало центр тяжести,сканер следил за Тими сквозь доспе-
хи.Поворот.Ещё поворот.
Ширина оранжевой полосы.Вектор удара.Скорость.Даже
в худшем случае через десять...двенадцать минут реально
войти в лиловую зону.
Форт бежал быстро,как только мог,на поворотах сбавляя
темп и наклоняясь,чтобы центробежная сила не откинула к
стене.Гуманизм?о,да.Там были детки,женщины.Но мозг
пробило жестоким,прагматичным выводом:«Тими — офицер,
обученный специалист.Вылечить её стоит дешевле,чем вы-
учить нового офицера из троглодита».Град не так богат,чтобы
сделать всех счастливыми.Пожар погасил?..взбешённого ко-
пейщика уложил?..с вас хватит.— Мы уже рядом,— сказал
Форт на бегу отсутствующей Тими.— Осталось немножко.
Выход из строя части следящих систем не обескуражил
стражу периметра.Пограничники имели чёткие инструкции
на все случаи жизни.Выпадение звеньев в поясе слежения?
это может означать атаку мародёров при поддержки хакеров.
У высот 219 и 220 полезли из нор и заметались троглодиты?
пропала связь с ближним городцом?..это хуже,похоже на
приступ.Порядок действий такой же,как и при вооружённом
181
нападении.
ТРЕВОГА.ПРЕДПОЛАГАЕМАЯ АГРЕССИЯ СО СТО-
РОНЫВЫСОТ 219-220-221.ПОСЛЕ ЧЕТВЁРТОГО СИГНА-
ЛА ВСЕ ВРАТА БУДУТ ЗАКРЫТЫПО СХЕМЕ ОСАДНОГО
ПОЛОЖЕНИЯ.
Форт услышал гудок,но не понял,что он означает.Затем
второй и третий.Четвёртый прозвучал,когда Форт увидел
врата.
— Эй,стойте!не закрывайте!!со мной пострадавший!
Створки неумолимо сближались.Ньягонский гуманизм
подразумевал,что обитаемая зона не должна пострадать ни
при каких обстоятельствах.Затопление,прорыв газа,мародё-
ры — извне только и жди беды.Выбор — наглухо сомкнуть
створки.Те,кто оказался снаружи,погибнут,зато будут спа-
сены мириады жителей.
Когда Форт ударил кулаком в неприступную,водонепрони-
цаемую и огнеупорную стену,Тими была ещё жива,но уже
уходила туда,откуда не возвращаются.Мышцы расслабились,
голова на тонкой шее свесилась набок;Тими стекала с рук.
Дыхание редкое,настолько тяжёлое,словно каждый вдох —
последний,настолько трудно даются они измученному телу.
Почему так?..что это за приступ,который начинается с
бешенства,а кончается комой?Ответа нет.
Возбуждение,потеря контроля над собой,резко повышен-
ная активность,затем ступор...Торпидная фаза шока —
вот оно что!Шок всегда начинается с возбуждения.Шок —
удар...удар по организму,по людям.По всем сразу.
Но кто,как и откуда наносит удар?..Одной религией не
объяснишь.Пыль,отказ электроники,радуга...
Форт легко,но настойчиво потряс Тими:
«Проснись!..ну проснись же!»
Что ещё он мог сделать?Основ первой помощи для нья-
гонцев Форт не знал.Но ему казалось,что,если он будет
бездействовать,в следующую секунду жизнь покинет Тими.
Надо как-то достучаться до неё,позвать обратно в наш мир,
182
не отпускать...На Форта вновь накатило острое чувство соб-
ственной беспомощности.
Лицо Тими стало отстранённым,восковым;веки,ноздри
и губы окрасились лиловыми тенями.Сердце билось глухо и
мерно.Форт слышал этот стук,ощущал его ладонями,всем
своим существом.Пока бьётся сердце,есть надежда на спасе-
ние,можно повернуть процесс вспять.
И вдруг тишина.Гулкая,бесконечная тишина.Часы жизни
остановились,и смерть вступила в свои права.Кожа стала
мраморной,дыхание замерло на губах,холод и окоченение
начали разливаться по телу.
Её сердце остановилось,но Форт упорно продолжал взла-
мывать радаром код управления вратами.А потом до врат
добрался обессиленный,задыхающийся Pax со сворой взъеро-
шенных троглодитов.Пока пещерные жители,расположив-
шись поодаль,скулили и вылизывали друг дружку,Pax сел
у стены рядом с Тими,и так они молчали,пока не открылись
врата.
— Это был её родственник?— Форт проводил взглядом
худого большеголового офицера из нао Гутойс,который перед
тем некоторое время беседовал с Рахом наедине.
— Муж.Теперь он вдовец.Ещё остался сын,Гира.— Pax,
казалось,почти не двигал глазами с момента,когда понял,
что надежды нет.Он всё время смотрел в какую-то одному
ему известную точку — мимо Форта,мимо врача,мимо на-
чальника.
— Почему-то я не думал,что она замужем.Я полагал...
— Вы заблуждались.Он — тоже.Но он — выдержанный,
трезвый человек.Я не услышал от него ни одного несправед-
ливого слова.
Помолчав,Pax добавил:
— Хотя ему казалось,что она участвует в опасных акциях
не из любви к риску,а чтобы быть рядом со мной.Это правда.
— Ты мог бы,наверное,найти девушку среди эйджи,— не
183
очень уверенно сказал Форт.
— Зачем?— Pax впервые нарушил режим созерцания пу-
стоты и посмотрел на Форта с искренним недоумением.
— Хороший ответ.— Форт постарался,чтобы голос звучал
примирительно.
— Жалованье офицера позволяет усыновить сирот — двух,
даже трёх.— Pax вновь уставился куда-то.— Я бы так и
поступил со временем,но теперь мои планы изменились.
— Вот как?хочешь уйти с оперативной работы?
— Вовсе нет.Я попрошу направить меня в Аламбук со
специальным заданием.Скорее всего,я не вернусь.
—Брось эти разговоры,—Форт встал так,чтобы оказаться
лицом к лицу с Рахом.— Пройдёт время...всё сгладится.
А то,что накипело на душе,ты выложишь на повседневной
службе.
—Вы не понимаете,—терпеливо сказал Pax.—Я поклялся
отомстить,и я отомщу.Я найду тех пятерых жрецов...
— Офицеры,совет ждёт вас,— пригласил секретарь.
Как и всюду в Эрке,зал заседаний был обставлен скромно,
с соблюдением разумной экономии средств и жилого объёма.
То есть это был даже не зал,а просто вытянутая комната с од-
нотонными серо-зелёными стенами,бледно-голубым потолком
и узорным полом.Стола и кресел в земном понимании тут не
имелось — по длине зала простирался низкий,не выше десяти
сантиметров,помост из лакированного дерева,вдоль которо-
го на плетёных подушках располагалось четырежды восемь
мужчин и женщин в клановой одежде.Одного Форт знал —
полковник Ониго,второе по значимости лицо в силах безопас-
ности,он же глава отдела исследований.Очень сдержанный
и корректный ньягонец средних лет с внимательными тёмно-
жёлтыми глазами — на радужке левого приметный бронзово-
чёрный сектор,направленный к виску;должно быть,за это
его и прозвали Золотой Луч.
— Господа совет,представляю вам Унгела Раха и Унгела
Фортуната,известных как Пятипалый и Эксперт Удача.Они
184
отчитаются о работе по известному вам явлению.
Ониго был слегка зол — парочка эйджи заявила,что с
результатами ознакомит весь совет сразу,а он — один и рань-
ше всех — ничего не услышит.Что говорил по этому поводу
Ониго,в архивах не сохранилось.
— Мотаси,вам слово,— тихо напомнил Pax.
— Господа совет,мы изучили последствия одиннадцати
ударов,или приступов,как они названы в нашем отчёте.Циф-
ры и факты не слишком важны;вы можете прочесть их после.
Позвольте изложить наш вывод.
— Говорите.— Молчание нарушил только пожилой наоси
высокого ранга,седой,очень чистый,волосок к волоску.
— Скажу сразу — вывод вам не понравится,— сплеча за-
явил Форт.— Вы даже возмутитесь.
— Говорите же.— Тон седого стал резче,настойчивее;
большие,круглые глаза ньягонцев следили за дерзким чужа-
ком.В глубине их зрачков играли сполохи.
— Тогда слушайте —
Запирайте крепче дверь,
В коридоре ходит Зверь!
— Что за шутки?!— Седой встал.— Мы не затем вас наня-
ли и вызвали сюда,чтобы выслушивать детские считалочки!
— Это не шутка и не считалка.— Эйджи по имени Эксперт
начальственного гнева не боялся.— Господа совет,это един-
ственная на сегодня истина,и все меры,которые я предлагаю,
исходят из неё.Точка!
— Вы специалист по экстренным ситуациям или по фольк-
лору?— въедливо спросила важная наогэ.— Мы живём в
мире технологий,а не в сказке;давайте основываться на реа-
лиях.
— Технологии?— Форт обвёл совет глазами.— У скольких
из вас,управляющих градом,под жилетом приколота радуга?
а если я попрошу поднять руки тех,у кого нет значка?..Вы
все веруете в Зверя,а ждёте технологических решений!
185
Воцарилось молчание;даже седой наоси опустился на свою
подушку.
— Ваши предложения?— мрачно вымолвил Ониго.
— Найти Зверя — и уничтожить его.И как можно скорее,
пока он не нанёс очередного удара.
Тут молчание лопнуло и вспыхнул галдёж,словно по залу
пролегла оранжевая полоса.
— Вы понимаете,что говорите,офицер?!
— Это безумство!настоящее безумство!
— Не предложение,а выдумка!!пустые слова!
— Вы что — лично хотите поднять на него руку?!
—...и помни — ты бьёшься в последний раз,— прогово-
рил Pax со странной улыбкой,беспечно глядя на возмущённых
советников.— Мне это нравится.
— Да!— Форт повысил голос,без труда перекрывая нья-
гонцев.— Я лично готов это проделать.Если вы дадите сна-
ряжение и обеспечите поддержку.
— И вы,— полуобернулся к нему Pax,— отправитесь в
Аламбук?
— Конечно;ведь удары явно наносятся оттуда.
— Вы готовы взорвать алтарь Чёрной Звезды,если он су-
ществует?..в таком случае могу ли я просить вас о большом
одолжении?Даже о двух — не откажите в удовольствии быть
вашим партнёром и позвольте обращаться к вам на «ты».У
смертников так принято.
Блок 7
186
187
— «Произошло великое землетрясение,и солнце стало
мрачно как власяница,и луна сделалась как кровь;и звёзды
небесные пали на землю».
— Наверное,так и было,— отозвался Pax,осмысливая на
ходу новый фрагмент из древней правды землян.— Диско-
вые пушки изменяли растворимость газов в магме,и под дав-
лением земная кора вскрывалась.Как если бы одновременно
проснулось множество вулканов.
Над касками Форта и Раха висела многосаженная толща
горных пород.Давящий вес её так сжал крепления выработки,
что ползущие по ним бесшумные струйки воды казались тре-
щинами,разрывающими композит,— вот-вот недра вздохнут,
и узкий коридор,проточенный механическим кротом в тверди
земной,сомкнётся с хрустом,неимоверной тяжестью расплю-
щив стойки,потолочные дуги и двоих эйджи,движущихся в
могильной темноте.
— «И небо скрылось,свившись как свиток;и всякая гора
и остров двинулись с мест своих...и всякий раб и всякий
свободный скрылись в пещеры».
— Верно.Никто не уцелел в зонах,которые обстреливали
Диски.А на периферии зон поражения выжил лишь персо-
нал подземных объектов.Эрке раньше был базой,хранилищем
стратегических запасов.Многие рвались сюда...Вода,пища,
очищенный воздух — спасение!Главные входы пришлось за-
муровать,прорыли тайные штреки —вроде этого,где мы идём.
Они шагали не останавливаясь и не забывая поглядывать
на датчик — воздуха должно хватить до пункта,где лежат
сменные баллоны.По канавкам,обгоняя Форта и Раха,спе-
шила тёмная вода.
— «Я увидел звезду...она отворила кладезь бездны,и
вышел дым из кладезя,как дым из большой печи...И из
дыма вышла саранча на землю».
— Мы продвигались медленно,под землёй.Ты говорил:
«Прокладывать дороги на поверхности в пятнадцать раз де-
шевле»,— а насколько дороже защищать наземные объекты?..
188
Чёрные текли по земле ордой,словно потоп.Они жгли,гра-
били — и шли дальше.Мы остановили их на периметре;они
отхлынули и закрепились в Аламбуке,с тех пор он — Чёр-
ный город.Тогда это был разрушенный,частью затопленный
оборонный комплекс,ещё довоенной постройки.
Низко нависший свод тоннеля принуждал горбиться и
склонять голову.Каменная тишина и вечное молчание,глу-
хой мрак за спиной и робко дрожащие отсветы лучей впереди
— горение маленьких ламп едва противилось властной тьме;
стоит лампам угаснуть — и камень обхватит тебя,и твой крик
задохнётся.
— «Царём над собою имела она ангела бездны».
— Царь саранчи?что такое саранча?
— Насекомые.Они нападают тучей и поедают растения.
После них остаётся пустыня.
— Очень похоже.Саранча...Они явились с запада,где
всё опустошили.Они разучились строить и работать;умеют
только грабить,торговать награбленным и плесенью.Их бог
— Тот,кто выходит из кладезя.
—«И поклонились зверю,говоря:кто подобен зверю сему
и кто может сразиться с ним?..он имел два рога,подобные
агнчим,и говорил как дракон».
— Когда это было написано?..
— Больше шестидесяти веков назад.Или больше полуми-
риада лет — по-ньягонски.
— В самом деле,есть совпадение.«Два рога» — как два
острия звезды,что глядят вверх.
Звуки были так редки и слабы,так чужды мёртвой глу-
бине,что слышались необычайно громко,сужая и без того
крохотное живое пространство до подшлемного чепца и ды-
хательной маски.Ритмично шипел редуктор,похлопывали ле-
пестки клапанов — а казалось,кто-то дышит за спиной,слы-
шался сзади крадущийся шаг.Водяная капель,отзвук шагов
и скрип подошв о камешки — каждый звук стал рельефным,
почти осязаемым.
189
— Что ещё тебе зачитать?
— Пожалуй,достаточно.Я ещё раньше понял,что книги
землян содержат много важных откровений.Помню,ребята
постарше выписывали самые волнующие строки в блокнот,а
мы старались подсмотреть — что там у них?
— О звезде и радуге?
— Не только.Было и другое.«Положи меня,как печать,
на сердце твоё,как перстень,на руку твою;ибо сильна,
как смерть,любовь;жестока,как ад,ревность;стрелы её
— стрелы огненные...» — Не закончив,Pax умолк.
— Ребята постарше...Слушай,а сколько тебе лет?
— Одиннадцатый год.
«Слишком упорно он держится местного счёта».Форта
слегка раздражало настойчивое стремление Раха подражать
ньягонцам.
— Никак не пойму — когда ты сюда переселился?или въе-
хал с родителями?
— Private,— твёрдо и коротко ответил Pax,не оборачива-
ясь.
— Ладно,не стану докапываться.Но я представляю,как
достаётся непохожему на всех.Мне это знакомо — я не раз
жил среди чужих.
— Здесь дело обстоит иначе,— помедлив,заговорил Pax.
— К рослым отношение особое.К примеру — ты вёл себя умно
и заслужил всего одно нарекание...
— Ба!где это я проштрафился?кто меня застучал?..Я
хотел сказать — доложил.
— Однажды в поезде...кажется,в ночь десятого удара,
ты спровоцировал ребёнка на неуместную считалочку.
— «Запирайте крепче...»
— Да,ту самую.Ребёнок мал и неразумен,с него спроса
нет,но ты-то взрослый и должен понимать,что делаешь.Люди
взвинчены,встревожены,а тут это:«В коридоре ходит...»
Несколько человек пожаловалось на тебя.
190
— Так,а почему меня не наказали?у вас вроде безнака-
занным никто не остаётся.
— Пока выясняли,кто ты,твоё имя появилось в реестре
нао.Решено было оставить жалобы без последствий.
— А,корпоративная солидарность!я рад,что вовремя по-
пал в реестр.
— Нет,просто нао щадит неопытных новичков.
Настал черёд Форта помрачнеть и замолчать.
—...но ты заработал три благодарности,так что нарека-
ние из личного дела вычеркнули.
Форт постоянно упускал из виду,что числится на службе
кандидатом — наподобие солдата-стажёра — и состоит на до-
вольствии;оказалось,на него уже завели табель л педантично
вносят туда подвиги и ляпсусы.
— Не ожидал,что меня кто-нибудь похвалит.Сразу трое!
что и кому я нечаянно сделал хорошего?
— Семья Родонов из корня Анда — ты отвадил их старше-
го сынка от подозрительной компании;от страха парень даже
вступил в клуб диггеров,чтобы не видеться со старыми друж-
ками.Затем от мужа Тими — благодарность за стремление её
спасти.
После паузы Pax прибавил:
—Если б удалось —за заслугу тебя произвели бы в полные
солдаты.
— А третий кто?
Pax не ответил.
Затем началось подводное плавание.Или подземное?..ко-
роче,и то и другое вместе.
Нырять Форт не любил.При жизни у него была возмож-
ность записаться в секцию дайвинга,но он выбрал кружок
«расширенного познания»,где обещали за два года обучить
методикам транса без всяких химических стимуляторов.По-
думаешь,пятнадцать бассов в месяц — зато сможешь уходить
в эфирный мир,не покидая квартиры.Один наладчик в фирме,
191
много старше Албана,умел так делать — часок посидит как
Будда,пропылесосит мозги от усталости,и снова свеж.Ду-
ховные методички Албан штудировал старательно,как техни-
ческие справочники.Вход в Сияющий Эон казался ему чем-то
вроде скачка космических судов,только с меньшими затрата-
ми.Овладеть катапультированием за грань миров он не успел,
зато вскоре освоил квантовый переброс на «флэше».
Кто любил дайвинг — так это Альфер Даглас!До поступ-
ления в проект «Сефард» он вымучил у родителей абонемент
на подводный спорт и истязал весь клуб дайверов — облачите
меня,подключите меня,погрузите меня,я ведь немощный!И
вдруг,отпетый и почивший в бозе,очнулся в новом теле.Ед-
ва ему позволили гулять по Баканару,Альф побежал к пруду.
Как в воду вошёл,так с макушкой — удельный вес велико-
ват.Побродив по дну,Альф вышел похожий на утопленни-
ка,вызванного на берег колдовством,— туфли чавкают,рожа
унылая,изо рта вода льётся,на ушах водоросли.«Не пруд,
а выгребная яма,— отчитался он с отвращением.— Банки,
бутылки,нижнее бельё,дрянь всякая!тут что,каждый вы-
ходной устраивают пикник с дебошем?» Форт убедился,что
под водой нет ничего хорошего.Значит,лазать туда незачем.
И вот — пришлось!
— Отсюда,— деловито расписывал Pax,делая смелые пас-
сы над траурно-чёрной водой,мерцающей бликами на дне про-
вала,— мы опустимся на семь саженей и перейдём в сифон.
Течение там сильное,может закрутить.Всего пятнадцать са-
женей с уклоном вниз.Так мы окажемся в пещере Водоворот-
ного Стока.Очень красивое место.
— Обязательно полюбуюсь.— Форт заставил себя загля-
нуть в провал.Что ужасней — высота или глубина?..здесь обе
опасности слились в одну.
У подземелья есть свои тайники и гробницы.Люди ходят
по поверхности,не догадываясь,что в каких-нибудь пятиде-
сяти метрах под травой в полной тьме струятся реки,содрога-
ются своды и гремят обвалы,растут гипсовые и соляные ко-
192
лонны.Вековая борьба воды и камня вырезает в земной толще
бассейны кристальных озёр и необъятные пещеры — дворцо-
вые залы Владыки Тьмы,где отчаянные спелеологи крадутся
и ползут,как тайком забравшиеся в чужой дом воришки.Не
для людей эти места.Когда хозяин сочтёт,что чертоги готовы,
он войдёт сюда л воссядет на каменный трон под балдахином
сталактитов.
— Потом будет тоннель Кривая Кишка,его пройти нетруд-
но.В зале Адских Челюстей передохнём и закусим.Оттуда
поплывём на надувной лодке — река Путь Злых Смертей при-
ведёт нас в Слепую пещеру,там мы свернём и Проточный
лаз.Маршрут извилистый,зато надёжный — выйдем прямо
в Отхожее Жерло,это один из ассенизационных коллекторов
Аламбука.Главное — оказаться там во время днёвки,когда
чёрная братва дрыхнет,а рабы перестают таскать к Жерлу ва-
гонетки.Мы поднимемся из Жерла незаметно,его никто не
сторожит.
— Ещё бы его сторожили!Выставлять караул у помойки —
рафинированное пижонство.А нас не отследят по запаху?я
так понял,остаток пути мы пройдём не в воде.
— Увы,придётся поплавать в отбросах.
— Надеюсь,возвращаться будем не через Жерло.
— В Аламбуке кое-кто работает на нас.Они подготовят
путь отхода.
— Ты уверен — они ничего не напутают?Им сообщили,
что я вешу сто семь килограммов?..э-э,то есть два кентаря и
пять восьмериков?и что я тяжелее воды?
— Именно так я велел передать,— успокоил Pax.
Вздохнув от тяжести сомнений,Форт потрогал миниатюр-
ный гравитор,закреплённый спереди на сбруе акваланга.Ма-
шинка сильно уступала ранцевому варианту и обеспечивала
всего несколько часов частичной плавучести,то есть путь в
одну сторону.Без этого устройства Форт плавал как нако-
вальня.
Встав в ластах на край бездны в обнимку с непромокаемым
193
тюком снаряжения,Pax кивнул и канул вниз.Вода в провале
охнула и забурлила;потом голова Раха,словно поплавок,по-
казалась над волнующимся водяным зеркалом,блеснуло стек-
ло его маски и раздался крик:
— Теперь прыгай!я отплыл!
«Легче в космос на стуле взлететь!— застонал Форт.—
О,почему мне страшно?!почему я никогда не лазал в ямы,
не рыл подкопы и не стремился в подвал?Потому что это
ненормально!Пусть мне не говорят,что внизу чисто,мёртво
и спокойно.Мне туда не пора!Может,вернуться?Нет уж,
отступать поздно.Зачем я вызвался,зачем шумел на совете?
почему я не подумал,что понадобится плыть по рекам,ко-
торых нет и которые текут в клоаку?Всё,хватит!..с меня
довольно!Контракт не учитывал чрезвычайный риск,я буду
требовать прибавки!»
После этих невысказанных слов Форт мысленно воззвал к
богу и сиганул вслед за Рахом.Он не успел поклясться что-
нибудь пожертвовать церкви,как полёт закончился.Толчок
включившегося гравиполя и гроздья пузырей кругом.Невиди-
мые в прозрачной воде конические лучи фонарей,отражаясь
от стен,наполняли всё вокруг мягким таинственным свече-
нием.Гидроакустический телефон скрипнул,крякнул,и Pax
заговорил неземным голосом:
—Порядок?..Тогда следуй за мной по ходовому концу.Моя
метка — треугольник голубых огней.Остальные метки — это
глаза викусов,не гляди на них.Поплыли.
Отрегулировав плавучесть,Форт осознал,что гнетущее
ощущение глубокого подземелья и зловещего колодца быстро
исчезает.Вода была настолько чиста,что плывущий впереди
Pax казался парящим в воздухе на фоне драпировки из при-
чудливых бледно-лиловых водорослей.Ядовито-жёлтый ходо-
вой конец,изгибаясь,уходил вниз —свет фонаря легко прони-
кал вглубь,где плавно шевелился молочный туман.Что это?..
Поперёк колодезного ствола торопливо проскользнула извива-
ющаяся белёсая тень,за ней другая...между слабо колеблю-
194
щимися прядями водорослей стремительно сновали какие-то
существа — то мелкие,прозрачно-розовые,то величиной с
ладонь,чёрные и блестящие.Хвостатый викус — Форт раз-
глядел выпученные бирюзовые глаза и широкую белую пасть
— схватил чёрного плавунца и поспешил скрыться,а добыча
ещё дёргала ногами у него во рту.
Навыки работы в невесомости и сопротивление воды сло-
жились в расчётном секторе мозга как схема эргономически
выгодных движений.Ориентируясь по ходовому концу и голу-
бому треугольнику,Форт перешёл на свободное падение.Он
опускался мимо зияющих входов в боковые отнорки — а мо-
жет,в огромные пещеры,— различая каждую трещинку на
стенах.
Pax рассказывал,что карты естественных подземных пере-
ходов и пещер вне града,а тем более вне периметра,прирав-
нены в Эрке к государственным секретам.Сколько пещерных
рек,озёр и карстовых каверн разведано —знают одни военные
и безопасники.Сотки вёрст тайных тоннелей,ведущих во все
стороны;речные потоки,уходящие на север к океану...Сю-
да проникают и разведчики из Аламбука — ищут лазейки в
град,присматривают места водозабора и удобные пещеры для
стоянок.Стычки градских и чёрных разведгрупп беспощадны.
Достичь белого облака внизу было не суждено;для Форта
осталось загадкой,что представляет собой зыбкая туманная
пелена — то ли муть от разложения органики на дне,то ли
границу между пресной и солёной водой.Поток,будто ветер,
стал увлекать Форта в зияющий зев;в сифоне пришлось дви-
гаться,держась за прикреплённый к скобам ходовой конец.
Фонарь Раха едва высвечивал завихрения воды.Пловцы плот-
но лепились к стенам,распластавшись по камню.
Пещера Водоворотного Стока открылась внезапно — свод
над головой исчез,и Pax скомандовал всплытие.Поток из
сифона замедлялся во впадине округлого пещерного озерца.
Мокро блестящие партнёры выбрались на берег.Форт неволь-
но обвёл пространство фонарём.
195
Величественный зал был украшен шпилями сталагмитов и
сосульками сталактитов,кое-где соединявшимися в точёные
столбы причудливой формы — словно колоннада готическо-
го храма.Наплывные камни в глазури тысячелетних натёков
восходили ступенями к сказочным алтарям и кафедрам,вы-
ступающим из наклонных стен.Пологая гряда,на которой
оказались напарники,разделяла дно пещеры на тихую заводь,
уходящую под низко нависший скос стены,и широкий каскад.
Вода,ускорившись на нескольких порогах,вливалась в чашу
водоворота.Направив луч в зеркало заводи,Форт пронизал
её светом до дна — там рос целый лес тонких сталагмитов
травянисто-серого цвета.Вода,повинуясь многовековым коле-
баниям уровня и обвалам,изменяющим русла рек,однажды
поднялась и затопила эту поляну каменных трав...Великан-
ский размах сводчатого зала и хрупкая тишина серо-зелёной
лужайки под слоем хрустальной воды очаровали Форта;он по-
нял,что нетерпеливо ждёт нового погружения.Должно быть,
так и заболевают дайвингом.
В тоннеле Кривая Кишка он увидел на дне череп ньягон-
ца,а следом — костяк в колышущихся обрывках одежды.Го-
лодные викусы и плавунцы давно обглодали всё,что смогли,
оставив на скелете только несъедобное снаряжение:ремни,
баллоны,шланги и гарпунное ружьё.
— Это не наш.— хрипло заметил Pax по телефону.—
Чёрный лазутчик.
Зал Адских Челюстей был ниже;вид его подавлял сумрач-
ной и угрожающей тяжестью свисающих зубастых гребней.
Здесь Форт распаковал и надул лодку,а Рах приготовил горя-
чий обед на топливных таблетках.
— Конечно,внешность сказывается на репутации.— Поев,
Рах стал немного разговорчивей.— Рослые очень заметны...
— Я бы сказал — вопиюще заметны!мы прямо-таки в глаза
бросаемся.
—...поэтому жаловаться на рослых удобнее.Проще.Не
«какой-то наоси Унгела»,а «тот самый Пятипалый».
196
— И ты на эту кличку отзываешься?
— А что в ней особенного?Это самая яркая черта внешно-
сти.— Подняв левую руку,Рах весело пошевелил расставлен-
ными пальцами.— Как у вас говорят:«Что естественно,то не
позорно».
— А корноухим не кличут?
Рах полуприкрыл глаза и молча повернул голову к левому
плечу.Форт понял,что поступил невежливо,и надо либо про-
молчать,пропустив ход в разговоре,либо как-то оправдаться.
— Знаешь,люди всегда различали друг друга по цвету ко-
жи,но с выходом в Большой Космос наша братия сплотилась
крепче.Синие,красные,жёлто-зелёные — кого мы только не
встретили...То выродком,бывает,обзовут,то недомерком.
Порой приходится давать отпор.Так что — извини,если я
некстати примерил на тебя свои проблемы.Может,у тебя на
сей счёт всё давно уладилось.
— Пожалуй,да...— покивал Рах,словно прислушиваясь
к внутреннему голосу.— Нареканий было много...поначалу.
Но в нао жалобы граждан придирчиво анализируют.Извест-
но,что половина доносов — всегда лживые,будь то в делах
фиска или в делах нравственности.Если какой-то дознаватель
допёк чёрных,подпольные торговцы могут подкупить лжесви-
детелей и попросту выжить неугодного им офицера.Чтобы
этого не случилось,жалобы расследуются.А потом на меня
пошли заказы.
— Как — заказы?
— Обычные заявки — граждане требовали,чтобы с их де-
лами разбирался рослый,точнее —я,Пятипалый.—Рах лука-
во улыбнулся,гордясь собой.— Это престижно,когда рослый
занимается расследованием.В результате я довольно быстро
выдвинулся в офицеры.Если говорить искренне,я бы предпо-
чёл работу в дипкорпусе,не раз туда просился,но...
— Всё-таки дискриминируют?— спросил Форт с сочув-
ствием и скрытой надеждой хоть так пробиться к братским
чувствам землянина.
197
— Нет,сразу повышают на разряд в офицерском звании.—
Почему-то в устах Раха это прозвучало печально.— Ещё два
разряда — и я старший офицер,начальник отдела.Затем,по
мере выслуги,— полковник...даже генерал;препятствий не
будет.Но не дипломат.Наши стараются не допускать,чтобы
я долго находился среди эйджи.
— По-моему,ваши боятся того,что в тебе заговорит кровь,
— откровенно выложил Форт,поняв,что Раха не вдруг сло-
мишь и принцип единства землян ему с разбега не внушишь.
— Хороший ты малый — но слишком ньягонский!
— Как знать,— хитро усмехнулся Pax,— а вдруг это —
моё преимущество?
Собрав вещички,напарники погрузились в лодку и поплы-
ли по Пути Злых Смертей.
—Я уполномочена советом града Эрке вручить вам протест
по поводу передачи неорганизованному населению так называ-
емой гуманитарной помощи,— отчеканила наогэ Ава,твёрдо
глядя на стоящих перед ней троих эйджи.
Ава держалась прямо и строго;гордая осанка подчёрки-
вала её достоинство дамы клана.Её блуза,жилет,шаровары
и туфли были протокольно тёмными и однотонными,отчего
ярко выделялись клановые узоры на жилете.Разумеется,она
явилась в кают-компанию носителя барж «Леди Гилфорд» со
свистком и кортиком,а сопровождающие её наоси вдобавок
были вооружены пистолетами-автоматами.На своей орбите,
на луне и в колониях Ньяго люди нао вправе носить оружие,
как это предписано традицией.
Один из тех,к кому обращалась Ава,был капитаном «Леди
Гилфорд».Сердитая ньягонка,дружелюбная ньягонка,рогатая
или хвостатая,орехового цвета или цвета морской волны —
ему было без разницы.«Всеобщее Помилование» зафрахтова-
ло носитель барж,судовладелец распорядился,значит,капи-
тан должен доставить груз по назначению — и точка.
Другим был второй помощник капитана — суперкарго.На
198
уме у него вертелась старая пословица:«Больше суток —
больше денег».Плевать на всех,не различая ни видовой,ни
половой принадлежности,и думать исключительно о приёме
и выдаче грузов — вот каким было его кредо.
А третий являлся главным представителем «Помилования»
на Ньяго — Борин Хау,полный блондин со светлым лицом
и звучным,сочным голосом телевизионного проповедника,со
здоровой чистой кожей,с ясными глазами и парой лишних
подбородков,всегда в отглаженном костюме и при галстуке.
Безупречная сорочка,чистый воротничок,белозубая улыбка,
то возвышенное выражение лица и та работоспособность,что
бывают лишь при внутривенном введении тэльхина,— вот
слагаемые неизменного успеха.
Борин принял бумажный протест,с глубоким сожалением
прочёл его — бегло,наискосок — и вздохнул:
— Мотагэ Ава...
—Эрке Угута Ава,—резко поправила его госпожа старшая
секретарша совета.
— Да.Я так и хотел сказать.Если не ошибаюсь,от пери-
метра международно признанных владений Эрке до Аламбука
— около тридцати пяти вёрст.То есть Аламбук находится на
нейтральной территории.Моя организация крайне возмущена
тем противодействием гуманитарной миссии,которое вы ока-
зываете нам через Триумвират.
— Объединённое правительство Трёх Градов может запре-
щать тому или иному судну посадку на Ньяго,тем более — в
зоне стратегических интересов.
— Но на сей раз оно недолго злоупотребляло своей вла-
стью.— Главный представитель ВП смотрел на Аву ласково
и снисходительно.— Всего две с половиной недели.Наде-
юсь,в дальнейшем проволочки будут становиться короче.Я
искренне рад,что вы мало-помалу идёте навстречу междуна-
родным усилиям,направленным на улучшение условий жизни
тех,чьи человеческие права оказались ущемлены.
— Мистер Хау,здесь нет репортёров и телекамер.Мистер
199
капитан и мистер суперкарго — наёмники,им всё равно,что
и куда возить;идейные обоснования ваших гуманных акций
им глубоко безразличны.Не так ли?..
—Совершенно верно,мадам.—Капитан согласно наклонил
голову.— Если у меня возникнет мнение,я его оставлю при
себе.Пока не случилось ничего,о чём надо докладывать в
ситуационной комиссии.
— Благодарю вас,капитан.Мистер Хау,без свидетелей и
без записи вы могли бы опустить официальную версию сво-
их действий и говорить более откровенно,ближе к истине.
Вы отчётливо сознаёте,что в Аламбуке живут не ущемлён-
ные и не обиженные,а пираты и террористы,которых вы —
«Всеобщее Помилование» — подкармливаете и снабжаете,а
сверх того,даёте им информационную поддержку на межпла-
нетном уровне.Благодаря вам они могут уделить больше сил
и средств снаряжению боевых кораблей,которые завтра —или
через неделю,через луну — возьмут на абордаж суда эйджи.
Людей помоложе продадут в рабство,остальных убьют,су-
да присвоят или вынут из их движков кериленовые стержни.
Грамм керилена стоит двести пятьдесят бассов,умелый раб-
пилот при перепродаже — в двадцать раз больше.Вы серьёзно
полагаете,что,получив от вас галеты,волокнистый белок и
сухое молоко,бандиты откажутся от своего промысла,станут
учиться мирным профессиям и честно зарабатывать?
— Вы,мотагэ,огульно обвиняете целый народ и объяв-
ляете его преступным.— Борину Хау нужна была трибуна;
за неимением её он красиво опёрся о стол.Лицо его выра-
жало грусть и озабоченность.— Говорить об этнической пре-
ступности — не цивилизованный подход.Преступники есть в
каждом мире,это всеобщая проблема,не имеющая видовой
окраски и специфики.А наша помощь адресована конкретной
части населения — той,что лишена доступа к благам развито-
го мира.И здесь,в этом существенном гуманитарном вопросе,
мы рассчитываем добиться взаимопонимания с вами.Когда вы
обеспечите тем,кого презрительно зовёте «неорганизованны-
200
ми»,равенство,все виды социальной помощи,обучение,жи-
льё,свободу слова — тогда наша цель будет достигнута.
Поза и интонация его последних слов говорили о том,что
Борин ждёт аплодисментов,но в кают-компании не оказалось
его пылких сторонников.Суперкарго тайком зевнул в ладонь.
—Кажется,вы не слышали того,что я сказала,—негромко
заметила Ава.— Или не захотели услышать.Но свою задачу
я выполнила — позволю себе откланяться.Прощайте,мистер
капитан и мистер суперкарго.Вы можете чувствовать себя в
безопасности...пока возите грузы ВП.На время фрахтового
договора «Леди Гилфорд» — дойная свинка.Затем — добыча.
Надеюсь,что не встречу ваших лиц в каталогах аламбукского
рынка.
— Оставьте,мадам,— капитан усмехнулся.— Я не из
пугливых.
— Рада за вас.— Ава пристально поглядела на него.— А
как насчёт Бренды Хенкок?что стало с Лесли Турпином?здо-
рова ли Дорис Гурден?Вы не забыли тех,с кем заканчивали
академию?
Капитан изменился — на лбу и у глаз проступили неожи-
данные для такого безмятежного лица морщины,брови сдви-
нулись.Его мимолётный страх и нарастающая ненависть были
направлены на аккуратную маленькую женщину с длинными
ушами,но он сдержался,и голос его прозвучал спокойно:
— У нас опасная профессия,мадам.Бывают катастрофы и
потери;с этим ничего не поделаешь.
— Все они пропали без вести.Нашли пару обломков
«Звёздного Флага»,на котором Дорис была навигатором.—
Ава повернулась,чтобы уйти,но не завершила движение.—
Экипажи,пассажиры,грузы — всё исчезло.Кое-что всплыло
позже на чёрных рынках в Шаровом скоплении — но вы же не
читаете отчётов наших расследователей,верно?это так скуч-
но — чьи-то чужие отчёты...Лучше не знать.Так гораздо
спокойней жить.
Теперь улыбалась Ава,но глаза её были холодны и жесто-
201
ки.
— Где публиковались отчёты?— помрачнев,глухо спросил
капитан.
— Я вам не справочное бюро.Я — старшая секретарша
градского совета.Обращайтесь куда следует.
— Капитан,— добрым голосом вмешался Борин Хау,—
это ничего не значит.Пиратство — преступная отрасль без
границ,где замешаны все.Нельзя обвинять кого-то конкрет-
но.
— Да,я читала ваши книжки и смотрела ваши передачи,
— небрежно отозвалась Ава.— Мне знакомы рассуждения
о том,что у бандитов нет ни фамилий,ни имён,ни наций,
ни отца,ни матери,ни рук,ни ног,ни отпечатков пальцев.
Вы присягнёте на Библии,что «Звёздный Флаг» взорвали не
ваши подопечные из Аламбука?..нет?Прошу прощения,что
задержала вас своей длинной беседой.
— Ведьма,— процедил капитан,когда Ава с ушастыми
сопровождающими покинула кают-компанию.
— Капитан,пора готовить баржи к отстыковке,— напом-
нил Борин Хау.— Аламбук расчистил нам посадочное место
на двое суток,а нормально оборудованных крупнотоннажных
площадок у них мало.
Командир «Леди Гилфорд» смерил его медленным взгля-
дом,хотел что-то сказать,но промолчал.
202
Чёрный город Аламбук — 30.22,
ночь 15 луны 10,326 год Мира
Федеральное время — 04.08,
четверг 5 марта,6248 год
Корни либеральной организации «Всеобщее Помилование»
кроются во тьме веков.Очевидно,когда-то в древности со-
стоялся форум интеллектуалов нестандартной ориентации,с
руками разной длины и глазами врозь,с пузырями в голове и
мыслями шиворот-навыворот.Они решили,что раз в природе
нет ничего лишнего,то аномалии так же нужны,как норма,
и их следует усердно оберегать.Напротив,пороком в лекси-
коне ВП стало всё,что препятствует свободе торговли,секса и
беспредельного самовыражения.К слову — именно лобби По-
милования добилось признания проституции профессией;осо-
бенно этому рады те,кому предлагают такой род занятий на
бирже труда.
Среди долговременных акций ВП особое место занимает
щедрая гуманитарная помощь народам,которые приникли к
халяве,как к наркотику.Благодаря дармовому корму и без-
делью эти несчастные плодятся намного быстрей работящих
соседей и требуют всё больше помощи,а в свободное вре-
мя (которого у них хоть отбавляй) развлекаются поглощением
плесени,бледных грибов,галофорина и локи или раздобывают
деньги на их приобретение.Это и есть хранимое ВП священ-
ное право на естественное выражение и утоление потребно-
стей.
Три баржи с «Леди Гилфорд» доставили в Аламбук трина-
дцать с осьмухой восьмириадов возков или,по земному счету,
сто сорок тысяч тонн продовольствия,топлива и предметов
первой необходимости.Попробуйте-ка разгрузить это за две
ночи!..Но у Папы столько народа,что с любым делом спра-
203
вятся.
Дело разворачивалось на поверхности,точнее — в здоро-
венном плоском кратере,игравшем роль Шестой посадочной
площадки Чёрного города.Солнце уже закатилось;небо на
западе пылало красным пламенем,над головами оно уходило
в бескрайнюю синюю высь,а с потемневшего востока натя-
гивались,наползали хмурые низкие тучи.Веял осенний ве-
тер,уныло завывая среди каменных нагромождений.Озарён-
ное прожекторами дно каменной чаши и откосы кратерного
вала были хаотически изрыты входами,способными впустить
даже крылатый люгер;повсюду коряво громоздились механиз-
мы взлётно-посадочных,заправочных и грузовых терминалов.
В космосе,окружающем Ньяго,— и тормозя на подлёте,
и нарезая витки по орбите,— матерились шкиперы.Внеоче-
редная посадка барж многим поломала график приземлений,
приходилось срочно договариваться с диспетчерами и грузо-
получателями о том,куда бы вписаться со своей посудиной.
Неразбериха в небе,толкотня на земле — и всё из-за един-
ственного судна,которое не вовремя скинуло носимые объек-
ты!
— Рабов к баржам на версту не подпускать,— командо-
вал Папа Мусултын,морщась от давящего света прожекторов.
— Особенно эйджинских!Все врата площадки закодировать,
чтоб мимо чип-зеркала ни один клеймёный скот не проскочил!
— Коды введены.В петли слежения на подступах к пло-
щадке — тоже,— доложил Маджух Венец,папина правая
рука,удалец с подрезанными наискось ушами и шикарно рва-
ными ноздрями.— Вся меченая животина будет отсекаться.
— Мелюзгу на поле вывести — и погрязней,с болячками!
