close

Вход

Забыли?

вход по аккаунту

?

Ohota na oborotnya

код для вставкиСкачать
Охота на оборотня
Алина Лесная
2
Часть 1.ПРАВО НА ЖИЗНЬ
Что,если ты — эльф,но тебе только двадцать три года.Что,
если ты — капитан городской стражи,но никто не воспринимает
тебя всерьёз.Если та,в чьи руки попало волшебное фамильное
кольцо,всего лишь вредная девчонка-оборотень,а единственный,
кому доверяешь — твой собственный домовой.И что,если кто-то
жестокий начинает безжалостно убивать горожан накануне Нового
Года,и у тебя есть только три дня,чтобы найти и поймать зверя...
Часть 2.ПРАВО НА ВЫБОР
Казалось бы,все закончилось,но капитан стражи вновь рвет-
ся в бой.На поясе — именные сабли,на плече — верный домовой,
по правую руку — неугомонная девушка-оборотень.Но,если в де-
ло вмешивается капризная богиня Любви,последствия могут быть
непредсказуемыми.
Оглавление
Алина Лесная (Алина Илларионова)
ОХОТА НА ОБОРОТНЯ
4
Издательство:«АРМАДА».Рисунки:Олег Бабкин
6
ОБЛОЖКА
.....................
7
ФРОНСИПСИС
..................
7
ЧАСТЬ 1.ПРАВО НА ЖИЗНЬ
8
ПРОЛОГ
9
ГЛАВА 1
13
ГЛАВА 2
27
∗ ∗ ∗
.........................
31
ГЛАВА 3
39
Год спустя
......................
39
∗ ∗ ∗
.........................
51
ГЛАВА 4
54
∗ ∗ ∗
.........................
59
∗ ∗ ∗
.........................
62
ГЛАВА 5
72
ГЛАВА 6
82
∗ ∗ ∗
.........................
83
3
4 Оглавление
∗ ∗ ∗
.........................
86
ГЛАВА 7
91
∗ ∗ ∗
.........................
97
ГЛАВА 8
103
∗ ∗ ∗
.........................
105
∗ ∗ ∗
.........................
107
∗ ∗ ∗
.........................
108
∗ ∗ ∗
.........................
108
ГЛАВА 9
112
∗ ∗ ∗
.........................
114
∗ ∗ ∗
.........................
118
∗ ∗ ∗
.........................
123
ГЛАВА 10
129
ГЛАВА 11
141
∗ ∗ ∗
.........................
144
∗ ∗ ∗
.........................
150
ГЛАВА 12
153
ГЛАВА 13
163
∗ ∗ ∗
.........................
166
∗ ∗ ∗
.........................
168
ГЛАВА 14
176
ГЛАВА 15
185
∗ ∗ ∗
.........................
186
∗ ∗ ∗
.........................
190
ГЛАВА 16
202
∗ ∗ ∗
.........................
208
Оглавление 5
ГЛАВА 17
219
∗ ∗ ∗
.........................
223
∗ ∗ ∗
.........................
230
ЧАСТЬ 2.ПРАВО НА ВЫБОР
232
ПРОЛОГ
233
ГЛАВА 1
236
ГЛАВА 2
249
∗ ∗ ∗
.........................
254
∗ ∗ ∗
.........................
257
ГЛАВА 3
262
∗ ∗ ∗
.........................
274
ГЛАВА 4
276
∗ ∗ ∗
.........................
284
ГЛАВА 5
289
∗ ∗ ∗
.........................
294
∗ ∗ ∗
.........................
295
ГЛАВА 6
301
∗ ∗ ∗
.........................
316
ГЛАВА 7
319
∗ ∗ ∗
.........................
320
∗ ∗ ∗
.........................
321
∗ ∗ ∗
.........................
324
ГЛАВА 8
330
ГЛАВА 9
342
6 Оглавление
ГЛАВА 10
361
ГЛАВА 11
371
ГЛАВА 12
383
∗ ∗ ∗
.........................
391
∗ ∗ ∗
.........................
394
ГЛАВА 13
395
∗ ∗ ∗
.........................
405
∗ ∗ ∗
.........................
409
ГЛАВА 14
410
∗ ∗ ∗
.........................
416
ГЛАВА 15
421
ГЛАВА 16
434
∗ ∗ ∗
.........................
439
ГЛАВА 17
444
∗ ∗ ∗
.........................
450
∗ ∗ ∗
.........................
454
ГЛАВА 18
457
∗ ∗ ∗
.........................
462
ГЛАВА 19
478
∗ ∗ ∗
.........................
489
ГЛАВА 20
491
∗ ∗ ∗
.........................
500
ГЛАВА 21
510
ГЛАВА 22
521
Оглавление 7
ЭПИЛОГ
531
Полтора месяца спустя
.............
531
Алина Лесная (Алина Илларионова)
ОХОТА НА ОБОРОТНЯ
8
9
С ОСОБОЙ
БЛАГОДАРНОСТЬЮ
STUdy ЗА РЕГУЛЯРНЫЙ
ОТЛОВ ОШИБОК,IRON
FOX ЗА
НЕЗАБЫВАЕМЫЕ
КОММЕНТАРИИ И
АНДЕРУ ТЭЛ САШУ ЗА
МОРАЛЬНУЮ
ПОДДЕРЖКУ.С МОРЕМ
БЛАГОДАРНОСТИ
АСТАХОВОЙ
ЛЮДМИЛЕ ЗА ТЕПЛО,
СТОЛЬ РЕДКОЕ В
НАШЕ ВРЕМЯ И
АНДРЕЮ ЗА
ПОДДЕРЖКУ,
НЕОБХОДИМУЮ
КАЖДОМУ
ЧЕЛОВЕКУ.РОМАН
ВЫЙДЕТ В
ИЗДАТЕЛЬСТВЕ
«АРМАДА» В НОЯБРЕ.
Алина Илларионова
10
Издательство:«АРМАДА».Рисунки:Олег
Бабкин
11
ОБЛОЖКА
ФРОНСИПСИС
ЧАСТЬ 1.ПРАВО НА ЖИЗНЬ
12
ПРОЛОГ
Раскол среди столичных магов назревал давно,пока инициа-
тиву не проявил повелитель Неверрийской Империи Аристарх
IX.Достоин ли нелюдь жизни — вот в чём вопрос,и про-
блему эту решать надо в спешном порядке.Почему горстке
эльфов принадлежит Вековечный Лес Силль-Миеллон с озе-
ром Природной Магии посередине?Над другим Источником
трясут бородищами жадные гномы с Рудного Мыса — сами
почти не пользуются и людям не дают.Равеннский Источник
— Колодец Магии — принадлежит человечеству,но он всего
один,а людей так много...