— Папа продолжал со знанием дела режиссировать назреваю-
щее действо.— Пусть побираются и клянчат.Баб брюхатых
напоказ выдвинуть,они в кино конкретно выглядят.Эйджи,
дурачьё,слабы на малявок и баб — сразу в слёзы,кошель на-
распашку.А,вот чего — надо коробку жратвы уронить,вдре-
безги,чтоб пацанва с земли по-псиному лизала.Нам нужен
204
этот...химитш.
— Имидж,— вполголоса подсказал Маджух.
— Терминалы вряд ли к сроку справятся,товара много.—
рассуждал Папа.— Гони мужиков!чтоб мелкие ящики пере-
давали по цепочкам на электрокары.Кто сопрёт хоть горсть
из груза — хвост отрежу.Ну,пойду ынтырью давать!— Му-
султын заглянул в шпаргалку,где шибко грамотный Маджух
крупными печатными буквами записал основные пункты пуб-
личного выступления Папы.
— Интервью,— поправил Маджух,но Мусултын отмах-
нулся:
— Учить ты будешь Папу!пся безмордая...
Мусултын недовольно оглядел кратер,заполнявшийся на-
родом.Он бы с радостью отдал приказ:«Гаси прожекторы!»,но
любимые ньягонцами сумерки не годились для съёмок телека-
мерами эйджи,будь они неладны.Ишь как все веки сжима-
ют...нетелегенично это.Надо под конец отрубить свет,оста-
вить одни бортовые огни на баржах,чтоб камера запечатлела
море глазных бликов.С непривычки это выглядит потрясно,
эйджи такого сроду не видели.Даже Хау однажды сказал:
«Жуть!словно миллион кошек на тебя таращится».
Послышались приветственные крики;люд расступился,
пропуская Зурека Быстрого — старшего братка из обширно-
го клана Окурков,который Мусултын готовился представить
перед мировым сообществом.Рядом с Зуреком шли,поглажи-
вая рукояти автоматов,насмерть верный ему пистолетчик и
пяток бойцов пониже рангом.
— Добрая ночка,Мусултын!
— Опаздываешь,Зурек.
— Удальцы,стоять на месте,— приказал Быстрый своим.
— Неча с пушками на всю вселенну рисоваться.Мы к людям
— с пустыми руками!
— И с бритым хвостом,— фыркнул Маджух,провожая
Папу и старшего братка взглядом в спину.Уж такой он был
нахал — смело мог и о мужском хвосте высказываться.
205
— Эй,мужики!— крикнул Зурек,шествуя за Мусултыном
к первой барже.— Чего прищурились?!
Толпа загоготала;среди скандирования:«О-кур-ки!О-кур-
ки!» порой прорывалось:
— Свету б поменьше!
— Зенки жжёт!
— Чую,привезли сухое молочко,— пошевелил ушами и
лоскутными ноздрями пистолетчик,классный стрелок,но ту-
пой по жизни.— Ых,эмульсию взболтаем!чтоб ложка стоя-
ла...
— Погоди взбалтывать,— осёк его Маджух.— Самое важ-
ное — чтоб Папа на бумажке не запнулся.Если своими слова-
ми начнёт излагать,на два года минусовый имидж обеспечен.
На Шестую посадочную из нор Чёрного города лезла и
лезла без остановки суматошная,галдящая толпа.На подмо-
гу бойцам Окурков прислали людей дружеские кланы — Гвоз-
ди,Поджигалы,Неминучие Ножи,— но оттеснить крикливое
людское стадо от барж «Леди Гилфорд» стоило немалого тру-
да.То и дело раздавался писк шокеров,и кто-нибудь отлетал
с визгом,скорчившись от разряда.Рядом ржали,курили;одни
забирались на плечи другим и орали,размахивая флажками и
поднимая над головой картонки с лозунгами:
«АЛАМБУК НЕЗАВИСИМЫЙ!»
«Чёрная Звезда встречает Белого Орла!»
«Спасите нас от голода,заразы,угнетения!»
«Удальцы — владыки всей земли от гор до моря!»
«Хотим Президента — Папу Мусултына нашего Отца!»
— Чего это они понаписали?— недовольно скосился на ма-
нифестантов Зурек.— Папа,не рано ли в президенты метишь?
— Это пияр,— кратко пояснил невозмутимый Мусултын.
— Так полагается.Если федералы проплатят нам выборы,
устроим всё как надо.Будет сходка,грибов пожуём,потол-
куем по-братски...кого-нибудь двоих и выдвинем,чтоб кон-
куренция была.Скажем,меня...и тебя.Я выиграю выборы,
а тебя вицем назначу.
206
— Виц?— Зурек набычился.— Чтоб я таким поганым сло-
вом назывался?..
— Не смыслишь ты в политике.Виц президента — это
местоблюститель,самый близкий человек.
Борин Хау радушно заулыбался,раскинув руки,словно для
объятия.Как опытный шоумен,он встал так,чтобы камера за-
хватывала и его,и борт баржи,где ниже обычного «Дальний
носитель “ЛЕДИ ГИЛФОРД"— Баржа-челнок №1 JS-17244.
Колумбия,Сэнтрал-Сити» было крупно написано:«ВСЕОБ-
ЩЕЕ ПОМИЛОВАНИЕ».Каждый шаг,каждый жест,каж-
дый кадр должны прославлять ВП.
— Я с восторгом приветствую делегатов,единодушно из-
бранных народом Аламбука!Преодолев все преграды,мы се-
годня говорим лицом к лицу!Сейчас вам будет передан гума-
нитарный груз от граждан Федерации.Что вы хотите сказать
им?
— От лица народа я сердечно благодарю федеральных зем-
лян за помощь.— Папа тщательно придерживался текста на
бумажке.— Эти продукты,одеяла и медикаменты будут роз-
даны нуждающимся,в первую очередь детям.Но чтобы мы
выжили,— Папа распрямился,озирая кратер,— требуем при-
знать нас самостоятельным градом!
Толпа взвыла,прыгая и вскидывая руки,флажки,плакаты.
— Мы готовы создать своё государство и правительство!
Снова шквал криков и кипение людей,орущие,оскаленные
рты.
— Призываем все миры заявить Эрке:«Не троньте Алам-
бук!» Триста годов мы добиваемся справедливости,а нам в
ответ — огнемёты и крысиный газ!Так больше продолжаться
не может!
Оператор поспешил отвести камеру от скопища ражих мор-
дастых удальцов с рваными ноздрями,с воплями потрясаю-
щих кинжалами и пистолетами.Для новостей надо фикси-
ровать босых грязных детишек и беременных ньягонок,чьи
выпуклые животы и исхудавшие лица напоминали о больных
207
на последнем издыхании.
— Мы доверяем «Всеобщему Помилованию» представлять
нас на международной арене.Мотаси Борин Хау!я вручаю
вам список наших требований.
Ревущий прилив голосов был так силён,что почти заглу-
шил голос Папы,разносившийся из динамиков по всей Ше-
стой посадочной и за её края.
— Эрке должен искупить историческую вину перед нами,
— продолжал Папа но списку,— провести к нам стель —
воду,газ,электричество — и бесплатно снабжать нас,пока
не искупит.В счёт компенсации град должен поставить сотку
мириадов возков еды и столько же бочек топлива.Наши убыт-
ки,включая неродившихся детей,насчитывают много квадрат-
ных мириадов крин;град обязан это возместить.Плюс вечная
аренда градских космодромов.
— Многоуважаемый мотаси Мусултын,— бархатным го-
лосом пропел Борин Хау,— ваш список мы передадим в ко-
миссию по угнетению.Данный вопрос войдёт в повестку дня
ближайшей сессии парламента,после чего Триумвирату и со-
вету Эрке будет высказан протест и сделаны рекомендации.
Если же власти планеты не примут во внимание послание
конгресса,мы поставим вопрос о санкциях против Эрке...
Обещания красавца-представителя воодушевили публику
до крайности.Многим показалось,будто Эрке уже сдался.
Дети от безмозглой радости стали танцевать,кривляться и
выламываться,распевая во весь голос какое-то «Айя-айя-ай!».
Взрослые удальцы с гиканьем собирались в цепочки и,по-
ложив руки на плечи впередистоящему,принялись плясать
змейкой,вместе выбрасывая вбок то одну,то другую ногу и
глухо выкрикивая хором:«Уга-уга!У-га-га!» Затем,отключив
прожекторы,Папа показал операторам кошачье море.
Бойцы кланов быстро организовали разгрузку барж — им,
опорожнившим трюмы множества судов,было привычно загре-
бать чужое и властно распоряжаться мужиками-грузчиками.
Ликующий,вопящий от восторга кратер вмиг стал делови-
208
той рабочей площадкой,где слаженно действовали и мириады
людей,и громады механизмов.Терминалы вертелись как за-
ведённые,контейнеры сновали в воздухе,опускались в захва-
ты транспортёров и проваливались в ямы приёмников.Живые
цепи прытко передавали коробки из рук в руки.Кое-что уро-
нили,как велел Папа,но за вычетом запланированных потерь
штучный груз перемещался прямиком на склады Окурков и
сдавался под охрану.
Выйдя из-под обстрела телекамер в тень баржи и остав-
шись вдвоём,Мусултын и Борин Хау заговорили проще,без
публичной ажитации.
— Подкуримся?— Затянувшись,Папа по-братски протя-
нул Борину вторую папиросу.Тут не стоило сомневаться —
братьям Мусултын отраву не подсовывал.
— Давай.Густо намешано?— Борин вдохнул как знаток
и,задумчиво глядя барже в брюхо,стал понемногу выпускать
дым изо рта.
— Шестнадцатая доля тёртого лишайника.Специально для
меня сготовлено,ручной замес.Как раз чтоб до ужина мозги
прочистить.
Нависшая баржа зримо полегчала и начала отдаляться от
мистера Хау.Лишайник уверенно проникал в сознание,не
затемняя его.
— Оружие в третьей барже,— сказал он,любуясь изме-
няющимся миром.— Контейнеры с двойной маркировкой —
синяя и оранжевая,номера с двести седьмого по восемьсот
двенадцатый.Пусть твои сверятся по каргоплану и выгружа-
ют отдельной бригадой.
— Когда дойдёт до тех контейнеров,я сменю грузчиков
командой из арсенала.Вас не досматривали на орбите?
— Как можно?!гуманитарный груз не подлежит досмотру!
— искренне возмутился Борин Хау.— Они пытались войти в
трюмы,но не слишком рьяно.Мы тотчас пригласили репортё-
ров и встали живым безоружным заслоном.Женщин вперёд
— пусть таможенные рискнут их тронуть...
209
— Верно задумано.Лучший бруствер — из чужих баб.
— У нас эти приёмы отработаны.— Борин следил за при-
чудливо вьющейся струйкой дыма.— Сцепив руки,распевая
песни,помахивая цветами...и побольше визга,если заденут.
Даже если б они прорвались — куда им отыскать!сто сорок
тысяч тонн,в трёх баржах...пять кериленовых боеголовок
спрятать можно.
— Провези нам на спор,— пошутил Мусултын,и оба со-
беседника рассмеялись.
— Кроме того,о чём было условлено,— двадцать танке-
ток.— Борин блаженно прислушивался к своим ощущениям.
— Сделаны на ЛаБинде для хэйранских туземных войск.Газо-
непроницаемый корпус,противолучевая защита,высокая про-
ходимость...прыжком перескакивают препятствия высотой
до двух саженей.Теперь скажи,что дашь взамен.
— Двадцать семь тонн хорошо просохшей плесени.— Па-
па легко оперировал мерами землян.— Порошок лишайника,
восемь тонн.Бледный гриб сушёный — пятнадцать тонн...
— Мало,Папа.Очень мало.
— Борин Хау,зачем обижаешь?Я ведь радировал тебе —
неурожай,троглодиты ленивые,мародёры отнимают порошок
у троглодитов...
— Это не мои проблемы,Папа.Продай часть стволов тро-
глодитам,пусть учатся стрелять и отбиваются от мародёров.
— Троглодиты — продажные твари,— доверительно сказал
Папа.— Их сбивают с панталыку градские.Дают им жетоны
на жратву,лекарства;кого поумнее — зазывают в городцы...
Из них выходят хитрые и ловкие солдаты.Они знают все под-
земные ходы и могут обращаться с градской техникой.
— Но не я же должен объяснять тебе,как с этим справить-
ся?Ты — Папа,не сегодня-завтра президент,у тебя полторы
сотки боевых кораблей и как бы не мириад боевиков.Дей-
ствуй методически и поэтапно устраняй эту помеху.Помни,
что на тебя сделаны определённые ставки;заинтересованные
лица пристально следят за твоими успехами...и за неудача-
210
ми.
Ни гриб,ни плесень,ни другие средства не лишали Борина
Хау здравого смысла и целевой установки на победу.Папа ещё
раз убедился,что этот двуногий откормленный свин цепок,
как злобная пся.
— В другой раз вместо танкеток привози хай-тэк.Моле-
кулярные сепараторы,химические нанопроцессоры...позарез
нужны!а рабсила у меня дешёвая.Мы можем вместо сы-
рья гнать очищенный продукт.Прикинь,для перевозки хватит
клипера,баржевоз не понадобится...
— Вам — хай-тэк?а кто его обслуживать будет?Твоё му-
жичьё в неделю всё сломает,ты на запчастях разоришься.У
тебя не народ — пеньки!
—Э,если бы пеньки,а то поганки...Пеньки —древесина,
полезная вещь;можно опилки спрессовать,продать.Ладно,
повременим с процессорами.Вот разживусь штатом химиков,
тогда не откажи в любезности.Но профильные инженеры ред-
ко попадаются!а на заказ их красть — накладно...
— Будем считать,что это ты сказал на языке,которого я
не знаю.Где и как ты берёшь инженеров — меня не касается.
— Я всё думаю,— с улыбкой поводил головой Папа,— и
никак додуматься не могу — которую спецслужбу Федерации
ты представляешь на Ньяго?
— А ты,Папа,не думай.Не тяготи мозги,— тихо просиял
лицом главный агент «Всеобщего Помилования».— Если ты
станешь здесь верховным человеком,тебе придётся создавать
свои ведомства и косоухих братков переделывать в специали-
стов.Тогда ответ на твой вопрос сам придёт.
— Какую девочку ты хочешь после ужина?— спросил Му-
султын,изящно сменив тему.— Есть большой выбор.
— Как и в прошлый раз — стерилизованную.— Подмиг-
нув,Борин наполовину вынул из нагрудного кармана гормо-
нальный тестер,изготовленный по туанской технологии.—
Старый хитрец!..любишь воспитывать из эйджи сильных бо-
евых рабов,да?Но моего отпрыска в твоей команде не будет.
211
Друзья захохотали,довольные своим остроумием,но когда
Борин изображал похлопывание по плечу Папы,он лишь обо-
значил движение,не прикасаясь к телу,— тщательно подго-
товленный к своей миссии,мистер Хау знал обычаи ньягонцев
так же глубоко,как их язык и его диалекты.
Они направились к приземистому оголовку лифтовой шах-
ты,ведущей в скрытые от глаз и радаров подземелья Аламбу-
ка — там,в глубине,в потёмках низких бункеров,где тайна
и уединение,деловые люди могут говорить открыто и развле-
каться без стеснения при свете Чёрной Звезды.
Он внезапно появился из бокового прохода и повернул на-
встречу Борину,шагая быстро и решительно,но при этом
держась обочины коридора;руки его были пустыми.Через
пару секунд они поравнялись — представитель ВП и долго-
вязый эйджи в поношенном комбинезоне с морально устарев-
шей нашивкой на плече:«ИГЛАНД — ИМПЕРИЯ,РОДЖЕР
ВУЛЬФ — ИМПЕРАТОР!» Борин едва успел подумать:«За-
валь явно куплена на распродаже»,и ещё:«Куда смотрит охра-
на?»
Как иллюзионист,долговязый извлёк откуда-то бумагу и
тотчас подал её Борину,причём таким умелым жестом,что
мистер Хау невольно взял протянутый лист,словно выхватил
на бегу агитку у рекламного агента.
На третьей секунде ринулись вперёд охранники — отсекли
долговязого от шествия,схватили и убрали с глаз долой;он
успел только крикнуть:
— Это — вам!Прочтите!..
Замешательство,столь неожиданно возникшее на пути Ба-
рина Хау и Папы к трапезной,угасло так же стремительно,
как началось.Ускорив ход,чтобы поскорей покинуть место
встречи,представитель ВП вкратце ознакомился с бумагой,
недовольно буркнул:«Разберитесь!» и передал лист Маджуху,
немедля оказавшемуся рядом.
— Ну,что там?— скосив рот на сторону,процедил Папа.
212
Он не унизился до чтения,тем более что письменное линго
понимал не очень,
— Петиция от меченых.Весь список жалобщиков,как по-
дарок,— нервно усмехнулся Маджух.За безопасность гостя
отвечал он и потому ждал расплаты за промашку.Ведь к дра-
гоценному мотаси Хау мог подкрасться и убийца.— Пятна-
дцать подписантов,остальные просто перечислены.Похоже,
они долго к этому готовились.
— Выясни,как они прознали день прилёта и маршрут.Зай-
мись сейчас же!
— Я этой писульки не видел,— заметил Борин,чтобы
все запомнили его позицию.— Ничего не прочёл.Какая-то
бессмыслица...
Маджух отстал и остановился,перечитывая документ.Уши
его подёргивались от волнения;пальцы правой руки бегали по
сенсорам поясного блока,а левая водила телефонной камерой
над петицией,считывая имена и координаты,которые превра-
щались в цифровой поток и улетали к ищейкам Маджуха;
стебель микрофона вытянулся,застыл ртутной каплей в воз-
духе у самых губ и ловил каждое слово хозяина:
— Всех,кто здесь назван,— взять!Если хозяева будут
мешать — скажите:«Срочная акция Окурков,приказ Мусул-
тына».
Наушники трещали ответами:«Есть!»,«Будет исполнено!».
Как не вовремя это случилось!У Борина могут испортить-
ся и аппетит,и настроение,а ведь Папе предстоит умасливать
гостя,чтоб Хау принял партию наркотиков и не ворчал.
— Тащите рабов ко мне в нору и ввалите им маленько по
дороге — для нача...
— Долго провозишься,кой,— напевно произнёс Бо Аран-
гак,неслышно вырастая за спиной.Маджух споткнулся на
слове — он тоже умел подкрадываться,но жрецы перемеща-
лись так легко и тихо,словно были бесплотны,как тени,а
для призраков не существует ни преград,ни расстояний.Три
сотки шагов назад Бо Арангак кадил мотаси Хау,пророча
213
тому счастье и здоровье;исполнив молитву,которую дозволе-
но читать для иноверцев,жрец удалился в противоположную
сторону...и он уже здесь!
Можно ставить крину против камешки,что Бо Арангак
осведомлён о происшествии,насколько позволяет телефонный
перехват.
— Есть другие способы познавать истину...— Жрец уде-
лил Маджуху снисходительную улыбку.
Тем временем Борин старательно вытирал ладони платком.
Бумага с пламенными мольбами,совсем недолго находившая-
ся у него в руках,словно оставила на пальцах пятна,которые
необходимо удалить прежде,чем вернёшься на «Леди Гил-
форд».Так и казалось,что все будут принюхиваться и при-
глядываться,отыскивая на тебе след нехорошего поступка.
Впрочем,сила психического вытеснения позволит избавиться
от нечаянного события куда раньше.Забыть!и никаких там
угрызений.«Этого не было».
К столу!скорей к столу!«Жрать-жрать-жрать»,как гово-
рил процессор,созданный из тараканьих мозгов.Папироса с
лишайником и пряный дым жреческого кадила подхлестнули
желудок,заставив его сокращаться от предвкушения.Вроде
бы поел совсем недавно,а ощущение такое,будто с утра по-
стился!О-о-о,у чёрных всё тонко продумано!..После ужи-
на Папа велит раздуть дымарь,и воздух помутится от куре-
ний...
Маджух осмотрелся — один за другим,беззвучно вопло-
щаясь из сгустившегося сумрака,жреческие слуги в чёрном,
с закрытыми лицами,скользили мимо него по коридору,мол-
ча устремлялись за охранниками,утащившими долговязого;
часть слуг в почтительных позах обступила Бо Арангака,вни-
мая его кратким указаниям,другие окружили Маджуха,всё
ещё державшего в руке петицию рабов.
— Мне.— Бо Арангак повелительно простёр длань.Мад-
жух с поклоном подал бумагу жрецу.
—Кто главный смутьян и зачинщик?—Чёрный чудотворец
214
брезгливо воззрился на петицию.
— Тот,кого взяли бойцы.
— Отдай его моим людям.Распорядись,чтобы не возникло
недоразумения.
— Но...необходимо дознание!..
—Все остальные —твои.Разве этого мало?..Тот,кто пред-
назначен богу,должен быть чист и невредим.
Похоже,для Бо Арангака происшествие вовсе не выгляде-
ло досадным.
— Проступок наглого раба не омрачит добрую ночь.Я ви-
жу сокрытую волю Всесильного.Он указал нам,кто ему уго-
ден.А мой совет тебе таков...— Поманив пальцем,жрец дал
понять,что надо приблизить ухо к устам мудрецу и прислу-
шаться.
Обожаю приглашения,от которых нельзя отказаться.Это
похоже на смерть.
Крутишься,говоришь без умолку,планируешь на целую
луну вперёд,но вот на повороте натыкаешься на нечто тём-
ное,и оно говорит:«Пойдём со мной,пора!..» Какое,к псям,
«пора»?!Тут падает ток в сети,лампы еле тлеют,всё делает-
ся плоским,серым,как камень.Только слухом и волосяной
дрожью понимаешь,что пока ещё существуют выступы,объ-
ёмы и углы,что мир не сплющился в бумажку,на которой ты
нарисован...но в следующий миг тебя сотрут.
Разводья от сочащейся воды,что расплылись и высохли на
стенах,отлепляются и набухают,становясь людьми...чем-
то похожим на людей — они неправильные,у них на ушах
бахрома,как на обтрёпанных штанинах,вместо глаз впадины.
Они ходят на цыпочках,не оставляя следов.Манят и водят
руками,рисуя в воздухе круги морока.Они провожают тебя,
скользя рядом,и ведут,пока ты не окажешься у врат.
Когда Юада скроется за окоёмом,на холмах воют ветры.
Или не ветры?..Иные смельчаки кидаются догнать,увидеть,
кто там голосит.Я тоже кидался.Никого.Только тихий смех
издалека,из-за камней.Поймай красотку!Ох,и долгим бу-
215
дет поцелуй!..Глядите-ка,вон он,счастливчик,— под камнем
валяется.Обглодан,глаза высосаны.
Нельзя ходить ни в мужицкие костницы,ни в склепные
тоннели знати.Там живут наоборот.Плохо встретить там кого
бы то ни было — нипочём не догадаешься,кто перед тобой,
если не предложишь ему поесть.Увидишь,как он отшатнётся
от людской пищи.Да и зубы его...
Есть врата,сквозь которые можно войти совсем не туда,
куда хочется.Через них проталкивают по рельсам людей,хо-
лодно и неподвижно лежащих на платформе тролика,а по
другую сторону ждут чёрные с закутанными лицами.Ртов и
зубов у них не видно,слов они не произносят.А черту,иду-
щую от столба к столбу по полу,точно под перекладиной врат,
они переступают спокойно,тогда как другие должны прыгнуть
через неё,поджав ноги,и приземлиться на обе сразу.
Я прыгаю.Я не спешу вступить на тёмную сторону.
Готово.Теперь я живой среди чёрных.Почему-то прошиба-
ет мысль:«Я мог и не пойти!» Как же,«мог»...А нацеленный
ключ?«Замыкаю от счастья,замыкаю от страсти,замыкаю те-
бя своей властью».И жрать не сможешь,горло спазма пере-
жмёт.Сколько даров принесёшь,прежде чем тебя отомкнут.
Побывать тут — вовсе не просто.Нельзя ни пить,ни есть,
ни заговорить первым.Нельзя отвечать «нет» или «да».Ни-
кого нельзя касаться.Конечно,и на белом свете за людей
хвататься не положено,но здесь древняя правда соблюдается
с величайшей тщательностью.
Нет,это всего лишь преддверие!Переходная зона.Дальше
— допуск по соизволению жреца...без гарантии,что вер-
нёшься.Чёрные,непроницаемые со всех сторон.Протянутые
вверх ладонями руки.Выкладывай.
До чего же непрочная малость связывает нас с миром!
Проводок,крохотный фирменный чип.Потом эфир хоть на-
дорвись:«Эй,ты где?ты слышишь?!» — а ты словно на свет
не рождался,глух и нем.
Ковш воды выливается на голову;вода сбегает на плечи,
216
капает с подбородка,проникает сквозь платье.Я сжимаю гу-
бы,чтобы ни капли не попало в рот,а сзади строгий голос
спрашивает:
— Омыт ли он водой кончины?
— Да-а-а!— скорбно поёт юноша поодаль.
— Всегда почитай царство полуночи.Молись,чтобы тебя
омыли влагой пробуждения.Возьми плат живущих вспять.
Протягивают платок,похожий на лоскут тьмы.О,пся ро-
гатая,вот это я люблю меньше всего!Охота мне,что ли,вы-
ряжаться тем,кто лежит пластом на тролике?!..Однако при-
дётся.Отовсюду нацелены дыры их глаз,следят,послушен ли
я тёмному миру.Я послушен.
Я сам себе кажусь кем-то другим.Меня уже водит,как ди-
станционно управляемого.Завязываю концы плата на мокром
затылке.Чтобы выполнить обряд,надо пройти все ступени
вниз.Вниз?..а чувства на подъёме!я не накурен,не жевал
грибов,но меня прёт всё сильней.Лицо сводит гримасой пре-
восходства,я почти похож на божьих слуг.Я сойду на край
бездны,сойду!Я увижу там истину.Омытый и повязанный,
я принадлежу Всесильному и могу различать малейшие коле-
бания на лицах неомытых и неосиянных Звездой.Как ультра-
сканер,я считываю проступившие на них шифрованные коды.
Они идут сюда иначе.Их не оберегают ни вода,ни плат,
ни поцелуй Бо Арангака.Они бегут,подгоняемые палками,
под выкрики конвоя:
— Ишь чего удумали!Прошение совать!Стакнулись,чтоб
на наши уши галактические полицаи обвалились?а вот вам
хвост от викуса!Гость дорогой сам вашу бумажонку Папе
отдал,на том всё и покончилось.Живей!шевелись!
— Куда?..зачем?!
— В Чёрное святилище!У нас радость,ночь гуманитарной
помощи!Кого-нибудь уроним в кладезь...может,и тебя!
Храмовое владение невелико,но охраняется крепко.Как
на подступах к энергостанциям,стража стреляет без преду-
преждения.
217
Тщательный обыск во тьме;пальцы обшаривают тела,во-
дят детектором от головы до пят — карманный телефон,на-
ладонник,серьги,браслеты,всё долой!Они поймут,что ны-
нешняя ночь для них — особая,без милости и снисхождения,
а древняя правда «К телу рук не простирать!» к ним не отно-
сится.Они подзабыли,как их выбирали на рынке,но сегодня
вспомнят.А затем их передадут людям в чёрном,без лиц!Все
знают,что означает,когда тебя берут за локти слуги бога.
«Проверяйте реакцию,— наставлял я.— Следите за лица-
ми,за позами».
Надо высмотреть слабых духом.Затем — слабейших из
слабых.
Низкие,узкие коридоры беспросветно черны,они веду;
только вниз,вниз,вниз.Конвой подгоняет,не давая ни сори-
ентироваться,ни подумать.Бег вслепую,каждый миг боясь
споткнуться и упасть,а впереди гулкие,частые удары бараба-
на,возвещающие:«Близится последний час!»
Впереди — свет,кровавый и тяжёлый.Никогда не прихо-
дилось мерить жизнь шагами?осталось шестнадцать...во-
семь...надо успеть вспомнить всё хорошее,да что-то память
барахлит...Ноль!
Врата,льющаяся на глаза вода,вылезшие из стен фигуры
слуг — это ничего,это вступление.Здесь,где дальше некуда,
мой пыл меняет знак на минус.Все врата пройдены,впере-
ди круг пустоты,зев истребления.Всесильный не охотится за
нами!мы сами валим к нему толпами и как песок сыплем-
ся в бездну,которая не наполняется.От неё не увернёшься.
И пока я по эту сторону,чёрный круг меня здорово волнует.
Так волнует,что руки дрожат.Меня бесит,что я не могу по-
нять — полый он или жидкий?В нём ни лучика света;глаза
болят,пытаясь рассмотреть хоть что-нибудь в ровной черно-
те,где нет размеров,нет глубины,прямо-таки ничего нет!
От этой неприступности начинает трясти.Появляется дикое,
сперва смешное,а потом всё более жгучее желание потро-
гать издевательскую,непроницаемую пустоту.Или хотя бы
218
подползти к краю и позвать.Нет,я вовсе не хочу,чтобы мне
кто-то ответил!просто почуять,оценить по эху,велика ли
пропасть...
Велика ли смерть?большая она или маленькая?как успеть
разглядеть её,когда явится?залюбоваться или обмереть —
неважно,но я должен знать,проглотит она меня равнодушно
или заметит,что кто-то в неё провалился,какой-то живой
человек с лицом,с именем?
Я выкликал.Не здесь.Это было давно.Не люблю вспо-
минать.Наверх я выбрался другим.Всесильный научил,как
жить.Меня ломало.Хуже всего далось убийство;потом ста-
ло легче,но первый убитый иногда снится.Он является мне
по-всякому.То скажет:«Я выжил,я прятался»,то начинает
рассказывать всякую чушь,словно мы друзья,то возится в
соседней комнате,скребётся в дверь — я не вижу,но знаю:
это он,и вовсе не живой.Противно.Надо войти и добить,ис-
кромсать его кинжалом,а я не могу.Кажется,открою дверь,
а там...
...вот этот зал,и он,стоя на краю бездны,делает мне
знак:«Пойдём,пора.Хозяин ждёт».
Тень сна срывается с глаз,как повязка,— да,я нахожусь
в зале.
Здесь всё иначе,всё по-другому — и звук,и свет.Я по-
вязан,омыт,я принадлежу Учителю,таящемуся в кладезе.
Никто не скажет,что я плохой ученик.
Невысокий,но обширный зал под сводом цвета угля озаря-
ют скрытые светильники;здесь всё алое и чёрное,иного цвета
нет.По кругу в стенах багровеют ниши,где стоят слуги жре-
цов,вдоль стен тянется ровная площадка,а в центре покатого
пола зияет кладезь.Над краем обрывается платформа без пе-
рил,напротив возвышается кафедра.Торчащие друг против
друга,они обозначают два пути — падение и взлёт.
Тем немногим,кто призван сюда,отведены две ниши на
черте,идущей под прямым углом к линии кафедры и плат-
формы.Я — в открытой нише.Выемку напротив отделяет си-
219
ловой барьер,обозначенный контрольными лучами,похожими
на светящиеся прутья решётки.
Вот они!Их вталкивают одного за другим.Они рыскают
глазами,взгляды беспомощные и затравленные.Только эй-
джи.Ни слишком молодых,ни пожилых.Одеты беспорядоч-
но,в нарядах попадаются части полётной формы — тонкие
палевые,серо-синие или перламутрово-серые брюки с узки-
ми тёмными или серебряными лампасами,лёгкие куртки со
стоячими воротниками,с множеством пристяжных лямок и
карманов...
Оказавшись в закрытой со всех сторон нише,они судорож-
но оглядываются,переговариваются шёпотом,стараясь дер-
жаться ближе к стенам и друг к другу,но в нише нет ни
тени,ни углов,где можно спрятаться в надежде,что тебя не
заметят.Как свины или кролы,которых живьём предназначи-
ли псям.
Обычно чужакам хватает одного захода,чтоб нанюхать-
ся духа Чёрного святилища.Даже в Эрке вздрагивают,когда
слышат о нём.Наша детвора вникает сызмала — есть алтарь
Звезды,в начале рейда там гадают об удаче,а в конце благо-
дарят Всесильного.Дары всегда одинаковы,разница лишь в
числе и качестве.Толков и слухов об этом — не счесть!Пе-
ред удальцами мужичьё расступается,но появись отряд чёр-
ных слуг — всех как пылесосом в норы втянет.Кого чёрные
уводят,тот не возвращается.Бывает,слуги приносят обратно
скелет для погребения в костнице.
Вот бы послушать,что бормочут эйджи в нише.Всем сде-
лали намёк на то,чем может кончиться прогулка.Йо,как их
давит!вон,одна стучит кулаками в стену,только что головой
не бьётся.Мается.Другой снуёт из стороны в сторону,ру-
ки напряжены,скалит пасть;руганью душу отводит.Третий
обхватил голову,зажмурился,раскачивается и,похоже,воет.
Четвертый на коленях,рукой тычет в лоб,в живот и от плеча
к плечу,потом поклон;губы что-то постоянно проговаривают.
Ага,этого можно исключить из списка на допрос — того,кто
220
закинул якорь в облака,не прошибёшь.Кто-то сидит,уныло
свесив голову,другой тормошит его...
А вот эта не труслива,выходит почти к самым лучам —
молодая эйджа в грубой вязаной кофте поверх кирпичного по-
лётного комбеза,в раздолбанных спортивных туфлях.При-
чёска гладкая,узел на затылке сколот деревянной шпилькой,
а на лоб свисает высветленная чёлка.Лицо словно холодом
стянуто,широкие глаза застыли — смотрит в кладезь.
Тоже вычисляешь,как он тебя встретит?Не догадаешься,
не надейся — человечьего ума не хватит.Я и сам теряюсь.
Лучи и силовой барьер не держат меня.Кладезь — рядом,
он открыт.Только на миг заглянуть...Неужто смелости не
хватит?..о чём я?разве можно туда смотреть?Плат,ковш
замогильной воды,сухое касание губ Бо Арангака — я уже
отдан склепу,я прописан в нём,как гражданин в граде,я
свой среди умерших!Мне ли бояться?!..Я хочу,я хочу раньше
срока узнать,чем Всесильный воздаст верному ученику!
Эйджи?они просто провалятся,как грязь в Отхожее Жер-
ло.А я?разве я не удалец,не воин?!я сделал всё,что велел
Учитель!
Неподвижная эйджа в нише напротив шевелит губами.То-
же молится?или проклинает?на каком языке она шепчет?..
«А ты пройдёшь по семицветному мечу на облака?»
Она не могла этого сказать.Это не линго!не её голос!..
Голос парня.
«Меч-радуга острый.Ты будешь идти босой по лезвию.
Я уже пробовал.Кровь текла по радуге.Каждый раз я сры-
вался и падал в подземное пламя.Оно очень жаркое.Я го-
рел.И опять шёл по мечу...»
Я делаю движение вперёд — голос,льющийся издалека,
слабеет и тает.Я в самом деле слышу или мне блазнится?..
Ещё шаг.Какие-то неслышные слова...я ловлю исчезающий
шёпот убитого.
Кладезь надвигается.Он слегка покачивается бездонным
зеркалом,он поворачивается ко мне — большая линза пусто-
221
ты.
За барабанными ударами возникает тонкая звенящая мело-
дия;затем всё обрывается,и раздаётся угрюмое многоголосое
пение.Я отдёргиваю ногу — ещё шаг,и я ступил бы на скат.
Спев призыв,голоса смолкают,но вдруг возникают вновь —
нездешние,тягучие.
Жрецы в глухих островерхих куколях выплывают из мра-
ка,совершая тайный,кружащийся,медленный танец.
Они ведут бессловесную подземную песнь,похожую на
долгий сдавленный вой заживо погребённого.Словно в каком-
то неживом громадном теле,в бесформенной глыбе,рудной
жиле или механизме,возникла душа — и она слепо мучается
в сердцевине холодной недвижимой массы,терзаясь вне вре-
мени во мраке охватившей её скорлупы.
Хоровое пение крепнет,становится отчётливей,страшней.
Я слышу в нём пробуждающийся гнев,напряжение горя-
чих мышц,скрип великанских суставов.Вот впервые рази-
нуласъ жаркая пасть — нота отверстого горла звучит мощным
«Ааааа!».Гигант распрямляется,горбатая спина его становит-
ся гибкой и могучей,угольная плоть его сочится и парит ед-
ким кипящим потом,низкая голова ворочается на вершине
широкого торса,вырастая из необъятных плеч.
Хор переполнен яростью убийства и радостью мести.Из
слитных,ожесточившихся голосов как будто вырастает фигу-
ра,устремлённая с угрозой к небу.В лютой злобе и пылаю-
щей боли лопаются пузыри глаз на взбухающем лице.Кратеры
глазниц извергают багровое сияние,лава стекает по каменным
щекам.Голоса взвиваются криками,вспыхивают восклицани-
ями,сплетаются в судорогах первых слов:Я!Я!Ты — это Я!
Сила во мне!Сила Твоя!
Это песня?разве это жрецы поют?..Голоса уже не при-
надлежат певцам,они складываются в гулкие,громовые слова
Всесильного,овладевают всем — и камнем,и живыми тва-
рями.Он является на зов великого выкликания и заполняет
собой мир.Нет сил устоять.Я дышу им,живу им,он мной
222
правит.Я растворяюсь в нём,я почти исчез...
Меня начинает затягивать,я клонюсь и едва могу удер-
жать равновесие — или пол колыхнулся под ногами?..На
спине и затылке зашевелились мурашки.Танец и пение вот-
вот закружат,поведут к бездне.Я до боли сжимаю зубы,что-
бы подавить желание завыть вместе с певцами,вскинуть руки
и завертеться...Впереди колеблется,мерцает скат пола —
ступи на него!ты заскользишь,будешь напрасно хвататься за
гладь...
Гиблые желания приходят здесь на ум!
Иди на зов бездны.На край.А с края — прыгни!Ты узна-
ешь всё,что хочешь!
Я отшатываюсь и припадаю к стене,часто дыша.По ли-
цу,словно вода кончины,сбегают капли пота.Нет!..Лучше
оказаться за одной решёткой с эйджи.
С той стороны слышен с трудом сдерживаемый стон,чей-
то плач — а,наконец выводят долговязого!Но что это с ним?..
скованная походка,отсутствующий взгляд,рот полуоткрыт...
чтобы он двигался прямо,его сопровождают стражники.
Оу,мне бы ваши зелья!..
Но у напитка безволия скверное свойство — с безразличи-
ем ко всему,даже к жизни,приходит молчание.Жги,режь —
в ответ тупой взгляд и односложные слова без смысла.«Это
— тело;дух ушёл.Душа и плоть соединятся в другом мире»,
— скажет Бо Арангак.
Жрецы кружат у кафедры,вскрикивая и вздымая руки.
Эйджи двигаются;даже совсем понурые встают и стягива-
ются к решётке,поглядеть напоследок на своего героя.Кое-
кто буквально бросается к барьеру,но отскакивает,налетев
на контрольные лучи.Теперь видно все лица — они покры-
ты мраком и тоской.А та,что первой подступила к силовому
полю,садится на корточки,прячет лицо в коленях,обхватив
свои ноги.Похоже,она плачет.
То-то,дурья голова лохматая.Чуешь?зоркие братки не
дремлют!Мониторинг рабов действует как часы,сбои бывают
223
крайне редко.
Пока долговязый,волоча ноги,под конвоем взбирается к
концу ступенчатой платформы,один из жрецов,откинув ку-
коль на спину,всходит на кафедру.Бо Арангак.
—Благодарение Всесильному,—возглашает он,подняв ли-
цо и руки,—за помощь,нам ниспосланную!Приносим жертву
как залог надежды на божественную милость!
Стражники отстают на ступень от длинного эйджи,чуть
пригибаются и,качнувшись вместе по команде,выбрасывают
руки вперёд,толкая его в спину.
Он зависает над провалом.Наверное,от чувства опасно-
сти опоённый зельем мозг просыпается в момент падения —
пока ноги касаются платформы,долговязый делает полуобо-
рот всем телом,взмахивает руками и поднимает голову,но он
уже летит,не может удержаться.Голова его поворачивается,
взгляд оживает,а изо рта вырывается громкий крик — то ли
он называет имя,то ли кого-то зовёт.
Он застревает в глазах.Рокочут барабаны.Платформа
пуста;стражники сходят по неогороженным ступеням,а я
почему-то вижу его,застывшего над чёрным зеркалом в
неустойчивой позе,в движении,с поднятыми руками — слов-
но он собрался взлететь на крыльях.Красиво!..
Крик гаснет в бездне.Удара не будет — из кладезя никогда
не доносится ударов падающих тел.
Рабы в нише напротив подавлены — кто опускает голову,
кто отворачивается,кто вновь садится и закрывает лицо,по-
добно эйдже с чёлкой.Однако баба с деревянной шпилькой в
волосах,набравшись смелости,встаёт,выпрямляется и отдаёт
косменский салют.И не одна!шестеро повторяют жест правой
рукой,согнув её и сжав кулак у плеча.
Меня обжигают восхищение и злость.Йо,эти Рослые!..
обламываешь,усмиряешь — вот вроде бы добился послуша-
ния!и вдруг кто-нибудь так на тебя посмотрит,словно скажет:
«Всё равно я на голову выше».
С этими,салютовавшими,и время тратить без толку.А вот
224
по жирной чёрной метке в их рабочие карточки надо влепить!
Почему-то ноги мои — ватные.Держусь за стену.Я чув-
ствую подлость,как будто меня обманули.Кладезь зияет,его
не насытишь,но я вижу,что он закрыт намертво.Слегка тря-
сёт,я ощущаю — он меня не примет.Всё,что вело и плющи-
ло,чуть не с ума сводило,вмиг пропало,стоило долговязому
нырнуть туда.Он исчез,перешёл на другую сторону.
Если я сейчас взбегу на платформу и кинусь в кладезь,
меня ждёт другое — не вход в иной мир,а каменная сква-
жина с конкретным дном,о которое я шваркнусь,как мясо.
Наверху услышат обычное «Шмяк!»,словно не человек погиб,
а куль с отбросами спустили.Я распластаюсь посреди изло-
манных мослов и треснувших черепов,выхаркав на истлевшие
останки кровь и желчь.Мои кости превратятся в зубчатые об-
ломки и будут торчать из разрывов кожи на боках и бёдрах;
минуту-две я повою,пытаясь двигать вывернутыми,хрустя-
щими конечностями,обмочусь и нагажу себе в штаны — и
так,лёжа в гниющей мертвечине,мочевине и дерьме,я по-
теряю сознание,после чего сдохну,захлебнувшись кровавой
рвотой.Явятся пси,посапывая мокрыми носами,оценят мою
упитанность и примутся рвать на мне одёжку,чтобы добрать-
ся до самых мясистых частей.Им ведь надо спешить,пока я
свеженький.
А долговязого я там не встречу.Он не там.
Но почему?Почему я знаю это точно,как число патронов
в магазине?!
Почему я не услышал,что было за словами:«И опять шёл
по мечу»?
— Каждого,кто осмелится противостать нам,ждёт та же
участь!— Бо Арангак повышает голос.— Нет возврата тем,
кто дерзает противиться воле Всесильного!
Отступив с кафедры и поклонившись бездне,он манит ме-
ня:«Подойди».Я иду,едва различая зал и его лицо.Я обма-
нут,я пуст.Вот зачем при входе в святилище сдают оружие
— чтоб кто-нибудь сразу не...
225
— Маджух,возьми запись обряда,отредактируй и найди
возможность переслать её полковнику Ониго.Пусть и он при-
общится к нашим таинствам.
Блок 8
226
227
Внешность и фасон одежды Форту с Рахом подбирали ещё
в граде — но не стилисты,а две рыхлые насупленные дамы из
штата полковника Ониго.Обменявшись фразами,состоявши-
ми из междометий,пощёлкиваний языком,движений ушами
и хмыканья,они бегло набросали что-то в блокнотах и дали
партнёрам листки с эскизами:
«Только так».
На Форта указали согнутым пальцем:«Европеоидный тип.
Волосы тёмно-русые.Причёску оставить.Эксперт,вы чем-то
похожи на туанца расы нидэ — соблюдайте поведение быва-
лого космена,знакомого с жизнью КонТуа».
На Раха махнули рукой:«Осветлись и говори с каким-
нибудь колониальным акцентом».
«Благодарю вас,тётушка».Гибко склонившись,Pax быстро
и нежно повёл рукой,словно подхватывая ладонь дамы своей
ладонью,и запечатлел на кончиках невидимых пальцев осто-
рожный поцелуй.
«О,Пятипалый,ты меня смущаешь!»
Советы дам выполнили в точности.Форт облачился в чёр-
ные брюки с тонкими золотыми лампасами,тёмно-аспидную
рубашку с шёлковой чёрной вышивкой и длинный гибрид яун-
гийского жилета с туанским лапсердаком,принятым у каст
торговцев и ремесленников,— без рукавов и ворота,прямой
силуэт,масса карманов;верхнее платье отливало муаровым
узором.
— Блестяще,— обошёл его Pax,одетый в короткий нья-
гонский жилет поверх простой рубашки;просторные бермуды
держал на талии ремень с чехлами для телефона,наладонника
и чип-ключей.— Очень узнаваемо.Здесь полно таких шкипе-
ров и судовых офицеров.И цвет хорош — неяркий,тусклый.
Они разместились в одном из отелей эйджинской зоны —
не самом лучшем,но выбор жилья Форт целиком доверил Ра-
ху.Их поселили,равнодушно приняв деньги и записав имена.
Форт отметил:тут эйджи намного больше,чем в Эрке,—
столько,что есть шанс затеряться.
228
Гостиничный номер в плане походил на запятую,вход на-
ходился в самом конце её кривого хвостика.Вошедшему пред-
стояло идти по витку спирали,не видя,что находится слева
за стеной,— а там,в самом укромном месте,расположился на
матрасе Pax,и под его изголовьем лежал пистолет-автомат.
— Если нас зажмут,уйдём туда,— Pax показал вверх,где
щиты скрывали короб вентиляции.— Три сажени прямо — и
мы в параллельном коридоре.
— Нет ли тут ушей,кроме наших?..— Форт послойно про-
сматривал стены и потолок сканером и радаром.— Ты так
смело говоришь,как будто нас не слушают...
— Поверь,я бы не снял комнату с «клопами».Терпеть не
могу вредных насекомых.
Одну панель в стене Pax уже вынул,отыскал среди пере-
плетения трубок и жил одному ему известный кабель и при-
ставил к нему паразитную головку-проникатель.Техногенный
нарост пошуршал микролапками,вскрывая оболочку,выбрал
нужные оптические нити и присосался к ним — появился до-
ступ куда-то,но куда — Pax не сказал.
— Ты купишь еду и воду.Брать только в лавочках с жёл-
тыми и полосатыми вывесками,к остальным не подходи —
всучат дрянь.Будь внимателен!упаковка должна быть целой,
пробки — с заводской укупоркой.«Натуральное мясо» — об-
манка для олухов,не покупай ни в коем случае...
— Не знал я,что ты такой привередливый.
— Ничуть;просто не хочу влипнуть в беду из-за испорчен-
ных продуктов.С температурой ещё можно думать,драться и
стрелять,а с поносом — никак.Ты не забыл о существовании
кишечных расстройств?
«Вдобавок ты ещё и язва».Вспомнив пару своих бестакт-
ных реплик,Форт решил,что Pax должен сравнять счёт,и
отвечать не стал.
— Проверь гостевой транспондер — прочно ли застёгнут,
— продолжал дотошно инструктировать Pax.— Если обнару-
жишь,что он пропал...
229
Носимый на руке маркёр содержал информацию о госте
Аламбука,ссылку на его банковский счёт и страховку,автоот-
ветчик системы позиционирования,ИНН,сведения об уплате
пошлин и налогов,датчик пульса и артериального давления,
а также данные о штрафах,судимостях и правонарушениях.
Применительно к Форту часть показаний транспондера была
искусно сочинена ведомством Ониго,но в Аламбуке,не имея
при себе чипа с набором данных,нельзя было ни купить,ни
продать,ни заключать сделки,ни пройти сквозь петлю слеже-
ния.Утешало то,что изделие мастеров Ониго позволяло сме-
нить личные характеристики носителя и зажить новой жиз-
нью,а в крайнем случае — стать невидимым для мониторинга,
условным «человеком Ноль» в компьютерной системе.
— Ты считаешь,что я ротозей и позволю незаметно снять
с себя...— Форт потрогал плотно прилежащий к запястью
браслет из плоских звеньев.
— Нет,но есть смысл время от времени поглядывать,на
месте ли браслет.Это слишком дорогой подарок местным уха-
рям,ворующим мелкий хай-тэк.
Если Эрке подавлял прессованной теснотой и механически
выверенным движением людских потоков,то Аламбук являл
собой беспрестанное кишение неисчислимых сонмищ и пол-
чищ пёстрых человечков,мятущихся в нервной суете с непре-
кращающимся гамом.Сразу возникало впечатление некого
безразмерного помойного ведра,где среди беспорядочно на-
валенного хлама и объедков бегают тысячи злых и голодных
тараканов,подхватывая и жуя на ходу какие-то крохи,пере-
скакивая со щепки на банку,с бутылки на смятую коробку,
скользя ногами по липким лужам,ныряя в щели и провалы,
— и все спешат,спешат,пока огромная рука из иного мира
не взяла ведро и не вытряхнула грязный мирок вместе с оби-
тателями в мусоропровод,уходящий в преисподнюю.Или же
содержимое ведра застряло в трубе,а далеко внизу гудит и
гремит разверстый зев сжигателя.
230
Непрочность,шаткость,зыбкость ощущалась в Аламбуке
всюду.Форт поймал себя на том,что часто взглядывает под
ноги и прислушивается к сейсмическому чувству — выдержит
ли пол?откуда эта дрожь?что там лязгает,словно взбираясь
вверх по балкам и ломая перекрытия между этажами?..
Однако этот опасно колеблющийся,аляповато сколоченный
на скорую руку мир охватывала жёсткая структура надзора —
низкие тоннели порой разделялись переборками,как зубьями
расчёски,на семь-восемь коридорчиков.Прохожие,проталки-
ваясь через них,мимоходом подносили руку тыльной стороной
кисти к пластине чип-зеркала — причём на большинстве рук
никаких браслетов не было.У таких проходных пунктов обя-
зательно маячила охрана.
Тоннели были сплошь оклеены плакатами — нередко ту-
анскими,даже на великотуанском языке,хотя их пиратское
происхождение не вызывало сомнений.Где тоннель расширял-
ся — возникали ряды ниш-лавчонок;тут продавалось всё,что
можно себе вообразить.Форт готов был поклясться,что в
одном месте в короб напольных весов совковой лопатой нава-
ливали то ли калькуляторы,то ли ручные телефоны,а чей-то
голос сопровождал это скороговоркой:
— Свежие,новенькие,вчера сделаны!Высший сорт!Две
сотки крин за восьмерик.На вес,без счёту!Драгоценный мо-
таси,берите!
— Полторы,и ни агалы не прибавлю.
— Сотка и шесть восьмых!Сыпь нашему драгоценному с
верхом!что выше короба — бесплатно!Ай-я,ай-яаа,в убыток
торгую ради вашей светлой драгоценности!Самоцвет вы мой,
камень лучистый,купите за оптовую цену офисные ноутбуки!
Наградите меня своей ласковостью!Если обидите,я ноутбуки
об пол расшибу!пусть пропадают,раз вам не нужны!
Точно,что-то треснуло,а после захрустело — торговец с
рыданием и причитанием топтал обломки.
Неожиданно панельная облицовка прервалась,открылся
голый потолок с косо торчащими,оплавленными штырями ар-
231
матуры.Виднелись кое-как забитые монтажной пеной щели
между плитами,на шершавых стенах — неровные полосы от
неряшливой опалубки.Дальше потолок вовсе исчез — ввысь
уходил колодец тьмы,а сверху прерывистыми струйками со-
чилась вода и свисал проржавленный марш железной лест-
ницы.Коридор обрывался дырой,отгороженной верёвкой и
табличкой «НЕТ ХОДА»,— дыра открывала видение квад-
ратной пропасти,пересекаемой мостками,где в жёлтом свете
переносных ламп расхаживали голые до пояса рабочие.Ши-
пела,разбрасывая бело-голубые сполохи,плазменная сварка,
кто-то ругался,кто-то хохотал,проплывали на стропах скобы-
великаны,ковши поднимали жижу цементирующего раствора
— ни страховки,ни защитных касок не было заметно.Там
и сям наливались жаром огни папирос,тянулись вверх сизые
дымки.У самого обрыва громыхающей бездны,в пенобетон-
ной лавке-ячейке продавщица снимала шестом бурую курт-
ку биндского десантника — одежда десятков размеров висела
тремя ярусами.Два фиолетово-чёрных рэсю громко беседова-
ли на биндераме,а торговка кое-как им отвечала,нахваливая
свой товар.
«Должно быть,так выглядела стройплощадка в Вавилоне,
когда сооружали башню,— предположил Форт.— Только
здесь чертёж перевернули вверх ногами,и вместо пашни до
небес вышел подземный гараж без дна».
—Ресюй,ваша большая господин,и курточка большой!За-
чем ресюй мене ругайся?Просто шовчик не обмётан,осталь-
ной весь шик и блеск!Там зашей,сюда пришей,будет как
настоящая.Где карман нет?!а я четыре крины скину за кар-
ман и воротник,который нет!а почему ресюй подкладка ну-
жен?..как это «липучка не липнет»?!а вы поплюй,она так
прилипнет — не оторвёшь!
Генеральную план-схему Аламбука Форт запомнил линия в
линию — уродливый город-клякса,расползающийся по искус-
ственным и карстовым пустотам,— но проку от схемы было
мало.Рыночная зона (эта,под названием Шурыга,была одной
232
из многих) никакого плана не имела и постоянно перестраи-
валась.Иногда целые кварталы вместе с купцами,покупате-
лями и товарами обрушивались вниз,прихватив по пути ещё
два-три этажа и образуя в итоге большой слоёный пирожок
с мясом.Несущих столбов-целиков на Шурыге не водилось,
а опоры и перекрытия ладили из лёгких балок,чтобы потом
удобней было разбирать завал и вновь отстраивать торговые
ряды.
Впрочем,все были уверены,что Шурыга рухнет не сего-
дня,поэтому публика валила сюда валом,а продавцов тут
было великое множество.
На часах 32.30,пришла пора вечернего отдыха,а торгов-
ля,не различая времени суток,кипела в лихорадочном ритме
голимого капитализма — отдать три камешки,нажить три с
осьмухой!три с четвертушкой!вот оно,счастье!!Прибыль гро-
шовая,зато какой азарт!Есть болезнь — игровая зависимость;
есть и болезнь «торговая трясучка»,в угоду которой люди во-
пиют,божатся,суетятся в горячке,льстят,заигрывают,грязно
лаются,бессовестно лгут,а в итоге,тяжело дыша и воровато
озираясь,пересчитывают мятые купюры.Есть барыш?есть!
Дрожь и тяжесть в ногах,душа купается в масле,тихо и
сладостно ёкая.Скольких надо надуть,облапошить,сколько
наврать,чтобы ощутить наслаждение,знакомое немногим —
шулерам,мошенникам и олигархам.
В полутьме фосфорически горели окошки портативных кас-
совых аппаратов,тем же огнём светились глаза покупателей и
продавцов — кто кого?
— Уйди,расселся тут!— пнули сидящего на полу худень-
кого недоросля,согнувшегося над экранчиком спиной к прохо-
жим.Тот ничего не заметил,одурманенный игрой — в объём-
ной дыре прыгали разноцветные шарики с куцыми крылышка-
ми и длинными ножками,перелетая с жёрдочки на жёрдочку,
пищали и тонко вскрикивали:
— Я первый,я первый!Вы все дураки!
— Я выиграл мириад!Я ярко-зелёный!
233
— Ещё немножко!Подтолкни меня,стань великим князем!
Недоросль был полностью выключен из рыночной круго-
верти.Форт быстро вспомнил,где видел вконец заигравшихся
— в Эрке,среди пострадавших в оранжевой зоне приступа.К
ноге недоросля цепочкой была прикреплена жестяная банка-
копилка с прорезью,а на спине белел плакат,прихваченный
по краю клейкой лентой:«ПОДАЙТЕ НА ЕДУ УШИБЛЕН-
НОМУ БОГОМ!»
Другая цепь с замком,обвившая трубу,держала недоросля
у стены.Всё на цепь!Только металл может сберечь от похи-
щения деньги и человека.К плакату на спине был прилеплен
квиток:«ПОПРОШАЙКА.Место оплачено на 20 часов.Луна
10,ночь 15,13.00» Никакого опекуна рядом не наблюдалось
— то ли пошёл доплачивать за место,то ли отлучился пере-
кусить.Форт задержался рядом с недорослем,бросил в банку
камешку,изобразил усталость и раздумье.Должен ведь кто-
то прийти за ушибленным!Нельзя упускать столь удобный
случай.
Ногастые крылатые шарики пометались со щебетом и ис-
чезли;затем из глубины экрана,вращаясь,начали прибли-
жаться чёрные спирали,а голос игры заговорил торжественно
и чуть тревожно:
— Вы получили главный штраф,готовьтесь к смерти.Вы
видите,как открылся вход.Ваши игроки будут проглочены.
Возвращайтесь к нам после оживления.А теперь,а теперь
снизу к вам восходит...
Недоросль вырвал из гнезда шнур питания и прижал
умолкший экран к груди,часто дыша и нагнув голову.
— Что вам нужно?— прозвучало на линго с сильным и
незнакомым Форту акцентом;отслеженная сканером фигура
приблизилась сзади быстро и почти вплотную.Форт обернул-
ся;перед ним стояла низкорослая эйджа в стареньком полёт-
ном комбезе.
Выглядела она немолодо,но мужская (или скорее ньягон-
ская) стрижка,широкая кость и крепкое сложение придавали
234
ей довольно внушительный вид;солидности добавляла и ко-
роткая чёрная палка с витой рукоятью,висевшая на поясе.
Угол её рта справа,щека и веки правого глаза словно сползли
вниз,отчего лицо выглядело перекошенным в презрительной
гримасе.Знаки отличия и герб космофлота были давно спо-
роты с комбеза,рукава обрезаны по локоть,а штанины по
колено;комбинезон явно с чужого плеча — великоват.Обу-
вью ей служили потёртые сланцы на босу ногу.
Не дождавшись ответа,она прошла к недорослю,легонько
шмякнула его по спине и принялась отстёгивать цепочку от
трубы,ворча по-ньягонски,тоже с неправильным выговором:
— Опять доигрался до штрафа,дорвался,провал тебя возь-
ми.Самоцветик мой,башка ты с трещиной.
— Нянь,спрячь,— хныча,совал ей недоросль экран.—
Завяжи в тряпку и заклей.
— Лучше я его выброшу.
— Нет,нет.Он отлежится.Оно вытечет.— Тощий под-
росток не отрывал круглых глаз от экрана в руках няни.—
Протри его млечной эмульсией.Я пить хочу.
— А где бутылка?
— Не знаю.Я не видел.
— Засмотрелся в дыру — питьё и спёрли!Тебя всего надо
на привязь посадить,со всеми цацками!
— Мадам,на два слова,— начал Форт.
— Я с вами разговаривать не буду,— холодно бросила она,
не оборачиваясь.— Идите своей дорогой,господин любезный.
— Я хочу дать вашему...подопечному немного денег.
— Банка — вот,— указала женщина,но тон её стал мягче.
— Он такой от рождения?— Форт неторопливо,чтоб она
смогла разглядеть монету,опустил в копилку шесть агал.Си-
дя на корточках,женщина проследила путь каменного диска
и,хотя добрее выглядеть не стала,впервые удостоила Форта
спокойным,невраждебным взглядом.
— Вам его усыновить не продадут,не надейтесь.Он уже
большой мальчишка,видите.В семье его любят.Может,он
235
ещё поправится.Знаете,он был умненький.Да и сейчас не
дурачок,только всё время играет и штрафа боится.На штраф-
ной игре бог вылазит.
— Штрафная,— дрожа,кивнул худыш.
— Что же такое с ним стряслось?— Форт добавил четыре
агалы.Глаза женщины стали заинтересованными,она хитро
скосилась на щедрого мужчину:
— Откуда мне знать?Я просто нянька,прислуга.
Следующая монета угодила прямо ей в ладонь и мигом
перекочевала за щёку.Недоросль туманными глазами водил
от Форта к няньке,часто моргая от усилия что-нибудь понять.
— Люблю эти конфеты,хоть и твёрдые.С малым вот что
— под восход Звезды попал.И я с ним заодно.— Женщина
провела пальцами по скошенной вниз стороне лица.— Мать
с отцом-то на работе были;батька у него мужик исправный,
докер.Младшие кто где мотались,а он домой забежал поесть.
Тут она и взошла,гибель наша.Так малый в корчах и упал,
ну а меня скорёжило.
— Какой ужас.— Не меняясь в лице,Форт сочувственно
покивал и прибавил ещё монету.— Когда ж эта беда случи-
лась?
— Да в восьмую луну,точно второй градской ночью!
«Шестой удар по Эрке!» —тотчас вычислил Форт.Градские
ночи,торчавшие в календаре вне счёта,могли с непривычки
смутить человека,но киборга с толку не сбивали.Осталось
выяснить главное.
— Да-а...тяжёлое несчастье!Должно быть,многих пора-
зило...
— Не,только грешников,— убеждённо ответствовала жен-
щина.— В аккурат по нашей улице,по Долблёной,как пыле-
сос прошло.Справа,слева — все целёхоньки.Ещё Хитников
зацепило,наискось по их жилым норам.Нас-то за что — это
богу видней,а Хитников надо,надо было посетить!Они людей
на спор за деньги стравливают,кто кого убьёт...
Вежливо попрощавшись с няней,Форт напоследок проска-
236
нировал её правую руку — луч прошёл с тыла кисти дальше
и обнаружил под кожей выше запястья инородное тело,похо-
жее на тонкую иглу.Что за женщина,откуда она?как сюда
попала?..
Он шагал,моделируя в уме карту шестого удара —Долблё-
ная улица,жилая зона Хитников,далее везде,вплоть до Эрке.
Продолжив линию,нетрудно наложить её на веер оранжевых
полос.Район поисков заметно сузился.
Зрелище иглы,введённой под кожу,вновь и вновь возника-
ло перед его мысленным взором.Гости — с транспондерами,
местные — со вживлёнкой...Лишь разрезав кожу,можно
удалить метку.И без неё ни купить,ни продать...Пого-
ловная чипизация.Очень знакомо.Это уже было.Или это
предстоит?Нет,оно уже здесь,сейчас.
«Всем — малым и великим.,богатым и нищим,свобод-
ным и рабам — положено будет начертание на правую ру-
ку их...Никому нельзя будет ни покупать,ни продавать,
кроме того,кто имеет это начертание,или имя зверя,или
число имени его...»
Форт отлично помнил людей из церкви,раздающих ли-
стовки в Сэнтрал-Сити.«Протестуйте!Не принимайте Печать
Зверя!Клеймение людей — вне закона!» Очередная попыт-
ка правительства навязать народу носимые индивидуальные
коды,заменяющие всё — паспорт,лицо,имя,душу.Полицей-
ские в сервокостюмах с ранцами-«мухами» кружили в воздухе
у фонарного столба,пытаясь сграбастать девушку,кричащую
всей улице оттуда,сверху,слова блаженного Августина:«Ес-
ли власть приказывает нечто противное воле Божией — не
слушайте власти!»
Видимо,в Аламбуке некому кричать.Или тут умеют быст-
ро и крепко затыкать рты.
«Итак,я — в городе победившего Зверя.Как впечатление,
мистер Кермак?..»
Атмосфера царила сдавленная и угарная.Энергию для
237
освещения экономили немилосердно,поддерживая слабо тле-
ющие сумерки,и различать надписи могли разве что ньягон-
цы.Для иномирян продавцы подсвечивали товары фонарика-
ми.Эфир был густо насыщен волнами допотопной мобильной
связи,вызывающей опухоли мозга,инсульты и бесплодие,а
потому строго запрещённой в цивилизованных мирах.Куда
ни брось луч сканера — топкие перекрытия,соты этажей,ни-
каких массивных кабельных пучков и обособленных объектов.
Впрочем,цель тайного путешествия в Аламбук на рынке ис-
кать бессмысленно — надо добраться до пункта схождения
оранжевых линий.
Форт в прикиде наподобие имперского выглядел богатым,
шёл плывущей туанской походкой,и торгаши при его прибли-
жении начинали орать ломаной великой речью то ли в тоске,
то ли с вожделением:
— Сиятельство,купить платья,сегодня привозить!
— Сиятельство,пойдёмте за бельём!
— Сиятельство,куда ты мимо?!Ходит,а денег нет!
— За оты,за оты по курсу скину четверть сотки!
Правда,за полы не хватали,а только изображали пальца-
ми,что вцепляются и тащат на себя.
«Тут — вещевые ряды,а где пищевые?» — Форт пытал-
ся ориентироваться сканером.Порой возле него отирались за-
зывалы,подмигивая и бормоча:«Апартамент,массаж,танцы,
весь паркет услуг»,— но скоро отставали,иногда буркнув
вслед:«Беломордый кастрат!» Подошёл к эскалатору — тот
был застопорен,в нём не хватало ступеней,из пустых чёрных
проёмов молча выглядывали глазастые лица.
Поиски продуктовых лавок вывели Форта в людное,но
необычное место — тут явно шла торговля,однако ни лот-
ков,ни прилавков не было.Представители нескольких биоло-
гических видов топтались,шептались,чем-то обменивались и
по двое,по трое уходили в разные стороны.Лавочные ниши
отсутствовали,а оплаченные места обозначали здоровенные
плакаты с едва одетыми существами в позах культуристов и
238
фотомоделей.Щит,стоящий особняком,был сверху донизу
покрыт листками объявлений:«ПРОДАЮ ДВУХ»,«КУПЛЮ
ПРИСЛУГУ С РЕБЁНКОМ»,«В ХОРОШИЕ РУКИ ЯУН-
ДЖУ НА СНОСЯХ,ПРИПЛОД БУДЕТ МУЖ.ПОЛА — ПО
УЗИ».К Форту мигом подкатила девушка в куцем топике и
мини-шортах;сзади из рукотворной прорехи торчал и весело
взмахивал пушисто начёсанный хвостик,что в Эрке дозволя-
лось лишь взрослым в приватной обстановке.
— Сиятельство хочет купить?У нас,пожалуйста!Давайте
пойдём к менеджеру.
— Говори по-ньягонски,— прервал её Форт.
— О-о-о,вы знаете язык!— просияла девица.— Как это
замечательно!У нас с вами будет отличный бузинесс.
— Что?— не понял Форт.
Девица оробела.Она недавно работала на Шурыге и пока
не всё усвоила из наставлений менеджера.Клиентов надо за-
манивать на их языке,ведь так?Имперская речь не пошла,
голос рослого — совсем не туанский;значит,он федерал...
или альтиец?по-каковски его завлекать?Менеджер написал
слово «коммерция» на линго ньягонскими буквами и прочёл
трижды,всякий раз иначе.Вконец запутал,бестолочь!
— Будет аффаирэ,— боязливо попробовала девушка на
латине,которую знала ещё хуже.— Продажная коммерция.
Ой!..— Она окончательно сбилась.
— Афайрэ!— подсказал парень справа — одно ухо синее,
другое красное.
— Афера.— Форт представил слово «affaire» написанным
и лишь потом смог верно произнести.— Тёмное дело.
— Да!..То есть — нет!Без жульства,по-честному!
— В общем,бузинесс,— подытожил Форт.
— Бизнис,так вернее будет.— Разноухий парень не уни-
мался,увиваясь вокруг девицы и поглядывая на её волнующий
и трепетный,открытый взорам хвостик.
— Часто говорят — бизнес,— важно поправила объёмистая
тётка с толстыми губами цвета апельсина,туго зашнурован-
239
ная и похожая на перетянутую колбасу.
— Идёмте,господин,— умоляюще позвала девушка,дви-
жением «цап-царап» приглашая Форта за собой.
Менеджер сидел на своём пятачке около сумки с неболь-
шими толстыми альбомами.
— К нам,к нам!— приговаривал он,потирая ладошки.—
У нас покупают,все довольны.Ни единой рекламации!Кем
интересуетесь?Рабочие,слуги,гувернёры?Или что-нибудь
штучное,особенное,утончённое?
— Вообще-то я ищу продукты.— Форт машинально рас-
крыл предложенный альбом.Страницы-вкладыши были фото-
графиями эйджи,яунджи,ньягонцев и биндэйю обоего по-
ла,а также мужчин-хэйранцев;ихэнов не встречалось,зато
попадались аларки.Все персоны — в полный рост и в двух
проекциях,отснятые в одинаковых позах;сбоку шёл перечень
данных — возраст,антропометрия и навыки.
— Органы для пересадки?— спросил менеджер.
— Нет,продукты для еды.
— Можете распорядиться по-любому.Для еды я бы ре-
комендовал особей раннего возраста,без навыков.Взрослые
обойдутся вам дороже — мы продаём работников,они оцени-
ваются по способностям.
Форт убедился,что попал в самый оригинальный сектор
Шурыги.Большинству федералов такие рынки были известны
лишь понаслышке,но кое-кто охотно побывал бы тут,чтобы
насладиться возможностью купить человека и владеть им как
вещью.
— Нет,я же ясно сказал — е-да.Про-дук-ты.Продоволь-
ственные товары — хлеб,мясо,молоко.Овощи и фрукты.
— Тогда зачем вы пришли на живой рынок?Вам не сюда.
Пять секций прямо,три вверх и налево — там продают съест-
ное.И всё же...вижу,заинтересовались.Верно?Знаете что
—оставьте альбом себе.Полистаете на досуге,полюбуетесь...
может,что-нибудь выберете.А мы — всегда тут,приходите.
Чтоб по Шурыге не блуждать,сейчас вам схемку дам,как
240
быстрее нас найти.— Менеджер потискал ладонный принтер,
и тот отпечатал бумажку с картинкой.
— Как насчёт технического персонала?— Закрыв альбом,
Форт убрал его в карман.— Мне нужен экипаж космического
люгера.
— Сложно,— без гримас и увёрток сразу сказал мене-
джер.— Товар дефицитный,не всем продаётся.Минимум,
что потребуют,— свидетельство от надёжного банка о нали-
чии средств,это должна быть серьёзная сумма.Судите сами
— если пилот хороший и свыкся с хозяином,продадут ли его?
только за большие деньги.Могу навести для вас справки — за
полсотки крин,а если бузинесс сладится,мне полторы шест-
надцатых доли.Идёт?
— Договорились.Через две ночи зайду.
Форт не пожалел бы десяти с мелочью бассов,чтобы вы-
яснить,кто из косменов-горемык,попавших в плен к пиратам,
работает в неволе,— возможно,сведения пригодятся для ро-
зыска.Правда,нет гарантии,что рабы носят настоящие имена,
но их возраст,стаж и прочие подробности могут сильно по-
мочь полицейским ищейкам.
Негодовать по поводу засилья высших миров в экономи-
ке,культуре и политике — дело нужное,но надо признать,
что среди международной бюрократии есть и полезные орга-
низации.Скажем — Гэлп Сэкоунтэй,она же Галактическая
Полиция Совета Безопасности Нижнего Стола.
Судьбоносные решения вроде порыва вложить десятку бас-
сов в благое дело обычно сопровождаются знамениями свыше.
Знамение произойти не замедлило — едва Форт и менеджер
договорились,как на Шурыге погас свет.Причём вырубилось
всё — встали и редкие действующие эскалаторы,и лифты,о
чём красноречиво свидетельствовали вопли и стук замурован-
ных где-то за хлипкими стенами.Шурыга разразилась во тьме
матерщиной на многих языках,и всю её Форт понимал.Рынок
заголосил на разные лады,всеобщий гам звучал и с нижних
этажей,и с верхних:
241
— Ох,пропади ты пропадом,опять!
— Куда?!положь на место!Стой!!
— Держи!держи!
— Баска,лавку стереги!Где?!
— К лестнице побежали!
—Алё,Гвозди!Воры на лестнице,где с рук диски продают!
а?вниз ушли!
Бум!бабах!стена упала — кто-то толкнул её плечом,па-
нель рухнула в потаённое пространство,где ховали сумки и
тюки с товаром,чтобы не платить за камеру хранения,Крик и
тарарам!Вор пронёсся,разметая воздух;за ним,как грузовой
состав,с рычанием прогремела погоня,и все вместе канули в
наклонную трубу.
Согласно истине «стыдно,когда видно» тьма выпустила на
волю самые низменные побуждения — как бы ограбить ближ-
него своего и нажиться за чужой счёт.
— Эй!ну-ка оставь!!не твоё!— орали вдалеке,вырывая
дорогую сердцу вещь из чьих-то загребущих пальцев.
— Ты дома?— телефонил кто-то рядом.— А свет у нас
есть?Да чтоб его!..Слышь,соседка,отключили весь квартал!
— Я думала — воры рубильник перекинули.
— Что ты,Гвозди не дадут!
Тут и там вспыхивали карманные фонари,загорались од-
норазовые люминесцентные палочки,выхватывая из черноты
искажённые физиономии с настороженно поднятыми ушами.
Всюду вдвое ярче замерцали выпуклые глазища ньягонцев и
оконца кассовых машин.Судя по тому,как ловко местные
ориентировались в полумраке,темнота им была не в тягость
— должно быть,недаром ходила молва об их особом кожном
чутье и даже о том,что они «видят затылком».
Кто-то ловко запустил лапу в карман Форта.Не дав во-
ришке ничего стянуть,Форт перехватил руку,сомкнув паль-
цы кольцом на запястье,— пойманный крадун забился и ис-
тошно завопил.Тотчас Форта что-то ударило в другой бок,
послышалось глухое «звяк!» металла о бронировку тулови-
242
ща,а система диагностики сообщила:«СКВОЗНОЕ ПОВРЕ-
ЖДЕНИЕ 3DV СЕГМЕНТА ПОКРЫТИЯ ДО СЛОЯ ПИТА-
ЮЩЕЙ ПРОВОДКИ».Текст ещё не был осмыслен,а левая
рука Форта поймала на лету отдёрнувшуюся лапку,рванула
и сдавила её между кистью и локтем.Крик справа оборвал-
ся,зато слева послышался задушенный скулёж,и небольшой
металлический предмет упал под ноги.
— И-ти-ти-ти!— Менеджер осветил клиента фонарём.За-
точка,вот что это было.Отчаянный эйджи,вздумавший на-
брать целый экипаж рабов,держал за руки скорчившихся
недорослей,паренька и девчонку.— Вас не ткнули?
«Рослый,гад,в броне!» — решил парнишка,сжавшись от
боли и ужаса.Ну как сдаст клановой страже?Это владения
Гвоздей;гастролёров из нор Дуки Подвального они не поми-
луют.
— Что с ними делать?— спросил невозмутимый эйджи.—
Я здесь недавно,не осведомлён о ваших правилах.
— Можете сдать клану,их люди на всех входах.Воров-
ке отрубят палец или полхвоста;поножовщику — ополовинят
уши или отсекут кисть.Смотря по вине — много ли взято,ве-
лик ли ущерб.Если захотите — отдадут вам в рабы на срок.
На всё ваша воля.
— Затмение как специально для воров устроили,— осмат-
ривая трофеи,проговорил Форт.— И часто гасят?
— Да уж четвёртую луну покоя нет.— Наконец-то мене-
джер нашёл,кому пожаловаться.— Хорошо,если предупре-
ждают,а то раз пять за ночь отключат когда ни попадя.Рань-
ше чем через час свет не дадут,не ждите.Хотите — моя девка
проводит вас с лампой до выхода?дёшево,за шесть агал.
Паренёк глядел,как загнанная пся.
— Проваливай.— Наступив на заточку,Форт отпустил
обоих.Он заметил,что рука недоросля,побывавшая в тисках,
висит плетью.— В другой раз ушами не отделаешься.
Шесть агал девица не взяла,сказав у выхода:
— Спасибо,господин,что не выдали мою неловкость.Я с
243
языками немного теряюсь...
— А заработать крину?— Форт поманил её монетой.
— Я вольная!Я не стану иметь дело с чужим.Только
бизнес.
У врат Шурыги люди Гвоздей зажгли шахтёрские перенос-
ки,и освещение было вполне сносным.В рассеянных лучах
выражение лица девицы читалось отчётливо — она сердилась.
— Ты не о том подумала.Отключения — они на весь Алам-
бук?Я живу далеко,мне долго добираться...
—Йо!простите,не хотела вас обидеть!Вы о тырщиках —о
тех карманниках,я угадала?Эти мстить не будут.Молодень-
кие,пришлые — а вы их настращали,руку отдавили.Идите
без боязни.В главных тоннелях безопасно...почти безопас-
но.За пару крин вас любой Гвоздь проводит.А я не могу —
работа.
— Значит,выключено всюду.
— Да,везде.Вентиляция крутится,грузовые лифты ходят
— остальное нет.
До номера Форт добрался,когда свет уже дали.Pax не
скучал и отключения,похоже,не заметил — сидел в закутке
в наушниках,вперившись в ноутбук.
— Я собрал кое-какие сведения,— повернулся он с доволь-
ным видом.— Второй по старшинству чёрный жрец уехал в
Столбовые пещеры,это глубинная,старая база пиратов,она
далеко.Через шесть ночей его ждут обратно,без него никакой
ритуал не начнётся.Если мы отследим его возвращение...О,
у тебя каталог.Где взял?зачем?
—На живом рынке.Хочу рабов накупить.—Перелистывая
альбом,Форт держал его перед глазами,запечатлевая в памя-
ти страницу за страницей.— Могу и тебе подарок сделать —
какую-нибудь симпатичную девчонку.
Pax поднялся,сматывая шнур наушников.Уснувшие было
тёмные мысли вновь ожили и зашевелились.В самом деле,
что известно об Эксперте?участник нескольких рискованных
244
акций,знающий куда больше,чем простой пилот;получил бо-
нус,похожий на долю добычи,хочет стать владельцем люге-
ра...смерть Зенона,каталог рабов — возникает целый ворох
вопросительных знаков.Невольно задумаешься:«Кто у меня
в напарниках?»
— Я спросил,реально ли купить в Чёрном городе экипаж
косменов.— Эксперт,сидя неподвижно,один за другим пере-
ворачивал листы каталога,глядел на разворот секунду-две и
открывал следующий.
— Вопрос не ко мне.Я не занимаюсь подобными делами.
— Ну а если чуточку пошевелить мозгами?чисто теорети-
чески,— не унимался Эксперт.
— Сложно ответить,— не поддавался Pax.— Уместней
спросить тех,кто знает рыночную конъюнктуру.
— Я не верю,чтоб ты вовсе никогда не вникал в работор-
говлю.— Прекратив чтение,Эксперт перевёл взгляд на Раха.
— Коль скоро мы работаем вместе,я жду от тебя реальной
поддержки.
— Её могут оказать на рынке.Скажем,тот,кто преподнёс
тебе каталог.Я полагаю,что это не относится к нашей общей
задаче.
— Положим,не относится.— Эксперт заговорил с нажи-
мом.— Но у меня могут быть свои задачи — они тебе не
поперёк легли.Ты спокойно мог бы мне помочь.
— А откуда мне известно,что за цели ты преследуешь?
Твои интересы порой странно выглядят,и мне совсем не хо-
чется подыгрывать тебе.
— Скажите,пожалуйста!..— Эксперт не изменился в лице,
но голос его зазвучал не по-хорошему.— Я,уступив твоему
шантажу — давай называть всё,как оно есть!— по уши влез
в эту бездну,шатаюсь по пиратским рынкам с поддельным
транспондером и вынюхиваю то,не знаю что,а потом слышу,
что мой интерес тут ничего не значит.Здорово?
— Чего ты добиваешься?— в рамках приличного тона,по
очень сухо спросил Pax.— В частности — от меня?
245
— Отвечу.Каталог может понадобиться Гэлп Сэкоунтэй
или нашему розыску пропавших.
— Тогда можешь выкинуть его в угол — у нас есть все эти
сведения,если только речь не идёт о последних поступлениях
на рынок.
— Вот так фокус!я глазами вижу и глазам не верю,что
это действительно рабы...
— К сожалению,рабы.
—...а вы всё знаете,но мер не принимаете!Да появись
такой альбом у нас...
— Аламбук — не наша территория.
— А галактическая полиция?а международное сообще-
ство?!
— Гэлп Сэкоунтэй нужны факты,а не картинки.Меж-
дународное...— Pax сделал брезгливую гримасу.— Оно не
тем занимается.Если ты не слышал в коридорах,тогда я ска-
жу — сегодня в Аламбук свалилось «Всеобщее Помилование»
с грузом гуманитарной помощи для пиратов.Мы почти три
недели не допускали их,но они подняли крик на всю Галакти-
ку,взбудоражили правозащитные и разные человеколюбивые
организации — и таки пробились.Я повторюсь:каталог — в
угол.Если вернёмся,я тебе столько сводок о рабах представ-
лю,что читать устанешь.Я не понимаю,как ты собирался всё
добуквенно запомнить,плюс опознание внешности!
— Записать,а не запомнить!— бросил Форт,ещё не изба-
вившись от вспышки раздражения.Да в придачу тошнотвор-
ное упоминание о «Всеобщем Помиловании»,будь оно нелад-
но!..
— Всё подряд?— Pax,преодолев возникшую было непри-
язнь,сел рядом на корточки.
Форт,продолжив последовательно листать каталог,запоз-
дало сообразил,что сказал больше,чем следовало.Он не
собирался открывать Раху наличие в себе таких волшебных
способностей,но...попробуй возвратись на миг назад,чтобы
промолчать!
246
— В тебе есть второй процессор поддержки?он действует
как система видеозаписи?
— Пока позволяют ёмкости.Они не безразмерные.
— А запоминать дорогу,интерьеры...портреты?изобра-
жение в режиме фильма?
— И звуки,и цвет — но не годы подряд.
— Слушай,это чудесно!Я...извини меня за резкость.Ес-
ли ты объяснишь суть своих поисков,я охотно расскажу всё,
что потребуется.Могу ли я просить тебя иногда включать за-
пись?Некоторые моменты нашей акции необходимо сохранить
как документ.
— Пожалуйста.Выдумай условный знак,чтоб незаметно
сообщать мне,когда записывать.
— Не надо знаков!если есть процессор,у него есть порт,—
воодушевился Pax.Форту стало кисло,потому что допускать
к своим портам кого бы то ни было он не желал.—Достаточно
соединить его с приставным чипом,и я смогу дать сигнал по
радио.
— М-м-м...хорошо,я подумаю,как это сделать.— Форт
уклонился от прямого ответа.— Э,а разве у тебя нет какой-
нибудь вживлёнки — в зубах,в ушах,в башке?Иногда со-
трудников спецслужб так начиняют чипами,что врачам труд-
но разобраться,чего в них больше — кибер-вставок или соб-
ственного тела...
— Это у туанцев,они наркоз легче переносят.Если б в ме-
ня что-то имплантировали,я бы выбыл из строя лун на десять
—пока в нервных клетках все молекулы не восстановятся.Так
что ты хотел узнать?
— Скажем,можно ли в Аламбуке купить инженера-
энергетика?
— Очень дорого.
— Или — военного инженера?
— Чрезвычайно ценный товар.Сложность в том,что надо
заставить его честно работать на хозяина.
— Но при наличии денег раздобыть военспеца — не про-
247
блема?
— Дело только в цене и сроке доставки.Уверен,тут есть
такие специалисты,и они при деле.У пиратов большой боевой
флот,хоть и из мелких кораблей,— бортовое оружие нужда-
ется в починке,профилактике,наладке.Они любят красть
готовых профессионалов.Ну вот,я рассказа.!.Твоя очередь
— для чего нужны эти сведения?
Эксперт отложил прочитанный каталог:
— Всё-таки в голове не укладывается...Как вышло,что
под боком у Эрке процветает эта торговля?Мы когда обнару-
жили,что на Эридане развилось рабовладение,мигом пресек-
ли позорище!
— Лучше бы вы свой Эридан не трогали,— неожиданно
агрессивным тоном ответил Pax.— Ты хоть представляешь,
во что вылился ваш парад свободы?
— Как — «вылился»?!— Форт искренне возмутился.—
Десятки миллионов получили волю и права!
— Если бы всё было так просто!..Владельцы аморов,ну,
эриданских рабов,едва узнали о готовящемся освобождении,
стали мириадами продавать их через рынки Аламбука,Шаро-
вого скопления и других подобных мест.Чёрный город про-
качал сквозь себя миллионов шесть аморов.Цены так упа-
ли,что даже бедная семья смогла иметь пару рабов-эйджи.