Война началась внезапно,в ночь на 15 первозвона 1416
года.Хлынула алой волной,разбежалась кругами от невер-
рийской столицы.Статуи Хранителей Равенны безмолвно на-
блюдали за вспыхнувшей резнёй,не в силах ни помочь одним,
ни защитить других — горожане-люди убивали нелюдей.По-
следние даже не успели понять,что происходит.Горели ма-
стерские гномов вместе с самими хозяевами,солдаты Импер-
ской Гвардии расстреливали из луков и арбалетов недавних
собутыльников — наёмников-орков.Уцелевшие нелюди в па-
нике бросились к городским воротам,но напрасно:окованные
сталью двери были заперты.
Колдуны-мятежники так и не сумели захватить Колодец,
спрятанный в подземелье главной башни Академии Магии.
Их оппоненты запечатали все ходы из зала,оставив за со-
бой право распоряжаться источником абсолютной силы.В ру-
ках повстанцев остались лишь собственные либры — амулеты-
накопители магии — вещицы крайне полезные,но,к сожале-
13
14 ПРОЛОГ
нию,исчерпаемые.Однако маги не унывали — на их стороне
оказалась большая часть Имперской Гвардии во главе с самим
Аристархом IX,и праведный гнев горожан.Эльфам мигом при-
помнили излишнее высокомерие и любвеобильность,а гномам
— природную скупость и расчётливость.А орки?Язычники
они,и этим всё сказано.Вперёд на проклятых тварей да с
Божьей Помощью!Ур-ра!!!Хвала Триединому!
За ночь Алой Волны люди вырезали «нелюдскую» поло-
вину столицы и тех,кто пытался им помочь,а утром за го-
родской стеной сожгли тела во славу Божию.Волна хлынула
дальше на города,селения и деревни.Но за пределами Ра-
венны пыл народа угас — отчего-то простые неверрийцы не
торопились вступать в ряды Праведного войска.Жалостливые
крестьяне укрывали в своих домах чудом уцелевших нелю-
дей,некоторые покидали жилища и шли,куда глаза глядят.
Иные города встречали отряды Императора наглухо заперты-
ми воротами,а деревни — вилами да кольями.Селянам было
наплевать и на Источники,и на самих воинствующих магов,
да и на Императора,в общем-то.Их гораздо больше волно-
вали вытоптанные поля и съеденная голодными праведниками
скотина.Ропот становился вгромче,а в руках бывших пахарей
засверкали невесть откуда взявшиеся мечи.
Алой Волне так и не довелось затопить кровью всю Невер-
ру,и виноватыми в собственной неудаче оказались всё те же
маги.Войско замерло на Силль-Миеллонской опушке — на
месте Вековечного Леса клубился туман,белесый и густой,
как мучной кисель.Маги и не подумали остановить Импера-
тора,вошедшего в раж,и с боевым кличем да десятком самых
безрассудных воинов ринувшегося побеждать чудного непри-
ятеля.Обычные эльфийские штучки,что тут такого?Спустя
два часа туман нехотя выплюнул взмокших и косящих диким
глазом коней.Без сёдел и без седоков.Перворожденные про-
сили Магию о защите,и она помогла.
Среди так,казалось бы,крепко сколоченного войска нача-
лись брожения.Гвардейцы присягали Императору,а вовсе не
15
магам с их экспериментами,разногласиями и прочими непо-
нятностями.Колдунишки и друг с другом договориться не
могут.Озверевшие горожане потихоньку студили горячие го-
ловы да призадумывались,с чего на соседей вдруг наброси-
лись?Мудрые и дальновидные храмовники,крепко поразмыс-
лив,встали на сторону большинства.А где Церковь и вера —
там,как известно,истина и Бог.Кто оказался во всём вино-
ват?Маги...
Проклюнувшийся было росток смуты безжалостно растоп-
тали принц Аристан и орочье войско.Лёгкие на подъём степ-
няки без лишних раздумий похватали мечи да топоры и отпра-
вились вслед за недавним гостем наводить в Неверре порядок.
Орку что от жизни нужно?Добрый меч да пива кружку!На
хмель Аристан не поскупится,а магов зеленокожие воители
о-очень не любили...
Одумавшиеся гвардейцы бросились в ноги вернувшемуся
из Оркана принцу...Да нет,не принцу уже,а без пяти ми-
нут Повелителю Неверрийской Империи Аристану I.Импера-
тор действовал решительно:покаявшихся наказал монеткой,
недовольных казнил без проволочек.В Рудный Мыс и Ве-
ковечный лес отправились гонцы с душевными извинениями,
просьбами вернуться,а также посулами льгот и привилегий.
1 славицы 1417 года Аристан I прошествовал в Зал Посвя-
щения.Гномы,дуясь от собственной находчивости и преду-
смотрительности,вручили юноше новенькую Императорскую
Корону взамен старой,бесследно исчезнувшей в тумане.Эль-
фы отреагировали странно — стены зала содрогнулись от гро-
могласного хохота,а из инкрустированной самоцветами короб-
ки была извлечена...Да-да,она самая,пропавшая фамиль-
ная.Орки решили выделиться и подарили Императору коня,
который тут же от переизбытка чувств унавозил Зал Посвя-
щения.
Торжественный день был ознаменован не только коронаци-
ей и мелким конским пакостничеством.Наступил Новый Год,
и в честь праздника межрасовый конфликт официально счи-
16 ПРОЛОГ
тался исчерпанным.На золочёной гербовой бумаге появились
вензеля Владык Союзных Рас,но ещё в течение нескольких
лет специально сколоченные отряды искали ватаги разбойни-
ков под предводительством опальных магов,подобно блохам
расползшиеся в спутанной шерсти Неверры.
ГЛАВА 1
18 вьюжня 1434 года от С.Б.
1
Высокий стройный юноша неторопливо шагал по Весенней
Улице к дому градоправителя Грайта.Он знал,что остальные
стражники уже собрались и все ждут только его,но двигался
нарочито медленно.Арвиэль Винтерфелл наслаждался тиши-
ной морозной зимней ночи.На улицах — никого,даже собак
сердобольные хозяева пустили греться в дом.Температура,
при которой плевок замерзал на лету,ужасала всё население
маленького Северинга.
Городок вполне оправдывал название — он находился на
северо-востоке необъятной Неверрийской Империи,прости-
равшей свои границы от Бескрайнего Океана на западе до
Орканских степей на востоке,от ледяных вод Себерского Пе-
релива на севере до скал Поднебесной Цепи на юге.Но для
Вилля такая погода была вполне привычной.Он снял капю-
шон и откинул плащ за спину,оставив плечи открытыми,и
теперь получал полное удовольствие от хрустящего под нога-
ми серебристо-белого снега,от скрипа заиндевевших деревьев.
Казалось,трещит и воздух,и сам Небесный Полог искрит
жгучими морозными звёздами.Окна домов мерцали лучин-
ками да редкими огоньками восковых свечей.Это в столице
каждый уважающий себя горожанин зажигает с заходом солн-
1
Слово Божие.22-го марта 1 года — День сошествия Иллиатара к уче-
никам.Март официально был признан первым месяцем года,и с тех пор
летоисчисление ведётся от 1.01.01.Праздник Нового Года отмечается
1-го марта и совпадает с Праздником Весны-Дарительницы Жизни.
17
18 ГЛАВА 1
ца дорогущий магический светильник,а Северинг — провин-
ция.Какое же в провинции колдовство?
Юный стражник остановился на пороге искомого здания и,
уперев руки в бока,уставился в небо.Волчий Глаз в созвездии
Малого Черпака весело подмигнул.
— Хорошо!Красота!
Он сказал это нарочито протяжно и хрипло,совсем как
люди.Однако Арвиэль Винтерфелл отнюдь не был человеком.
Острые уши и зелёные миндалевидные глаза указывали на
принадлежность их хозяина к Дивному Народу.Так думали
все жители Северинга.То,что эти самые уши,равно как щёки
и нос никогда не краснеют даже при сильном морозе,почему-
то никто не замечал.Настоящий эльф уже давно покрылся бы
инеем и имел под носом красивую сосульку,но лицо Вилля
даже не порозовело.Он ещё раз вдохнул полной грудью и
решительно распахнул дверь.
Зал Совещаний,Зал Суда,Общая Зала — так,и ещё полу-
дюжиной разных названий именовали большую удлинённую
комнату,похожую на огромный коридор.Здесь устраивали го-
родские пиршества.Тогда столы сдвигали ближе к центру,и
то,что их вереница частенько тянулась далеко за порог,нико-
го не смущало.Если намечалось судебное разбирательство,те
же столы и скамейки размещали вдоль стен.Тогда любопыт-
ные горожане имели удовольствие наблюдать за сложными и
многотрудными тяготами по поводу пропавшей,а,значит,уво-
рованной кем-то свиньи.
Особо интересные «дела» проходили в середине весны,ко-
гда перепахивались огороды.Две соседки почему-то никак не
могли поделить смежную полосу земли в локоть шириной.Де-
баты проходили на повышенных тонах,и почти всё население
Северинга стягивалось послушать ругательства,придуманные
женщинами за долгую зиму.При этом мужики-люди умуд-
рялись покупать у мужиков-гномов дешёвый самогон,и тут
же всем скопом его распивали.Жены и тех,и других терпе-
ливо ждали,пока вторые половины окончательно не рассоп-
19
ливятся,после чего начиналось побоище с участием приго-
товленных заранее сковород и скалок.Немногочисленные ор-
ки мудро стояли в стороне,глядели на ежегодний спектакль
и делали ставки на победителя.А заодно внимательно при-
слушивались к царившей в доме и на площади брани:вдруг
промелькнёт выражение,ими ранее не слышанное?Хрупкие
дриады-кружевницы смотрели на царящее безобразие с ужа-
сом,сжимая на груди ручки с тонкими,как паучьи лапки,
пальчиками.
Зала занимала первый этаж дома,который был самым
крупным каменным строением в Северинге.Конечно,за ис-
ключением Храма Триединого.
В доме было относительно тихо,но стоило эльфу пересту-
пить порог,как поднялся такой гвалт,что чуткие уши Вилля
едва не свернулись в трубочку.
— Ура-а!— заорал Грайт и поднял в воздух стакан.
—Ура-а!—подхватили все,тоже усердно махая стаканами.
Стражники почему-то веселились,хотя повод для собра-
ния был весьма печален — три дня назад умер их начальник.
Погиб смертью мученической,но отнюдь не героической — он
нарвался на безумного скалозуба.
2
Вилль скалозуба убил,но
капитана стражи это не вернуло,и теперь его хладное тело по-
коилось в мёрзлой земле.А бывшие подчинённые празднуют
и пьют!Стражники столпились посередине комнаты,окружив
странную фигуру,накрытую весёленьким покрывалом в цве-
точек.
— Арвиэль!— торжественно начал градоправитель.— Наш
уважаемый капитан стражи Прокопий Вёдро погиб!Но жизнь
должна продолжаться,и поэтому мы решили избрать нового
2
Скалозуб — лесной зверь,размером чуть крупнее бурого медведя.От-
личается огромной,от уха до уха клыкастой пастью и синевато-серой шер-
стью.Несмотря на внушительные размеры,скалозубы довольно трусливы
и предпочитают питаться мелкой живностью.В простонародье их называ-
ют «зубоскалами» и ошибочно почитают за нечисть.
20 ГЛАВА 1
капитана!
— Это правильно,— согласно кивнул эльф.
— А поскольку ты опоздал,то единогласным решением мы
выбрали его без тебя!
— Да?— удивился парень.Ему было немного неприятно,
что люди всё обсудили без него.— И кого?
— Тебя!
— Меня?!
— Тебя!— подтвердил дядька Темар.— А кого ещё?
Кого?Парень обвёл присутствующих недоумённым взгля-
дом.Но он же самый младший!Как сможет приказывать лю-
дям,которые в отцы ему годятся?!
Старый солдат насмешливо посмотрел на Вилля и протянул
стакан.