А пассажиров на захваченных судах стали убивать — зачем
они,если рынок затоварен?брали только экипажи — нави-
гаторов,пилотов и бортинженеров,остальных — за борт.И
этим не кончилось!Аламбуку продали заводы — аморов вме-
сте со станками.Треть нелегальных пистолетов из углепласта
с клеймом «Motararms,Eridan» делается в Чёрном городе;до-
ход бешеный.А вы — «свобода»,«мы сбросили с них цепи
рабства»...Вы их вместе с цепями сбросили сюда,в бездну.
Форту мгновенно предстала простая рыночная комбинация
перевода рабочей силы с Эридана в Аламбук.Стоило на ми-
нуту задуматься,чтобы сообразить — иначе и быть не мог-
ло.Рынок!великая сила бузинесса,которая гонит по космосу
248
транзитные суда,выращивает плесень,штампует пистолеты,
— в этой силе нет ни морали,ни совести,ни сострадания к
жертвам,потому что её альфа и омега — Прибыль.Мучения,
несчастье,распад семей и гниение заживо — ничто не остано-
вит изначально безнравственную мощь денег.
Крайне неприятно обнаружить то,что скрывается под ли-
беральными лозунгами твоей цивилизации!
— Да.Некрасиво получилось,— только и смог ответить
Форт.
— Не сочти,что я сказал это нарочно,чтобы задеть тебя.
Ты здесь ни при чём.
— Ладно,ты сказал,я выслушал.Теперь о деле.Брось
слежение за жрецами,я нащупал суть проблемы.
Pax придвинулся.
— В течение четырёх лун,то есть пока в Эрке случались
приступы,Аламбук регулярно лишался света.Если за это вре-
мя вы не разрушали энергетические объекты чёрных...
— Нет.
—...не прерывали линии электропередачи...
— Нет.
—...значит,они для чего-то накапливали энергию.Ско-
рей всего,в торнаки,снятые с захваченных судов.Второе —
у них есть военные инженеры.
— Наверняка.
— Тогда вывод один — они обладают дегейтором и обстре-
ливают град сквозным оружием на малой мощности.Взрывов
при этом не будет,а энергетических эффектов — хоть отбав-
ляй,и все опасны для жизни.
После паузы Pax тихо выговорил:
— Ты уверен в том,что сказал?
— Готов поставить против камешки весь гонорар за эту
акцию.
—Дегейтор!где они взяли дегейтор?—Pax понижал голос,
но за его интонацией таился сдерживаемый крик.
249
— Ума не приложу.Явно не купили — им никто не про-
даст.Может,нашли потерянный военный корабль с погибшим
экипажем.Или взяли на абордаж.Ни одна цивилизация не
признается,что у неё пропало сквозное орудие,— будут ис-
кать,но в обстановке строжайшей секретности.Факт тот,что
орудие у Аламбука есть.И не обязательно новейшее.
— Но почему ты говоришь о сквозном оружии?Разве запас
энергии не может быть использован как-то иначе?Положим,
для зарядки сверхсветового лазера?..«электромагнитного ме-
ча» или большого корабля?
— Pax,не принуждай меня говорить правду.Я скажу её
позже,на смертном одре.Просто я знаю о сквозном оружии
больше,чем ты.Что мы теперь должны делать?
— Если дело обстоит именно так...— Pax боролся с со-
мнением.— Надо сообщить о твоих выводах полковнику Они-
го.Но он поверит нам не раньше,чем мы предъявим дока-
зательства.Поэтому...мы ничего ему не скажем,пока не
найдём бесспорные факты.
Ава,будучи гранд-дамой,входила без стука не только в
любое жилище,но и в любое служебное помещение,так что
её появление в кабинете Ониго не нарушало приличий.Часы
показывали 35.30;рядовые граждане смотрели поздние теле-
фильмы и готовились ко сну,а властителям града было не до
сна и не до развлечений.На Ониго незримо лежала тяжкая
забота;Ава пылала сдерживаемым гневом.
Ониго,не вставая,кратким телодвижением обозначил при-
ветствие.Кабинет у него был маленький,словно комната для
одиноких раздумий.
— Следишь за событиями,братец?— Ава,свежая и быст-
рая,словно не было позади суток,полных тревог,стрессов и
разочарований,опустилась на казённую плетёнку,положив на
пол перед собой папку с бумагами и картами памяти.
— Весьма сочувствую,сестрица.Я видел высадку барж.
Слышал речи Папы и Хау.
250
— Гадство.— Черты лица Авы оставались замкнутыми,да-
же голос не выдал того чувства,которое вибрировало внутри.
Немного отсидевшись в покое,она позволила себе высказаться
более откровенно:— Этот мазурик,этот раскормленный про-
ходимец оскорбил меня.Он посмел заявить,что мы-де «идём
навстречу международным усилиям».Ты представляешь?!
— Нам нечем ответить ему,Ава.С досмотром груза ничего
не получилось,зато Хау разыграл досмотр как шоу в свою
пользу.
— Я хочу,чтобы Борин Хау был дискредитирован раз и
навсегда!— Ава негромко,но сильно пристукнула кулачком
по полу.— Ониго,сделай из него политический труп.Как
можно скорей!не дай ему улететь чистеньким.У тебя сегодня
есть толковые ребята в Аламбуке?
— Есть.— Ониго осунулся и глубоко вздохнул.— Но у
них важное задание.
— Отложи его!
— Мои люди завалятся и погорят на твоём деле.
— Какое может быть «моё»,«твоё»?!Град оскорблён,а ты
делишь дела на свои и прочие!..Золотой Луч,твои по многу
раз меняют обличья и остаются в тылу чёрных.Придумай что-
нибудь;ты сможешь,я уверена.Возьмись за это.Скажи мне
«да».Угута Ониго,слышишь?я требую ответа.
Вместо ответа полковник дотянулся до папки Авы — он
знал,что там лежит,— раскрыл её и погрузился в чтение.
Ава решила придержать свои настойчивые требования;если
полковник взял что-то в руки,он уже приступил к оператив-
ной работе,и мешать ему не следует.
Ониго изучал биографии фигурантов дела с «Леди Гил-
форд».У Хау послужной список гладок,как его щёки.Таких
безупречных людей не бывает —значит,шероховатости подчи-
щены.Офицеры и команда «Леди Гилфорд» — обыкновенные
космены с мелкими грешками.Бригада ВП — либо блажен-
ные кликуши,ополоумевшие от либерализма,либо пройдохи и
шпионы под стать Борину,травленные и щёлочью,и кислотой.
251
Как подкопаться?..
Полковник последовательно зондировал в уме все возмож-
ности расклинить ситуацию.Вот сведения о троих пропавших,
которыми Ава уела капитана баржевоза...Уела,она умеет!
Пришлось хорошенько пощипать сыскарей за уши,чтобы со-
брать полный объём данных об однокурсниках командира «Ле-
ди Гилфорд» и их судьбах.
«Два первых имени опустим,этих людей сейчас не отыс-
кать.Что остаётся?Дорис Гурден,навигатор «Звёздного Фла-
га».По федеральному ей тридцать шесть годов,пропала 6 мар-
та 6242 года.Ей очень близко соответствует некая Коел Дром,
навигатор с «Обороны»,корабля Нихана Гурга из Неминучих
Ножей.Она находится в Аламбуке,поскольку «Оборона» чи-
нится на верфи в долине Тога..»
— Да,наогэ.— Ониго опустил веки,склонив голову и
согласно прижав уши.— Я берусь уничтожить Борина Хау.
— Соскучились?— Сузив глаза,Удюк Лишай любовал-
ся сворой недорослей-оборванцев,собравшихся вокруг него и
Псицы.— Ну,чего натырили?выкладывайте.
Сегодня ночка светлая — «князёк» воротился в ребятник!
наверняка не с пустыми руками;он всегда что-нибудь прита-
щит.
— Покражи много,— гордо и важно объявил Палец,в
отсутствие старшого заправлявший беспризорниками.— Вот
наличка.— Он вытряс у ног Лишая тощий кошель;образо-
валась кучка,где монеты перемешались с купюрами.— До-
рожные чеки и кредитки выдоили начисто.— К ньягонским
деньгам прибавился чуток иноземных.— Налоги за жильё,за
крышу и в общак уплачены.
— А доля Дуки?— В расчётах с вожаком погрешностей
быть не должно,иначе расплатишься хвостом или ушами.
— Кассир сказал,ты сам притащишь.Ждёт до твоего воз-
врата.Хотя оценщику мы предъявили,он всё записал.
— Показывай вещички.
252
Один из мальцов-оборвышей,улыбаясь до ушей,перевер-
нул суму — посыпались таймеры,брелоки,всякая карманная
и поясная электроника,расчёски и носовые платки,упаковки
мятных освежителей,тампоны,гормоны в пилюлях,барсет-
ки,пакетики наркотиков и подозрительных таблеток,ножики
(эйджи зовут их перочинными),дамский пистолетик,парали-
зующие разрядники и слезоточивые спреи,механические часы
с цепочками (антиквариат!или новодел?),кулоны и запонки.
Удюк довольно ухмыльнулся.Понятно,часть добычи рас-
сосалась по карманам и будет продана на стороне,сколько-то
денег ушло на откуп от чужой стражи,но видно,что ребятня
не отлынивала.
— Ладно,где-нибудь соток на пять потянет...Половину
Дуке,сотку в заначку,сотку мне,остаётся тридцать крин.
— И две,— пискнул кто-то.
— С тебя две,обсосок!за то,что пасть разинул.Чтоб
завтра добыл,ясно?
Две выпавшие при делёжке крины достались Пальцу как
бонус.Остальное Удюк разбросал ребятам;принадлежащие
им хапушки и малявки должны молча сидеть на корточках
позади своих пацанов.
— Чего-то я не понял,— пригляделся Удюк.— Кого нету?
Так,Шангула нет с его хапкой,Носача...а где эта,лысуха?
—Загнулась от горячки.—Палец упрятал долю в потайной
карман под поясом.— Отнесли в отнорок,там и кокнула.Её
пси утащили.
— Пси совсем обнаглели,— заметил паренёк с распухши-
ми,гноящимися веками.— Идёшь,а они урчат,подбираются.
Отраву бы им положить...
— Мелкота потравится,а пси умные,жрать не станут.Я
обычно наберу в карманы каменюк — и,пока дойду,все по-
швыряю в псей,— добавила крашенная в жгуче-жёлтый цвет
девка Носача с кольцами в проткнутых бровях и витыми про-
волочными браслетами на щиколотках.— Удюк,дай шокер
или баллончик.
253
— Купи,восемь крин.
Все рассмеялись,а младшие — прямо до визга,тут же
начав толкаться и щипаться.
— А может,договоримся?..— Зазноба Носача томно потя-
нулась,закинув руки за голову и поводя худосочным бюстом.
Девчоночий смех стал тоньше,пронзительнее,а пацанов разо-
драло на лютый ржач.Точь-в-точь картинка из журнала «Мер-
завочка»!Она вечно,когда хахаля нет,подначивает Лишая,а
Псица ревнует.
Редко тут гостевало веселье;все спешили позабавиться
тем,как Жёлтая рисуется и строит из себя коварную жен-
щину.Она ненадолго,но сильно украсила собой ребятник —
беспросветный подвал с провисшей крышей,где всегда ка-
пель или сквозняк из щелей,где булькают и утробно рыгают
изогнутые хоботы труб над головой,где вонь и плесень,со-
превшие покрывала и лужи,а для спанья — кучи тряпья.
— А может,хвостами померимся?— с намёком предложила
Мухарма,не глядя подкинув складной ножик;когда поймала,
пружина щёлкнула,выкинув лезвие.— Сразу скажу — твой
короче окажется.
— Йо,что ты?!— отстранилась ладошками Жёлтая,тре-
пеща ушами с видом растерянной глупышки.— Я ничего не
думала!
— Оно и видно,что не думала.Гляди,добалуешься.
Удюк метил в разведчики и так навострился,что ему дава-
ли поручения сержанты Дуки.Он кой-чего соображал в хай-
тэке,а притвориться мог кем хошь.Псица втайне боялась,что
дружок выйдет в люди и дверь за собой захлопнет.Она ста-
ралась быть незаменимой,угождала ему всячески и настырно
выступала всюду как ординарец Удюка,пока он зуботычина-
ми,оплеухами,а то и куском трубы укреплял свой авторитет в
ребятнике.Но в девчоночьи разборки он не встревал,«князь-
ку» это не к лицу.Пусть между собой выясняют,кто самая
хвостатая.
— Цена твёрдая,с учётом налога,— заявил он.— Пока не
254
снёс в дукину кладовку,разбирайте.
Утаить что-нибудь от дележа считалось подлым и наказы-
валось,но от мелкой сиротки до шестигодков всем было из-
вестно —прежде,чем начнут дуван дуванить,лучшие кусочки
исчезают сами собой,а святая воровская правда начинается с
описи трофеев при свидетелях.Если не успел припрятать,не
скрыл от завидущих глаз Пальца — выкупай у Лишая.Так же
и Палец опасался,что его заложит любая соплюшка,причём
не Лишаю,а страшному сержанту.Никто никому не доверял,
все друг друга подозревали.
Куда в этот раз ходил Удюк с Псицей,где пропадал,по
какому воровскому делу — не спрашивай,за спрос получишь
в нос.Лучше подкатись с подарочком.Сюрпризы готовили
загодя,учитывая интерес «князька».
— Удюк,я гриб нашёл!для тебя...
— Хм,гриб...— Лишай повертел в пальцах дряблое убо-
жище,смятое в запазухе.— Мухарма,нанижи.
Подруга сделала на нитке узел и проткнула шляпку иглой.
Уходя,они оставили две нитки грибов,и Лишай велел маляв-
кам обмахивать их тряпками,чтоб сохли побыстрей.Грибы
были сосчитаны.
Он порылся и вынул пол-горсти леденцов,облепленных
всем мусором,который жил в его карманах.Стряхнул пяток в
протянутую лапку.
— Градские,настоящий сахар.
— Чистая глюкоза!— щегольнула Псица иностранным
словом,возвышая Лишая в глазах подданных до дальше неку-
да.
— Глюк...— Босая через одного ребятня в рванине,гряз-
ная,как приплод дальних пещер,горящими глазами сосредо-
точилась на цветных конфетах.Слово загадочно напоминало о
видениях,которые являлись,если помуслишь во рту щепотку
плесени.
— Закурим.— Лишай жестом удальца извлёк хорошо на-
битую папиросу.Псица живо поднесла зажигалку.Ребята ста-
255
рались вдохнуть вьющийся мимо них дым.М-м-м,лишайник!
Если курнуть по-настоящему,привычная нора,кроме которой
и представить ничего нельзя,исчезнет и вокруг засветится
туман.Главное,не сделать передоз.Кто курит чистяк,с ума
сбредает.На самое великое сумасбродство имеют право лишь
богатые,которым даже древняя правда не писана.
— Ему.— Лишай отдал ухарски примятую папиросу Псице
и указал на одного из пацанов.Псица,сама глотнув дымка,
протянула сокровище сиявшему избраннику.
— Оставь...Оставь чуток...— заныли сзади его под-
опечные,робко придвигаясь.Со всех сторон завистливо погля-
дывали обделённые.Как?всего одну выдаст?«Неправильная
раздача!» Но буркнуть это вслух никто не рискнул.
Удюк не спешил пустить по ребятам следующую дозу.
Пусть маленько помучаются — тем слаще на душе захолонёт,
когда новая папироса забелеет у него в руке.
— Достань-ка,Псица...— Лишай нарочно помедлил объ-
являть,что будет выставлено.— Ту половинку.
Оу,грибная настоечка!целая бутылка-половинка,в ней
шестнадцать стопок!Всем пацанам хватит,и лишек останется.
Жиденькое пойло нежит душу,слабит ноги и туманит зенки.
— Разведи до ковша,— велел Удюк.Ребячий народ засто-
нал;защебетали девчонки — появилась надежда напиться!А
не устроить ли танцульки?
— Где-то у нас свинки были,— продолжал восхищать пуб-
лику Лишай.— Свинки,запечённые в фольге!гулянка!
Жёлтая свирепо ковыряла отвёрткой плеер,осыпая его по-
следними словами — батарейки почти новые,чего же он не
пашет?!
В ту пору Шангул с хапушкой пробирались к ребячьему
гнезду.По коридору?не коридор и не проход,а всамделиш-
ный лаз,залитый теменью.Кое-где Шангул полз на коленках,
потому что с одной рукой на четвереньках неудобно.Сырь и
мрак.Когда удрали с Шурыги и убедились,что погони нет,по-
дружка купила ему вместо лекарства восьмушку грибной,но
256
дозы хватило ненадолго — тёплую одурь выдавило болью,вы-
дуло знобящим холодком.От прихода пьяной лёгкости вскоре
остались изжога,ломота в башке и перегар во рту.
Его девчонка старалась не ободрать колени,чтоб не по-
терять мало-мальски товарную внешность;нос уже хлюпал
простудой.Жёнки удальцов,прежде чем выйти на улицу,по
часу,если не по два наводят лоск и наряжаются,а ты по-
пробуй не выглядеть чучелом,если в чём спишь,в том и на
промысел ходишь.Назавтра нос опухнет,ох,придётся дышать
ртом нараспашку и гундосить!Лишь бы резь в пузыре опять
не привязалась,тогда хана промыслу — умучишься за угол
бегать.
Когда они влезли в ребятник,большую часть рассироплен-
ной грибной уже употребили,а от свинок мало что осталось.
Дым лишайника туманными линзами зыбился под нависшими
чёрными трубами,плакавшими холодной водой.Одних тош-
нило по углам,с перерывами на стон,другие галдели,и каж-
дый старался перекричать всех.Жёлтая,захлёбываясь хохо-
том,боролась с Пальцем,но уже просила пощады — влетит
ей от Носача,когда тот узнает.
«Удюк вернулся»,— завидев «князька»,Шангул враз кру-
то скособочился,сделал плаксивое лицо и подхватил больную
руку здоровой,словно боялся,что повреждённая лапа отва-
лится.Девчонка мигом приняла самый жалостливый вид.
— Шангул?..— По-хозяйски задрав нос,почти трезвый
Удюк взглянул и повёл ушами,словно не узнал вошедшего.По
его взгляду вылупились все остальные собутыльники,дурные
и пьяные.
Девчонка остро почуяла,какой лахудрой она выглядит —
глаза как у пси,уши в болячках,накрашена,мало одета,в
пупке блестящая бирюлька,хвост торчком.Зябко поджав жи-
вот,она потирала плечи ладонями.Вот так и мужики у ларька
таращились,когда покупала пацану настойку.Один поманил
неполным стаканом:«Угостись,весёлая.Ну-ка,сядь рядом».
Шангул подал знак:«Уходим».Не за ту приняли,хапушку
257
за футырку посчитали — но поди-ка объясни им,что ты не
почасовая.Можешь и не успеть.Всё дело в одёжке.Чтобы
рассекать среди народа,надо держать модный фасон,а самая
подходящая мода для простых девчат — одеться как футырка,
заголив ноги и пуп.
— Хапцы пришли,хабару принесли,— пропела поддавшая
Мухарма.Доля Удюка в добыче уличных хапцов была неве-
лика,но платить за право жить в ребятнике он выучил всех.
— Или он в побирухи подался?какой-то Шангул не тот...
— Н-да,он так не входит,— промычал Удюк задумчиво.—
Чего-то у него не сладилось.Шангул,а деньги?Что принёс —
доставай,порядок знаешь.
Хапушка захныкала,размазывая по щекам несуществую-
щие слёзы,а Шангул присел,словно от боли.
— Это что значит?хочешь сказать,что пустой пришёл?Да
ты смеёшься,что ли?!Как уши-то посмел сюда засунуть,если
у тебя — голый нуль?!
Гуляющие нестройно засмеялись,выкрикивая разные без-
жалостные подковырки;хапушка с лица стала сама не своя,
а Шангул застонал,сгорбившись и баюкая руку на тряпичной
перевязи,сморщившись то ли от боли,то ли понарошку.
— Не серчай,Удюк!Видишь,я никакой стал!Чем ругать-
ся,лучше помоги!Проруха вышла.Нас на Шурыге обиде-
ли...Меня изувечили...— Левой бережно вынув правую из
перевязи,Шангул кое-как вздёрнул рукав.Предплечье нали-
лось красно-бурым кровоподтёком.Ребятня зашепталась — во,
страх какой!
— Так.— Удюк встал,решив,что повод для прихода без
добычи предъявлен вполне уважительный.— Пошли в «ком-
нату»,говорить будем.
У Лишая с Псицей имелась «комната» — угол,занаве-
шенный гуманитарным покрывалом из какого-то давнишнего
привоза.Оно слегка протёрлось и маленько разлохматилось;
офицерская жёнка уже собиралась его кусковать и продать
в розницу,но муж-кормилец раздухарился с грибов и кинул
258
покрывало Лишаю.С тех пор Лишай спал не просто в груде
рванья,а имел «ложе».Войти в «комнату»,когда занавес за-
дёрнут,— в лоб схлопочешь и пинка в придачу.Удюк от всех
требовал соблюдать своё private и орал из-за одеяла:«Кто
там?!Назовись,а потом лезь!»
Псица тут всё устроила шикарно.На стене налеплены вы-
резки — заказные интерьеры из торгового альбома и краса-
вицы;на железном поддоне — лампа со стеклянной трубой и
переносная горелка,обе заправлены керосином;на вбитых в
стену дюбелях — две сковородки.Лёжа на «ложе»,счастли-
вая Псица воображала,что она — взрослая.Под тюфяком она
прятала двух мягких кукол с глазами,это были её дети.
— Кто наехал?Гвозди?— Удюк сразу взялся за главное.
С кланом,чей рынок,дело может иметь только сам Дука.Но
если кто другой напал на Шангула...
— Не,Гвозди не придирались.Мы купили входные брас-
летки,по агале штука.Деньгу предъявили чин чином — мол,
покупать идём.
— Сосчитали,когда будет отключка тока,— даже убитая
горем,не забывала хвалиться девчонка.— Плюс-минус час.
Нам это ой как на руку!Пригляделись,пошастали...Хло-
бысть!— и всё погасло.Я как раз нацелилась на корноухого.
Ну как есть дуропляс,болванчик эйджинский!зенками по
сторонам хлоп-хлоп,а ни махра не видит.Его на живом торге
девка-затягала — тоже дурь с хвостом — к приказчику води-
ла.Я шасть к нему в карман — тонко-тоненько,ниточка не
шелохнулась.
— Ты мою девку знаешь!Ловка,в восемь рук не уловишь,
а этот идол притворялся!Чуткий оказался,ухватил её.Тут я
его в бочину-то как ширкну!За свою девку — душа кипит!
И мне облом — поганец был в бронежилете.Чуть руку из
плеча не вырвал.Сломал,поиздевался — и выпустил нас.Мы
дралала!Теперь лапой двинуть не могу...Болит,как сверлом
крутит.Пальцев почти не чую...А вдруг совсем отнимется?
— Голос Шангула задрожал.
259
Да,налетел хапец,иначе не скажешь!Кто он без боевой
руки?ни девке оборона,ни себе добытчик.
— А,Удюк?ты старшой...
— Не оставь нас!— заныла девчонка.
— Может,Дуке пожаловаться?— Шангул тяжко размыш-
лял вслух.Мухарма молча поглядывала на дружка — как-то
он поступит?Удюк — парнишка резкий,но должен понимать,
что есть дела,которые не по плечу ребятам.
— Кончай скулить,хапец.— Удюк достал две папиросы,
подал одну Шангулу.— На,утешься.Ты,девка,приложи ему
мокрого мха к руке,меняй чаще.Будет хужать — заплачу
докторишке,он вправит.
— Ну его,костолома!— Шангул поёжился.— Он грибоед,
руки крючьями...
— Другие стоят дорого.Так вот,я беру ваше дело на кон-
троль.— Удюк не мог передать обиду сержантам,иначе какой
он авторитет и старшой!..— Слово даю — отыщу корноухого,
горько ему будет.Это дельце нехитрое...Рабов за один раз
не покупают — значит,он там вновь объявится.Тут гада и
выследим.Посмотрим,кто это и как его наказать.
«Наказать-то я подзаведу сержантов!» — подумал Удюк.
Иначе зачем у Подвального свора боевых парней?Надо им
отрабатывать харчи;они жрать здоровы — вот пусть и мстят
за Шангула,раз такие откормленные.
— Сделай,Удюк!— с жаром попросил Шангул.— Я для
тебя за это...
— Молчи,пока не вырвалось.Потом и ты мне поможешь
когда-нибудь...Теперь вали,рассказывай,каков эйджи из
себя и где с кем торговался.
Хапцы описывали долго,но толково — после их слов врага
ни с кем не спутаешь.На прощание Удюк («князёк» должен
быть щедрым!) подарил Шангулу ещё папироску и книжицу,
надорванную поперёк,— пособие ВП для недорослей;он их
целую пачку выудил из мусорной коробки в «Кабарете».
— Занятная ерундовина.Пусть девка тебе почитает,там
260
много всякого — про драки,про дурь,про секс и как это
делать.Самая правильная книга.
Блок 9
261
262
— Я так и знал,что ты отправишься в Аламбук без меня!
— Размахивая руками,Буфин с возмущением ворвался в но-
мер к Форту.— Чёрт меня дёрнул упомянуть Чёрный город!
Мне бы сразу сообразить — раз этот парень из Сэнтрал-Сити,
он бросится за выгодной покупкой сломя голову.Но ведь ты
никого тут не знаешь!Мыслимое ли дело — сунуться к чёр-
ным без рекомендаций и знакомств!Не удивлюсь,если тебя
уже облапошили!а?!сознавайся!..Верно,ни в чём признавать-
ся нельзя,даже перед Большим Жюри,когда на пол выгрузят
тонну вещдоков.
— Привет,солнышко,— радушно улыбнулся Форт,вставая
навстречу дельцу и пожимая его пухлую руку.— Извини,что
заставил нервничать.Ты следишь за своим давлением?что-то
рожа у тебя набрякла,вроде помидора...
— И ты туда же!— Буфин негодующим жестом отверг
его заботу.— Это семейное,в моём роду одни жирдяи.С на-
следственностью,друг мой,не поспоришь.Зато в нас деловая
жилка,вот что ценно!Условия прежние — десять процентов.
Я не акула,наживаться на земляке грех.Само собой,мой про-
езд,питание и проживание — за твой счёт;ведь ты вызвонил
меня по своей прихоти!
— Какую гостиницу ты выбрал,расточитель?
Буфин назвал суточную стоимость места в облюбованном
им отеле.Форт твёрдо решил зарегулировать посредника в
смысле жратвы,чтобы хоть на этом сэкономить.
— Кормёжка двухразовая.Как положено в пансионатах.
— Милый,мы не дома!Тут сутки из двух половин — вы-
ходит,минимум четырёхразовая.
— В столовке.
— Мне больно говорить об этом,но приезжие здесь куша-
ют исключительно в ресторанах.У ньягошек превратное мне-
ние,будто гости —поголовно миллионеры,поэтому сервис для
них двух сортов:высший или никакой.Местные ходят на ры-
нок,а хавают у себя в норках.Но я не намерен жевать то же,
что они!Никто не заставит меня есть свинов и долгопятов.
263
Только отечественные продукты!
— Ты читаешь «Потребительское обозрение»?знаешь,что
содержится в наших консервах?Если хвосты и копыта — счи-
тай,деликатес...а когда на банке стоит НББ?нитевидный
бактериальный белок.Или того хлеще — ОПР ПОР,очищен-
ный продукт растворения панцирей океанических ракоподоб-
ных.
— Я патриот!ради Отечества и рачью скорлупу съем.Хотя
могу столоваться у тебя,дешевле выйдет.Нанять кухарку — в
Аламбуке без проблем,берут недорого.Ты уже взял кого-то?..
— На диво подвижный Буфин норовил пролезть дальше по
изогнутому помещению,но Форт ловко завернул его к выходу
и стал проталкивать в дверь.
— Имей в виду,так называемый стандарт «тридцать две
крины в сутки» — для наивных!если ты уже влип с наймом,
рассчитай эту козу и гони взашей!Я подскажу,где найти
служаночку всего за двадцать,причём она войдёт в цену вся
целиком.Как?ты никем не обзавёлся?!готовишь себе сам?
— Буфин чуть не задохнулся от негодования.— Ну,брат,ты
скупердяй!Или ходишь в ресторан?
— Не волнуйся за моё пищеварение;я купил раба,такого
опрятного паренька.
— А-а-а,понятно!Я ещё в «Кабарете» смекнул,что ты
особенный.Ха-ха,помнишь,как ты послал футырку пить из
крана в туалете?А что не видать твоего цыплёночка?
— Он робеет,— смело солгал Форт.Незадолго до при-
хода Буфина Pax,поверх тонкого гимнастического костюма
надев просторный комбинезон столь неопределённого цвета,
что почти потерялся на фоне стены,улез в вентиляционный
короб,прихватив кривой кинжал,бластер и плоскую сумку с
инструментами,причём шума он производил не больше,чем
паук,бегущий по паутине.Форт сильно подозревал,что лю-
безный офицер сил безопасности раскрыл ему далеко не все
свои способности.
Что значил его ответ:«На свидание»?Какое в вентиляции
264
свидание?с ледяной маской вместо лица на свидание не хо-
дят,тем более на шестые сутки после смерти возлюбленной.
Наплывавшая порой на Рахатень тоски,та темнота,которой
наполнялся его взгляд,никак не могли свидетельствовать о
намерении с кем-то любовно свидеться и развеяться в чьих-
то объятиях.Верней было предположить,что Pax использует
служебную командировку,дабы нанести ряд необъявленных
визитов,которым не будет рад никто,кроме него самого.
— Он пугливый.То ли битый,то ли квёлый...Всего бо-
ится,всех шугается.Когда ты вломился,он спрятался за пе-
регородкой.
— Где покупал?— тоном опытного коммерсанта спросил
Буфин.
— На Шурыге.
— Ну-ну.Надеюсь,это приобретение научит тебя уму-
разуму.Твой гарсон умеет стряпать?
— По рабочей карточке — да.
— Помяни моё слово — когда ты вернёшься,всё будет сло-
пано,а он начнёт стонать,схватившись за живот,наврёт с три
короба про быстрозамороженные котлеты,которые он купил,
сунул в микроволновку,а когда они завоняли,как сто покой-
ников,откусил чуток и с испугу выкинул остатки в мусорку,
чтоб ты его не выпорол.Ты на него наорёшь,он заплачет
крупными слезами,станет расцарапывать себе щёки,ты ста-
нешь его утешать...в итоге он будет сыт и доволен,а ты
голоден и в дураках.Эта история случается не в первый раз!
Покупать надо было с докторишкой причём с проверенным.
Задав направление,Буфин шёл вприпрыжку,на ходу по-
ньягонски тараторя в телефон:
— Мой друг!Да-да,тот самый!Как «продали»?!.После
этого ты хочешь,чтобы я с тобой связывался?!.Где?..сколько
просят?Нет,я не могу осматривать судно в записи.Только
лично.Тебе — два процента?за что?!.Так вот слушай ме-
ня — если товар стоит внимания и если сделка состоится,
ты получишь полпроцента.Это же не твоё судно...и не ты
265
продаёшь.Неизвестно даже,существует ли оно.Пойми,поку-
патель — мой большой и настоящий друг,мы учились в одном
универе.— Он подмигнул Форту.— Я не могу драть с него
больше,чем положено по древней правде эйджи.
Дневной Аламбук являл собой полный бедлам.Как будто
снизу Чёрный город заливал потоп,а сверху один за другим
рушились этажи.Люди спешили в разные стороны с тюками и
мешками,катили на тележках то ли ненужную рухлядь на вы-
брос,то ли товары,то ли свои пожитки,похожие на хлам.Рас-
терянные лица,прижатые уши,согнутые спины,недоверчивые
взгляды...Невозможно было понять,куда стремится эта мас-
са,переселяется она или эвакуируется.Структура кривых ко-
ридоров,лезущих вверх или вдруг круто идущих на спуск,
могла сбить с толку даже путевой инерциометр,тем более что
в городской хаос без всякого порядка были встроены разнока-
либерные судовые гравиторы,поддерживающие дребезжащие,
перегруженные кабины устаревших лифтов.Косо направлен-
ные,движущиеся,как лучи прожекторов,потоки искусствен-
ной гравитации порой отклоняли идущих людей в сторону,
словно порыв ветра — колосья;казалось,что кренится весь
город...
До сей поры Форту приходилось наблюдать переходы и
розничные рынки,а теперь он угодил в один из центров дело-
вой активности,оптовых и крупномасштабных сделок.С точки
зрения страхового дознавателя бизнес-центр Губа был таким
же вопиющим надругательством над техникой безопасности,
как Шурыга;по логике вещей любой обосновавшийся на Губе
обязан платить утроенные страховые взносы за свою полную
смертельного риска работу.
Что такое кабельный короб,тут понятия не имели.Раз-
ветвления проводки,перевитые во многих местах изоляцией,
змеились на полу,кое-где пролегая по лужам.Виднелись под-
порки,явно вколоченные между полом и потолком с помо-
щью кувалды,прихваченные для прочности клиньями,но по-
266
чти всегда угрожающе покосившиеся или непрочно тонкие.
Глаза напрасно искали на стенах огнетушители или хотя бы
пожарные краны;табличек «АВАРИЙНЫЙ ВЫХОД» не было
в помине.
Только на главных входах коридор был окольцован жёлтой
полосой,а в стенной нише рядом красовался пульт управле-
ния опускной изолирующей дверью.Форт запросто определял,
с судна какой модели снят тот или иной щит,готовый со-
скользнуть по пазам и превратить стену в глухую переборку.
Бдительные клановые мытари и стражники были начеку,что-
бы по первому воплю сирены или вспышкам тревожного ог-
ня обрушить дверь и предоставить Губу милосердию небес —
авось пожар или затопление не заставят почтеннейшую пуб-
лику долго мучиться.На Губе было чему гореть;невдалеке
от легковоспламеняющихся предметов занимались плазменной
сваркой,а что касается курения,то папироса во рту считалась
украшением любой физиономии,не исключая дамских.
Офисы,офисы,офисы...они,а также букмекерские кон-
торы,парикмахерские,аптеки,зубоврачебные кабинеты,забе-
галовки,курильни и увеселительные заведения простирались
по Губе в три-четыре яруса,подчас почти смыкаясь над го-
ловой;ведущие наверх трясучие лестницы грохотали под уда-
рами десятков ног.Полиция нашла бы здесь непочатый край
работы,поскольку все разговоры касались товаров криминаль-
ного происхождения;на фоне совершавшихся на Губе сделок
контрабанда была обычным состоянием экономики,а контра-
факция музыки и видео тоннами дисков — разминкой для на-
чинающих.
Продвигаясь по забитым людьми проходам,Форт вслуши-
вался в здешние беседы,не забывая сканировать энергопро-
водящие пути за стенами и следить,чтобы ничья проворная
рука не очутилась у него в кармане.Глаза обводили Губу
мерно плавающим взглядом,то и дело отмечая жирные пят-
на непристойности.Иногда они сплошь закрывали стены,не
оставляя живого места.
267
Лобовая прямота порнухи потрясала.Всё предлагалось от-
крытым текстом,как за два басса в подворотне,а для негра-
мотных товар был вдобавок нарисован или подан в движении.
На гибких плёнчатых экранах,налепленных где только мож-
но,товары изгибались,строили глазки и помахивали хвости-
ками — без пауз,как на ленте,замкнутой в кольцо.
«РАЗИНЬ ГЛАЗА,ВЗМАХНИ УШАМИ И ВОЗЬМИ!»
В Эрке чего-то недоставало,что-то беспокоило своим от-
сутствием.Как утилитарные интерьеры космических судов и
станций,град был стерилизован от пошлости,а вывернутые
кристаллические трансформации фракталов не могли заменить
привычных квазиокон с объёмными пейзажами.
Аламбук восполнил недостачу так лихо,что в глазах ряби-
ло,а руки искали пульт ДУ,чтобы сменить канал.Решитель-
но всё,от папирос и услуг стоматолога до продажи грузовых
судов,подавалось под соусом сочного секса.Ньягонки,эй-
джи,яунджи заполняли своими телами любое место на экране
и плакате,куда не поместился рекламируемый продукт или
услуга.Это вызывало тошное,щемящее чувство пресыщенно-
сти,а следом — подсознательное ощущение,что тела входят в
прейскурант,что нагая дива будет ассистировать зубодёру,по-
давать мороженое и нарезать прославленный рулет с джемом.
Мозг невольно соотносил тела с магическими ценами в 99,99
басса,круассанами и сливочным кремом из свиного молока.
Обнажёнка лезла отовсюду,чтобы потребитель не забыл,чего
надо хотеть.В голове происходила путаница — секс менялся
местами с кремом,уравниваясь в цене;то,что было интимным
и личным,становилось прилюдным и общедоступным.Тела и
позы бесконечно повторялись,как освобождающий от уз мора-
ли лозунг:«Порок перестаёт быть пороком,когда это делают
все!»
«Интересно,кто выдумал этот лозунг?..» — невольно оза-
дачился Форт;ответ забрезжил на краю сознания,надвигаясь
грозной тенью.
Pax называл центр чёрной веры — кладезь.Главное устье,
268
соединяющее Зверя с миром.Через кладезь Зверь являет по-
клонникам свою волю...
«Немудрено,что вокруг центрального канала связи разрос-
лась такая груда грязи...Тут остаться чистым — непосильная
задача.Стоит выйти за порог,осквернишь все пять чувств ра-
зом.Бросишь взгляд — бесстыдство,услышишь — мат,шаг
сделаешь — в помои,съешь — отрава со вкусом,идентич-
ным натуральному,понюхаешь — смрад.И всё,не видать тебе
Царства Небесного!Едва ступил — а уже весь проклят,и на
руке код — 666!..»
Воронки вентиляторов били лопастями,всасывая дым ку-
рева,ионизированный газ сварки и дух харчевен,шипящих
противнями тут и там.Конечно,Буфин не стал бы есть то,
что предлагалось на лотках.Одного вида блюд хватало,что-
бы задуматься о вызове санитарной инспекции или о пищевом
отравлении.
В присутствии Буфина Форт наконец-то понял,как ньягон-
цы воспринимают и за что не любят эйджи.Своим трубным
голосом Буфин подавлял бормотание всех ушастых.Приходи-
лось напрягать слух и внимание,чтобы вылавливать обрывки
разговоров,отыскивать в них крохи информации,а рядом гор-
ланил неугомонный пузан,отчего возникало раздвоение со-
знания.
— Пойдём туда,я познакомлю тебя с Чугуном!Это полез-
ный человек!Можно сбывать через него то,что не пропустит
таможня.Даёт половину цены...А!а!погляди,вон Вдова
Асаха!Не спутаешь,у неё вуаль малиновая с золотом.На
Губе никто такую больше не нацепит.Знатная поставщица
двуногой живности.Партию ниже тридцати голов не заказы-
вать.Асах оставил ей семь боевых кораблей...Форт!ты меня
слышишь или нет?!
Невнимание к себе Буфин расценил как глухоту и стал го-
ворить ещё громче,пугая всех вокруг.Не требовалось никого
оповещать о том,что Буфин приближается,-кому надо,те вы-
269
ходили навстречу,а кому не надо — разбегались и прятались.
За десяток метров он приветствовал дюжину людей,назначил
пару встреч на завтра и раза три крикнул,что пришёл не за
долгами,а так,по другому вопросу.
— А кто ваш уважаемый спутник?
— Друг и земляк!Ищет одну вещь,я вызвался помочь...
— Земляки — как родичи!Им надо помогать.
Сохраняя туповатый и чванливый вид приезжего,впервые
оказавшегося на Губе со своим застарелым расизмом,Форт
исследовал сканером верхотуру торгового ряда.За переборка-
ми и настилами маячил кабельный ствол изрядного диаметра,
в толстой оболочке.Так-так,куда же этот силовой змей гонит
ток?..Питание лифтов и вентиляторов рядом;ствол к нему
не относится...Через такой токопровод можно за сутки под
завязку накачать торнаки большого лихтера.
— Буф,я ненадолго поднимусь.— Форт ступил на лестни-
цу.— Не уходи никуда.
— Что тебе там понадобилось?Это домик для натуралов!..
Вот всегда он так.Срывается и — в омут с головой.Чумо-
вой парень!Кидает его из стороны в сторону...Ничего не
попишешь — космен!Целыми лунами в рейсах,кругом кибор-
ги и автоматы,ни лица живого.Едва приземлится,рысью по
притонам,никакого удержу нет.
— Буфин,кем он тебе доводится?
—Материной подруги племянник от сестры.—В Аламбуке
высоко ставили кровную связь по женской линии,чем Буфин
пользовался без смущения,возводя клиентов в сложнейшие
степени родства с собой.
Входить в салон с игривым названием «LALA DUDU»
Форт не собирался;просто с верхней площадки было удоб-
ней изучать интересующий его кабель.А в салон — ни ногой!
Во-первых,там его запомнят — внешность,глупые расспросы.
Во-вторых,он ещё при жизни числился в тех сорока процен-
тах мужчин,которые в бордели не заглядывают,хотя ничто
мужское им не чуждо.В-третьих,ему было точно известно,
270
кого он увидит в «LALA DUDU».Экономический принцип
увеличения доходов за счёт снижения расходов говорит,что
лучший работник — тот,кому не надо платить и кто не может
удрать.
Почему-то чувства шли вразрез с научной экономикой,и
казалось самым естественным,не слушая никаких доводов ти-
па «Они у нас счастливы,им нравится!»,физически ликвиди-
ровать устроителей салона и охранников,а персонал вывезти
на луну и сдать сотрудникам Гэлп Сэкоунтэй.Ничего этого
Форт сделать не мог,а потому не представлял,как он станет
глядеть в глаза работницам салона.
Оказалось,труд тайного агента не только опасен,но иногда
мучителен — даже для чистого разума,вписанного в бесчув-
ственный субстрат,где нет ни гормонов ярости,ни медиаторов
стыда,ни ячейки для совести.
«Надо сказать Джомару — если встретимся на этом или
на том свете,— что его потуги создать дистиллированный
мозг провалились.«Разум без чувств!абсолютное машинное
сознание!только логика и никаких эмоций!..» А вот не бывает.