— Давай,капитан,пей!Ты во всём должен подавать нам
пример!У нас и подарок для тебя есть,в честь стремительного
взлёта по званию,так сказать.
Вилль нюхнул содержимое стакана,и тут же скривился.
— Самогон?
— Обижаешь!— хлопнул его по плечу дядька,причём так,
что половина отвратного пойла выплеснулась на пол.— Чи-
стейшая водка!
И водка,и самогон,и почти вся остальная алкогольная
продукция Северинга воняла одинаково — сивухой.Вкус и
крепость тоже имела соответственную.Вилль только диву да-
вался,слушая как «эксперты-дегустаторы» ведут дискуссии о
«букетах» и «оттенках».На его взгляд,все эти настойки и
наливки (настойка — пока стоит,наливка — когда уже в ста-
кане,так ему объяснили),коньяки и вина имели одно общее
название — самогон «Отрава».
Сам Вилль предпочитал пиво «Янтарь»,которое готови-
ли в пивоварне супругов Эртана и Ксандры.Эртан был орком,
огромным и с зеленоватой кожей,а Ксандра — яблоневой дри-
адой.Вилль частенько к ним заходил выпить пива,но почему-
то облик эльфа,распивающего пенный напиток вместе с ор-
21
ком,никак не мог уложиться в сознании горожан,тогда как
тот же самый эльф,квасящий самогон с солдатнёй — зрелище
самое то!
Видимо,дядька Темар почувствовал душевные терзания
юного стражника.
— Ну,не хочешь пить с нами,выпей хотя бы с ним!— с
этими словами он сорвал покрывало с непонятной конструк-
ции.
Вилль уставился на «подарок».Недавно убиенный им са-
мим скалозуб глядел теперь на эльфа стеклянными глазами-
пуговицами и добродушно улыбался во всю ширину огромной
клыкастой пасти.Именно за эту характерную улыбку шерсти-
стых скалозубов в простонародье частенько называли зубоска-
лами.Ко всему прочему,зверюга протягивала собственному
убийце лапу с зажатым в ней глиняным стаканом.
— Э-э-э,— промямлил,наконец,Вилль,— это мне за что?
— Мы торжественно благодарим тебя за спасение нашего
родного города!— градоправитель Грайт поднял стакан вверх.
Вилль пожал плечами:ему зверь не показался ни страш-
ным,ни опасным,а,скорее,насмерть перепуганным.Подвы-
вая от страха,скалозуб несся,не разбирая дороги,пока не
налетел на непреодолимое препятствие в виде хрупкого юно-
ши.Тот и не подумал отступать в сторону,а вместо этого
резко выбросил руку вверх и вперёд.Эльфийский кулак при-
шёл в соприкосновение с нижней челюстью монстра,после
чего несчастная зверюга подлетела вверх аршина на полтора
и грузно шмякнулась в снег.Секунду спустя скалозуб испу-
стил дух.Виллю было жаль убивать животное,и причиной
послужило то,что зверь носился по городку кругами вот уже
около часа.За это время он растоптал несколько собачьих бу-
док вместе с их обитателями,пробил насквозь стены сарая и
навёл ужас на всё население Северинга.Потом на его пути
попался тогда ещё здравствующий,но отнюдь не трезвующий
капитан городской стражи,которого монстр тут же и затоптал
прямо на глазах изумлённого эльфа,после чего понёсся уже
22 ГЛАВА 1
на Вилля.Конец известен,хотя парень до сих пор не понимал,
как зверь пробрался в запертые ворота.
«И никакого геройства»,— подумал юноша.Вероятно,он
сказал это вслух,потому что Темар тут же отреагировал:
— Да не от него,— махнул он рукой в сторону ска-
лозуба,— от начальника нашего бывшего,что б земля
ему...пухом!
— А я здесь причём?
— Так ты ж ему на помощь не успел!!!
Вилль молча переваривал сомнительный «комплимент».
Так получается,что одаривать надо монстра?И праздновать
в его честь,и капитана присуждать тоже ему?Паренёк вопро-
сительно поднял голову и увидел,что дядька Темар с трудом
сдерживает смех.Секунду спустя стены дрогнули от громо-
гласного хохота.
— Тьфу ты,— захохотал и Вилль,— я уж перепугался,что
вы серьёзно!
— Как ни прискорбно,в некотором роде серьёзно,— от-
смеявшись,сказал Берен.— Надоел всем,шушель
3
клятый —
смотреть противно,а выгнать жалко.И ведь знал,что тво-
рит,каялся потом,а делать — ничего не делал!Да и тебя
замаял совсем:то домой дотащи,то в караулке подмени,то
«Отчётник» проверь.
Вилль тряхнул головой,отгоняя неприятные воспомина-
ния.
— Так это всё — просто шутка?Чучело,звание?— со-
образил вдруг он.— Правильно,кому в двадцать два дадут
капитана!
— Вовсе нет!— отозвался Темар,подкручивая лихой ус —
3
Шушель — разновидность мелкой нечисти,что-то вроде домового на-
оборот.Вредит в хозяйстве:рассыпает муку,разливает сливки и сметану
и т.д.Заводится в человеческом жилище,которое по недосмотру хозяина
покинул домовой.В Неверре слово «шушель» считается средней степени
ругательным.
23
соль пополам с перцем.— Ты ж у нас это,мор...лицо города!
— Это как?— не понял Вилль.
— А так!Кто в прошлом году за праздником следил,драк
не допускал,а?Кого мы все любим,а?Кто у нас лучше всех
с населением ладит,а?И потом,во всех других городах капи-
таны — люди,а у нас будет эльф,во как!Престиж!
— Э-э-э...
— Бе-э-э!— передразнил его Темар.— Сам подумай,
городок-то у нас махонький,преступлений никаких.Это пусть
в столице убивцы плодятся,а здесь что?Капусту кто покра-
дёт,так все воруют помаленьку.Муж весёлый жену промеж
глаз приласкает,так та его потом в два раза хлеще сковоро-
дой по макве отблагодарит.Благодать!Чудище раз за шестна-
дцать лет завелось,так тут же и повывелось.Толку от нас,
стражников-то липовых,никакого,да только по закону велено
— есть город,должна быть и стража,и жалование государ-
ственное.Зато как праздники да ярмарка начнутся —ты перед
купцами двери распахнёшь,улыбнёшься приветливо.Мы-то
ежели с нашими харями выскалимся — все торгаши и разбе-
гутся,а людям жить надо.Соглашайся!