Чистый разум — это конец жизни.Существа с таким созна-
нием обречены,они размножаться не смогут — нет желания
продолжить род.На фига им потомство,если они эгоисты и
живут для себя!Их придётся изготавливать;мир они никогда
не наследуют — должен быть кто-то,кто их вновь и вновь
создаёт.Сколько вы парились,мистер Мошковиц,так и эдак
комбинируя молекулы,а они не оживали.Вам пришлось,слов-
но чёрту,красть души,чтобы вкладывать их в роботов;лишь
тогда система заработала.Разум без души — просто компью-
тер,а компьютер с душой — человек.И от чувств никуда не
сбежишь.Нам ли от них зарекаться,когда самого Богалома-
ло?«И раскаялся Господь,что создал человека на земле,и
восскорбел в сердце Своём».
Как и следовало ожидать,при появлении на площадке Фор-
та из салона выскочил мелкий и худой землянин неопределён-
ных лет;на лице затягалы скользко блуждала залихватская
271
улыбочка.
— Мистер капитан,попали в точку!Здесь именно то,что
вы ищете!Очарование и кайф.Взгляните наше меню!
«Как они с ходу угадывают федералов?— подивился Форт,
прощупывая лучом потолок над собой.— Хоть бы раз обо-
звали «сеньор» или «мсье»!ведь альтийцы — тонкость чувств
и пыл в одном флаконе...Или на нас что-нибудь написано?
Очень может быть.Альтийцы — мастера флирта,художники
любви,а в нас заложено нечто прагматическое.Заплатил —
получил».
— Э-э-э-м-м-м,— произнёс он,вперившись в панно из дам-
ских портретов.Луч почти полностью считал структуру обо-
лочек кабеля и пробрался к стержневому шнуру.
— Не расслышал,— покаялся затягала.— Эмбер?янтарь?
желтоволосую?или желтоглазую?
— Эй,земляк!— заорал снизу Буфин,хорошо развитым
голосищем заглушая всю Губу.— Если ты надолго,я отлучусь
в укормное место.Это в двух шагах,едальня «Вкус Плюс».
Ты найдёшь!
— Веришь в высшие силы?— сказал Форт,воспроизводя
выражение лица человека,с которым вот-вот случится припа-
док.
Опытный мужичонка перестал изображать стойку «чего
изволите?» и попятился,цепко присматриваясь к чокнутому
гостю.
— Знаешь,нас прикрывает охранная фирма.Они не смот-
рят,кто — ихэн или бинджа,— а просто провожают по сту-
пенькам.Ты сэкономишь много денег на лечении,если не ста-
нешь прокачивать свои закидоны и закатывать глаза.Повора-
чивайся и шагай.
Сканирование закончилось.Осталось проследить кабель в
других местах и уточнить по справочнику его характеристики.
— Зря ты не веришь в Провидение,— заметил Форт с
укоризной.— Я мог бы прочесть сногсшибательную лекцию
о важнейших библейских пророчествах.Чувствуешь,какую
272
прекрасную возможность спасти душу ты упустил?
— Ты на самом деле блаженный или придуряешься?..—
полюбопытствовал затягала.— Нет,всё-таки тебя обидели,
когда мозги раздавали.Куда ты с лекцией впёрся?погляди на
вывеску!
— Значит,ты уверен,что спасение тебе не нужно?— Форт
перебирал в уме архив «Системы энергопередачи».
— Когда мне зачешется спастись,я сам придумаю,как это
сделать.
— Всегда лучше обратиться к специалистам.
— Ну,я пошёл!— заревел Буфин где-то под нагроможде-
ниями пересекающихся лестниц и пучков инфраструктуры.—
«Вкус Плюс»,не забудь!
— За твой счёт!— гаркнул Форт вниз.— Сейчас не время
обедать!
— Не будь таким мелочным,радость моя!
— Иди вниз и скажи всё своему приятелю в лицо,— на-
стаивал человек из салона с конфетным названием.— Ты за-
гораживаешь лестницу и шумишь,нам тут этого не надо.Или
ты уберёшься,или я зову охрану.
Форт уделил пару секунд кодовому замку на двери,поко-
вырявшись в нём радаром.
— Скандалить не будем,я уйду.Но сперва выслушай ис-
тинное слово о том,как человек вступает на путь к гибели...
— Всё,парень,ты меня достал!
Радар коснулся локального телефона в руке затягалы.Форт
при этом стоял неподвижно и вещал,словно медиум в мисти-
ческом наитии:
— Путь начнётся с мелких неудач.Потом придут средние
неудачи,за ними большие и огромные,а в конце всех ждёт
Величайшая из Неудач.Ауф видерзейн,как говорят древние!
Спускался Форт не спеша,с наслаждением прислушива-
ясь,как затягала пытается разбудить телефон и ломится в
непослушную дверь.
273
— Эй,капитан!— Испуганный,тот перегнулся через пору-
чень.— Погоди,не уходи!
— Что тебе надо от меня?— задрал голову Форт.
— Это...о чём ты говорил?про неудачи...
Судя по глухому стуку,дверь пытались вскрыть и изнутри.
— Извини,парень,но моё правило — не оставаться в про-
клятых местах и не беседовать с пропащими людьми.
Вверху бухнула выбитая дверь,послышалась ругань по-
ньягонски и на линго,злые женские голоса.Форт продолжил
спуск,напевая себе под нос:
Покайся,пока не явилась
Ужасная гостья с косой,
Покайся,пока не закрылась
Господняя Дверь пред тобой!
Триединый ждёт тебя!
Аллилуйя,аллилуйя!
— Что так скоро?— Буфин с набитым ртом уже прочно
засел за столиком во «Вкус Плюс».Едальня предназначалась
для тех разумных,которые привыкли чувствовать под задом
стул.Рядом неловко,перекосившись,сидел понурый ньягонец;
стул ему был противен.Должник,что ли?..
— Не сошлись во взглядах.
— А я решил — девчонки не понравились!Какой скаред
арендует конуру на третьем ярусе?Туда редкий идиот взбе-
рётся по этим кривым лестницам,а девушек ему предложат
самых распоследних.
— Я искал другое.Меня будто позвало — взойти и задать
вопрос.Я на каждой планете спрашиваю об одном месте из
Святого Писания,потом сравниваю ответы.
Ньягонец оживился и приподнял уши,изучая Форта светя-
щимися из глубины глазами;взлохмаченный,насколько поз-
волял короткий волос,он походил на мальчугана-сорванца.
— Ловко придумано,— одобрил Буфин.— Верный приём-
чик,чтобы любые отношения разладить напрочь.Все разбега-
274
ются,ага?Это по приколу или на тебя накатывает?Нет,будь
спок,лунатиков я уважаю,но если у тебя маньячка разыг-
ралась,с бизнесом надо погодить.Отлежись ночку,остынь.
Другой бы запросто воспользовался тем,что на твоём чердаке
кавардак,и всучил что-нибудь втридорога — но я не таков!
Нет,серьёзно,когда мозги взбаламучены,дела следует пу-
стить побоку.
— Это капитан?— осторожно спросил ньягонец у Буфина.
— Самый настоящий,— заверил Форт.— Диплом и права
на вождение судов до класса J,заверены туанской Надзорной
Палатой космического персонала.
— И вы сведущи в Святом Писании?— Ньягонец несин-
хронно подёргал ушами.Ишь,недоверчивый!..
— Не побоюсь сказать,что я порядочно начитан и кое-что
смыслю в религии.А почему вас это удивляет?
— Я привык,что федералы сильны в чём-нибудь одном.
Если человек водит суда,то книжник он неважный.
— Убедись лично — иногда в федерале уживается несколь-
ко талантов!— Буфин так бахвалился,будто самого себя че-
ствовал.— Это золотой человек.Вот увидишь,голов через
пять он станет шкипером супер-лихтера или носителя на две-
надцать барж.
— Буфин сообщил,что вы собираетесь купить люгер,—
Кажется,ньягонец убедился,что ему не морочат голову.— А
как вы отнесётесь к возможности стать капитаном по найму?
У нас большой спрос на судоводителей.Транспорты классов
от G до J.Капитану,— мило улыбнулся он,понизив голос,—
полагается часть страховой премии...
«...если он успеет отстрелиться на челноке от гибнуще-
го судна,— мысленно докончил Форт,— доживёт до прилёта
спасателей и сумеет отбрехаться на разборе в ситуационной
комиссии.Знаем эти махинации,ушастенький мой брат по ра-
зуму.Судно,которому сто лет пора в отставку,под дешёвым
флагом Гемеры или другой колонии,возомнившей себя держа-
вой,экипаж из неумех и алкоголиков...если не уголовников,
275
сбежавших из-под стражи.Кто страхует “корабли смерти"?где
для них штампуют квалификационные свидетельства?»
— Мне больше подходит владение судном,— уклончиво
выразился он.Ньягонец смотрел испытующе,как бы приме-
ряясь,с какой стороны подъехать и соблазнить капитана на
сомнительную работу.
— Всё же поразмыслите об этом.— Он выложил перед
неуступчивым эйджи визитку.— Звоните,если возникнет же-
лание.
Ньягонец слез со стула,подвигал поясницей,чтобы отпу-
стила скованность после неудобного сидения,и исчез в тесно-
те «Вкус Плюс»,где между двумя рядами столиков толкалось
дюжин шесть разноплемённого народа.Действительно,раз-
другой тут покормишься — и сам встанешь к плите.
— Буфин,зачем ты подцепил этого типа?Вроде бы ты вы-
звался знакомить меня с нужными людьми,а таких субчиков
я мог повстречать десяток,не покидая бара в самом захран-
ном космопорте Альты.Я уверен,ты соображаешь,что он
предлагает.
— Ну,не нравится — не соглашайся.— Буфин залил остат-
ки горячего мясного паштета соусом из тюбика.— Однако он
не врал — и спрос есть,и долю платят.Умей ты водить ко-
рабли в боевых режимах,он бы в ноги тебе рухнул и колени
обнял,а доля выросла бы до пятой части выручки за рейс.Но
водители грузовиков тоже нужны,ох как нужны!текучесть
кадров...
— В бездну утекают?— непринуждённо спросил Форт.
Вилка с куском паштета чуть задержалась по пути в рот
Буфина;на подбородок ему стекла капля соуса.
— Всякое бывает.Законы,аварии...Должен сказать,
большинство капитанов по найму остаётся в выигрыше,ес-
ли сможет вовремя уйти из промысла.По себе знаю:когда
валит прибыль,трудно остановиться.Главное — быть профес-
сионалом,но не чистоплюем,держаться себе на уме;осталь-
ное приложится.Тогда всё станет доступно.Представь,ку-
276
пить особняк на Пасифиде!Вечное блаженство,натуральная
жратва прямиком с морского привоза,каждый сезон новая де-
вочка или мальчик,что предпочтёшь.Реально заполучить это
за три-четыре годика.Порой удивляюсь,как некоторые про-
пускают счастье мимо.Зенону,земля ему пухом,предлагали,
предлагали...и чего дурень дождался,прости господи!
— А кто предлагал?— Спрашивая,Форт увёл глаза в сто-
рону и постарался держаться как можно естественней.
— Не знаю,— быстро отозвался Буфин,пряча лицо в сал-
фетку,чтоб одновременно снять с подбородка соус и высмор-
каться.— Кто-то сказал,я не видел,голос был незнакомый.
Вошёл иссиня-чёрный рэсю в безразмерных алых бер-
мудах на широких помочах,в рубашке ярчайшей хэйран-
ской раскраски;на поясе пистолет-автомат в кобуре — 10,2-
миллиметровый «лорэйд»,биндская модификация «шорбы».
Походка выдавала в нём крутого — лез грудью вперёд,взры-
кивая и расталкивая встречных длинными ручищами.Уж на
что Буфин голоса не сдерживал,но рэсю горланил громче:
— Аг-гыы!Кука,я тут!ты как?!
Его приветствовал гороподобный бинджи у стойки,вски-
нул лапу почти до потолка.
— Представляешь?!— стучал рэсю по спине бинджи,— Я
пошёл!Ух,думаю!Возьму,узлом завяжу!Хо!А они:«Закры-
то!» Как это?!Полсотки,говорю,дам!..
— Мне надо сбегать.— Буфин кое-как выбрался из зазора
между столом и стулом.— Закажи себе;в «Плюсе» вкусно
готовят,хотя все повара — ньягошки.
— А эти ухами прядают,во!К ним,говорят,эйджи зашёл,
колдун!Бордель сглазил,чтоб ничего не получалось!Заклял
страшенным словом:«Аф видарза!» И враз посыпалось — од-
но,другое!Девки сбились в комнату,дверь припёрли!Басту-
ем,кричат,пока не отклянут поганник!Мол,жреца зовите!
Сладь ты с ними,когда они вместе!
Форт поманил официанта:
— Счёт,парень.На много мой толстун наел?
277
— Сей миг,мастер капитан.Вот,пжалста.
— Сдачу оставь.
— Всю?!— Малый обомлел.
— Да.Ухожу;скажи приятелю,что жду направо,за углом.
— Премного вам обязаны!— Мальчишка возликовал,при-
грев в кармане баснословные чаевые.— Бывайте к нам чаще!
— Я зайду,— Форт,не мигая,посмотрел официанту в
глаза,— если ты сболтнёшь,что видел меня.Это будет самая
плохая ночь в твоей короткой жизни.
— Молчу как мляка,хоть бы резали!— Придушенно шеп-
ча,малый поспешно поклонился несколько раз.— Кладезь
меня пожри,коли выдам!..
— Этот?— Взбудораженный охранник подступил к Буфи-
ну,застывшему в недоумении на выходе из клозета.Прибе-
жавший с охранником мелкий,худенький эйджи отмахнулся:
— Нет,что ты!
— Звезда на вас,— оттеснил их рассерженный хозяин
«Вкус Плюс»,— что вы затеваете в моей едальне?!Ты —
Градобой,а меня оберегают Неминучие Ножи!Выметайтесь!
Клиентов моих трогать!..Это ж маклер Буфин!он к Зуреку
вхож,он у Маджуха принят!
— Извиняйте.— Охранник отступил,кланяясь.— Мы вго-
рячах.Не примите за оскорбление,мотаси...Просим не доно-
сить вожакам о нашей грубости...Дела ведь нынче сложные,
поймите!Контора опознания рассылку нам запостила:через
чип-зеркала ходят новые призраки,пройдут и пропадут,учёт
маркёров путают.Слышно,будто снова объявился у нас Ра...
— Ты мне тут не произноси!— гневно набросился хозяин.
— Выкликать ты будешь!..язык омой,сквернослов!
— Пустяки,идите.— Буфин высокомерным жестом отпу-
стил виновато пожухших охранника и затягалу.Призраки!си-
стему чип-слежения сколько годов не наладят,протоколы ко-
дов у них не сходятся,вот и валят все сбои на призраков.
— Вас ждут,— вынырнул из-под локтя малец.
— А почему шёпотом?
278
— Мне уплачено.
— Например — вот!— почти подпрыгнул на заднем си-
денье джипа Буфин,показывая Форту космолёт,стоящий в
открытом вертикальном эллинге.— Тут осталось ремонта на
четверть луны;заправляйся,бери фрахт и улетай!
— У него кормовая часть от другой модели,«элита галакс».
Носовой обтекатель и форпик с «лидер стрим»,а секции гру-
зовых отсеков...
— Да неужели?!что,это так важно?..
—...а чьи движки — даже гадать не стану.Если в эту
химеру вкрутили трёхдюзовый плазмак с лифтового толкача,
а линейные стержни позаимствовали у баржи,то люгер ещё в
стратосфере развалится.Из-за взаимного несоответствия об-
резков,из которых сляпан.
— На тебя не угодишь.Едем дальше!
Форта занимали не столько суда,предназначенные на про-
дажу,сколько магистральные линии питания,проложенные
через поля судовой стоянки.Вне Аламбука нормы экраниро-
вания линий вообще никак не соблюдались,и голубые индук-
тивные эманации сочились вдоль кабелей,мерцая над грун-
том,как тропы эльфов,невидимые и опасные для смертных.
Разводки отдавали энергию механизмам эллингов и доков,но
часть мощных,хорошо заглублённых линий уходила на север,
ныряя под каменистые холмы,— дальше проследить их можно
было лишь с воздуха или с орбиты,да и то без гарантии.
Не тратя сил на выравнивание местности,чёрные вписали
стоянку обветшавших судов в пологие долины,а насколько
она была широка,оставалось неизвестным.
Юада скрылась за горизонтом,в тёмно-синем небе показа-
лась ущербная пепельно-бледная Исса,и необъятная,располз-
шаяся по холмистой равнине техноструктура разгорелась ре-
ками и водоворотами движущихся огней.Чтобы перемещаться
по этим полям и всюду успеть,ног не хватало — пришлось на-
нять урчащий джип,которым правил равнодушный ньягонец
279
с белёсыми пятнами на лице.
Суда торчали,как стволы мировых деревьев,или лежа-
ли,подобно выброшенным на отмель тушам океанских мега-
завров,а по их шкурам-оболочкам ползали звёзды плазмен-
ной резки и сварки,над ними парили плиты гравиплатформ,
освещая спящих и мёртвых гигантов донными прожекторами,
свешивая щупальца подъёмных строп и ловчие инструменты,
разинувшие хищные челюсти захватов.В воздух поднима-
лись целые сегменты судовых конструкций;поле искусствен-
ного тяготения взвивало тучи пыли.Гул,лязг и жужжание
механизмов смешивались с гремящими голосами динамиков,
непрерывно извергающих потоки команд.
Машина ехала вдоль нескончаемого кладбища космиче-
ских судов,где технари суетливо высматривали и метили год-
ные в работу части,а монтажники выдирали помеченное из
корпусов и волокли,подвесив под гудящими платформами,к
сборочным площадкам,где сшивали куски воедино,создавая
грубые,тяжёлые и неуклюжие композиты.
Форт вёл взглядом по плывущей мимо дырявой,выпотро-
шенной,зияющей провалами громаде,на борту которой уце-
лела надпись:«АРКОНДА,респ.АРТУРИЯ,порт САКАРТ
ГЛАН».Продали это судно с молотка или оно исчезло,как
бесследно пропадают пять тысяч судов в гол?..Корпуса гро-
моздились по обе стороны проезда,словно дома вымершего
города.В их вскрытых полых телах иногда проблёскивали
огоньки углеводородных и масляных ламп,жёлтые глаза руч-
ных фонарей — большие палильщики ушли,обобрав и рас-
кромсав трупы,настала пора мелких мародёров,питающихся
крохами.
Джип съехал к обочине,уступив дорогу встречному
транспортёру-великану с тугими дымными усами выхлопа.
Форт заметил ньягонцев с длинноствольными бластерами,
стоящих на открытых выступах-площадках,— лучи лазерных
подсветок и целеуказателей пробежали по борту аркондий-
ского судна,заглядывая в пустоты проёмов.Когда джип и
280
транспортёр разминулись,сзади раздалось шипение плазмы,
вылетевшей из тонкого ствола.
— Когда стемнеет,тут всякое случается.— Меланхолич-
ный водила даже ухом не повёл.— В скорлупах живут без-
дельники.На нас не кинутся.Они трусливые.
— Вези к монтажной Жуков.— Буфин высмотрел что-то
на мятой бумажке с нарисованной схемой.
— Так вы сказали — к Поджигалам!
— У меня появилось сосущее чувство в желудке.Жукам
одна баба возит неплохие пирожки...Надеюсь,ещё не рас-
продала.
— Что тебя постоянно тянет лопать?То паштет,то кот-
летку,то колбаску!Мы ведь ищем люгер,а не лучшую за-
кусочную.Где ни остановимся,там лоток или ларёк,и тебе
сразу несут двойную порцию.Уже хотели кинуть псям,но тут
приехал Буфин...Ты один можешь спасти всю розничную
торговлю съестным.
— Ой,Форт,перестань меня пилить!Мой аппетит ничем
не испортишь,даже если споёшь про кошачью блевотину и
сопли мертвецов.Я рождён,чтоб заморить червячка!я таки
его уделаю!
— По-моему,у вас будет ничья.Червя,которого ты выкор-
мил,можно победить лишь ценой жизни.
— Не всем же быть постниками,как ты!Потягиваешь одну
воду без газа...Ты ешь когда-нибудь?
«Надо что-то съесть.Только не мою пасту».
— Меня не устраивают общие трапезы.Они какие-то ре-
флекторные,вроде зевоты;один зачавкал,следом остальные.
Куда ни зайдёшь,все сидят с кусками и жуют...тебя этот
процесс затягивает в момент,с порога.
— Да,что-то и мне захотелось пирожка навернуть,— рас-
сеянно проговорил водила.
— Слыхал?даже разговор влияет на желудок.Развивается
приступ обжорства...
— Самое человеческое желание.Меня ни одна юбка так не
281
волнует,как полная тарелка.Ты в меньшинстве,капитан!Не
пойму,с чего тебе вздурилось соблюдать имперский имидж;
он до добра не доведёт.Есть по крошке того,по щепотке сего
— малокровие будет!Взгляни на себя — ты как туанец вне
фазы или неплод!
— Сейчас как дам за неплода...
—...то есть я хотел сказать — весь гладкий,красивый и
правильный,как нарисованный.
— Чем и горжусь.
Вдалеке громыхнуло;слева над высокой стеной каньона,
образованного шеренгами судов,поднялось зеленовато-белое
зарево,в свете которого виднелись летящие вверх обломки.
— Резчики.— Водила вздохнул.— Спешка!им за скорость
платят...Опять напоролись на бак с гидратилом.Погодим,
господа;надо помолиться.
Пара осколков величиной с джип обрушилась где-то со-
всем рядом.Форт — автоматически сказался пилотский навык
маршрутного счисления — принялся определять,успел бы он
выскочить из машины,отследив радаром траекторию летяще-
го на него куска обшивки,или нет.Водила бубнил,касаясь
лбом сложенных ладоней,а Буфин с задором бывалого зеваки
глядел туда,где в небе полыхал отсвет бушующего пламени.
— Съездим,что ли,посмотрим?..
Не переставая,лопотал приёмник в приборной панели.Су-
дя по отрывочному,беспорядочному содержанию передачи,
некая вольная студия собирала с носимых телефонов новости,
подхваченные кем попало,и обыгрывала их в меру фантазии
ведущего.Съёмка с телефонных камер,поданная на экран,
отличалась преотвратной операторской работой.
— Ой-е!Только что нам передали с корабельного
могильника— там шандарахнуло по-бешеному!Вот какая при-
шла картинка.Пока неизвестно,кого разорвало.Сами пони-
маете,в радиусе полуверсты всех измельчило и смело.Подо-
ждём,пока туда сбежится публика.
Далёкое пламя как-то по-особенному осветило застывшие,
282
искорёженные суда.
Смерть вспыхнула и пронеслась взрывной волной,но ей
досталось мало добычи — разметав что поближе,она угасла в
недвижимом покое,захлебнувшись сама собой.
Выгорит ядовитое топливо,дождь омоет закопчённые из-
ломы разорванного корпуса,вытащат заваленные и спалённые
тела или махнут рукой:«Не достать!» — и вновь установит-
ся равновесие изъеденной микрометеоритами судовой брони,
прогнувшегося под гнётом корпусов грунта,ливня,солнца и
ветра.
Разряд смерти,озаривший кладбище,на мгновение вернул
космическим бродягам цвет и объём,вызвав из небытия тени
былого могущества.Световой импульс выхватил из темноты
полости кабин,помнившие стук шагов и голоса.Холодные
дыры дюз были раскалёнными жерлами,пылавшими солнеч-
ной плазмой,трубы дрожали под напором жидкостей;сила
лилась по жилам судов.Эти титаны вылетали из эйнштей-
новского мира,пронизывали гиперпространство,несли тысячи
тысяч тонн груза от звезды к звезде.Какой-то человек правил
исполинским судном,едва двигая пальцами,предельно заост-
рив ум и зрение.
Вот их последняя гавань.Конец пути скитальцев Боль-
шого Космоса.Истерзанные резчиками,они потеряли имена
и честь мощнейшего транспорта цивилизации.Из их остан-
ков чёрные деляги собирали имитации судов,чтобы загнать
шкиперам-контрабандистам с фальшивыми дипломами.Никто
не задумывается,долетят эти суда-химеры или рассыплются
на облака хлама.
«Кто здесь вообще о чём-нибудь задумывается?..— Форт
всмотрелся в трепещущее пожаром небо.— Режь по бакам,
внутрь заглядывать некогда!Чего там,какие-то людишки...
Ни еду на съедобность проверить,ни замерить,что излуча-
ет в башку телефон;никого не интересует,важно одно —
деньги сейчас,остальное потом.Вырос рак в голове?гаран-
тия давно истекла,судиться и не думай.Иди к докторишкам,
283
опять плати...Вся наука — как формула Е = mc2,из трёх
слов:“Прибыль любой ценой".Те же резчики — горбатятся,
а чего ради?чтоб дотянуть до завтрашнего дня.Или даже о
конце сегодняшнего не мечтают;так просто ковыряются,как
роботы,ждут бабу с пирожками — и больше ничего.Ну,най-
мусь я капитаном,даже выживу,куплю коттедж на Пасифиде
— а они никогда не вырвутся,не разбогатеют.Может,они
хорошие люди,любят жён,растят детей,но работают — на
преступный бизнес чёрных.Это не промышленность,а свал-
ка,где орудуют старьёвщики.Здесь ничего не производят,ни
гвоздя своего нет,есть только краденое.Весь результат труда
уходит в бездну.И середина круговорота — Зверь».
Ему представилось,что судам,оказавшимся в могильнике,
лучше было взорваться на лету,чтобы не доставаться чёрным.
Все,кто сюда попадает,навек обесчещены и испорчены.Ес-
ли кто-то выглядел довольным в Аламбуке,то либо пьяный,
либо укравший и не пойманный;третьего не дано.Даже вооб-
разить нельзя,что встретится честный человек;такие в грязи
не водятся.Загляни в Аламбук праведник,он немедля должен
плюнуть и уйти,пока не измарался.Тело-то можно отмыть —
а душу?..
Корабли.На кладбище людей невольно думаешь о судьбах
и пределах жизни;здесь мысль нет-нет да возвращалась к
кораблям.Линии электропередачи.Бортовой дегейтор.Откуда
у чёрных могло взяться сквозное оружие?где оно установлено?
И когда они нанесут следующий удар?
Если где-то растут деревья из металла,то как раз из
такого жуть-дерева было изготовлено это бревно.
Никакого устрашающего дула.Оба торца представля-
ли собой гнёзда из расположенных по кругу отверстий,что
делало орудие похожим на револьверную пушку в цилиндри-
ческом кожухе.В любое отверстие можно легко всунуть
руку,но касаться орудия и даже подходить к нему лицам,
не имеющим особого допуска,строжайше запрещалось.
284
— Длина — двенадцать с половиной метров,диаметр
— сто семьдесят пять сантиметров,— рассказывал шеф
конструкторов.— На сегодня «торхаммер» — самая мини-
атюрная модель,меньше уже нельзя.Прицельная дально-
бойность — около пяти световых лет.
— Сколько выстрелов?— спросил киборг в светло-сером
офицерском комбинезоне,условно обозначаемый как сэконд-
лейтенант Албан Даглас или «образец II».
— Зависит от расстояния до цели и многих других фак-
торов.Выйдя из квант-переброса на границе системы Диэ,
можно выстрелить трижды,каждый раз покрывая на Туа-
Тоу площадь чуть больше Сэнтрал-Сити.
— На двадцать две сотых больше,— уточнил замести-
тель шефа.— Потом батареи «торхаммера» иссякнут,а
туанцы откроют ответный огонь.Выход,стрелъба и уход
должны уложиться в восемь секунд,иначе...Их главная
корабельная модель «олаа-6» вдесятеро дальнобойней и мо-
жет наводиться на объекты,движущиеся в пространстве
квантового броска.Таких пушек на подступах к системе у
них расставлено с полсотни.
— Олаа...это что-нибудь означает?
— Да;буквально — «священный свет».
— Похоже на имя их императора.
— Сколько стоит этот ствол?— поинтересовался ки-
борг,зачем-то сделанный в виде изящной блондинки,зову-
щейся сэконд-лейтенантом Бланш Даглас,«образец III».
— Ты таких чисел не знаешь.— Главный конструктор
даже не взглянул на слишком любопытную машину.
— Прошу прощения,сэр,— тепло улыбнулась киберблон-
динка,— при надлежащей поддержке я могу навести де-
гейтор на двухтомпаковую монету с расстояния в семь
астрономических единиц и помню все звёздные координаты
в радиусе килопарсека с учётом смещения на ближайшие
двести лет.А вы?
«Бланш,не задирайся»,— радировал Албан.
285
«Так его,Белянка!» — подбодрил Альф.
«Сокровище,пожалей яйцеголового,— попыталась ути-
хомирить подругу Карен.— Куда ему против авиадиспет-
чера первой категории!»
— Каждый — мастер своего дела,— примирительно ска-
зал «образец II».— Продолжайте,сэр;мы вас внимательно
слушаем.
∗ ∗ ∗
— Я супермен!— бушевал Альф,вылезая из комбинезона.
— О,как я прекрасен!Я божественный мужчина!— Он
сбрасывал майку,трусы,носки.— Когда я засыпаю,мир
погружается в смерть!Дайте мне дегейтор,я научу всех
недоносков исчезать в огне!
— Ты уверен,что тебя правильно собрали на конвейере?
— озабоченно нахмурилась Карен,красиво подбоченившись
в точёной наготе манекена и покусывая пальчик.— Они
ничего не напутали?Надо выяснить у Джомара.У него на
полках сотни заготовок.А если он взял не тот мозг?вдруг
ты — вовсе не Альфер?У интеллектуального подростка не
может быть таких кретинских комплексов.От тебя за
километр разит неполноценностью.Всё,что тебе нужно,
— это любимая женщина.Ты излечишься,мальчик!
— Уйди,статуя!Я впадаю в экстаз!— Альф напялил
круглый шлем-акцептор,набитый элементами для приёма
сигналов с радара и сканера.— Ложемент!Газ!Я,заморо-
женный в капсуле,освобожу своё Эго и с помощью голого
разума трахну Вселенную!
— Опасно давать детям спички и оружие,— промол-
вил Албан,последовательно проверяя фиксаторы шлема.
Он не делал проблем из своей скульптурной внешности и
отнюдь не планировал недоступных познанию опытов по
286
слиянию с Вселенной.Его тихо радовал тот факт,что
родина обрела пушку,способную нанести чувствительный
удар зазнайкам из высших миров,но вышло так,что на-
жать спуск предстояло лично ему.Пока — по мишени,а
потом...
Будь его воля,он исключил бы Альфа из отряда звёзд-
ных истребителей.Албану было стыдно перед людьми из
экипировочной бригады — они видели,как существо «об-
разец I» собирается на стрельбы,они молчали,но можно
было представить,что они сейчас думают.
— Албан,я правильно назвал ту штукенцию,которая
пилотирует нас изнутри?её зовут Эго,верно?
— Верно.Но тебя пилотирует что-то другое.Возмож-
но,киберпсихолог поможет тебе разобраться с этим.
Со стороны экипировщиков — слух позволил уловить —
донеслось:
—...сумасшедший робот.
— Я не робот!— заорал обнажённый Альф.— Я человек!
человек!!Вдолбите это себе в головы!..или я вам вколочу!
Албан и Карен перехватили Альфа за руки.
«Прекрати сейчас же,придурок».
«Нашёл время качать права!»
«Отвяжитесь!!» — контракторы всех троих максималь-
но напряглись.Албану почудилсь,что заскрипели тяги
креплений,но тензиометрические датчики показывали на-
тяжение 79% от предельно возможного.
«Хочешь,я тебя поцелую?»
«Пошла ты к дьяволу,корова!»
«Извини,но я привыкла к своим формам».
Контракторы Альфа обмякли.
«Доложим Джомару?» — спросил Ирвин.
«Без нас доложат.Не надо.Он вернётся в колею.Так,
Альф?»
«Да».
«Иди ко мне».
287
«Ты не настоящая».— Всё-таки Альф положил голову
в шлеме на плечо Карен.
«Разве это важно?» — обняла она его.
— Можно начать предполётную проверку,— сказал Ал-
бан для экипировщиков.
Блок 10
288
289
Только мысль.Движение заряженных частиц между мо-
лекулами субстрата.Прицеливание совершается само.Не
зажимать левый глаз,не сдерживать дыхание,не отме-
рять давление пальца на спусковой крючок.Это просто,
как поймать глазами красотку в толпе.Вот сюда.Внима-
ние,снимаю!
Ни отдачи,ни грома.Заряд уходит сразу в гиперскачок
и материализуется там,куда должен попасть.Овеществ-
лённая мысль в виде сгустка плазмы.Телеметрия,ощуща-
емая как восторг,доносит:«Цель поражена».
— Мистер Мошковиц,образец два запрашивает разре-
шение на подлёт к мишени.
— В чём дело,образец два?
— Хочу убедиться в эффективности «торхаммера» и
изучить результаты прицельного ведения огня,сэр!
— Это можно.Занимательное зрелище.Сперва рассчи-
тай расход энергии на...
— Уже,мистер Мошковиц.Сделано.Альф,летим в па-
ре?Устанавливайся на дистанции сопровождения.
Чёрные трезубцы вместе прорвали барьер,бросив в маг-
нитосферу безжизненной планеты яростные фейерверки
радуг.Перегрузка при торможении была умопомрачитель-
ной,но гравиторы «флэшей» шутя скомпенсировали её.
Броня засветилась ползучим огнём.
—Гляди.—Албан запустил ракету и поставил дополни-
тельное поле для защиты от близкой термоядерной вспыш-
ки.— Замедли зрение.
Адская люстра зажглась,осветив каменный простор на
ночной стороне необитаемого шара.Там расплывалось ги-
гантское облако газовой мути.
Камень кипел,обратившись в горящий расплав.Земля
стала огненным морем;беснуясь от муки,она выбрасывала
вверх фонтаны взрывов.Кое-где земная кора лопалась,как
нарыв,испуская столбы дыма и багровую магму.
— Круто,— прошептал Альф.
290
— Размером с Сэнтрал-Сити.— Албан не мог отвести
глаз от картины внизу.Корабли,описывая дугу,уходили
на дневную сторону;пейзаж Армагеддона удалялся.
— Это...я или ты сделал?
— Ты.Твои координаты.
— Сума сойти.Подумал — и готово...Яне ожидал.
Грандиозно.Просто кошмар.Выходит,это моя мысль сюда
плюхнулась!..Я валяюсь!
— Наверно,это была твоя плохая мысль.Запомни,как
она выглядит.
— Ага,я записал.Покажу Карен.
— Джомар был прав...
— Ты о чём?
— Мы как-то говорили о...
— По-моему,он не настроен болтать с нами.
— Он умный,но не любит отдавать свои знания.Прихо-
дится ловить его в момент,когда он не может улизнуть.
— Ха!Ну и?..
Корабли продолжали виток по орбите.Угрюмая пла-
нета,обожжённая чёрными ангелами космической бездны,
туго поворачивалась на оси,тая в недрах месть пришель-
цам.Попробуйте снизиться — я притяну вас,не вырветесь.
И нейтринный движок не выручит.Вмажетесь в моё тело,
один кратер останется...
Нагие ангелы,погружённые в жидкий гелий,продолжа-
ли диалог.Неживые по природе,они были охлаждены до
опасной близости к абсолютному нолю,буквально охвачены
оболочкой двойной смерти и недоступны мелким земным
страстям.Души их беседовали друг с другом через эфир,
вместо лица визави глазами ближней телеметрии видя по-
рождение вселенского мрака и оранжевой мглы иного про-
странства — три чёрных клыка,объединённых в слиток
скорости и беспощадности.
— Началось с Адама.Яблоко,грехопадение...и так да-
лее.Вслед за этим рухнул мир,ведь он — проекция чело-
291
века.Даже небо повредилось,там появился гнев.Прекра-
тилось бессмертие,возникла «левая сторона» — демониче-
ская.Джомар сказал:«Сатан — ангел смерти и воля к злу
в человеке».Понимаешь?всё — из нас.
— А Бог?— Альф был большой скептик и циник.
— Он,что ли,велел тебе стрелять?
— Не разговор,Албан.Хоть противно,но мы — подчи-
нённые...
— Вот я и думаю —кому?Откуда идёт приказ и почему
мы его выполняем?
— Давай-ка сотрём эти базары,пока никто не тести-
ровал блоки корабельной связи.
— Боишься?
— Боюсь.Я хочу жить долго.
— А вот новости с Губы,— продолжал неутомимый
информ-жокей студии ежеминутных новостей.— Суматоха
разгорается!Напоминаю:поутру здесь заявил о себе нико-
му не известный чёрный колдун вроде туанца.Чтоб доказать
силу,он скастовал неудачу на один салончик.Мы не будем
называть,кто пострадал...Перекрёсток пятой линии с чет-
вёртой,третий ярус...Вы сразу найдёте — там ревут и со-
бираются съезжать.Похоже,аренда этого курятника здорово
подешевеет;не упускайте шанс занять дыру!
Форт заметил,что мобильное телевидение занимает в куль-
туре Аламбука важное место.Телефоны с экранчиками носи-
ли на шейной цепи (фиг сорвёшь!),позволяя им тарахтеть без
умолку,и частенько утыкались в них глазами на ходу.Систе-
матически в вещание врывалась реклама,подавляя передачи;
ведущие ругались,обращаясь к аудитории:«Удальцы,мужи-
ки и гости города!Просим прощения,прорыв паразитов,не
будь им хорошо!Сию минуту устраним!» На площадке Жуков
некоторые одной рукой держали телефон к лицу экраном;эти
втянутые в новостное пространство выкрикивали остальным о
самых ярких событиях.
292
— Колдун на Губе,опять!
— Мотаси учётчик,сделайте громче,пожалуйста!
— Мотаси,примкните к динамику!
— Итак,господа,я показал вам два судна.— Командир
монтажников неодобрительно взглянул вслед учётчику,ушед-
шему,чтобы воткнуть свой устаревший телефон в сеть веща-
ния площадки.Пся,убрёл и новости унёс!а что там дальше
было на Губе?!Вытащить свой мобик мешала деликатность
— нельзя же улещивать клиента и одновременно поглощать
новости глазами и ушами.— Вы их осмотрели.Пока идёт
доводка оборудования,я не настаиваю на вашем положитель-
ном ответе,но ради взаимно радостного знакомства всем,кто
станет домогаться от меня продажи и удара по рукам,буду
отказывать и говорить:«Заказано мистером Буфином!»
Динамики поперхнулись и заверещали телевизионными го-
лосами:
— Он был чёрный!Глаза не моргают,голос,как из кладезя!
Я не видела,я слышала!
— Ты о цвете кожи?
— Об одёже!Черным-чёрен!и белый-белый,будто заморо-
женные сливки!Сказал,что ему известен путь в погибель,и
он нас туда отведёт.Словом древних опечатал:«Аф видарза!»
Я обомлела,во мне всё опустилось — это же он нас проклял!
Глава площадки продолжал расшаркиваться,а Буфин как-
то странно поглядывал на Форта.
«Почему бы сейчас заправщикам дегейтора не взять весь
ток себе?..— пожелал в сердце своём Форт.— Нет,не помо-
жет.Как пить дать,у ретрансляторов и сервера станции есть
автономное питание.Или,если они так не ладят с агрессивной
рекламой,спамеры могли бы заложить на студии взрывчатку.
Бац!..Ну,милый,таких совпадений не дождёшься.Помоги
себе сам».
Луч запорхал по площадке,отыскивая коммутатор селек-
торной связи и местного вещания.Однако здесь было немало
разных устройств как проводного,так и беспроводного управ-
293
ления.Который узел отвечает за динамики?..положим,этот.
— Он приносит неудачу,— разорялся на весь Аламбук вра-
жеский мужской голос,как бы не того затягалы.— Рукой
взмахнул — у нас всё рухнуло.Локалка,охранная сигнали-
зация,запоры — всё до единого!Чёрный ужас...Звезда на
меня,если не видел,как с его пальцев брызнуло!Как чернила
или тушь.Роса проклятия!Он окропил тут лестницу и улицу.
— У нас с утра ничего не ладится!Холодильник разморо-
зился,колбаски подгорели.
— Вышибло предохранитель!
— Упёрли ключи и кредитку.
Прочитав алгоритм действия узла,Форт поразил короб-
ку остриём луча.Тотчас забурчал и остановился смеситель,
погасли спирали подогрева,заглох насос,подававший грун-
товочный раствор на высоту;заорали рабочие,распылявшие
грунтовку по термостойкой обшивке:
— Кому ухи резать?!Сволота поганая,напор давай!!
«Да ладно вам,— Форт смущённо отвёл луч,— всё рав-
но я это корыто не куплю.И плиточная облицовка на вашей
размазне не удержится,с третьего накала слетит.Разве плит-
ку так кладут?её кладут под вакуумом,активируя грунтовку
синим лазером...»
— Батя,заводить надо!Захряснет — не продуем!
— Мы послали запрос в храмовый центр,— балабонил ве-
дущий,— и нам подтвердили:есть люди,которым дано касто-
вать вредную хрень.Приложат — сам не отмолишь.Поэтому
следует обращаться в храм и жертвовать.Напоминаем — он
чёрный и белый,похож на туанца...
«Надоел!» — Форт наугад шибанул по другому узлу.Хоро-
шо,что у большинства подъёмников были исправны стопор-
ные механизмы,поэтому грузы,находившиеся в пути,просто
застряли.Но кое-что сверзилось с высоты об пол — например,
ящик с плиткой;чудо,что никто под ним не оказался.
— Ну,мы поехали,— заспешил Буфин,видя,что монтаж-
ный командир примолк и стал присматриваться к его спутни-
294
ку.— Заглянем ночки через три!
Забираясь в джип,Форт отметил,что вслед им глядит
уже с десяток работяг,а кое-кто,прихватив инструмент по-
тяжелей,поспешно слезает с высоченных этажерок,обжимав-
ших люгер.Вниз стремился лифт,пассажиры которого через
стенку-решётку делали вслед эйджи какие-то энергичные же-
сты,вряд ли означавшие что-нибудь хорошее.
— Ходу,— поторопил Буфин водилу.На радость Фор-
ту,пятнистый шофёр смотрел по приёмнику порно.Редкий
случай,когда «индустрия для взрослых» приносит реальную
пользу.