Тут Вилль не вытерпел,и совершенно не по-эльфийски
оглушительно заржал.Как и все остальные стражники,Те-
мар в прошлом был простым солдатом.После окончания вой-
ны половина Неверры лежала в руинах,и далеко не все бе-
женцы стремились вернуться в выжженные и опустошённые
деревни.Именно тогда Император Аристан издал «Указ о но-
вейшем градостроительстве»,и нежелающие обживаться в Ра-
венне люди и нелюди хлынули осваивать окраины Империи,
подальше от окроплённых кровью домов.Селища превраща-
лись в поселения,со временем опоясывались крепкой стеной
из заострённых кверху брёвен и получали статус межрасово-
го города-резервации.К статусу прилагались всевозможные
льготы на вырубку леса для строительных нужд,безвозмезд-
ное пользование государственными речными благами (даже
если эти «блага» сводились к двум карасям в урожайный год)
24 ГЛАВА 1
сроком на пятнадцать лет,и прочее,прочее.Гномы открывали
кузни,орки превращались из вояк-наёмников в мирных жи-
телей и ставили харчевни с комнатами «для гостей города»,
трактиры с дриадами-танцорками и простые пивнушки «без
никто».Городская стража набиралась из бывшей солдатни —
людей с весьма характерными манерами и ограниченным за-
пасом вежливых слов,зато целым возом сочных фраз.Боро-
датые,покрытые шрамами рожи сверкали красными и синими
носами.Да,вот уж истинное «лицо города»!
Старый солдат расценил смех Вилля как одобрение,и по-
тому продолжил:
—Так вот о чём я.Ты —эльф,и сколько тебе лет на мор...
лице не написано:хоть двадцать два,хоть сто двадцать два.
А теперь загибай пальцы,новобранец!Грамоту сечёшь — раз!
Эту...тётику (этику,подсказал Соррен) тоже того — два!
Культура прёт — три!Не боись!Ежели чего,так мозгами мы
тебе подсобим!
Вилль,хрюкнув,усиленно закивал.Он сидел на столе,об-
хватив обеими руками живот,и опрокинутый стакан сиротли-
во валялся рядом.
— Согласен,Арвиэль?— спросил губернатор.
Тот замычал и кивнул как можно энергичнее.
— Вон оно как зашёлся-то,от радости,верно.Вон оне,
ельфы-то какие — с емоциями!— растрогано протянул одно-
глазый Сатьян.
— Ладно,согласен!— кое-как Вилль взял себя в руки и
встал,хотя живот болел всё равно.— Уж если стража у нас
— липовая,так пусть хоть капитан будет престижный!
Он взмахнул заново наполненным стаканом,потом на ра-
дость всем чокнулся со скалозубом,зажмурился и выпил.
— Ур-раа!!!
...Дальнейшие события смешались в какой-то странный
винегрет.Сначала отчаянно шатающийся градоправитель по-
пытался повесить ему на шею ключ от городских ворот.То
ли Вилль раздвоился,то ли ключей было несколько,но гос-
25
подин Грайт никак не мог попасть в цель.В конце концов,он
просто сунул ключ в руку новоиспечённого капитана.«Ты те-
перь не просто с-стражник,— немного запинаясь,проговорил
мужчина.— Ты теперь — Страж Ворот,ик,вот!» Эльф надел
цепочку на шею,и тут же ему под нос ткнулся характерно
пахнущий стакан.Вилль что-то пламенно сказал,все что-то
ответили,потом он снова выпил...
...Потом к нему подошёл скалозуб,сам налил и пред-
ложил выпить «на брудершафт».Вилль согласился.Окружа-
ющие восприняли это с энтузиазмом:захохотали и захлопа-
ли...
...- За что пьём?
— Так у меня День Рождения!— это губернатор...
— А я сегодня последний зачёт сдал!— похвастался се-
доусый крепыш Соррен.Он очень любил вести пространные
дискуссии о необходимости столичного образования и имел за
собой весьма странную привычку щёлкать младшего страж-
ника по носу.Что,забывшись,тут же и проделал...
...- Давай за...
...- Давай за...
—Хватит!—Вилль решительно отставил так и не выпитый
стакан,кое-как поднялся и тяжело привалился к стене.
На капитана не обратили внимания.Стражники продолжа-
ли квасить,стучали стаканы,кто-то пел,от пола до потолка
стеной стояла дымовая завеса.Стараясь не упасть,несчастный
пьяный эльф почти на ощупь пробирался к выходу,где столк-
нулся с такой проблемой:какая из двух дверей ведёт наружу.
Выбрав одну методом тыка,Вилль резко шагнул и ударился
головой о стену.Потирая лоб,злобно глянул на несговорчи-
вый выход и пришёл в ужас:дверей стало четыре,а потом
— много.Дальше он повёл себя мудрее:пошёл вдоль стены,
хватаясь за торчащие из неё дверные ручки.Некоторые исче-
зали (волшебные),некоторые протягивали стаканы (эти Вилль
обходил),некоторые показывали шиш (понятно,не хотят по-
могать).Наконец он вывалился на крыльцо.
26 ГЛАВА 1
Свежий морозный воздух поначалу огнём обжёг лёгкие,
и эльфа тут же замутило и переломило пополам.Через пару
минут полегчало,и он понял,что его всё же не стошнит.
— Всё,домой.
Пойди он домой сразу,и все дальнейшие события просто
не имели бы места в этой истории,да и сама история точ-
но не сложилась.Но Кружевница-Судьба в этот момент вдруг
взяла,да и взглянула на него.Надо же,деревенский эльф,
удивилась Богиня.За всё время существования Неверры,Кру-
жевница повидала много эльфов:лесных и городских,а где-то
далеко на севере раньше жили аватары — крылатые эльфы-
оборотни.Но деревенского эльфа она упустила.И немудрено,
ведь в её руках находились жизни обитателей целого Мира.
Так что одна ниточка,пока ещё совсем тонкая и короткая,
вдобавок надорванная,просто осталась без внимания.И тогда
Судьба решила пошутить:взяла,да и приплела одну тонкую
ниточку к другой,тем самым слегка изменив рисунок Миро-
вой Паутины.