Но растревоженному Буфину это не показалось достаточ-
ной гарантией.Вмиг сообразив,чем перебить все ньягонские
каналы,он воскликнул,глянув на таймер,где высвечивалось
время всех миров:
— Уже восемь часов!Ну-ка,дай мне пятый федеральный!
По пятницам Доран показывает «Без прикрас»,— пояснил он
Форту,— он так жёстко проникает!..
— Какие восемь,ведь тридцать четыре...— пробовал воз-
разить шофёр,вслепую тыча в сенсоры.
— У нас тоже вечер.А,вот он!..началось!
— Года не прошло,— развёл руки Доран,принимая гнев-
ный и трагический вид распятого на фоне холодных мар-
товских потёмок,кварталов сплошных руин и беспорядочных
груд щебня,— как президент Аллен утром третьего июня воз-
звал к армии с просьбой спасти демократию от хаоса.Чёрный
вторник — день,о котором принято молчать.Но мы невольно
вновь и вновь возвращаемся к третьему июня,чтобы осмыс-
лить случившееся...
Изображение дрогнуло;над домами понеслись боевые фла-
еры,загремели разрывы снарядов,вздуваясь дымными клуба-
ми;солдаты в бронекостюмах сгоняли в кучу людей с подня-
тыми руками.
—...а за двенадцать лет до этого президент Кирле бро-
сил отряды Корпуса Сэйсидов в район,ставший Пепелищем.
295
Теперь места боёв отделены от Города кордонами и контроли-
руются с башен...
Потянулись бетонные заборы в колючих спиралях.Массив-
ные башенные столпы высились над неровными пространства-
ми крыш,горя огненными глазами и тщательно просматривая
покорённый Город чашами сканеров.
— Сюда экскурсанты не ездят.Но мы — съёмочная груп-
па пятого канала — решили показать вам,какая жизнь идёт в
послевоенных районах.Итак — Дети Пепелища,прямое вклю-
чение!
Гогоча,паясничая и показывая камере непристойные же-
сты,приближалась свора подростков,одетых дико и нелепо,
всклокоченных и грязных.
Нечего сказать,милое напоминание о родине...Форт на-
вёл было радар на приёмник,чтобы погасить его,но сдержал
порыв.Хватит на сегодня;уже навыступался с фокусами,рас-
хлебать не расхлебаешь.
Плохой или хороший,кишащий вонючим манхлом или
сверкающий небоскрёбами,вольный или патрулируемый сэй-
сидами — но это родной Город.Иного нет.Гляди на него.
— Одержимых толерантностью и правозащитной лихорад-
кой просим не смотреть.Мы будем говорить о неприятном.
Привет,ребята!
— Хай-хай,всем приветик!
— ZZZ,а я думал — наврёшь,ZZZ!
— Ну,ребята,какие у вас планы?
— Погуляем.Ты ведь нам заплатишь,верняк?
— Как обещал.
— ZZZ!значит,грабилова не будет.А может,так,изобьём
кой-каких ZZZ.Кто попадётся.Всё равно хочется разворотить
ZZZ твари ZZZ.
— Это почему?
— Потому что надо,ZZZ!Знаешь,когда у всех есть,а
у тебя нет,это так ZZZ,что рехнуться можно.Зло берёт
на ZZZ,которые там ездят и летают.С какого ZZZ им всё
296
достаётся,а нам ZZZ?Тут надо разобраться.Я не вникаю ни
ZZZ,а жаба давит,во.
— Как ты относишься к паспортизации?
— Нормально.Пусть!На паспорт можно получить чего-то
— брикеты,одеяло.
— Одобряешь действия президента?
— Да-а-а!!Свенд Аллен — настоящий парень,правильный!
Он и по-нашему балакает.Как скажет иной раз,га!Это сила,
ZZZ.Мы тут в Пепелище все за президента.
— Какие его распоряжения вам больше всего нравятся?
— А всякие!вот,когда он велел мусор на час позже уво-
зить.Там столько хавла нагрести можно!..
— И чтобы баки химией не поливали!
— Вообще у него умная политика.Он там эти...интересы
Федерации блюдёт.
— Блюдит!
— Такой,короче,блюд получается.И закон,чтоб бухло
круглый день продавали!
— Я смотрю,вы уже хорошие.Залили по баночке?
— Ага!Как же — перед интервью надо.
— Все пьют.И в конгрессе тоже.Там все алкаши и дурь
уважают.Без неё жить нельзя,депруха заманает.
— Итак,твёрдое мнение этих ребят — алкоголь и наркоти-
ки адаптируют людей к сложной,напряжённой и меняющейся
обстановке.Здесь считают,что все выборные лица поступают
так же,как живущие на Пепелище.В непростое время мы
живём,централы...Обстановка диктует правила выживания.
Ребята,как вам удаётся выкручиваться?
— Мы живём общиной.
— У вас тут,я вижу,есть девочки...
— А девочки у нас тоже общие!
Громкий хохот.
— Как тебя зовут?
— Я Мара.
— Совершеннолетняя?
297
— Да.Я не помню,сколько мне.Много.А чё?я зарабаты-
ваю.Такая ж работа,как у всех других.На бирже в альбоме
написано:«Это работа».Мне прочли.
— Хочешь научиться читать?
— Зачем?пока учусь,я не смогу зарабатывать,а кто меня
содержать будет — ты,Доран?Ну,выучусь,и чего?на бирже
все с аттестатами,а им ни шиша не предлагают,одну «эту
работу»,а они нос воротят.Не надо мне на биржу,я сама!
— Семь из десяти этих девочек заражено инфекциями,пе-
редающимися половым путём.Тэш,иногда называемый ино-
планетной гнилью,у них тоже встречается.Гемероз,или бе-
лый слизевик,течёт медленней;он образует полости в мышцах
и органах,включая головной мозг.Мара,у тебя нет проблем
с этим?
— ZZZ,неча совать нос в моё нижнее бельё!У меня есть
private,я знаю свои права!
— Вот это по-нашенски!— радостно вздохнул Буфин.— У
нас каждая вша имеет права!
— Треть из них токсикоманит и принимает наркотики,во-
семьдесят процентов курят и пьют,половине регулярно на-
носятся побои и телесные повреждения.Радует одно — при
всём этом они одобряют нынешний политический курс и го-
товы голосовать за демократию.Манхло всегда голосует за
Самую Сильную Фигуру,Пожелаем им побольше объедков
в мусорных контейнерах!Теперь другие новости:организация
«Всеобщее Помилование» после двухнедельных баталий с вла-
стями Ньяго сумела ввезти на их планету полтораста тысяч
тонн продовольствия для бесконтрольного населения,которое
не назовёшь иначе как бандитскими ордами.Наверняка вы
слышали возгласы ликования:«Наше судно прорвалось!» А
стоило ли нанимать баржевоз и гнать его за сто парсеков,
когда у нас и без ньягонского отребья есть кому помогать?
Заметим,что «Всеобщее Помилование» состоит под эгидой
государственной Академии гуманности и права,то есть рейс
баржевоза совершён за счёт налогоплательщиков.Доставка
298
груза на Пепелище обошлась бы в тысячу раз дешевле,а вме-
сто межзвёздного судна можно использовать обычные трёхос-
ные фургоны.Обучение,лечение,социальные программы для
этих ребят — всё улетело в цивилизацию голокожих кошек.
Наверное,в этом есть какая-то непостижимая государствен-
ная мудрость...или тот блюд,о котором мы слышали.Вы
смотрели передачу «Без прикрас» на пятом канале!
— Лихо заворачивает,— похвалил Буфин.— Вытурят его
с канала,ей-богу!Опасно задевать таких,как Свенд Аллен.
Без Дорана будет скучновато...
— Перекуётся,— убеждённо сказал Форт.— Телевизион-
щики — народ лёгкий,как флюгер.Пока его держат за сме-
лость,потом будут — за наглость...
— Плохо ваш ведущий сказал,— ворчливо подал голос
водила.— Это наговор.Удальцы тут держат порядок,вот ка-
кая правда.А в вашем граде — девки пьяные,гулящие.У
нас такого нету;наши — честные.Мы народ благочестивый,
соблюдаем чистоту...
— Да,я видел — натуральный блюд,— согласился Форт.
—...если попадаются шалавы — только из ваших или
яунджи.К слову,могу отвезти в приличное весёлое местеч-
ко...
— Спасибо,парень;мы сегодня уже побывали,— мрачно
ответил Буфин.
Мольбы Буфина пришлось уважить — Форт снял жилет
и понёс его,перекинув через согнутую руку.Затем началась
подлинная маскировка — упросив подольше потянуть с при-
меркой в бутике,Буфин куда-то сбегал и,запыхавшись,при-
нёс эриданскую шляпу цвета краплак с мягкой тульей и ско-
шенными вниз узкими полями,а также пижонские зеркальные
очки-плексы.
— Надень,я прошу тебя!
— По-моему,хватит того,что есть.— Отставляя то одну,
то другую ногу,Форт изгибался по-балетному и смотрел,как
299
сидят широченные брюки-техно цвета кофе с молоком,про-
клёпанные по швам и углам бесчисленных карманов.Белая
рубаха-балахон с трафаретом «НИКЕЛЬ» и широкий песоч-
ный жилет довершали образ странствующего плейбоя и лобо-
тряса,забывшего о возрасте и степенности.
— Надень.Ради всего святого,Форт!Твоё присутствие в
чёрном дискредитирует.После прогулки с колдуном меня ни-
где не примут!
— Ох.Чего не сделаешь ради университетского друга...
Преображённый,он шёл рядом с Буфином,стараясь рас-
твориться в воздухе.Даже отключил радар,чтобы случайно
не задеть лучом никакой прибор.Однако с новым имиджем
удалось быстро свыкнуться...
— Слушай,ты в самом деле кастуешь?
— Буфин,я считал тебя разумным,трезвым существом.
— Ничего,это пройдёт!Сперва всем кажется,что тут про-
сто яма и отстой,а потом что-то в башке переворачивается,
и ты начинаешь видеть окружающее новым взглядом.Тебе
необычайно повезло сесть со мной в «Кабарете»!Я именно
тот человек,который проник во все мелочи.Ты не обратил
внимания,что никто здесь не говорит о религии?
— Я было решил,что её тут нет вовсе.
— Сплошь конспирация,режим молчания!
— Что,всё настолько неприглядно?какие-то изуверские
обряды?..
— Нет!хотя — да...как взглянуть.Дело в отношении.
Они считают:у всего есть двойник,и даже не один.Фото-
графии,портреты,записи — всё это тоже двойники.Кто си-
лён,может командовать своими и чужими двойниками.Я,—
Буфин взглянул тревожно и потерянно,— знавал некоторых
людей;они появлялись сразу в двух местах...
— Чепуха,— бросил Форт,хотя ему доводилось слышать
человека,который в момент беседы был давно и однозначно
мёртв.
— А я верю...Здесь такое случается.У них есть демо-
300
ны и гении,они шастают где угодно.И колдуны...как на
Форрэйсе.
— Ньяго нет в списке планет-феноменов.
— Ну что ты!тот,кто составлял список,не жил на Ньяго.
Но я о тебе.Ты за собой не замечал ничего такого?чего-
нибудь из ряда вон...
— Ничего,кроме имени.
— Имени?а что?Форт — «сила»,«крепость»...
— Нет,меня зовут Фортунат.От слова fortuna.На латине
— не нынешней,а древней старо-земной — слово означает
«судьба»,«случай»,«приносить удачу или неудачу».Есть по-
лоумные,которые вычисляют по именам,но на мой взгляд...
— Удача!Неудача!— Буфин остановился.— Никогда,осо-
бенно в Аламбуке,не открывай полного имени!Прохода не
будет!Не то что люгера — хлеба не купишь!Только «Форт»,
ни буквы больше!
— Они что,как хэйранцы,судят по имени о...
— Зачем я тебе говорил?ты глухой?!Всё имеет двойни-
ка — гения,демона,как хочешь.А имя тем более!Удача и
неудача,обе вместе...Если не придут избивать,то сбегутся
благословлять детёнышей.Особенно после прохода по Губе!
Жёнки удальцов по сотке крин станут совать,лишь бы ты
их пащенков минуту в руках подержал и пожелал хороше-
го.С полуночи в очередь выстроятся,все коридоры в отеле
забьют...Форт,а переполюсовать гения можно?
— Ты что,уже встал в очередь?
— А как бы ты повёл себя на моём месте?если при тебе
всё рушится,колбаса подгорает и ничего не продаётся,есть
смысл попробовать сменить полярность.Или тебя надо напо-
ить?свести с женщиной?За мой счёт!любую,какую укажешь!
Звезда на меня,не пожалею денег!
— Я попытаюсь.— Уловив в глазах Буфина отблеск безу-
мия,Форт поспешил унять дельца,сходящего с рельсов здра-
вомыслия.— Но больше не понукай меня,договорились?Ина-
че мой гений сыграет отбой.
301
— Молчу!молчу,милый!..Тебе не кажется,что пора пе-
рекусить?скоро сутки кончаются,а у меня ни маковой росин-
ки...
После долгих часов,проведённых в обществе Буфина,
Форт удивлённо обнаружил у себя изнеможение нервов и ещё
что-то,издали похожее на головную боль.Словно он не плу-
тал по Аламбуку и его окрестностям,высматривая энергопро-
воды,а выгуливал собаку,которая не минует ни одного угла
и колышка,чтобы задрать ногу,ни едальни,ни платного сор-
тира.А сколько он пил,этот человек-бурдюк!..
Дело было даже не в «сколько»,а в «как».Попрощавшись
с аппетитом и вкусом,Форт любил наблюдать,как кушают
другие.Однажды в ресторане он так долго смотрел на одну
даму,что та смутилась.Но взирать на едящего Буфина было
мучительно,и гримасы ньягонцев по соседству показывали,
что не одному Форту дурно.Буфин чавкал,высовывал язык,
чтобы слизнуть в пасть прилипшее к губе,дохлёбывал из та-
релки через край,шумно обсасывал ложки и вилки,а завер-
шал сеанс питания сладкой отрыжкой,при этом разогнутой
канцелярской скрепкой извлекая лакомые кусочки,застряв-
шие между зубами.
— Я что,мало тебя кормил?
— Надеюсь,ты делал это из добрых побуждений,не желая
мне зла?— Подозрение Буфина носило новый,мистический
привкус.
— Нет,я всей душой надеялся,что мы таки найдём подхо-
дящий люгер.
— Они были неплохи,но у тебя слишком изысканный вкус.
Ты придира,Форт!Любой космолёт годился в дело!
«Да,если делом называть гарантированные похороны,как
выражался Учитель Кэн,царство ему небесное.Два,два с
половиной рейса — и никто больше не услышит о шкипере Ф
Кермаке».
— Ну,где твой хвалёный мальчик?— Потирая лапы,Бу-
фин вторгся в номер.— Он нам приготовил что-нибудь?Чёрт
302
подери,тут даже не пахнет едой!
Форт всего мгновение промедлил,чтобы поставить у две-
ри сумку с продуктами и своими шмотками,снятыми в ходе
переодевания,а Буфин уже удалился больше,чем на расстоя-
ние прыжка с протянутой рукой.Он по-хозяйски ворвался за
перегородку:
— Эй,мальчик нерадивый,ты...
Фраза оборвалась с испуганным гортанным звуком.Далее
Буфин вышел из проёма в перегородке так тихо,будто дви-
гался на цыпочках.Он был бледен,с дрожью в руках делал
некие загадочные жесты,водил глазами и беззвучно шевелил
губами,а за ним столь же бесшумно следовал Pax.
— Что вам угодно,хозяин?— мягко,с готовностью услу-
жить спросил Pax.
— Поужинаем в ресторане,— сипло выдавил Буфин,стара-
ясь не оборачиваться;от ужаса у него даже глаза побледнели.
— Разбери сумку,— велел Форт.Перемена в Буфине каза-
лась необъяснимой.— Мы с мистером Буфином...
—...в ресторане.— Буфин смотрел так,словно ему уже
накинули петлю на шею,а священник последний раз подносит
к его губам распятие.— Мы в ресторане.Поужинаем.
— Да.Приготовь постель к моему приходу,парень.
— Как прикажете,хозяин.
— Чего ты вылупился,чем ты подавился?— напустился
Форт на Буфина,когда они оказались в коридоре.— Это мой
бой,только и всего!
— Тс-с-с.Уходим,быстрее,быстрее.
— С какой стати я должен спешить?!
— Тише!не кричи так...Ты купил его на Шурыге?..
— Ну да!
— О,какой же ты олень!тебя провели,как младенца!Ведь
это...Форт,я уезжаю немедленно.Беру билет и — на Иссу,
оттуда в Эрке.Забирай свой багаж,удираем вместе.Люгер
потом купим;сейчас главное — остаться живыми.
303
— И не подумаю.Зачем мне улетать,когда мы не закончи-
ли...
— Форт,тебя накололи жестоко,хуже быть не может.—
Буфин взял его под руку,стараясь заставить идти хоть немно-
го быстрее.— Он не раб и рабом никогда не был.Это...—
Он перешёл на затаённый шёпот.— Pax Пятипалый.Я тебе
показывал в «Кабарете»,на экране,когда взбесился стадион,
— вспомни!
— Очень мне надо запоминать харю,которую я когда-то
видел!да кто он такой,чтоб я из-за него ни с того ни с сего
срывался и улетал на Иссу?
— Он...Бежим,Форт.Если узнают,что ты...что я его
видел...Нам никто на томпак не поверит,что мы все не в
заговоре.Живыми не отпустят.Запытают,а после прирежут
— хотя что я могу им сказать,даже под пыткой?!.Он в тво-
ём номере,твой раб!этого хватит,чтоб нас заподозрить!Мы
были рядом с ним — значит,сообщники.Это конец.Моя ре-
путация!..нас ничто не спасёт,только побег.
Удержать его от бегства на рейсовый космодром стоило
Форту немалых усилий.Лишь в полуночном ресторане,по-
спешно набив желудок,Буфин перестал ощущать смертный
приговор и смог что-то внятно рассказать без панических при-
читаний.
— Он демон.Какое «шутишь»?!.Все это говорят.В граде
есть такой тип,Ониго,в чине полковника;он отвечает за
тайные акции.Но не только...У него где-то заморожены
агенты,а их двойников он выпускает на работу.Кто видел?
никто,этого не увидишь!Pax — самое опасное его орудие.
Раха не берут ни чип-зеркала,ни матрицы видеокамер,он
призрак,Я с ним три раза говорил!От него холодом веет.Я
чуял — он вытягивает мою душу...Его нельзя ни купить,ни
убить.
— Сказки,— отмахнулся Форт,про себя удивляясь,сколь-
ко можно наговорить на человека из мяса и костей.— Даже
если это он...
304
— У колдуна двойник станет кем угодно.А схватишь — он
оболочка,пустая внутри.Раньше,когда Pax...он не как лю-
ди.Не опишешь,что он вытворяет;кровь стынет!Через тебя,
выходит,в Аламбук провели и легализовали внедренца!По-
этому надо скорее драпать.Не хочешь бежать — тогда обещай
мне,что срочно переселишься,а его бросишь!
Форт нехотя пообещал,взамен вымучив из Буфина слово,
что тот до утра останется в своём номере,а завтра они вместе
вновь отправятся на поиски люгера.
Pax — он никак не тянул на демона,двойника и призрака!
— поджидал его,как и положено рабу ждать господина.
—Ты должен был предупредить меня,что вызываешь этого
субъекта,— начал он с упрёков,едва Форт переступил порог.
— Что он сообщил тебе?где ты его оставил?
— Знаешь,у тебя в Аламбуке такая слава,что я удивля-
юсь,как мы провели тут сутки и остались живы!Буфин даже
вымолвить не смог,чем ты здесь раньше занимался,— у него
язык отказал.
— Я выполнял задания командования,— сухо отрезал Pax.
— Форт,ты поступил весьма неблагоразумно,связавшись с
Буфином.Он может выдать нас;тогда придётся уйти и внед-
ряться снова.Мы потеряем время,которого и так в обрез.
Чтобы не сгореть,переночую в другом месте.За еду спасибо;
я возьму её с собой.На тебя у безопаски чёрных ничего нет...
хотя ты сумел засветиться на Губе.
— Смотришь новости по мобику?
— Такая у меня служба.Одно утешает — что ты поспешил
сменить платье.
— Буфин надоумил.
— Хм,вот не думал,что он будет полезен...Где он оста-
новился,кстати?
Форт ответил,не глядя на Раха — сумку тот так и не
разобрал,пришлось заняться самому.
— Совет — отделайся от него,и поскорей.Нам не нужна
305
обуза.Каковы результаты осмотра ЛЭП?
— Наконец заговорили о деле...А то сперва Буфин мне
мозги клепал,что ты — привидение,теперь ты уверяешь,что
Буфин — скользкий типчик.Я на его счёт не обольщаюсь.
Если подорвусь на люгере,который он сосватает,Буфин да-
же свечку за упокой души не поставит,а только посмеётся в
«Кабарете»,как ловко нагрел очередного оленя.
— Значит,ты сможешь расстаться с ним без печали.Давай
про ЛЭП;это важней.
— Мы обошли не все окраины,но побывали как раз там,
где следует.Выкладывай карту;сейчас тайное станет явным.
Pax разложил планшет;скромная пластинка величиной с
ладонь раскрылась на полу в порядочных размеров мозаичный
экран.Вид Аламбука сверху рисовался стеклянной глубиной;
разведанные тоннели и ярусы подземных помещений обозна-
чились бело-голубыми объёмами в синеве камня,а сооруже-
ния на поверхности прописывались красноватыми тенями.
Форт представил,сколько людей Ониго погибло,чтобы
пополнить трёхмерную карту Чёрного города изображением
какой-нибудь потайной камеры или скрытого тоннеля — и
проникся уважением к ушастым человечкам.Эти маленькие
существа с хвостиками и совиными глазами умели горячо лю-
бить свою неласковую,сумрачную родину,состоящую из нор,
колодцев и пещер,где,как плакал Иов,«мрак и смертная
тень,где тёмная темень и мерцает мгла...где даже и
самый свет — тьма».Они бились в каменных ходах,где не
разойтись двоим,а потому один должен умереть.Пока другие
миры жестами богов расчерчивали сферы жизненных интере-
сов по линейке длиной в килопарсек,здесь люто сражались за
сажени,даже аршины жилого пространства,чтобы отвоевать
место для детской люльки и многоэтажной семейной кровати.
Да,ньягонцы выжили в аду и,когда выйдут из земли,смогут
задать жару любой цивилизации — нет злей бойцов,чем те,
которые умеют драться за каждую пядь.
— Неглубоко берёт ваш орбитальный сканер,— вслух по-
306
жалел Форт о возможностях ньягонской техники.— И разре-
шение так себе.
— Плотность пород,— сквозь зубы ответил Pax.— Глубже
тридцати саженей объект неразличим.Нужен хотя бы прицел
от сквозного орудия,но...кажется,на вас тоже распростра-
няются какие-то эмбарго высших?экстракторы и обогатители
блистона,технологии ноль-переноса...
— Нас обложат всякими эмбарго до макушки,вздумай Фе-
дерация продать вам дегейтор.
— Хэйра и Унта владеют кериленовыми судами и реакто-
рами,но это никого не беспокоит.
— Напрасно.Я видел хэйранцев в деле;это агрессоры без
тормозов.Всем крупно повезло,что их мало и живут они в
болоте.Не удивлюсь,если они уже торгуют с Аламбуком.
—Вовсю.И суда похищают,и продают награбленное.Доля
их наркотиков на рынке растёт.Мы с Гэлп Сэкоунтэй пыта-
емся закрыть им доступ на Ньяго...
— Слово «пытаемся» здорово обозначает ваши с Гэлп бле-
стящие успехи.
— Ты уже внёс находки?— Сменив тему,Pax склонился
над картой.
— Смотри.Кабели идут на север,за холмы.Насколько я
соображаю в рытье траншей,от корабельной свалки энерго-
проводы прокладывали по тоннелям.Пара линий вообще ис-
чезает — не исключено,что чёрные использовали более глубо-
кую проходку или старые выработки...которых нет на вашей
схеме.За холмами отмечено несколько заброшенных объектов
и троглодитских нор;эта сторона света картографов не при-
влекла,а вот у меня возник ряд вопросов.Скажем — живы ли
троглодиты?Если бы я решил установить дегейтор в шахте,то
не потерпел бы свидетелей.Второе — если вы ведёте слеже-
ние с орбиты,не отмечалось ли к северу от Аламбука какой-то
подозрительной активности пять-шесть лун назад?Такие ра-
боты не бывают незаметными.Надо оборудовать вентиляцию,
отводить вытяжкой с глубины газы от резки,сварки,плавле-
307
ния камня.Третье — дегейтор требует много вспомогательной
техники и рабочих для монтажа,причём не каких попало,а
умелых.Отвлекались ли бригады с космодрома или доков?На-
конец,что известно о заброшенных объектах?Сможет Ониго
ответить,если мы спросим?
— Он постарается ответить.— Взгляд Раха потеплел,его
губы почти улыбнулись — по крайней мере,на лице появилась
некая готовность улыбнуться.— Я в самое ближайшее время
передам ему твои вопросы.
— Можно поступить проще.Как я понял,пучковые орудия
и боеголовки высоких энергий у вас есть.Один массирован-
ный удар...На глубину до полверсты всё будет перемешано
и сплавлено.И больше никаких голосов из бездны,никаких
приступов.Поселений там нет,так что жертв,считай,не бу-
дет.
—Вряд ли командование пойдёт на это.—Лицо Раха опять
застыло,став маской суровости и недоверия.— Атака,десант
— но не бомбардировка.
— Почему нет?!дёшево и удобно!А отправлять десант,
класть людей...
— Потому что нам нужен исправный дегейтор.Мы и Хэй-
ра — единственные миры,у которых нет сквозного оружия.
Неприятно быть приравненным к хэйранским дикарям.Экс-
перт,тебе приходилось стыдиться своей слабости?если да —
ты поймёшь нас.
«Ох и заявочки у вас,ребята!..» — слегка ужаснулся
Форт,завидев в глазах Раха отсвет того упоения,с каким
Альф осматривал «торхаммер».Война конца времён помеша-
ла малюткам-эльфам разработать свою систему надпростран-
ственной стрельбы,но ньягонцы не потеряли надежды запо-
лучить орудие,способное поражать цель на расстоянии в де-
сятки биллионов километров.
— Я достал переходник,который тебе подходит,и срастил
его с чипом связи,— гораздо спокойней продолжил Pax.—
Надо убедиться,что он действует надёжно.
308
Как стыдливая девица,Форт уединился за перегород-
кой.Обстоятельно проверил бусинку,казавшуюся неуместным
придатком к штекеру.На взгляд киборга образчик ньягонской
электроники был устроен без затей,жёстко и просто;ника-
ких сюрпризов в нём не предусматривалось,хотя в ответ на
условный сигнал он мог стать маркёром.С укоризненным «Ай-
яй-яй!» Форт сменил пароль.
«Безопасник — не профессия,а диагноз.Он и на пенсии
будет подслушивать телефонные разговоры,снимать потайной
камерой и составлять досье на соседских кошек.Ну для чего
Раху знать,где я нахожусь?я не кошелёк,не потеряюсь.Так
нет же — не удержался синеглазый и ввинтил в чип функцию
слежения...»
— Чип исправный.Меня порадовало,что отвечать с него
можно лишь на внешний запрос...
— Я просил настроить именно так.— Pax смотрел,будто
ожидая подвоха.
—...подавая на выход сигналы от глаз и акустики.Вы-
ходит,ты ко мне будешь обращаться по радио,а я — реаги-
ровать на это вслух,при всех.Для колдуна это нормально
— говорить с духами,которых никто,кроме него,не слышит.
Мнение окружающих я презираю...или для сеанса связи мне
надо запираться в сортире и делать вид,что я рапортую уни-
тазу о проделанной работе?
— Конечно,опций больше,чем подключено.— Pax настой-
чиво старался помирить Форта с куцыми возможностями чипа.
— Но наладчик опасался,что без опыта использования при-
ставки ты будешь включать её спонтанно,подавая на выход
разные эмоциональные...м-м-м...идеомоторные всплески.
— Матерные слова,которые не сказаны,что ли?
— Да,нечто в этом роде.
— Должно быть,я выгляжу человеком,который не держит
себя в руках.
— Я этого не сказал.Но есть ещё один момент — время и
режим связи должен выбирать я.А какая вокруг обстановка,
309
ты покажешь мне,поворачивая голову.Это смотрится есте-
ственно,никто ничего не заподозрит.— Pax сменил что-то на
пульте управления.— Покажи мне меня.
— Пожалуйста.Сохранить для истории?
— Если тебе не трудно...И покажи ещё раз.
— Понравилось?можешь выбрать лицо картинкой для ра-
бочего стола.
— Я не болен...— Pax нахмурился сильнее,чем надо при
поиске в памяти малоупотребимого слова.— Нарциссизмом.
Ты меня записываешь?
— Вполне надёжно.
— Странно.Очень странно.— Поискав под рубашкой у
пояса,Pax достал что-то,похожее на колпачок авторучки.—
Когда работает эта вещица,моё изображение не может со-
храняться на носителе.Какие форматы ты используешь при
записи?
— Вон оно что...— На Форта навалились досада и нелов-
кость;Pax опять сумел его поймать.Вот почему он так обте-
каемо отвечал на вопрос о вживлённом снаряжении!Туанцы,
наркоз,нервные клетки,молекулы...Имея за поясом при-
бор,изменяющий протоколы видеосигналов,носить вживлён-
ку бессмысленно — сам себя станешь глушить и мутить.А
может,его игрушка портит не только видео?..
— Значит,призрак,проходящий мимо чип-зеркал,— это
ты?
— Мы оба — призраки,ведь твой транспондер сделан у
Ониго...Впрочем,в Аламбуке призраков и без нас хватает.
Но запись фиксируется в тебе,даже когда включён устра-
нитель образов.Почему?Сигнал должен искажаться на ста-
дии преобразования...Твои оптические матрицы защищены
каким-нибудь особым способом?или процессор экранирован?
— Вместе с мозгом,— страдальчески ответил Форт,ощу-
щая,как Pax ощупью,но последовательно вникает в подроб-
ности его устройства.— Если процессор сглючит,я припишу
это твоим вирусам.Тебе ясно,что в меня нельзя вбрасывать
310
программную инфекцию?Вдруг откажет воздушный или кро-
вяной насос?Или замкнёт подачу в кровь глюкозы,разовьётся
сахарная кома.Прекрати ставить опыты,иначе я порву кон-
тракт.
— Если до сих пор ничего не внедрилось,опасаться не
стоит.— Было заметно,что Pax колебался и злился оттого,
что сущность напарника остаётся для него загадкой.— Экс-
перт,нам следует быть откровенней между собой.Скажи ты
мне раньше о том,что у тебя экранная защита...с чем это
связано?
— Усиление конструкции,чтобы выдерживала нагрузки
при полётах.Заодно оберегает от случайного проникновения
заразы в процессор.Паразитные программы — всюду!
— В природе нет свободно живущих компьютерных виру-
сов.
— Откуда ты знаешь?
— Логика подсказывает.Они не могут обитать и размно-
жаться на животных.
— А ты читал историю о лихтере «Сервитер Бонд»?там яс-
но сказано — каменный феномен производил и распространял
вирус фэл,который наповал разил людей.
Pax примолк.Понятно,СМИ вздувают самые абсурдные
версии событий,но в этом случае федеральная служба бла-
драннеров,занятая оперативным расследованием опасных ино-
планетных чудес,не опровергла того,что кричала новостная
Сеть.Скорее происшествие старались замять.Инфекция,пе-
редающаяся по радио,— находка для военных!немудрено,что
об инциденте так мало сведений.
— Твоё тело строили с большим запасом прочности,— то
ли похвалил он Форта,то ли дал понять,что подозревает в
нём и другие пока неизвестные свойства.— Словно предвиде-
ли,что судовождением ты не ограничишься...
—Быть откровенней,так?По правилу «Спрашивать любо-
го в любом месте о любых делах» могу спросить — всё-таки
чем ты занимался раньше в Аламбуке?
311
— Могу не ответить.Я старше по званию.
— Какой откровенности ты ждёшь после этого?
— Эксперт,давай не ссориться.Мы в тылу врага,у нас
сложное и ответственное задание,и если мы начнём докапы-
ваться друг до друга...
—...и втихомолку подпускать напарнику компьютерную
слепоту...
— Ты устроен иначе,не как человек.Я должен больше
знать о тебе,чтобы правильно с тобой взаимодействовать.
— А чтобы знания не потерялись,перекачивать их в штаб
Ониго.
— Да,я передал,что ты способен записывать то,что ви-
дишь.Но если не хочешь дальше открываться полковнику,я
больше не стану его информировать.
— А кто мне подтвердит,что так оно и будет?
— Моего слова мало?
— Нет,этого хватит,— остыл Форт.Нельзя увязать в вы-
яснении отношений,когда дело идёт о тысячах жизней,пусть
даже в чуждом городе на чужой планете.В конце концов,
Pax ещё ни разу не обманул ни словом,ни делом,а провер-
ку напарника ему не запретишь.Трудно полностью доверять
человеку,которого ты впервые встретил семнадцать земных
суток назад.
∗ ∗ ∗
Ой-е,любезный и премного посвященный Бо Арангак!
Я получил от вас запись о празднестве в честь гумани-
тарного привоза,имевшем быть 15 ночью 10 луны нынеш-
него 326 года Мира,за что почтительно вам благодарен!
Хорошо сделанная запись убедительно доказывает,что
ваши могущество и храбрость достаточно велики для то-
го,чтобы столкнуть в кладезь безоружного эйджи,одур-
312
маненного помрачающими разум зельями.Взвод стражей с
пистолетами-автоматами и шокерами надёжно оберегает
сановных жрецов от горстки забитых рабов,находящихся
за силовым барьером.
Вы прислали мне запись,с заслуженной гордостью ощу-
щая за собой мириады удальцов,многие сотки боевых ко-
раблей и в особенности — силу благорасположенного к вам
международного сообщества.Не зная,как достойно отда-
риться,я прошу прощения за то,что посылаю к вам всего
ОДНОГОчеловека.
Его дарования невелики,таланты скромны,а внеш-
ность невзрачна,но я смею надеяться,что он сможет раз-
влечь вас и скрасит вашдосуг новыми интересными ощуще-
ниями — например,поможет вам почувствовать себя киш-
кой,туго надутой спесью,но весьма непрочной для острого
лезвия.Нижайше советую вам вознести надлежащие мо-
литвы о том,чтобы вышеупомянутые удальцы,корабли,
а в особенности международное сообщество помогли вам
избежать встречи с моим посланцем,а при встрече с ним
— уцелеть.Прошу вас иметь в виду,что мой посланец уже
находится в Аламбуке.
Я оставляю за собой право считать ваш поспешный
отъезд на Иссу или куда подальше признанием того фак-
та,что вы —позорный трус и гадь подкаменная,способная
только терзать беспомощных пленников.
С неизменным почтением —
Эрке Угута Ониго,полковник и действительный заседа-
тель градского совета
Бо Арангак сложил письмо,обнаруженное в ящике для
молитвенных заказов,и вызвал дежурного офицера.
— Блокировать все входы.Начать внутри храмового ком-
плекса круглосуточный мониторинг всех коммуникаций попе-
речником больше полуаршина.Усилить охрану по режиму тре-
313
воги.Жрецам всех рангов выходить в сопровождении воинов
подразделения Умерших,не меньше чем с семью солдатами и
опытным младшим офицером.Всем воинам постоянно иметь
при себе оружие и держать его снятым с предохранителя.
— Слушаюсь,— склонился чёрный офицер.
Джалык Дахура,второй из пяти преосвященных жрецов,
должен вернуться с базы Столбовых пещер в двадцатую ночь
луны.Шуламанга и двое других сейчас находились в храмо-
вом городце.Бо Арангак считался третьим по старшинству,
и вчерашнее поручение Шуламанги возглавить обряд жерт-
воприношения было ему весьма лестно...но отразилось на
судьбе столь неприятным образом,что невольно задумаешься
о жизни.
Он срочно позвонил Пятому и сообщил ему о письме Они-
го.Четвёртый,Лу Дархан,ещё бодрствовал;на новость,сооб-
щённую Бо Арангаком,он ответил проклятием — все демоны,
которых оно подняло со дна кладезя,должны были тотчас
мчаться в Эрке и вонзиться в полковника.
Другой человек,узнав,что на него направлена стая голод-
ных отродий полуночи,заболел бы от одной такой вести,но
напрасно было надеяться,что тёмные демоны серьёзно повли-
яют на Ониго.Полковник,хоть и считается адептом Радуги,—
дока в волхвовании,хватски владеющий самыми злотворны-
ми и нечестивыми приёмами,смело прибегающий к загробной
некромантии и способный призвать силы из крайних преде-
лов бездны.В точности не известно,но ходят упорные толки
о том,что Ониго выкликает души врагов из глубины проти-
волежащего мира,вселяет их в неблагословенных каменных
идолов и допрашивает с пристрастием.Хакеры подразделения
Умерших пару раз проникали в контурную сеть полковничьего
отдела исследований и выхватывали отрывки файлов,содер-
жащие тексты допросов,— из них явствовало,что полковник
пытает души.Или же программисты Ониго ложно уступали
хак-атаке,подбрасывая жрецам обманную информацию?ни в
чём нельзя быть уверенным,когда речь идёт о колдовстве!
314
Первый жрец не отвечал.Спит?сосредоточен в молитвен-
ном бдении?Сделав несколько попыток,Бо Арангак встре-
вожился и набрал номер личной охраны Первого.Молчание.
Это становилось нестерпимым!Бо Арангак почувствовал,что
в него вкрадывается страх.
— Умершие,опергруппу к покоям Шуламанги.Взломать
дверь!
— Шуламанга будет гневаться...
— Делайте,что вам велено!Перед Первым отвечу я!
Он подошёл к апартаментам Первого,когда двери уже бы-
ли вскрыты.По комнатам сновали Умершие,отыскивая следы
и отснимая стены,пол и потолок по квадратам,чтобы ничего
не пропустить.
Бо Арангак молча осмотрел Шуламангу.Славный,надёж-
ный удар.Одним взмахом отточенного ножа глубоко разрезана
шея,пересечены горло и кровеносные жилы.Прислужники и
охрана лежали кто где;на них были видны следы попаданий
из бластера — горелые язвы с вывернутыми краями,обнажив-
шие обугленные органы,словно в тела вонзался раскалённый
добела бивень,обратным движением вырывая клочья горящей
плоти.
Третий жрец выпрямился,обводя взглядом воинов,ожида-
ющих приказаний.
— Отныне и до возвращения Джалыка Дахурая — глав-
ный жрец Аламбука.Передать всем вожакам кланов — Дух в
городе!
Блок 11
315
316
— Убийца стоял сзади.Резал очень острым ханджаром.
Ход лезвия слева направо,— молвил Багали Полтора Уха,по-
водив видеокамерой вдоль раны,зиявшей на шее убитого.На-
конец он перестал смотреть в мини-экран,где цифровая обра-
ботка и подсветка превращали след кинжала в причудливую,
резкую мозаику мясного красного,кроваво-чёрного,опалово-
серого и беловато-жёлтого цветов.Мышцы,жир,фасции и
хрящи гортани отзывались природными красками на свет ка-
меры,но блеск их влажной свежести угас,скрывшись под
тусклой плёнкой высыхания.
— Агмат,гляди:тут разрез кончился,пошла протяжка
клинка,а рана,заметь,становится чуть глубже.Думаешь,
так не может быть?Нет — это почерк!
На бугристом валике,наросшем по верху рваного уха Ба-
гали,выступили тёмно-оранжевые жилки сосудов.С чего он
разволновался?про какой почерк говорит?..
— Прежде чем отнять ханджар от шеи,он подал руку впе-
рёд,чуть вверх и вправо.Уводил от струи крови,которая хлы-
нула — или просто привык так руку вскидывать.Последний
штрих при резке горла,вроде подписи.Кинжал поворачивает-
ся,остриё немного заглубляется.
Багали поднялся с корточек,держа в ладони камеру с по-
следним кадром на экране — сканограмма правого конца ра-
ны,прослеженной на вершок в толщу шеи.Уши его мелко
дрожали от беспокойства,пальцы потирали корпус камеры.
— Ты,Агмат,толковый сыщик.Молодец,что меня вызво-
нил.А скажи — как по-твоему,давно ли порешили корноухо-
го?
— Он жирен,— Агмат смерил взглядом тело,распластан-
ное на полу,— одет легко,в номере прохладно.Значит,дол-
жен остывать на градус в полтора часа.Надо воткнуть ему
градусник в печёнку,тогда станет ясней.Кровь потерял быст-
ро,однако вытекло её немного;трупная синюха уже появи-
лась,при нажиме исчезает напрочь.Начал коченеть,губы
и глаза подсохли.В отель он вернулся в тридцать восемь с
317
небольшим,нашли его в четыре утра,я прибыл к трупу через
десять минут.Значит,убит между часом полуночи и полови-
ной второго.
— Йо,демоны мои!Звезда со мной!— От непрерывного
нервного напряжения и чувства беспомощности перед лицом
дьявольских проделок Багали прорвало на брань,хотя обычно
он даже на сложном следствии бывал сдержан.— И Шула-
мангу в то же время!..и рука одна!!
— Ты уверен?— Агмат похолодел,даже уши вдруг остыли.
Одновременно,одной рукой и первого жреца,и видного дель-
ца...да кого бы то ни было!кто на такое способен?!Только
те,кого называть боязно.Твои глаза — впереди,затылок и
шея чуют веяние воздуха,приближение,даже движение рук
подходящего сзади...но успеешь ли ты заметить,как под-
нимается ханджар,если враг — бесплотен?если он — тень
самого себя,вышедшее из зеркала отражение?
А жена?а маленькие?У Агмата от страха поджался живот.
Двойники блуждают,призраки в коридорах — не иначе,град-
ские отражают проклятия!Что теперь начнётся?..В двадцать
седьмую ночь девятой луны было смятение в двух кварталах
к северу — все слышали,как снизу лезет...Бесились и в
обморок падали.Мы на град,град на нас,и где в следующий
раз под полом заскрипит,заскребётся — не узнаешь.Домой
вернёшься,о худом не думая,а в доме...
— Я откуда примчался?!из храмовых спален!Там такая
карусель,что голова с плеч.Сам Намандарга расследует —
а я,Полтора Уха,у него в подручных!Посмотри и сравни;
я снимал шею Шуламанги!— Багали вывел на экран второе
изображение,довернул и увеличил его,после чего протянул
камеру Агмату.Раны-сёстры,раны-копии,только шеи разные.
— Не скажи ты,что убит Буфин,— ни перста,ни хвоста
бы к тебе не прислали,не то что меня.Буфина сам Папа
знал и приветствовал!А оно видишь как...в двух местах
разом...Всё сходится,братишка Гвоздь.Ходит раздвоенным,
глотки режет с росчерком.Это он,Дух окаянный.Здесь он,
318
и следы — вот!Мотив ясный;как ты сказал,Буфин сватал
земляку люгер,всех обзвонил,все знали.Убийство типично
коммерческое,на пользу градским судостроителям...
— Мало того,— прибавил Агмат,ощущая на теле мураш-
ки,— его земляк и в Эрке товар искал,с Зеноном Освейским
сходился.
— Пропади он,Зенон!с ним покончено.Так ли,иначе —
про интерес земляка на весь свет растрезвонили.Кому нужно
покупку у нас расстроить?
— Градскому совету и Ониго!— выпалил Агмат.
— Верно.А Шуламангу Дух прирезан ради оскорбления,
чтоб нас всех унизить.Йо,аж сердце жжёт!..Как бы теперь
земляк не переметнулся с денежками назад в Эрке.Там его
«Эрке Небек» ждёт не дождётся.Ты разведал,где и когда Бу-
фин назначил встречу с земляком?..Беги туда!Лови корноуха
и умасливай,как можешь.Скажи,что найдём ему независи-
мого маклера из эйджи,половину комиссионных вернём.Дело
общее,святое,а мы — Гвозди и Окурки — братья.Только б
клиент не ушёл!Это самое меньшее четыреста мириадов крин
— нельзя такие деньги пропустить мимо бюджета!..Мертвяка
отправлю в холодильник — сделаем трассологию ран компью-
тером,поищем частицы металла,сопоставим для верности.
Спеши,Агмат!
∗ ∗ ∗
— Вы поджидаете мистера Буфина?— спросил Форта доволь-
но высокий для своей породы тонкий рыжий ньягонец,на поя-
се которого располагалась целая экспозиция,включавшая,по-
мимо прочего,наручники,наладонник и компактный бластер.
— Можно сказать,я его заждался,— буркнул Форт.Бу-
фин не отвечал на звонки («Абонент временно недоступен или
отключил телефон») и опаздывал...уже на полтора часа!об-
319
разцовые деловые отношения!Мысли являлись всякие — на-
глотался успокоительного и проспал всё на свете,убрёл по
другому делу и отключил мобик,чтоб никто не мешал,нако-
нец — не вынес душевной маеты и удрал на Иссу,не доло-
жившись клиенту.
Ночь,начавшаяся в ноль часов,по причудливому ньягон-
скому календарю считалась не семнадцатой,а первой град-
ской;в Эрке это были сутки общественных работ и мелких
праздников вроде Ночи Настенных Картин,когда все малева-
ли на стенах граффити,а жюри определяло самого искусного
маляра.
В Аламбуке первая градская,видимо,посвящалась отра-
ботке охранных мер и мобилизации резервистов.По сравне-
нию с прошлыми сутками стало больше людей с оружием;
иногда они ходили группами.Вооружённые и безоружные оди-
наково тревожно озирались,приглушённо переговаривались,
то и дело огрызаясь без видимых причин.Тусклый свет в
коридорах остался прежним,но потолки словно опустились,
принуждая горбиться,сжимать плечи...
Изменился тон мобильных новостей — ведущие от ёрни-
чества и шутовских подначек перешли на спешное,взволно-
ванное бормотание.Уловить какую-то последовательность в
подхваченных на ходу отрывках вещания было сложно,а ис-
кать смысл в эфирном водовороте — такой короб чуши в мозг
ввалится,что не разгребёшь за сутки.
— Все близкие Окуркам кланы приведены в боевую готов-
ность...
— Окольным кланам сказано вернуть в норы бойцов,кото-
рые не при деле,и ждать сигналов...
— Папа Мусултын говорит:«Выдам налом сорок мириадов
крин любому,кто представит мне живого Духа.За мёртвого
— восемь мириадов».
— Трое преосвященных всю полночь молились о Шула-
манге,чтобы дух и плоть перешедшего край воссоединились
в обратном мире и вернулись к скорому возрождению.Посла-
320
ны обильные проклятия на исчадий кладезя,в неимоверной
наглости своей осмелившихся нанести городу святой Чёрной
Звезды оскорбление и поднять руку на Первого жреца...
— Вы Буфина не дождётесь,разве что мимо понесут.-
Горлявый ньягонец оттянул ворот свитера и почесал худую
шею,не сводя глаз с Форта.— Его зарезали минувшей полу-
ночью.
— Ах,пропасть!..— громко и искренне выругался Форт,
хватив кулаком по воздуху,потому что удар по любой части
аламбукского интерьера грозил обрушить весь этаж.— Да что
за гадство такое?!
— Просил гостиничных разбудить его,— продолжал почё-
сываться рыжий.— Нашли утром холодного.
— Ты из полиции?!— со злобной резкостью спросил Форт,
не зная,на чём ещё сорвать свою кипучую досаду.Удача?где
она,удача,пся её съешь?!неудачи подряд,аккуратно облом за
обломом!Договорился с Зеноном — того застрелили,с Буфи-
ном — его зарезали!Впору укладывать сумку и драть отсюда,
пока чего похуже не стряслось!
— Примерно так.Я из Гвоздей;гостиница на нашей тер-
ритории.Давайте потолкуем,мотаси?скажем,в едальне.Там
стулья есть.Я могу сидеть по-вашему.
Подавленный Форт отвечая нехотя,кратко,но конкретно,
как привык отстаивать в суде девятой префектуры интере-
сы «Френкель Статис».Тощий дознаватель,сам похожий на
гвоздь в своём берете,тоже соловьём не разливался,дело
знал:«Где?когда?с кем?на кого можете сослаться?» Отве-
ты его устроили;похоже,он успел переговорить со многими
свидетелями.
— Пожалуйста,мотаси,не подумайте,что мы вас в чём-
то подозреваем.Гостиничные показали,что вы вернулись до
полуночи и потом не покидали номер.Мы премного огорчены
случившимся.А те проблемы,что вчера возникли на Губе...
— Гвоздь сочувственно приложил ладонь к щеке.— Не при-
давайте им значения!с вас никто не взыщет.
321
— Неужели — боятся?— невесело хмыкнул Форт.
— Не без того.Везение и невезение — такие вещи,с кото-
рыми не шутят.Но они преходящи.Как у вас говорят:«Ветер
переменится».Вдобавок той же полуночью такая завертелась
катавасия,что стало не до колдунов...За этим событием всё
остальное позабудется.
— Что,напал кто-нибудь?смотрю,по коридорам с утра
ходячая выставка оружия...
— Смотрите телефон,там всё скажут!— взмахнул рукой
Гвоздь с каким-то неожиданно жалобным отчаянием на лице.
— В один час с Буфином,точь-в-точь!..Начнут теперь на-
ши с градскими проклятиями перебрасываться,весь свет на
уши поставят...И так продыха нет — то здесь,то там при-
хватит...Но вам ничто не угрожает.— Совладав с собой,
он вновь заговорил спокойно.— Даже более того — обеща-
ем подыскать вам маклера и облегчить тяготы комиссионных
платежей.Говорю от лица Окурков.
— Ты грибную пьёшь?— серьёзно спросил Форт.Гвоздь
машинально облизнулся,глаза его остановились,а уши с на-
деждой встрепенулись.
— Пью.Только ею и спасаюсь.Иначе в уме повредишься,
в наши-то тёмные ночи...
— Угощаю.По древней правде эйджи принято провожать
покойных небольшой выпивкой и вспоминать про их хорошие
поступки.
— Мы их зовём перешедшими край.Ну,если у вас такая
правда...
Дармовую настойку Гвоздь проглотил с большим желани-
ем.
— Не знаю,как вы с Буфином,близки ли были...— Вспо-
минать хорошие поступки Гвоздь не торопился,решив вначале
выяснить отношение собеседника к зарезанному.
— Жулик он был.— Форт проследил путь настойки в ре-
актор.Реактор впитывать отраву отказался и порекомендовал
удалить её.— Но всё-таки живой человек;мне его жаль.
322
—Не жалейте,не о чем,—доверительно склонился Гвоздь.
— Пся,которой место ниже бездны.Надувала и прощелыга,
многих обдурил.Радуйтесь,что без потерь отделались!А если
с космолётом не выгорит,не беда.Нанимайтесь капитаном —
это верный заработок,стоящая работёнка
— Чугун дал мне визитку...— задумчиво протянул Форт.
— Приглашал.
— Искренне рекомендую согласиться.Чугун содержит
шестьдесят судов,дальние рейсы делает.Навар у него огром-
ный.Будете наниматься,не забудьте ему сказать:«Гвоздь Аг-
мат навёл».
С раздражением врываясь в номер,Форт пренебрёг кодо-
вым ключом,хлестнув по замку лучом радара;ушибленная
дверь ахнула от неожиданности.
«В передней его нет.Спрятался за перегородкой?»
Так и есть — Pax сидел по-ньягонски,немного ссутулив-
шись.Он встретил Форта надменно и настороженно.Офицер
нао Унгела не делал вид,будто он бодрый и выспавшийся —
куда там!чтоб набело заштукатурить осунувшееся лицо и те-
ни под глазами,даже опытной в макияже дамочке нужен час,
а ведь есть ещё такие непоправимые вещи,как покраснев-
шие белки глаз,потеря тонуса и осанки...На пристрастный
взгляд Форта,Pax годился позировать для портрета «Киллер,
утомлённый злодеяниями».
— Однажды ты извёл меня расспросами о том,где я был
и где лежит моё оружие.Не удержусь задать те же вопросы
тебе.
— Ты действительно хочешь услышать ответы на них?—
бросил Pax с полным безразличием.Долго удерживать высо-
комерный тон он не мог.— Или это дело принципа?
— Какого чёрта,Pax?!Он был нужен мне как проводник и
живой пропуск!Что мне теперь делать?Прикажешь ссылаться
на мертвеца?«Извините,Буфин что-то не в форме» — так,что
ли?..Ты выкинул ханджар?если тебя с ним поймают...
323
— Уже и кинжал опознали!— немного оживился Pax,—
Меня подмывает спросить,откуда тебе это известно.
— Не секрет.Напоил сыщика,который пришёл на рандеву
вместо Буфина.
— Вот видишь,ты и без маклера справляешься.Значит,он
был не нужен с самого начала.
— Покойный говорил:отсюда ходят рейсы на Иссу.Хотя
меня уламывают остаться и инвестировать три миллиона Е в
судоремонтную индустрию,которая клепает гибриды псей с
долгопятами,я склоняюсь к тому,чтобы разузнать о ценах на
билеты до луны.Мне не суждено купить здесь люгер.Моих
посредников убивают одного за другим.Провал бы взял вашу
планету с её клятыми проблемами!Я вычислил вам район
базирования сквозной пушки,остальное сделаете сами!
— Поступай как хочешь,— вяло промолвил Pax.Времена-
ми он обретал некий душевный стержень,но потом его опять
сгибало.
Готовый собирать вещи к отлёту,Форт внезапно понял,что
ещё шаг — и он совершит непоправимую ошибку.Судьба или
что иное подкинуло возможность стать вольным шкипером;
ему явно давалось три попытки,и все — здесь.Третий посред-
ник,от «Эрке Небек»,сидит перед ним.Если не используешь
шанс,всё рассыплется и никогда не восстановится..Отказать-
ся от шанса — значит,навсегда отвергнуть чей-то дар.А кто
сказал,что дары легки и сами даются в руки?их надо доби-
ваться.Доказывать,что ты достоин их.Гвоздь Агмат прихо-
дил не от клана,не от влиятельных Окурков,а прямиком от
хозяина кладезя,чтобы совратить на путь аламбукского наём-
ника.Две попытки сорвались...третью надо сберечь.Иначе
до конца останешься наймитом,а Рах...
«...погибнет.Потому что ты не уследил».
На нём прямо-таки написано,что он идёт на смерть.Он
ещё в Эрке заявлял,что не вернётся с задания.
— Ну нет,сперва я получу свои семьдесят тысяч экю...
«Должна же быть у человека хоть какая-нибудь цель!»
324
—...а наша акция пока не закончена.
— Наша акция откладывается.— Рах поднял повеселевшие
глаза.— Есть другое дельце,более насущное.
— Охота на жрецов?
— Охота само собой,но это лишь побочное занятие...
«Лишь!..» — Форт содрогнулся от лёгкого слова.
—...и игра с фактором времени.Пока не выберут замену
выбывшему и не восстановят число преосвященных,им нельзя
проводить главные обряды,в частности — великое проклятие.
Именно с ним связаны приступы в граде.Математика проста:
меньше жрецов — реже приступы.
— Я понял,вышибать чёрных — это развлечение.Что же
тогда работа?
— Позавчера ты говорил,что можешь подарить мне симпа-
тичную девчонку.Займёмся покупкой девчонки.
— Pax,когда люди мало спят и переутомляются,у них
вспыхивает гиперсексуальность.Чем дольше бодрствуешь,
тем жарче зуд.В конце концов кажешься себе гигантом,а
на деле едва волочишь ноги.Сутки отдыха,никаких психо-
стимуляторов — ты ведь жрёшь их,я уверен!— и в голове
всё утрясётся.Не спорь с нейрофизиологией,не тебе отме-
нять её законы.Выспись,и тогда режь глотки,не отвлекаясь
на девчонок.Один хэйранец мудро сказал,что перед резнёй
нельзя объедаться таблетками и лакать патентованные микс-
туры.Свежая голова и ясное сознание — вот что отличает
профессионала от обычного душегуба.
— Тем не менее я настаиваю на том,чтобы мы купили
рабыню.
— Лёд к голове прикладывать не пробовал?помогает.
— Чем скорей купим,тем лучше.Но без спешки,не суе-
тясь,поскольку покупка человека — дело серьёзное.На этот
предмет написаны целые трактаты — «Как выбрать раба» и
ему подобные.
— Или сводить тебя к докторишке?
— Да,и докторишка понадобится.Для медицинского осви-
325
детельствования.
— А если дать тебе оплеуху?некоторых это возвращает в
реальность.
— Полагаешь,у меня улетели мозги?Отнюдь нет.Нам
нужна не какая попало рабыня,а единственная.Вот эта.—
Pax достал и протянул Форту фотографию.— Коел Дром,на-
вигаторе корабля «Оборона»,принадлежащего Нихану Гургу
из клана Неминучих Ножей.
— Она,конечно,симпатичная,но это не девчонка.
— Согласен.По списку рабов,числящихся за Неминучими,
ей пятнадцать годов.
— Не пробовали скачать списки в Гэлп Сэкоунтэй?или
федеральному розыску?
— Бессмысленно.Списки без лиц,без данных биометрии,
имена вымышлены.Данные извлекают на свет при продаже,
имена — никогда.
— Для чего тогда пираты составляют эти списки — без
роста,обмерки,без всего?!..
— В интересах фиска.У них есть нечто вроде государ-
ственной казны — общак,куда все платят налоги,в том числе
за каждого раба.
— Воображаю себе,как здесь обманывают налоговое ве-
домство...
— По-страшному.Их экономисты полагают,что от налого-
обложения скрыта четверть рабов.Доносчику платят половину
выявленной недоимки.
— Надо же,прямо как в цивилизованной стране!..А всё-
таки — почему тебе потребовалась дама-навигатор?— Особа,
прельстившая Раха,была миловидна,смотрела задорно и лу-
каво;на вид ей было лет тридцать,по сейчас она должна
выглядеть чуть старше.Довольно тёмные волосы она зачёсы-
вала назад и собирала на затылке в узел,который скрепляли
воткнутые буквой X деревянные шпильки,похожие на те па-
лочки,которыми едят в Синьхуа и японских районах Олим-
пии;спереди из причёски оригинально выбивалась осветлен-
326
ная чёлка.
— Купить её — приказ полковника Ониго.
— Она нужна полковнику’?зачем?!
— Я бы спросил его,но он старше по званию.И вооб-
ще — приказы не обсуждают.При покупке обязательно надо
взять кассовый и товарный чеки — сумма будет солидная,нам
придётся отчитываться в тратах перед казначейством.
— Даже понарошку никого не покупал.— Форт продолжал
рассматривать фото.— Сколько она может стоить?..
— Сколько затомят.Свежепойманный космен дешевле,по-
скольку неизвестно,чего от него ждать,а она работала два
полных и ещё пять восьмых года у одного хозяина,не пере-
продавалась — значит,ею довольны.Торг предстоит горячий.
— Чтоб не заносило — толкай меня в бок по радио.
— Она будет обозначена как «навигационное устройство».
— А я,выходит,был бы «пилотирующее устройство»...
— Скорей «запоминающее».
— Спрос на неё не вызовет подозрений?
— С чего?ты зондировал Шурыгу насчёт специалистов —
этим всё и объяснится.Ищи,выжидай,пока среди предложе-
ний не появится её кандидатура.Отправляйся туда немедлен-
но.
— Слушаюсь,мотаси офицер!— Форт лихо приложил два
пальца к козырьку воображаемой фуражки.
— Наоси,— деликатно поправил Pax,еле заметно улыба-
ясь углом рта.— Не слышно ли,много даёт за меня Мусул-
тын?
— Сорок мириадов крин.Pax,перестань изучать меня
взглядом.Я предпочитаю честные семьдесят штук Е иудиным
трёмстам штукам,как бы красиво они ни звучали.Ты что,
ещё не устал сомневаться во мне?
— Не сердись,пожалуйста.Люди — как кладези;никогда
не знаешь,что в них скрыто.А вот в Буфине я был уверен —
продаст.Он смотрел на людей,а видел только деньга.
327
Плач,визг и лай метались по тоннелям Аламбука,словно
их,как стаю невидимок-двойников,запустил в город колдун,
осатаневший от худших грибов и самой ярой плесени.Сотки
призраков разноголосого эха бились о стены,гасли,возника-
ли вновь,звуча с утроенной силой,передразнивая ревущих
ребятишек,наперебой орущих недорослей,скандалящих или
скулящих жёнок,галдящих мужчин.Мобики ловили этот гам,
прогоняли сквозь студийные компьютеры и опять вбрасыва-
ли в одержимый страхом и злобой город.Люди голосили,их
вопли умножались телевещанием и подогревали общий сум-
бур.СМИ и городской сброд кричали,как человек и его от-
ражение,взаимно заводя и вздёргивая себя,отчего шум воз-
растал и не мог стихнуть.Стоило ослабеть напору,как чей-то
возглас снова запускал лавинообразный механизм,— и только
разрушительная хак-атака на студии психически опасного ве-
щания могла бы разорвать порочный круг,в котором смерчем
умоисступления вертелся торжествующий бес паники.
Сперва дошлый Маджух Венец,правая рука Папы,рас-
крыл заговор рабов и перебаламутил кланы,пустив своих
ищеек по норам — они врывались,хватали эйджи и утас-
кивали их.Являлись и чёрные воины из Умерших,от одного
вида которых мог ударить паралич.Затем туанец (не туанец?
капитан?призрак?) изрёк на Губе:«Открыт путь погибели!Аф
видарза!» — и тотчас неудача полилась,словно вода.Когда же
объявили,что Дух зарезал Шуламангу,каждый коридорный
дурачок понял,что явление туанца было предзнаменованием.
Если таково начало,то каков будет конец?и гадать не надо —
всем придёт хана!
С одной стороны,люд не надеялся дожить до завтра,с
другой — все по привычке продолжали заниматься повседнев-
ными делами.Летали слухи,что в память Шуламанги будет
раздача денег,но потом выяснилось,что наоборот — состоит-
ся общее единовременное обиралово,со всех возьмут по две
агалы,а с детей по четыре камешки.Должно быть,чтоб народ
почуял траур не только душой,но и карманом.
328
— Не реви,— пытался унять девку-затягалу менеджер на
живом рынке Шурыги.— Без тебя погано.Слышишь,что я
сказал?Хватит нюни распускать,а то с места выгоню.В му-
жицкий ресторан пойдёшь ногами дрыгать и вместо вентиля-
тора хвостом вертеть.Иди умойся!
Циркуляр,разлетевшийся в выходную ночь,озадачил и
всплеснул торговлю двуногими высшей квалификации.Ма-
джух (поспорь с Окурком!) предписал поставить в рабочие
карточки шестидесяти пяти рабам штамп «неблагонадёжен»,а
двадцати одному — «особо неблагонадёжен».Циркуляр рассы-
лался под грифом «Строго секретно!Чтение разрешено только
адресатам!Не копировать и не распространять!»,но уже к ве-
черу текст знали все рабовладельцы и работорговцы от круп-
ных до средних.Начались сговоры и переговоры,игра ценами
— шутка ли!почти полторы сотки судовых спецов должны
быть проданы по меньшей цене или понижены в занимаемой
должности!Как тут не смухлевать,не нажиться?!
— На сколько понижают?
— На год!Окурки будут наводить ревизии,шпионов под-
сылать...
— Ох ты!и тебе охота,чтобы твой пилот год прохлаждался
в младших технарях двигательного отсека?Продай мне.Чек
пробьём на меньшую сумму,а что сверх того — отдам лично.
— Ниже чем за десять мириадов не уступлю.
— О,сколь много ты загнул!шесть,две трети налом из
рук в руки.
— Восемь с половиной,нал отдашь в отах.И где,хотел бы
я знать,ты его юзать будешь,чтоб никто не застучал?
— Есть места,где стукачи не заживаются.Даже окурочьи.
Луч в башку и — до встречи в кладезе.Половину в бассах,
остальное отами.
— Сговорились;приходи завтра в контору и подбери под-
ходящих свидетелей.
У менеджера в кармане горел пяток персон,которых пред-
стояло сбыть,обдурив и контору,и оценщиков,и мытарей,и
329
самого Окурка Маджуха,пока хозяева медлят проставить по-
зорные штемпели в рабочих карточках.Попадись он на любой
из пяти сделок — кары не миновать.Мусултыновы пси,пома-
леньку прибиравшие к рукам кланы помельче,церемониться
не станут.Как хапцу,подрежут хвост (без анестезии,а вы
как думали?),уши лапшой настригут.Это бы всё полбеды!ли-
цензии лишат!Убирайся потом с тем неправильно проданным
пилотом на базы в Шаровом скоплении.Кто бывал,страсти
рассказывают.Помещения заполнены азотом,воздух продают
в патронах.Не разжился денежкой — дыши через раз.Или
клянчи у краснокожего орэ,чтоб дал дыхнуть Звезды ради.
Сунут тебе загубник,втянешь — брык!судороги и смерть.В
патронах углекислый газ!
Девка рыдала по Шуламанге.Кто бы мог подумать,что
чёрный жрец,безбрачный по обету,так растревожит её серд-
це?Вон как убивается...О,чёрные лишь по названию Умер-
шие Для Мира,а на девок заходят,как бомбер на цель.На
служении запоют,тянут голосами,а у девок хвосты дёргают-
ся,как при последнем издыхании,ушки торчком и кровью на-
литые,бёдра сводит,грудь поднимается.Йо,умел Шуламанга
дрожь нагнать!пел — бездна в такт шаталась...
Телефон не смолкал:
— Новенького ничего не появилось?..Как это вы меня не
помните?я три луны назад...
— Из судового персонала бы кого-нибудь...Знакомые ска-
зали — к вам обратиться.
— Нету.Старый список глядите,он в Сети.Нет,звёздочка,
наш товар дешёвым не бывает.
В соседнем зальчике — он почти весь просматривался че-
рез арочный проход — двое драных,но смекалистых и бойких
недорослей,паренёк с девчушкой,делали деньги из объяв-
ленного в Аламбуке траура.На фоне плакатов и экранов,по-
крывавших стены живого рынка,эта парочка разыгрывала це-
лое представление в лицах.Девчонка,окрутившись длинной
юбкой-обмоткой и напялив висящую до колен куртку в ды-
330
рах,надела сверху серую шаль плакальщицы и накрасила на
лице тёмно-оранжевые,под цвет крови,вертикальные полосы,
словно разодрала лицо от горя.Она негромко пела старинный
плач,раскачиваясь,переступала босыми ногами и воздевала
руки:
Ах,добытчик!Ах,вожак!Ахти нам,увы!
Как нам,сирым,не скорбеть,словно псям не выть?
Кто добудет нам хабар,приведёт рабов?
Кто наденет бусы из вражеских зубов?
В склеп положим удальца,маслом умастим,
Пять рабынь зарежем,чтоб оставались с ним.
Пистолет дадим,кинжал,чтоб в краю ином
Убивал и промышлял славным грабежом!
А паренёк стенал без слов и,взяв двумя руками тупой
нож,иногда резко проводил им по горлу,показывая,что от
горя готов лишить себя жизни.Зрители щёлками языками,
доставая мелкие монеты.
— Я ищу навигатора,— надвинулся,заслонив плакальщи-
ков,крупный эйджи в штатском;манеры и стать выдавали в
нём привычку носить форму и командовать.— Говорят,у вас
есть.
«И-ти-ти-ти,—внутренне ощетинился менеджер,—а ты не
подосланный?сколько за утро наездов с хитростями...Всем
срочно запонадобился офицерский персонал!Подавай им теле-
метристов и бортинженеров!..Иди-ка ты,корноухий,дальше.
Как тебя ко мне послали,так и я тебя пошлю».
Навигаторов в его обойме не имелось.Конечно,поискав
там-сям,подняв планку комиссионных,сыскать товарец мож-
но,но либо это будет дорого...либо хозяин придержит штур-
мана до настоящего покупателя,чтоб всех скопом,вместе с
менеджером,не уличили в растоптании правды удальцов.
— Сходите в тот зал.Уверен,там для вас что-нибудь най-
дётся.
331
Капитан «Леди Гилфорд» почти с отчаянием свернул в ука-
занный зал.Или слава Аламбука как невольничьего рынка
здорово преувеличена,или он вышел на поиски в несчастли-
вый день.Ну разумеется!когда он спускался с орбиты,на
Колумбии была пятница,6 марта!ни один капитан по доброй
воле не начнёт рейс в пятницу,так водится издавна.Ещё од-
но доказательство,что древние были умней,чем кажется с
дистанции в пятьдесят веков...
Ехидство ньягонской дамы проело в нём брешь.Он всегда
старался сосредоточиться лишь на службе,на своих делах,
и хладнокровно относился ко всем прочим,но после визита
ушастой чиновницы почувствовал себя неловко.«Здорова ли
Дорис Гурден?вы не забыли тех,с кем заканчивали акаде-
мию?»
Отправка барж,переговоры с Иссой,швартовка,заправка
и профилактика «Леди Гилфорд» — капитан всё должен дер-
жать на контроле!— отвлекали,но не избавляли от тяжких
мыслей.Уединившись на исходе дня в каюте,он заставил себя
заглянуть в зеркало.Что со мной?откуда эта складка,почему
сжимаю губы?Разве я не могу спокойно видеть самого себя?
Неужели...совесть взыграла?
Стоянка недолгая.За это время никого не найти,не выку-
пить.Отчего-то совесть выбрала Дорис,чтобы истязать его.
Зачем её?он не был с ней близок!..Видимо,потому,что нья-
гонка уделила ей больше слов,чем другим.
Никто не говорил,что Дорис — здесь.Он вывел на экран
сводку о наличии денег в судовой кассе.Прикинул,сколько
у него с собой,сколько можно снять со счёта.Чистой воды
сумасшествие.Кого,куда ты отправляешься искать?на что
надеешься?Перед кем притворяешься,что всерьёз намерен
выкупить её?перед собой?чтобы внутри не грызло?..
Напрасные хлопоты.За считанные дни,без знакомств и
связей ничего не сделаешь.А от совести есть надёжное ле-
карство — грибная настойка!не попробовать ли её?
Менеджер едва перевёл дух,спровадив странного покупа-
332
теля,как перед ним возник смутно знакомый эйджи в ши-
роких светлых брюках,белой рубашке с трафаретом «НИ-
КЕЛЬ»,жилете и эриданской шляпе;глаза скрыты серебря-
ными плексами.
— Ваш каталог,приятель.Я изучил.
— Ой-ее,это вы,мотаси!вы искали себе экипаж...Рад
встрече!Присмотрели что-нибудь из товара?
— Не то.— Эйджи подвигал губами,показывая,что выбор
мал и плох.— Как там сводка об экипаже?вы подрядились
за...
— Всё помню,— подмигнул менеджер,доставая листок.
Взамен эйджи протянул полсотку крин.— Товара с избытком,
цены приемлемые.Все «устройства» со стажем.
— Из налогового списка или...
— Только списочные образцы,никаких неучтённых!
— Прежде всего меня интересует навигатор.— Эйджи
всмотрелся в перечень «устройств».— Начнём с него.И это
всё,что удалось разведать?..да,бедноват у вас рынок.
«Навигаторы нынче в центре внимания,— подумал мене-
джер.— Надо этим воспользоваться.Ну,приятель,я буду не
я,если ты уйдёшь без покупки.Ты с деньгами,ты олень,хо-
чешь огрести по полной программе — значит,огребёшь.Я те-
бе укомплектую целый экипаж из неблагонадёжных.Будешь
вспоминать со слезами благодарности,когда они тебе бунт на
борту устроят!..»
— Мы разрешим эту проблему,мотаси.Ни камешки сверх
платы не возьму,но после днёвки вы будете иметь меню из
всех возможных вариантов.
— Мой телефон.— Эйджи протянул полоску.— Сюда я
таскаться не могу,дел невпроворот — высматриваю люгер.
Свяжемся и обговорим;сольёшь на телефон карточные сведе-
ния.
— Так не принято...— замялся менеджер.
—Не все.Рост,вес,пол,стаж,на каких судах летал,были-
нет перепродажи.Клички,особые отметки...
333
Менеджер чуть не выругался.
—...в смысле болезней,наркотиков и прочего.
— Будет!всё выложу.
Мухарма печально подвывала Лишаю,когда эйджи в шля-
пе и серебряных очках отвалил от торгаша.Чтоб приблизиться
к приятелю,она сделала вид,что удерживает и умоляет его
не умирать вслед за перешедшим край.Изображая сцену от-
чаяния на похоронах,ребячий «князёк» и его краля проводили
эйджи быстрыми взглядами.
— Ну а этот?— прошептала Псица,пока Удюк картинно
освобождался от её захвата.
— Не разобрать.Все на одну рожу.И плексы...
— Нос вострый,как у туа.
— Глаз не видать.Он вернётся.С купцом о чём-то сгово-
рился.
— Почему-то он мне показался знакомым.
— И тебе?..Будем стеречь,не уйдёт.
День и ночь — сутки прочь.Позапрошлую полночь Коел
провела без сна.Так провела,что когда её вывели из тюрем-
ных нор Окурков и передали конвоирам Неминучих,она каза-
лась себе мёртвой.Шла,как тело без души.Не видела того,
что перед ней.В памяти застыло видение человека,падающего
с края платформы,— тогда Коел пережила последний взлёт,
мучительный порыв смелости и горя,после чего остатки сил
покинули её,пришло неотвязное,пугающее ощущение пусто-
ты под ногами.Раньше было на что опереться,была надёжная
твердь,крепкий пол,но оказалось — тебя ничто не держит,
ты идёшь по плёнке мыльного пузыря;стоит ей прорваться,
как ты полетишь вниз,в черноту.Каждый шаг — последний.
Сыск!Близко маячат лица ньягонцев,в щелях между на-
пряжённых век блестят остро нацеленные зрачки.Мрак.Иду-
щие вглубь коридоры-кишки.Взлетающие вверх и падающие
решётки дверей.Вдруг всё заливает слепящий белый свет,
безжизненный и жгучий,свет с запахом металла.Голос быст-
334
ро и настойчиво задаёт вопросы,на разные лады повторяя од-
но и то же.Где-то рядом раздаётся душераздирающий,долгий
крик.«Говори,выкладывай,а то и ты так запоёшь».Язык сам
собой начинает что-то лепетать;сыщики потряхивают ушами.
Это остаётся внутри — и на выходе,и по дороге,и у Неми-
нучих.Будто щипцами вынули душу и бросили на скользкий
от кровавых плевков пол между решётками,в темноту за-
стенка,а опустошённое,пошатывающееся тело увели прочь.
Голая душа лежит там,внизу,продолжая осязать и слышать;
её ощущения по незримым нитям передаются далёкому телу,
заменяя слух,зрение,все чувства.
По-настоящему Коел били дома — если длинные извили-
стые норы считать домом.Оказалось,сыщики-Окурки отно-
сятся к чужому имуществу лучше,чем Неминучие Ножи — к
своему собственному.
Хозяин «Обороны» пристально оглядел навигаторшу.Вроде
бы цела,ноги не хромают.После такой измены — и не битая?!
— Так,и что с тобой делали?
— Спрашивали.— Глаза унылые,тёмные от безысходно-
сти,ничего не ожидающие,кроме боли.
— Только и всего?!Придётся самому!— И за туанский
хлыст-разрядник.— Меня,Нихана Гурга,так опозорить!..—
И по рукам,по бокам,по ногам.— Как в сговоре оказалась?!
— Я не оказалась!Моё имя нашли в списке!Не знаю,
почему!— заслонялась она,уворачиваясь и сгибаясь.
— Знала,не знала,а штемпель заработала!Куда теперь
тебя девать?
Молчит,вздрагивает и сжимается на каждый шум и стук,
плотней запахивая кофту.Ответов у неё осталось только два:
«нет» и «не знаю».
И-ти-ти,как бы это не энэвилл начался!А говорят:«Псих-
болезни не заразные!» Спросите у рабовладельцев,они в этом
лучше докторишек смыслят.Когда с Эридана завезли амо-
ров,помимо лимфатической лихорадки фэл на Ньяго проник
и энэвилл,болезнь безволия с бесчувствием.Раб выключается
335
из всего,замыкается;ни битьём,ни лаской его не пробудишь.
Некоторые режут себя,чтоб хоть что-то ощутить.А там,смот-
ришь,второй замолкнет,третий...Нельзя допустить.
— Тащи свой матрас в боковушку!Заприте её.Пока не
пинать,пусть выдрыхнется.
— Еду еле тронула,— доложил Нихану малый,которому
поручили кормить Коел.— С тела спала,глаза в пол-лица сде-
лались.Завернулась в одеяло и сидит в углу.Вещички сгребла
в мешок,держит в обнимку.
«Может,и не энэвилл!» — обнадёжил себя Нихан.
— Отоспалась?
— Плохой день,— тихо-тихо выговорила Коел,до носа
укутавшись в тощее одеяло.
— Ничего,обыкновенный!Лопай,я велел дать двойную
порцию.Не кисни,лохматая,всё образуется.
— Плохой день...
— Чего заладила — «плохой,плохой»?!Сидишь тут,накли-
каешь!
Из-под одеяла вылезла рука с таймером в ладони.
— Шесть-шесть-шесть,три раза шесть.В такой день что-
нибудь случается...
— Где — шесть?!— Нихан вырвал таймер.— Ну,шестое
марта,где три раза?
—Шестого марта шесть лет прошло...когда взяли «Звёзд-
ный Флаг»,где я служила.Вдобавок — пятница...
От магии чисел нет приёмов.Хоть ногами стучи,хоть на-
дорвись от крика,три шестёрки и пятницу не перешибёшь
Нихан и сам не стартовал бы в градскую ночь — что за ночь
несуразная,клином в численный ряд вбита?словно спецом
для колдовства!Что говорить о прочих незыблемых правилах
— не брать на борт своих баб в пору двухлунных очищений,
не произносить в рейсе названия погибших кораблей,имена их
капитанов и слова от корня «падать»,не брать ложку тремя
пальцами и не обходить ничего против хода часов.
— Сходи в бар,напейся.До старта несколько ночей,успе-
336
ешь протрезветь.
— Нет.— Коел снова втянулась в одеяльный кокон.
— Найди мужика на раз.Побалуешься,вся хандра сойдёт.
Можешь на ночь загулять,разрешаю.
— Нет.
Ну что ей надо,чего не хватает?!Зарплату ей дают — ко-
нечно,чуть,а зачем давать много?В бары и на рынки их
пускают.Наряжайся,мажься,причёски выдумывай,всякие
бирюльки покупай,крути любовь с кем хочешь!С ребёнками
сложней,но даже это дозволяется,в особенности эриданским
аморам — пусть сами себя производят.Но есть упрямицы,
которые живут как за ширмой и не хотят меняться.Ходят,
завернув гриву узлом и сколов щепкой,с прядью-козырьком
впереди,со дня поимки всегда в одной и той же кофте.
Омрачённый тягостной хозяйской думой,Нихан созвал по-
пить горячего главного инженера-механика,старпома и судо-
вого распорядителя клана.
— Рассказывать,что сталось?
— Все слышали,— с горестью потёр виски старпом.
— И от Маджуха пришло,что она — не из зачинщиков.
Всё-таки «особо неблагонадёжен» ей впаяли!— веско говорил
Нихан,прижав кулак костяшками к полу.
— Надо оспаривать!— подал голос чиф.
—Не резон,—возразил распорядитель.—Верхние Окурки
очень злы.Рабы им едва праздник не испортили.
— «Едва» — не «вконец»!— Чиф хотел во что бы то ни
стало отстоять Коел.Она исправно отрабатывала паёк.Кого
посадить вместо неё штурманом на «Оборону» — неизвест-
но.Навигаторы — специалюги ценные,по углам не валяются.
Наймёшь непроверенного,он так курс проложит,что выйдешь
из скачка по ту сторону ядра Галактики,куда и форцы не за-
летали.
— Я выбью разрешение на её вывоз с Ньяго.Можем пере-
вести в мотористы...в трубопроводные техники...— гудел
Нихан,пристукивая кулаком по натуральным доскам,зали-
337
тым прозрачным лаком.
— Всё равно что бластером в ухе ковырять.Опасное неце-
левое использование.В технарях она здорово выйдет из-под
контроля,станет в коробах,на корме пропадать.Захочет нас
в отместку подорвать — это ей как чхнуть,она ведь инженер.
— Старпом,в отличие от чифа,не желал держать на судне
обиженную рабыню.— Так-то она деньги получала,могла се-
бе того-сего позволить,а в технарях не пошикуешь!
— Лекарка говорит:здорова,а в рейс брать нельзя,— про-
должал Нихан.
— Как это?..— напряг уши чиф.— Мотаси,зачем холопку
слушаете?!
— Мол,она психованная.Напортачит чего-нибудь.
— Может,лечить здоровую прикажет?от этого не лечат!
— Всё равно ей штурманом не быть,— бубнил своё стар-
пом.— Есть циркуляр;согласно циркуляру...
—Горел бы этот циркуляр!..—Отняв кулак от пола,Нихан
пошевелил пальцами.— Окурки придерутся — вот ухаб!Так
бы я вывез её поломойкой,а в космосе посадил штурманом.
Может быть измена в экипаже,застучит какая-нибудь гадь...
—А как её,психанутую,продать?Кто ей придаст товарный
вид за две-три ночи?— Чиф гнул на свою сторону.
— Знаю я лекарку,— напирал и старпом.— Чудес не дела-
ет,зато своим приятелям-холопам потакает.Скажет:«Дайте
того,дайте сего,за луну поставлю на ноги».На что мы будем
денежки переводить,Нихан?на поломойку?
— Решено.— Нихан сплёл пальцы перед грудью.— Про-
даём какую есть.
— По бросовой цене!Кто компенсирует нам разницу — Ма-
джух,что ли?— фыркнул чиф,сделав жест,словно стряхнул
воду с кисти.— А кем заменим?
—Будем искать в темпе.Пару ночей повременю отправлять
карточку Коел в контору на клеймение...пока время терпит,
все ищем покупателя,как мясо ищут.
Коел всё сидела,закутавшись в одеяло.Запертая боковуш-
338
ка не казалась ей надёжным убежищем,но снаружи было
ещё хуже.Она убеждала себя,что за порогом не начинается
чёрный коридор,ведущий в пыточную,но,едва решившись
подойти к двери,чувствовала,как слабеют ноги,а за ме-
ханическим гулом вентиляторов чудился дальний отзвук ис-
ступлённого крика.Лекарка назначила пилюли без названия
и противно-сладкое питьё бледно-лилового цвета;малый сле-
дил,чтоб снадобья принимались по часам и отправлялись куда
следует.
В первую градскую ночь,намного после днёвки,заглянул
сам Нихан,весь такой заботливый и радостный,с противо-
естественно доброй гримасой:
— Дело уладилось!причём самым лучшим для тебя обра-
зом.Один шкипер набирает экипаж для люгера,и ты,похоже,
станешь там не только штурманом,но и старпомом!По сути,
выходишь на волю...Чтобы дело прошло без заминок,будь
умницей и приведи себя в порядок.Завтра твои смотрины.Ве-
ди себя вежливо,на вопросы отвечай правдиво,лишнего не
болтай,почаще улыбайся...
Коел вроде бы и не заплакала,но слёзы потекли.Вот всё и
закончилось!..Как бы ни было трудно работать на «Обороне»,
но она свыклась и с судном,и с хозяином.Какой-никакой,но
обустроенный быт.Что-то её ждёт дальше?..
Она кивала,односложно соглашалась со словами Нихана и
даже пробовала растянуть губы в подобие улыбки,но думала
о том,что завтра её придётся вытаскивать из боковушки не
меньше чем десятку ньягонцев,за руки и за ноги.Или опоив
горстью пилюль.За дверью было устрашающе темно;никто
не смог бы доказать ей,что там не поджидают кровожадные
пси Маджуха.
Без очков!
Удюк будто прозрел,когда в семнадцатую ночь эйджи,но-
сивший эриданскую шляпу и светлый однотонный жилет,по-
явился на живом рынке без плексов.В очках эйджи смотрелся
339
как слепец без поводыря.Серебряная полоса поперёк лица де-
лала его безглазым,под очками чудились пустые впадины;ка-
залось странным,что он ходит не ощупью и не тычется мимо
дверей.
В первый миг Удюку пришло в голову,что чужаку надое-
ло форсить очками.Мелкими глазками эйджи в затемнённых
переходах Аламбука не разобрать ни ценника,ни надписи на
чеке.Но следующее мгновение открыло Лишаю всю правду:
этому парню без разницы,в очках он или нет.