Внезапно Вилль понял,что не хочет домой,и решил про-
гуляться.А куда?Конечно же,к воротам,ключ от которых
висел теперь у него на груди.И эльф,слегка пошатываясь,
побрёл вдоль спящих улиц.«Кто я,что я здесь делаю?— раз-
мышлял юный капитан городской стражи.— Люди,даже орки
умудряются найти себе в этом городе пару,строят дома,за-
водят детей.Живут потом целым гнездом вместе с бабками и
дедками,прабабками и прадедками.А я?Не на Берте же мне
жениться?» При мысли о ней Страж вздрогнул и огляделся,
словно боясь,что она вдруг выскочит из-за сугроба.Нет,Бер-
та была девушкой со всех сторон положительной:симпатич-
ная,заботливая,покладистая,но...Она частенько заходила
к Виллю,когда тот сидел в караулке,и просила что-нибудь
рассказать или почитать.Он рассказывал,читал,а Берта...
Не делала НИЧЕГО!Не шевелилась,не говорила,и,как ему
иногда казалось,даже не дышала.Просто сидела,подперев
рукой щёку,и смотрела.И от её щенячьего взгляда эльфу
27
хотелось выпрыгнуть из окна,а ещё лучше,выкинуть саму
Берту.
«Кто я?Местная диковинка?Чужой среди своих?» Прой-
дут годы,потом десятилетия.Будет меняться всё,кроме него
самого.Умрёт Берен Грайт.Вилль в тайне надеялся,что тот
всё же сойдётся с Мартой — местной травницей — и тогда он
сможет общаться с их детьми.Умрут все,кого он знает,де-
ти,внуки,правнуки.«Привет,Вилль»,— скажет чей-нибудь
потомок через пару сотен лет,и будет всё так же сидеть и
смотреть на него прапраправнучка Берты.
С такими невесёлыми мыслями Вилль добрёл,наконец,до
стены.Он запрокинул голову и попытался найти среди прыга-
ющих разноцветных огоньков знакомый Волчий Глаз.Напрас-
но,с Небесного Полога улыбался только дохлый скалозуб,
подмигивая по очереди пуговичными глазами.
— Выпей со мной...Выпей...— призывно зашептал под-
нявшийся ветер.
Голова у несчастного Стража закружилась,и он,не удер-
жав равновесия,с размаху шлёпнулся в сугроб.Вилль улёгся
поудобнее,скрестил руки на груди,и тоже подмигнул небес-
ному скалозубу.Ему вдруг стало уютно и тепло,и неудержимо
потянуло в сон.Он совсем было собрался закрыть глаза,что-
бы вздремнуть часок-другой,но вместо этого распахнул их
как можно шире.Оттолкнулся локтями от примятого снега и
резко сел.
— Пресветлая Саттара!— в ужасе выдохнул парень,хвата-
ясь руками за голову.Он вовсе не боялся замёрзнуть в снегу
— ему это не грозило никоим образом.В воображении на-
рисовалась вдруг следующая картина:утром люди выходят из
своих домов и находят под забором в сугробе в сосиску пьяно-
го новоиспечённого капитана городской стражи.Его,Арвиэля
Винтерфелла,убеждённого трезвенника и ярого противника
всяческих попоек!А вдруг он ещё при этом проснётся и что-
нибудь скажет?
Вилль слышал много интересного и неведомого из уст быв-
28 ГЛАВА 1
шего начальника,когда,выудив его в очередной раз из какой-
нибудь ямы или кустов,тащил на себе домой,а теперь рис-
ковал оказаться на его месте.Поэтому он срочно попытался
принять вертикальное положение,но сделал это слишком рез-
ко,и снова упал — уже на колени.
— Пресветлая,помоги!Верни мою голову!
Но Двуликая Богиня не спешила откликнуться на мольбы,
и тогда Вилль понял,что должен действовать сам.Оперся на
ладони и с размаху сунул голову в сугроб,попутно ухватив
губами немного снега,и в такой странной позе простоял до
тех пор,пока сознание не прояснилось окончательно.Вилль
поднялся и недоумённо посмотрел на выгрызенную им нору:
наверное,завтра люди подумают,что кто-то рыл из города
подкоп.
— Капитан Винтерфелл,вы ведёте себя не должным обра-
зом!Я обязан вынести вам выговор!— строго сказал Вилль и
тут же сам себя отчитал.Почувствовав себя намного лучше,
капитан Винтерфелл улыбнулся и зашагал к воротам,лепя по
пути увесистый снежок:иногда в воспитанном эльфе просы-
пался настоящий деревенский хулиган.
Ворота были дубовыми,ладными,с тяжёлым засовом и
даже замком великолепной гномьей ковки.И Вилль теперь —
обладатель второго ключа от этих ворот,а первый носил на
груди Берен,градоправитель,воспитатель,да и просто самый
близкий на свете человек.Эльф остановился — не далеко и
не близко — приметил небольшой сучок и,не целясь,залепил
в него снежком.ТУК!Снежок разлетелся в пыль,а ворота
вздрогнули.
...Тук-тук.
Этот звук раздался с той стороны.Вилль вздрогнул:по-
казалось?Слепил ещё один снежок,подошёл ближе,и снова
бросил.Вышло ещё громче.ТУК!!!
...Тук-тук-тук.
— Помогите...
Эльф недоверчиво уставился на дверь.Какого безумца мог-
29
ло понести ночью в лес в такой мороз?И какой безумец по-
смеет надеяться,что подозрительный стражник отопрёт ему
городские ворота?Никто из охраны не рискнёт запустить при-
шельца в такую пору,но...
Он решительно скинул щеколду.
Вставил в замок ключ и повернул.
Снял замок и потянул за кольцо.
Дверь распахнулась внезапно,что-то тяжёлое обрушилось
на Вилля,и он шлёпнулся в обнимку с этим чем-то,здорово
приложившись спиной об утрамбованный снег.Секунду спу-
стя принял сидячее положение и уставился на предмет,кото-
рый продолжал сжимать в руках.Оказалось,что это...
— Девушка?
Темноволосая,с побелевшим от холода лицом.Обыкновен-
ная девушка,замерзающая ночью в лесу,но Вилль вздрогнул
и едва не отпрыгнул,когда она открыла глаза — светящиеся
зелёные,с вертикальным росчерком зрачка.
— Оборотень...— выдохнул парень.
Оборотень...Истинный или проклятый?Первых называли
метаморфами,и человек в этом странном тандеме был гораз-
до сильнее своей звериной половины.Разум и животные ин-
стинкты сливались воедино,превращая истинного в хитрое,
изворотливое,но не опасное в общем-то создание.Проклятые
были настоящим кошмаром.Зависимые от луны,они станови-
лись хуже взбесившегося зверя,рвали и грызли всё живое,
что попадалось им на пути.Охота на оборотней велась всегда
и повсеместно.В столице были созданы ловчие отряды,в ко-
торые входили маги и специально обученные псы.В деревнях,
если в округе заводился оборотень,мигом собиралось ополче-
ние.Ловили и тащили на костёр,конечно,проклятых,но и
метаморфам доставалось изрядно — массовая паника вкупе со
стадными инстинктами пересиливали человеческие чувства.
Девушка меж тем подняла руку и цепко ухватила Вилля
за воротник.Тот не пошевелился.Оборотень и эльф смотрели
в упор друг на друга.Вилль думал.
30 ГЛАВА 1
Эльфы по природе существа рассудительные,а особенные,
как Арвиэль Винтерфелл,по идее должны обладать какими-
то природными знаниями.Но родители покинули его слишком
рано,не успев передать эти знания сыну.Зато за дело рьяно
принялись люди,в первую очередь научив мальчика типично-
му человеческому «авось».
Истинный или проклятый?Но пока голова думала,рука-
ми юного Стража завладела Судьба.Они расстегнули плащ,
сняли с плеч и завернули в него вновь обмякшую девушку.
Когда все три личности Вилля пришли к соглашению,эльф
с удивлением обнаружил,что уже стоит на ногах,тогда как
на руках уютно устроился закутанный в его же собственный
плащ оборотень.Новоиспечённый капитан стражи посмотрел
на небо — до полнолуния оставалось пять дней.Вздохнув,
Вилль повернулся спиной к воротам и зашагал прочь — он
твёрдо знал,куда идти.
Хулиганка-Судьба меж тем самодовольно потирала руки.
ГЛАВА 2
Сложно было назвать Марту травницей:в растениях она ни
шиша не разбиралась.Единственное,что получалось делать
хорошо,так это духи и благовония.Она просто смешивала
цветочные ароматы на свой вкус,и вкус этот пришёлся по
душе столичным барышням.Тем и жила,перебиваясь от яр-
марки до ярмарки.
В столь поздний час Марта не спала.Через неделю нач-
нут прибывать купеческие обозы,а потом будет Новый Год и,
собственно,Ярмарка.Нужно успеть запечатать и раскрасить
пузырьки и скляночки с товаром,поэтому на столе Марты
вперемешку валялись ложки,бумага,склянки,ножи,кисточ-
ки,краски и прочее.Женщина пыталась изобразить на фла-
кончике голубовато-белую розу.Правда,цветок больше похо-
дил на раздавленную медузу — художницей она была отвра-
тительной.Не разглядев,макнула кисточку в чёрную краску
и пририсовала медузе глаз.Марта удивлённо посмотрела на
глаз,потом на кисточку и в сердцах стукнула по столу кула-
ком.Нож полетел на пол.Наклонившись,она смахнула ещё и
ложку.
—Гости?В такое время?—удивилась травница.И действи-
тельно,кто ходит в гости по ночам?Марта собралась было
постучать предметами по полу,но что-то её удержало.Жен-
щина задумчиво посмотрела на нож и ложку и вернула их на
стол,а в следующее мгновенье раздался стук в дверь.
За порогом стоял Арвиэль Винтерфелл собственной персо-
ной и прижимал к груди нечто большое,завёрнутое в плащ.
Марта присмотрелась и ахнула — по форме и размерам свёр-
31
32 ГЛАВА 2
ток напоминал человеческую фигуру.Женщина бросилась
освобождать диван от коробок с пузырьками.
Когда эльф развернул плащ,травница подошла ближе и
принялась разглядывать незнакомку.Совсем юная,с длинны-
ми,иссиня-чёрными волосами.В плаще Стража она немного
отогрелась,и лицо её стало приобретать смуглый оттенок.
— Южанка?Кто она?
— Нашёл за воротами,— признался Вилль.
— За воротами?Но...— тут она увидела ключ,гордо ви-
сящий на груди юноши.— О-о-о,поздравляю!
— Не в этом дело,— отмахнулся тот.— Она замёрзла?
Сможешь помочь?
Травница интересом и удивлением рассматривала девушку.
Одежда явно с чужого плеча,грубые мужские сапоги были ей
велики,и находчивая незнакомка перемотала их в голенище
верёвкой.
— Ладно,пойду кипятить воду.Раздевай её пока!— ско-
мандовала Марта
— Что-о-о?!
— Ну,хоть сапоги сними!— усмехнулась травница.
Эльф вздохнул и принялся разматывать верёвку.Когда он
снял второй сапог,бледное лицо закаменело — тонкая щико-
лотка девушки была разодрана почти до кости.
— Волчий капкан,— буркнул Вилль.— Ненавижу эту га-
дость.
Марта знала причину,по которой многочисленные обита-
тели Северингского леса не спешат попадаться в ловушки.
Виноват был всё тот же Вилль.Расставив силки и капканы,
деревенские «охотники» со спокойной душой отправлялись по
домам дожидаться добычу.Ночью эльф ловко перебирался че-
рез городскую стену и наводил в лесу порядок.Зверьков,уже
успевших попасться,он вытаскивал,а действующие капканы
нейтрализовал.Мужики только головы чесали,что же за на-
пасть такая?Пожимали плечами,снова заряжали капканы,да
только напрасно.В конце концов,всё списали на проделки ле-
33
шего.Тот же самый Вилль сочувственно качал головой:ай-ай,
какая неудача,ну ничего,в другой раз повезёт!Но не везло.
— Ну всё,хватит!— злился парень.— Натыкали в лесу
всякой дряни — теперь вон люди уже попадаются!Ничего,я
здесь порядок наведу!Я теперь это могу!Я теперь всё могу!
Захотели престижного капитана — получайте со всеми выте-
кающими!Запрет на капканы поставлю!Сухой закон введу!
Он успел запланировать чуть ли не мировую революцию,
когда следующий вопрос едва не застал врасплох.