Лицо и жилет.В прошлый раз,когда Удюк встречался с
ним,жилет был узорчатым;вышивка означала,что корноухий
— офицер из нао Унгела.В руках он держал оружие,похожее
на раздвижную трубу.
В нао Унгела есть только один эйджи-офицер — Pax Пяти-
палый,он же Дух Бесследный,бич Аламбука.Он здесь,и его
нет,он во плоти,и он — тень.Все знают,как Рах отрекался от
сущего мира,чтобы заживо перейти край.Полковник Ониго,
искуснейший некромант и мрак в образе человека,вопрошал
Раха:«Где ты?» — «Нигде»;«Кто ты?» — «Никто»;«Что в
тебе?» — «Ничто»;«Чего хочешь?» — «Небытия»;«Раскаешь-
ся?» — «Никогда».Пятикратно отрекшись,он стал тем,что он
есть.
— Он,— хрипло вырвалось у Псицы.— Тот,с трубой.
— Молчи,— шикнул Удюк.— Иди за ним следом.Потом
беги в Кабельную Ветвь,найди меня.
— Удюк,я не пойду.— Мухарму сковал страх.— Если
оглянется,помру...Ой,он посмотрел на нас!..
— Пойдёшь.Осьмуха от денег,какие за него дадут,—
твоя.Жить к себе возьму.А не пойдёшь — измордую.
Сделав несколько финтов среди публики,бродящей по
рынку,Удюк бросился на выход.Быстрей.Сколько есть си-
лы в ногах.Не к сержантам,прямо к Дуке.Сердце «князь-
ка» било куда-то под горло,спирая дыхание.Стало страшно
от мысли,что вдруг в нутре лопнет жила,кровь хлынет и
задушит.Будешь кататься под ногами прохожих,побурев от
340
натуги,с кровяной пеной на губах...Помереть в двух шагах
от счастья!нет,нет,не сейчас!
Он нёсся,в глаза светила удача.Доложить лично Дуке!
пробиться к самому Подвальному хозяину и закричать:«Я,
Удюк,выследил Духа — для тебя!!я самый ушлый лазутчик!»
Ни денег не надо,ни подарков — только возьми в сухие норы,
буду прислуживать бойцам на побегушках,делать,что ска-
жут!лишь бы вырваться из отсыревшего погреба,где дохнут
и перхают,сплёвывая ржавую мокроту.Добежать,упросить,
чтоб допустили до вождя.Кривая тёмная нора,в которой на
куче подушек восседал Подвальный,казалась Удюку блиста-
тельным дворцом — там пели и наслаждались яствами,лю-
буясь танцами девок.Он войдёт туда,станет бойцом Дуки.
Доложить — и судьба враз повернётся к добру.
Дука,шумно дыша простуженным носом,выслушал за-
пыхавшегося малого.Да,так бывает!Самый тонкий в своём
ремесле неуловимый убийца порой прокалывается на пустяке.
Не заметит какого-то малого,не придаст значения оставлен-
ной улике...тут ловушка и захлопнется!
— Нам это великая честь,— солидно молвил Дука офице-
рам.— Если будет фарт,большую награду хапнем,в фаворе
окажемся у Папы.К нему приблизиться — как в стужу к
очагу.Этого,— он показал на Удюка,— принять ни кошт к
бойцам.Верным вырастет.Всем молчать о том,что он нашёл!
Дело надо вести хитро...
Не забыл и Мухарму,велел дать ей полсотки крин за быст-
рые ноги:
— Ступай,девка.
— А...— Она осмотрелась растерянно.— Меня...
Сержант помог ей покинуть хазу Дуки.Удюк бочком вы-
брался за дверь вслед за Псицей.
— Ты думаешь или чего?тебе нельзя в те норы,ведь ис-
треплют.Погоди,я тебя...потом вызову.
Она мяла в ладони полсотку,не веря тому,что случилось.
Как же это?..выходит,зря провели вместе столько лун?
341
Она так верила ему,так любила...и получила:«Вот тебе
бумажка — отвали,милашка».
Она на опасные задания ходила,на риск — всё ради него.
Думала,навсегда вместе.А теперь не нужна стала...Он в
тепле и при котле будет,а ты — ступай назад в грязь,пся
паршивая!..
— Есть люди...— прошипела она,обжигая Лишая пла-
менным взглядом.— Которые не бросят!
И спешно пошла от «князька».Сержант с отвращением
проводил её глазами:
— У,какая!..Того гляди,разболтает из вредности.Лишай,
у тебя нож есть?
— А?— очнулся Удюк.
— Займись,— кивком показал сержант на уходящую Пси-
цу.— Полсотка твоя будет.А мне принесёшь хвост и уши.
Блок 12
342
343
— Приём,приём,— радировал для пробы Форт.— Pax,
как слышишь?
— RRR.— Должно быть,урчание в эфире означало:«Я же
просил не трогать чип!Эксперт,зачем ты это сделал?У меня,
в отличие от тебя,сигнал передаётся к связкам по нервам,а
не оптоэлектронным способом!»
— А знаешь,как порой не хватает тёплого,дружескою
слова?..и чип настолько прост,что не повозиться в нём
иголкой прямо-таки невозможно.
— RRR,RRR.— То ли протокол связи не позволял иначе
модулировать ответ,то ли Pax нарочно выбрал сигналом рык.
— Я совершенно не представляю,как себя вести.У меня
нет опыта таких покупок.Ты мне обещаешь,что устра-
нитель образов забьёт все видеоформаты?
— RRR.
Волновался и маклер торговой конторы.За успешную сдел-
ку ему причиталась четверть шестнадцатой доли от договор-
ной цены,но затылочное чувство намекало,что в любую се-
кунду сзади могут возникнуть соглядатаи Окурков:«Йооо,да
тут попирают циркуляр Маджуха!Всем стоять,не двигаться!»
Тряслись свидетели,вызвавшиеся за приличную мзду за-
верить,что «навигационное устройство» Коел Дром — исправ-
ное и благонравное.Ёжился и мялся агент Нихана,которому
предстояло за всё отдуваться,потому что час назад владелец
«Обороны» с ласковой миной всучил ему взъерошенную рабы-
ню,прижавшую к груди мешок личных вещей,и дарственную
на неё,задним числом заверенную казначеем клана.«Владей!
только недолго».И агенту,и свидетелям после оформления
купчей надо было исчезнуть на луну-другую,так как в ско-
ром времени явится разъярённый покупатель с претензиями:
«Как это вы продали мне бабу с клеймом “особо неблагона-
дёжна"?!я по вашей милости теперь обязан в каждый прилёт
платить общаку штраф по статье “судно без навигатора",и так
полный год!!» Маклер и казначей заранее готовились выпячи-
вать честные глаза и восклицать:«Нам представили чистую
344
карточку,без особых пометок!»
Хуже всех было Коел,поскольку ей от сделки полагал-
ся шиш и неизвестный новый господин.Одна надежда,что
шкипер сумеет быстро сговориться о её вывозе и поспешит с
отлётом,— тогда она окажется подальше от Ньяго.
С раннего утра её так напрягли и взбудоражили,что преж-
ние страхи метнулись врассыпную,уступив место лихорадоч-
ным хлопотам.То её держали взаперти,заставляя терзаться в
одиночестве,а тут вдруг полезли в дверь гурьбой — с крика-
ми,приказами и навязчивой нежностью.
«Живо беги мыться,ты пахнешь!»
«Не сметь надевать эту кофту!Комбез убрать!Это не
туфли,а колоды!»
«Вынь щепку из головы!расплетись!»
«Дай-ка я причешу тебя,Коел!»
«Перестань,с такой гримасой ты похожа на старуху.Надо
себя хорошо подать».
«Какая ты счастливая,старпомом будешь!»
«А позвонить в Сэнтрал-Сити сумеешь?..»
«Нет,это не слишком открытое платье.Это не поход на
танцы,но быть бесформенной мымрой нельзя.Слава богу,те-
бе есть что показать,а ты в комбезе прячешься».
Такая закрутилась кутерьма,будто Коел срочно выдавали
замуж.Из зеркала на неё уставилась какая-то ресторанная пе-
вичка в муаровом малахитовом платье,с пояском-змейкой на
талии и султанами волос,спадающими за спину.От прежней
Коел остались чёлка и испуганные глаза.
— Звезда на меня — ты понравишься!— одобрил Нихан,
обойдя её кругом.
«Кому?» — закралось в сердце Коел первое смутное подо-
зрение.
В контору пришли рано,покупатель ещё не явился.Доро-
гой Коел мучалась с чужим (наверняка трофейным) платьем,
обдёргивая его то слева,то справа,и туфлями,от которых
отвыкла;вещмешок пришлось тащить самой (удальцы багаж
345
рабов не носят),это прибавляло нервозности и душевного смя-
тения.
— Могу я почитать молитвенник?
— Валяй.
После шести лет хождения в широких брюках сидеть по-
ньягонски в платье,едва прикрывающем ляжки,— нелепо и
крайне неловко.Разве что подогнуть ноги вбок Как потом
вставать на каблуки?Решив не садиться вовсе,Коел раскрыла
книжечку от «Гедеонов».Чтение на все случаи жизни.Вари-
анты:«Вы в беде»;«Вы боитесь»;«Вы нуждаетесь в Божьей
защите»;«Вы одиноки»;«Вам грозит опасность»...
— А вот и шкипер Кермак с консультантом!— просияв,
вскочил маклер.Конвоир незаметно ткнул Коел под рёбра;
она еле успела положить Псалтирь в карман мешка.
О-о,вот когда нужна молитва,провал всех возьми!
«Ты должна иметь фигуру»,да?а на чью потребу?!
Это был эйджи!
— Почему вы не предупредили,что он — землянин?—
машинально выдавив слащавую улыбку,углом рта шепнула
Коел подставному владельцу.
— А что бы это изменило?— Агент стряхнул с пальцев
воображаемую воду.— Тебе же выгоднее — сможешь развле-
каться прямо в рейсе.Проблем не будет,от детей ты привита.
«Чтоб тебя экипаж гомиков купил!» — пожелала ему Коел,
стараясь рассматривать шкипера исподволь,непрямым взгля-
дом.Вот уж о чём не мечтала!Надо было кусаться,но оста-
вить на себе комбез и кофту.О,эти подружки по несчастью!
расчесали на продажу,словно знали!
Атлетически сложенный шкипер с металлическим словом
«НИКЕЛЬ» на богатырской груди стоял как надолб на кур-
гане,измеряя всех взором расиста из-под низко опущенных
полей «эриданки».Он эриданец?..они никак не смирятся с
тем,что их рабовладельческий мир распатронили,— летают
всюду,ищут оазисы привычных им порядков...
Косит под туанца.Имперский дух так и бьёт в нос.Но-
346
вое дворянство космоса — милиты,военная каста Эридана.
Лицо неподвижное,глаза еле видны.Консультант в изжелта-
коричневом костюме,стрижка на здешний манер,взгляд цеп-
кий и рафинированно деловой.
— Вот,мистер Кермак,интересующее вас устройство.
«Устройство» отвело глаза и прикусило язык,чтоб отвлечь-
ся от назревающей процедуры.
— Карточку,— ровным голосом автоответчика проронил
шкипер.Какой-то он...очень гладкий!В нём что-то не так.
Но...сама мысль летать и общаться с ним была противна Ко-
ел.Для ньягонцев она не представляла интереса,они слишком
чётко различали запахи тел,безошибочный нос-компас вёл
их к своим длинноухим милашкам.Плюс поверья — якобы в
рослых самках скрыта кладезная сила,вызывающая сухоту и
немочь.Даже есть рядом не сядут — кто долго глядит,как
ест эйджи,заражается прожорливостью.
Этому,похоже,все поверья мимо.Человек-камень.Глаза-
линзы.
Карточку принял консультант в коричневом.
— Возраст...— читал он вполголоса,жестковато и сухо,с
заметным колониальным акцентом.— Налётано часов...Со-
стояние здоровья...Привита...Сэр,если позволите,я кое-
что уточню.
Шкипер «НИКЕЛЬ» едва кивнул.Консультант подошёл к
Коел.
— Подержи всё это во рту.
Она замерла с зажатыми в губах тремя пластинками.Туа-
ман,и все примочки у него туанские,даже медицинские де-
текторы.Знакомые штучки.Зелёный тестер проверяет на нар-
котики и средства,действующие на психику,розовый на бере-
менность и наличие в крови антител к плацентарным клеткам,
а белый с полоской — на факторы целой пачки болезней.
— Отдай,достаточно.— Консультант вставил пластинки в
анализатор вроде портсигара;окошки датчиков зажглись ря-
дами цифр.— Она в порядке.
347
— Посмотрим.— Под жилетом шкипера скрывался рас-
кладной палм.— Иди ко мне.Тут все справочные данные
по навигации.Проложи курс от Ньяго к ТуаТоу,старт с Ис-
сы,скачок на тридцать второй федеральной минуте от взлёта,
масса судна...
Знаток.Пока шкипер начитывал вслух параметры полёта,
Коел старалась ничего не упустить.Отношения могут сло-
житься по-всякому,но у командира не должно быть сомнений
в квалификации штурмана.
—...на расчёт — пятнадцать местных минут.Время
пошло.
В конторе не было стульев и стола.Выполнив церемонию
приветствия,ньягонцы расселись по своим плетёнкам,а шки-
перу принесли табурет.Коел охотно уселась бы на него,но
шкипер счёл излишним уступать место даме.Теперь он изу-
чал её карточку лично.
Она занялась своей работой стоя,стараясь максимально
отвлечься ото всего,но расчёт не клеился.Уйти с головой
в навигационное счисление мешало томительное,выматыва-
ющее ожидание техосмотра.Покупая такое «навигационное
устройство»,детина-шкипер не преминет наглядно убедиться,
что его приобретение скомпоновано по схеме «Ева» без каких-
либо изъянов и мигом выскакивает из платья по команде «Го-
товься!».Оставалось уповать,что «НИКЕЛЬ» закодирован.И
то не гарантия.Власть приятна в любом состоянии.
Молчит.Это плохо.Молчаливый человек таит угрозу,что-
то вынашивает — поди догадайся,какие замыслы он скрывает.
Форт не знал,что говорить и как сидеть.Карточка позво-
лила спрятать глаза,но не отключить мысли и чувства.Его
изводил постоянный страх — вдруг какой-то протокол видео-
съёмки выпадет из перечня глушения?Потом ни в один ка-
питанский клуб не войдёшь.«Вам нужен персонал?поищите
в Аламбуке,вы там уже нарисовались,а в приличных местах
вам делать нечего».Так вот космены и оказываются в тенетах
криминала!
348
«Коел Дром...Начало службы — 17 апреля 6242 года
Федерации».Где я был тогда?на ТуаТоу,космодром Икола-2.
Наш «Холтон Дрейг» грузился химикатами,рейс на Атлар...
через двое суток нас сбили.А почему?работали на воров,
сами того не подозревая.Ну и профессию мы выбрали!не
дорога с космос шириной,а путь по семицветному мечу...
Крупный фрахт отшибает совесть начисто;где начинается от-
счёт на миллионы,там кончается закон.Как говорили шкипе-
ры невольничьих судов:«More souls,more money» — больше
душ,больше денег.Смотри-ка,сколько веков прошло,а ниче-
го не изменилось!Чьи документы ни возьмёшь — свои,её ли,
— какие слова там пи увидишь — «служба»,«сверхурочные»,
«налётано часов» — на самом деле там только одно слово:
«рабство».Нас выжимают как лимоны;из ста граммов мяко-
ти давай пол-литра сока...»
Надо что-то сказать,подходящее к случаю.
«Я — начинающий рабовладелец.Надо соответствовать
имиджу».
— Она покорная?— обратился Форт к агенту.
У Коел рука примёрзла к сенсорам.
— О,вполне!очень послушна.
«Так,называется — поговорили.А что ещё тут спрашива-
ют?»
— Она sexy?
Коел прижала нижнюю губу зубами;к глазам подступило.
Ну вот,началось.Полезло мужское,не удержишь.
— Да,в этом смысле нормальная.Встречалась с мужчина-
ми.
— Я закончила.— С ненавистью и едва скрытыми слезами
в голосе Коел вернула палм.Форт с радостью схватил его,
потом нахмурился:
— Расчёт ошибочный.
«Хлыст об гадь сломаю!— внутренне вскипел агент.—
Нарочно ошибок насажала!»
«Быть не может...— Коел оцепенела.— Скотина,под
349
руку про sexy сказал.О,хоть бы не купил.Боже,спаси меня!»
—И за такого навигатора вы хотите восемь мириадов крин?
— иронически спросил «НИКЕЛЬ».
— Она волнуется,— заскрипел агент,оскалившись.— Вы
её первый хозяин-эйджи.Сами понимаете...
— RRR,RRR,— о чём-то предостерёг Pax.
— Вы даже не осмотрели её!Коел,ну-ка разуйся и сни-
ми...
— Что мне её внешность?Я начинаю сомневаться в её
профессиональной пригодности.
— RRR,RRR!!— Поняв,что по радио достучаться до за-
рвавшегося Эксперта невозможно,Pax сдержанно кашлянул,
прикрыв рот ладонью,и метнул на Форта мимолётный,но
красноречивый взгляд,в котором читалось:«Партнёр,куда
тебя понесло?Ты забыл,зачем мы пришли?Купить за любую
цену!»
Но Фортом овладело вдохновение.Когда надо торговаться
и выгадывать в свою пользу,централам нет равных.Любую
цену?Щас,разбежались!Я вам покажу,как надо покупать.
— Коел,поживей.
«Не гляди»,—в уме приказала Коел шкиперу,понимая всю
тщетность невысказанных желаний.На это мужики готовы
пялиться часами.
— Коел,пройдись туда-сюда.
— Не впечатляет,— неприязненно бросил шкипер.— Мне
важней узнать,не угробит ли она мой космолёт.На какие
судовые классы у тебя права навигационного обеспечения?
— От D до G.— Коел повернулась к нему боком,обхватив
себя руками.
— Какой разряд дальности полётов?
— Третий,межсистемный.
— Так господин тебя не видит.Повернись лицом,подними
руки.
— Когда истёк срок подтверждения квалификации?
350
— Два...два года назад.— Голос с усилием прорывался
сквозь гортань.Когда же всё кончится?
— Даже учитывая понятное волнение мисс Коел и особую
обстановку нашей встречи,— отмерял слова шкипер «НИ-
КЕЛЬ»,— я не могу дать за неё больше трёх мириадов.Вы
должны понять:мне потребуется время,чтобы определить её
возможности,а время — это деньги.Без проверки я её за
штурманский пульт не посажу.
Pax даже рычать не смог — настолько нагло Эксперт сни-
зил цену.
— Можно достичь согласования цены,оптимизировать её,
— вмешался маклер.— Хозяин «устройством» доволен...
— Тогда почему продаёт?
— Финансовые затруднения!Неблагоприятная коньюнкту-
ра!— горестно взмахнул лапками агент.
—Ты так и будешь стоять?—чуть скосился Форт.Вздумай
он мериться с Коел,кому более стыдно,— победил бы в этом
раунде.
— Я могу одеться?— Она тотчас потянулась к лежащим
на полу белью и платью.Отвернувшись,шкипер небрежно
сделал ньягонский жест согласия.
— Скажем,сойтись на семи с четвертью мириадах.— Ма-
клер бился за свою долю от сделки.
— Неподходяще.Максимум пять без четверти.
— RRR,RRR!!
— Тогда шесть с четвертью.
— Ммм...это ближе к истине,но всё-таки...
Коел поспешила влезть в одежду и всунуть ноги в туфли..
Агенту она желала подцепить фэл и сдохнуть в кошмарном
бреду.Зачем он издевался,унижал,если клиенту вовсе не
был нужен показ её прелестей?!«НИКЕЛЬ» и консультант
в коричневом едва уделили ей по два равнодушных беглых
взгляда.
— Итак,мы нашли взаимно приемлемый вариант.— Ма-
клер торжественно развёл руками.—Купчую можем оформить
351
сейчас же.Как будете платить?
Под жилетом оказалась и сейф-сумка.Шкипер чиркнул
по моноблоку кодовым ключом — литая твердь разошлась,
открыв жёлтую,денежного цвета мякоть обивки и дремлющие
пачки купюр.
— Цена — пять мириадов.Комиссионные — полторы шест-
надцатых,премия маклера — четверть шестнадцатой,отчис-
ление в общак — одна восьмая,налог с продаж — одна шест-
надцатая...
С горькой гордость Коел узнала,что выросла в цене.В год
захвата за неё давали вдвое меньше.
— Теперь она ваша!Владейте с пользой...и удовольстви-
ем.— Маклер подмигнул по-эйджински.
— Как я должна к вам обращаться?— с осторожностью
поинтересовалась Коел у шкипера.
— Пока хватит «мистера Кермака».— Он как был,так и
остался каменным.— Это твои вещи?
— Да.Могу ли я сменить одежду?это быстро,я вас не
задержу.
— Обязательно.Только ньягонец мог так подобрать при-
чёску к платью.
Верно — имея волосы длиной в неполных два сантиметра,
парикмахерским искусством ньягошки не блистали.
Что ждёт впереди?Полная неизвестность.
Вскоре по выходе из конторы шкипер и консультант рас-
стались без единого слова,пожав на прощание руки.Коел —
уже в комбезе,кофте и разношенных спорт-ботах — осталась
наедине с мистером Кермаком.
Нельзя откладывать выяснение вопроса «Кто есть кто?».
Поскольку будущего всё равно не избежать,надо модифици-
ровать его под себя.Ведь рано или поздно грянет час,когда
груз,заработок и сама шкура капитана будут зависеть от на-
строения штурмана,— и капитан должен это усвоить!заодно
узнаем рамки дозволенного.
352
— Мистер Кермак,разрешите спросить?
— Спрашивай,— буркнул он,глядя перед собой.Недурное
начало.У ньягонцев рабы не начинают разговор.Коел поудоб-
ней разместила на плече лямку вещмешка.
— Какое у вас судно?
— У меня нет судна.
— А экипаж — уже укомплектован?
— У меня нет экипажа.Одна ты.
— О-о...значит,вы работаете на хозяина?— Ответы Ни-
келя привели Коел в замешательство.Почему его звали шки-
пером,если он без судна?польстить хотели,что ли?но такая
лесть похожа на издёвку — а он и веком не шевельнул.
Вблизи,спокойными глазами,Никель отнюдь не походил
на тех молодцов с капитанскими дипломами,каких можно
встретить в космопортах.На искателях вакансий,даже при
большом внешнем лоске,нетрудно найти следы дешёвых —
из-за хронического безденежья — излишеств.Этот был свеж
и гладок...
...словно вышел из витрины.
Крайне редкие морщинки на его холодноватом лице выгля-
дели посторонними,словно их провели по коже ультратонким
карболитовым резцом.
— И хозяина у меня нет.Ты ела сегодня?..На,пойди,купи
себе чего-нибудь.
«Он настолько нелюдимый,что ему и говорить невмоготу?
— недоумевала Коел,набивая сумку консервами и пачками
галет.— И мне надо расстраиваться из-за этого?..Капитан,
живущий строго по уставу,— совсем неплохо.Подождём,по-
ка он наберёт остальных.Насчёт должности старпома — вид-
но будет,но не мешает выглядеть вольняшкой,и встречать
всех новеньких по-сержантски.“Сэр,доверьтесь мне.Я выму-
штрую этих обезьян и внушу им,что такое судовой рабочий.
Это — каторжник,сэр!"Надо,Коел.Надо мало-помалу рас-
ширить свои полномочия».
— Сэр,я позволила себе купить пакетик чая.
353
«Или — или!или в ухо,или согласится.Будем считать
это тестом на жадность.Чай,даже этот поддельный,— не
дешёвый».
— Не пью.
«Ну хоть за перерасход не выругал».
Форт вспомнил,чем ещё был знаменателен 6242 год.Ко-
гда он уже служил в туанском космофлоте по приговору им-
перского суда,а Коел изучала основы покорности с помощью
электрохлыста,федеральный конгресс дожал эриданское Со-
словное Собрание,и Эридан отменил рабство...которое за-
благовременно откочевало в Аламбук,где могло спокойно про-
цветать веками.
«Чем с пеной у рта орать “Права человека!права челове-
ка!"и устраивать всегалактическое шоу с разбиванием цепей,
лучше бы переписали по уму кодекс законов о труде,а то он
напоминает Эридан до реформы.А сюда высадить пяток бри-
гад Звёздной Пехоты;здесь она нужней,чем на парадах.Или
сэйсидов — с партизанами в Сэнтрал-Сити без них справимся;
пусть они тут с настоящим врагом познакомятся — горожан-
то гонять легко,а как вам покажется двуногое вооружённое
зверьё?..Да,я по натуре интервент.По-моему,это законно
— где наших воспитывают хлыстом,туда должен обрушиться
кулак державы».
— Покажи покупки.Чек сохранила?..ах,не дают?Жди
меня тут.
Из лавки послышались громкие голоса,ньягонский крик,
что-то лопнуло,громыхнуло.Никель вышел,сказав в лавку
на прощание;
— Зови ножей,ежей,ужей — кого хочешь.Тогда ты при
них съешь ту банку,которую я сохранил на память.Если вы-
живешь — иск вчиню за попытку отравления дорогостоящей
рабыни.Кстати,я веду дела с Неминучими Ножами,так что
раскинь умом,кого они осудят.
Лавочник догнал Никеля с Коел и,долго кланяясь на ходу,
просил взять возмещение за причинённое неудобство.Коел
354
сочла за благо промолчать и молчала до номера в отеле.
Сразу видно — тут живёт мужчина.Вещи сметены в один
угол (вроде уборку сделал) и накрыты ньягонской постелью
(вроде спрятал).Пустынное жилище нагоняло щемящую тоску
и чувство напрасности жизни.
Переступив порог,Коел вмиг потеряла представление о
том,зачем её купили.Какой экипаж,какой старпом?На что
человеку,проживающему в голом номере,навигатор стоимо-
стью в восемь с половиной тысяч бассов с учётом налогов?
Вокруг Коел начала завиваться пустота,даже в ушах гул
послышался.Неожиданно ясно возникла мысль:освобождени-
ем даже не пахнет,а что будет —знает одна чернота,живущая
в кладезе.
Стоило вспомнить зал и зев колодца,как сердце заколоти-
лось и во рту появился вяжущий вкус страха.А сзади стоял
безмолвный Никель Кермак.
— Зачем я вам нужна?— глухо промолвила Коел.
— Будешь спать там,за перегородкой.Сейчас я уберу от-
туда лишнее.
— Кто вы?
— Имеется душ.Воду для мытья дают без графика,когда
попало.— Голос донёсся из дальней комнатушки вместе с
плеском.— Хм,тебе везёт.Сполоснись,если хочешь.
— Вы меня слышите?!
«Чем я могу тебе помочь,подружка?Сказку про добрых
самаритян рассказать?время не пришло.Терпи меня».
— Не ори,я не глухой.— Никель появился из-за перего-
родки,вытирая руки.
— Так что же вы не отвечаете?
— Незачем.
— Ладно.— Голос Коел стал твёрже.— Плитка и холо-
дильник работают?
— Когда есть ток.Судя по лампам...
— По-вашему,я нервная?
— На твоём месте я бы тоже нервничал.
355
— Не хотите,чтобы я с ума слетела?Тогда не подходите
близко.Когда войду в норму,буду вести себя вполне сносно,
а сейчас — пожалуйста,не дёргайте меня и не разглядывайте,
иначе я волнуюсь,говорю и делаю разную чушь.
Это был рискованный наезд,но он сработал.Коел выиграла
ещё балл в противостоянии с хозяином.
— Спасибо за предупреждение.— Никель выслушал её
безучастно.Он дышал ровно и медленно.Дышит!а то в голову
уже лезли всякие бредни...
— Я из Сэнтрал-Сити.Не приходилось бывать?— Разговор
вырывался из Коел какими-то почти несвязными,беспорядоч-
ными клочками.
— Я там родился.— Впервые в голосе Никеля дрогнуло
что-то человеческое,но он тут же наглухо закрылся.— Мне
придётся уходить,я буду запирать тебя.
— Да,конечно.— Она немного поникла.
Когда тобой неотступно владеет беспокойство,можно
мыться и семь,и десять раз на дню;водные процедуры умиро-
творяют нервную систему.Регулятор душа раньше имел огра-
ничитель,но кто-то очень сильный вывернул его,и Коел поз-
волила себе обливаться целыми потоками воды.Платит хозя-
ин.Кто имеет средства на невольницу,найдёт и на её мытьё.
Бутылка с шампунем — неважнецкое оружие,но если раз-
махнуться,по тыкве хлопнет весомо.Она по опыту знача,что
под шум душа удобно подкрадываться.При стыковках кораб-
лей в космосе,при нелегальных посадках на планетах освое-
ния,населённых отщепенцами и хищниками,при визитах на
пиратские базы приходилось сталкиваться с теми,кому слово
«рабыня» мгновенно распаляет воображение.Нихан с хлыстом
и удальцами был как нельзя кстати:«Оставь;это моя вещь».
Вытершись и надевая халат,она прислушалась к беседе в
главной комнате.Один — Никель,а кто второй?
— Для чего ты с ними препирался?— говорил обладатель
мягкого и бархатного молодого голоса.
356
— Ради экономии.Деньги подотчётные,казённые.Мы сбе-
регли почти четыре мириада!— тихо,но энергично доказывал
Никель.
— Мы запросто могли отдать и втрое больше.
— Прямо так и отдать!..Нельзя сразу платить,что ска-
жут;это вызывает разные сомнения.Если торг уместен,есть
смысл требовать скидку — видишь,удалось сбить цену почти
наполовину!
— Это меня и настораживает.— Бархатный голос стал
жёстче.— Товар стоил первоначальной цены,и вдруг такая
уступка...Здесь что-то неладно.Однако,Эксперт,твои при-
ёмы...тебе нравилось играть на нервах?Меня ты заставил
беспокоиться,её расстроил до слёз — а ведь нам предстоит
отправлять её на Иссу.
— Я не мог ей подмигивать.Она бы не так поняла и ещё
хуже разладилась.
— Не надо было усугублять.Сперва ты дал ей сложное
задание...
— Задание плёвое,второкурсник справится.
—...потом завёл речь о sexy,словно намеренно желая
сбить её с толку.
— Хороший навигатор в рабочем режиме — существо глу-
хое и бесполое.
Тут Коел не выдержала и ворвалась в главную комнату.
Если сейчас не расставить отношения как следует,потом они
могут зайти непоправимо далеко.Что это значит — «отправ-
лять её на Иссу»?!
Никель и консультант — вот кто был вторым!— одновре-
менно повернулись к ней.
— Если кто!ещё раз!скажет про sexy!я кому-то глаза
выцарапаю!!Ясно?!— В пакле мокрых волос,раскрасневшаяся
от струй душа,одетая развевающимся вихрем банного халата,
со свирепо-озлобленным лицом,она походила на ведьму.Её
появление не вызвало ни гримас насмешки,как можно было
ожидать от самоуверенных самцов,ни гнева — собеседники
357
переглянулись и дружно,тяжко вздохнули.
Было о чём горевать — один не хотел,а другой не мог.
Пытаясь понять их вздох,Коел всмотрелась в лица зем-
лян,сидящих по-ньягонски.Никель без шляпы;лампы одина-
ково освещали его и консультанта.Почти ровесники,моложе
тридцати,они различались лишь сложением — Никель был
помассивнее — да цветом глаз и волос.Но сейчас она могла
их сравнивать.
Кожа.Когда они оказались рядом,в одной позе,разница
стала видна — у консультанта кожа была обыкновенной,люд-
ской,а у Никеля — слишком ровной и гладкой,идеальной.
Смекнув,что на какое-то время она овладела ситуацией,
Коел решительно шагнула к ним:
— Куда вы собрались увезти меня?С какой целью?Если
вы что-то замышляете...я никуда не полечу,пока не рас-
скажете!Думаете,я не смогу всё испортить?учтите — здесь
следят за перемещением рабов!Любой патруль задержит вас,
если я закричу,что...
— Вот о чём я говорил,— ньягонским жестом,с поворотом
кисти,указал на неё консультант.— Она уже нам угрожает.
— Имею право,если мной распоряжаются не по закону!—
наступала Коел.— У меня,между прочим,права есть!
— Так-то лучше.— Неожиданно лицо Никеля осветилось
улыбкой.— Затрушенная,ты плохо выглядишь.
— Не улыбайся мне.Я в твоих ухмылках не нуждаюсь.
Отвечайте — что задумано насчёт Иссы?— Перейдя на «ты»,
Коел осмелела,но тон её был взвинченный,грозящий срывом.
От мужчин,сидящих перед ней,по-прежнему исходили угроза
и опасность,а их спокойствие могло означать,что они ничуть
не боятся её вызывающей дерзости.
— Ты полетишь на Иссу,— просто и коротко ответил кон-
сультант.— Там тебя встретят и повезут дальше.
— Пока не узнаю,куда это — «дальше»,я с места не дви-
нусь!Я вам не доверяю.
— Здесь никто никому не доверяет,— молвил Никель.—
358
Но тебе — придётся.Не тащить же тебя на волю силой.
— О,тащить вы можете!вдвоём — одну!..— Разогнавшись,
Коел вдруг осеклась.— Как — «на волю»?вы кто?Ты —
не консультант,верно?вы — компаньоны?О чьих казённых
деньгах вы говорили?Вы купили меня для кого-то?
— Не купили,а выкупили,— терпеливо разъяснил кон-
сультант.— Через контору и купчую,иначе бы нам тебя не
продали.Ты поступишь умно,если будешь об этом помалки-
вать.
— Но...пять мириадов плюс налоги...— Коел растеря-
лась.— Кто вбухал в меня такие деньги?
— Святая истинная церковь.Мы — из ордена тринитари-
ев;слышала о таком?Наша специальность — освобождение
рабов и пленных.Работаем инкогнито,в штатском.Я — брат
Валентин,— представился Никель,— а он — брат Жозеф.
— Вы — тринитарии?!.— Коел ошарашенно глядела то на
одного,то на другого.
— Могу повторить столько раз,сколько надо,чтобы ты
поверила.Но если ты нас выдашь,нам придётся туго.
— Господи,— внезапно выдохшись,как на допросе,Коел
расплакалась,— я вам не верю,не верю!Это ужасно,вы не
сможете...меня не выпустят!
— Какой штамп тебе поставили?— Pax быстро поднялся с
плетёнки.— «Особо неблагонадёжна»?почему?это связано с
петицией?С обрядом на Чёрном алтаре?
— Не называй его!— закричала Коел.— Никогда не назы-
вай!!И ты тоже!..или я вас зарежу ночью!
— Спать будем по очереди,— мрачно заключил Форт.
— Ты вообще спать не умеешь!перестань прикидываться
человеком!Ты — киборг,я же вижу.
— Он человек,— пытался успокоить её Pax.
— Чёрта с два — человек!Я централка,я этих кукол выше
крыши навидалась,их у нас миллионы!А ты что — не понял,
кто это?Скажи ещё,что он твой начальник.
— Формально — да.По документам я его раб.
359
Коел,ещё в слезах,рассмеялась:
—Вы запутались в своих инкогнито,ребята!Так не бывает.
Киборг — раб человека,а не наоборот.Он тебя не ударит,Три
Закона не дадут.Ударь его,мистер Кермак!что,руку заело?
— Зачем мне его бить?— пожал плечами Никель.— По-
моему,глупейшее деление — считать человеком лишь того,
кто может убить себе подобного...Насилие,свобода,под-
чинение — вместе они образуют сложнейшую философскую
проблему,над которой стоит подумать!
— Займись этим по дороге к билетной кассе,— настой-
чиво посоветовал Pax.— Для вывоза рабыни на Иссу надо
предъявить её рабочую карточку.У тебя обязательно возник-
нут сложности — те,о которых я сказал,и даже хуже.Я не
думал,что у неё такой плохой штамп.
— Тогда,может быть,за билетом ты пойдёшь?
— Она чья — твоя или моя?Ты владелец,тебе и ругаться.
— Я — его?!это дурь!робот не может купить человека!и
быть братом-тринитарием — тоже!
— Уйду я от вас.— Взяв карточку,Форт пошёл к двери.
— А то сижу и слушаю,как унижают моё достоинство...
— Говорю вам — меня не выпустят!
— Преодолимо.— Никель задержался у порога.— Мы
найдём на Иссе поручителей,они возьмут тебя под локти и
утащат.Ты,главное,долети и выйди из шлюза,а дальше тебе
не о чем заботиться.
— Учти,потребуют доплату за конвой,место в судовом
карцере и аренду кандалов.Это примерно восьмисотка крин.
— Ещё полтораста бассов на ветер,кошмар!Парсек мож-
но пролететь за пять с полтиной,а эти отродья за вшивых
четыреста штук километров дерут такие бутки!Не планета,
а свиная доилка!..а в своих наручниках на борт пускают?Я
видел в лавочке,купил бы.Размер вроде подходящий.
— Брат мой,не согрешай в номинации «гнев» и помни
о понятии «навязанная монопольная услуга».У кланов,что
крышуют лифты на Иссу,много охранников без дела зевает
360
— им тоже жить надо.Высшая цель оправдает нам расходы.
Да,ещё карточку в кассе испачкают штемпелем.От этого не
откупишься,но можно поворчать.
— Буду молиться об умилении злого сердца,дабы не вы-
нести окошко кассы вместе с билетёром.
— Это не киборг.— Коел зачарованно уставилась на за-
крывшуюся за Никелем дверь.— Это полоумный киборг.Ты
спишь с ним в одной комнате?я бы не решилась.Вдруг он
начнёт всё крушить,когда вирусы доедят его мозг?..
— Он очень добрый и деликатный парень.
— Да уж!..— Утирая слёзы,Коел вспомнила,как Никель
ходил в лавку разбираться.Повадки централа,жаргон...«Я
там родился».Похоже на то.Только не «родился»,а «был
собран на конвейере General Robots».
Но тут же она спохватилась об ином:
— А моя рабочая карточка?У него не отберут её?Это
документ;я должна взять карточку с собой!может,мне по
ней восстановят косменский стаж.
— Неужели всё это время ты платила профсоюзные взно-
сы?— спросил бессердечный Pax.
— Что же — у меня пропадут шесть лет из стажа?!—
Всплеск негодования и снова слёзный блеск в глазах.
— Потом у тебя будет гораздо больше времени,чтобы по-
святить его этой проблеме.Сейчас есть дела поважней.
— Кто встретит меня на Иссе?— Коел с усилием смогла
вернуться в колею.
— Как раз об этом я хотел с тобой побеседовать.— Брат
Жозеф,в отличие от грубоватого и порой несдержанного на
язык Никеля,был обходителен и по-ньягонски тих.— По пути
на Иссу ты должна выглядеть так,словно не представляешь,
куда тебя везут,и ожидаешь самого худшего.
— И притворяться не придётся,я вся на нервах.
— Следи,чтобы случайно не улыбнуться.Только встре-
воженное и печальное лицо.В Аламбуке большой траур,за
улыбку могут избить.
361
— А что произошло?Я была заперта,потом сборы...Тем
нашим,кого успела увидеть,с прошлой полночи запретили
выходить из нор.Вроде убили кого-то?
— Той полночью неизвестный убийца,— брат Жозеф
вздохнул с унылым оттенком,который приличествует духов-
ному лицу,по воле обстоятельств говорящему о кровавом зло-
деянии,— зарезал Первого из преосвященных жрецов,благо-
датного Шуламангу.Все скорбят.
— Ийо-хаа!— Воспрянув,Коел расцвела,как весенний
сад.— А некоторые глядят и радуются!Спасибо за новость,
брат Жозеф!о,я давно не была так счастлива!это правда?
— Нам по уставу ордена запрещено лгать,— скромно по-
тупился Pax.
— Так и надо этой чёрной гадине!— разгорелась Коел.—
Я бы их,псей...— Последовал сжатый,но искренний список
пыток и казней,долго копившийся в тайной глубине её души.
— Тебя встретят люди Эрке и сотрудники Гэлп Сэкоунтэй,
— приглушенно,но отчётливо и твёрдо продолжил красивый
и мужественный брат Жозеф.— Град Эрке берёт тебя под
защиту.
— Я полагаю,это не благотворительная акция?— серьёзно
спросила Коел.
— Эрке обеспечит тебе свободу и безопасность,ничего не
требуя взамен.Но ты поможешь очень многим людям,если со-
гласишься дать показания о том,что происходит в Аламбуке.
Готова ли ты пойти на это?
— Я?!готова!— не раздумывая,решительно сказала Коел.
— Я руку отдам,чтоб рассказать!Ты будешь за меня молить-
ся?
— Непременно.
Лицо Коел,окрылённой счастьем и яростью,буквально
светилось от нахлынувших чувств;желание запечатлеть на
нём братский поцелуй мог смирить разве что риск обжечься.
Но Pax взирал на неё холодно.В сердце его извивалась тос-
ка об утраченном,а шёпот внутри выговаривал слова:«Боль-
362
шие воды не могут потушить любви,и реки не зальют
её...»
— В память о благодатном учителе,взошедшем по семи-
цветному мечу на облака,чьё святое небесное имя —Надежда
Бойцов,Светоч Сражающихся,мы открываем финал жестоких
игр на новом ограждённом помосте в стиле Царь Горы.Покло-
нимся духу учителя!
На опоясавших арену многоярусных рядах поднялись с
плетёнок строго одетые в тёмное мужчины и женщины с при-
крытыми лицами,чтобы одинаково отвесить церемониальный
поклон.Вышли судейские в лаковых масках,каждый нёс в
вытянутой руке позолоченный ритуальный шнур;отовсюду их
приветствовал стук ладоней по доскам ярусов для сидения.
Судьи жестоких игр выступали чинно,как предписывает обы-
чай,— по чёрным оскаленным маскам прорисованы кроваво-
оранжевые полосы,уши масок как бы пламенные.Юнцы в
масках сна и утомления мели дорожки для подхода бойцов
с наставниками и прислужниками,а из-за занавесов низкого
прохода,ведущего к норам свирепых единоборцев,дрожью до-
носился серебряный бой палочек по металлическим полосам.
— Школа Низвергающих выставит трёх.Никто не видел
их.По слухам — настоящие каменные чудища,обладающие
полным совершенством воли.
— Я ставлю на проверенных,испытанных бойцов.Седые
уши,проседь на теле — вот знаки,указывающие победите