— Дружок,а ты уверен,что она — человек?Вдруг нечисть
какая:упырица с кладбища поднялась или,не приведи Бог,
оборотень?
— Конечно,уверен!Обычная девушка!Может,пряталась
от кого,может,шла куда,решила через лес путь сократить
да и наступила на капкан...А может быть,она даже в наш
город шла!
— Может быть,может быть,— пробормотала Марта,за-
канчивая перевязку.
Парень с тревогой вглядывался в лицо незнакомки,затем
посмотрел на перебинтованную ногу и вдруг хмыкнул.
— Взгляни-ка!— он осторожно приподнял здоровую ногу
девушки за пятку и приложил ладонь к её ступне:ладонь была
явно больше.— А она точно не из деревни — где ты видела
крестьянок с такими ножками?
Марта опустила взгляд вниз и попыталась прикрыть свои
туфли подолом платья.
— Вот-вот,— ухмыльнулся Вилль.— Да и потом,лицо у
неё какое-то...благородное,что ли...Чей-то бастард?..
Марта и эльф склонились над незнакомкой.Вилль под-
метил верно:на деревенскую девку она не походила.Узкий
прямой носик вместо курносого крестьянского,высокие ску-
лы,горделивый излом чёрных бровей.И никаких веснушек.
С рассветом новоиспечённый капитан засобирался домой,
и травницу на прощание предупредил:
— Не говори ей,что я её нашёл.Никому не говори.Скажи,
34 ГЛАВА 2
что нашла ты.
— Но почему?— удивилась женщина.
— Поверь мне,так надо,— заговорщически подмигнул
Вилль.
Странно,хотя кто знает,что может взбрести в голову эль-
фу!Марта сходила на кухню,приготовила травяной отвар,
простенький,какой умели делать все,а когда вернулась,уви-
дела,что девушка уже пришла в себя и,приподнявшись на
локтях,с недоумением осматривает комнату.
— Вы кто?И где это я?— незнакомка перевела взгляд
на Марту.Голос у неё был высокий и чистый,без малейшего
намёка на южный акцент.Она скорее говорила немного гру-
бовато,по-деревенски.
— Ну,здравствуй,милая,— женщина присела на краешек
дивана и протянула девушке кружку с отваром.— Меня зовут
Марта,ты у меня дома,а сама я — травница.
Последнее слово женщина произнесла с гордостью,но де-
вушка не впечатлилась,а,напротив,глянула на неё как-то
насмешливо.
— Зверобоя добавили мало,а кошачьи лапки вообще пере-
сушили.Их нельзя сушить на железных листах — это глупое
заблуждение.Только на деревянных подносах,причём лучше
— берёзовых.А как я к вам попала?
Женщина,вспомнив просьбу эльфа,принялась врать:
— Так я тебя и нашла!Пошла за водой,а ты там и лежишь
у колодца.Кое-как в дом притащила,отогрела.Стража-то се-
годня гуляет,верно,забыли закрыть ворота — вот ты к нам в
город и забрела.А капкан-то где словила?
— Да в лесу,— поморщилась девушка.— Под снегом не
заметила.Странно...Лес помню,капкан,ворота...Больше
ничего не помню.Хотя...Нет,ничего.
— Что же ты в такую погоду в лесу-то делала?— Марта
наконец смогла задать мучивший её вопрос.
— Гуляла!— фыркнула незнакомка,глядя на травни-
цу огромными голубыми глазищами.— А хороши у вас
35
стражнички-то,нечего сказать.На дворе ночь,ворота нарас-
пашку,гуляй — не хочу...А если нечисть какая забредёт?
Марта немного обиделась за родную стражу,точнее,за
одного из них,но вслух сказала:
— Нет у нас нечисти.Была одна,так капитан завалил.
Голыми руками,между прочим!А ты вот,милая,так и не
представилась.Нехорошо это!
Девушка вздохнула,как показалось Марте,с облегчением.
Вся напряжённость мигом исчезла,и незнакомка снова подня-
ла на травницу нахальный взгляд.
— Я Алесса.Просто Алесса.И я — ваша коллега.
∗ ∗ ∗
К вечеру того же дня любопытство одержало-таки верх над но-
воиспечённым капитаном.Вилль даже немного пожалел,что
весна ещё не ступила на северные земли,и вместо цветов в
палисадниках блаженствуют сугробы.Как-никак с девушкой
знакомиться идёт,не ваксу же для сапог ей в подарок нести?
О конфетах и пряниках можно даже не помышлять — пере-
живавший за пропавшего хозяина домовой Симеон на нервной
почве опустошил все шкафы и теперь вольготно дрых на ди-
ване кверху покруглевшим брюхом.
— Так,капитан Винтерфелл,главное — спокойствие!—
сам себе сказал эльф и привычным жестом заправил за ухо
отросшую чёлку.— Не испугать,не насторожить...
— И чтоб в тебя не втресскалась,— лениво подсказал до-
мовой.— Не нужшшны нам дома оборотнихи!
С повышенным вниманием противоположного пола у Вил-
ля были серьёзные проблемы.Как только северингские ба-
рышни не измудрялись!Разбивали коленки и носы около его
двери,не могли выгнать лошадь из стойла,и бежали за по-
мощью.Вилль с неизменной улыбкой обрабатывал ссадины,
отвязывал примотанный к гвоздю конский хвост и соглашал-
ся,мол,да,само запуталось.Изобретательнее всех оказалась
36 ГЛАВА 2
старшая мельникова дочь Лукьяна.Девушка прибежала в са-
мый пал жаркого летнего дня и,раздирая на груди без того
потрёпанную блузку,со слезами умоляла Вилля достать из
речки Истринки потонувшую заколку.Сам эльф плакать не
умел и чужие рыдания не переносил на дух,а потому ничтоже
сумняшися отправился на выручку утопленнице.Через полча-
са придонного ползания он смирился с мыслью,что всё-таки
придётся успокаивать растеряху.Вынырнул...да так и замер
с выпученными глазами и открытым ртом.Бесстыжая Луш-
ка,повизгивая от восторга,полоскалась рядом,а её одежда,
похоже,отправилась навестить заколку.Предсмертно хрипя-
щую эльфийскую честь спасла русалка Мириада.Она выгнала
охальницу со своей природной вотчины,да ещё как следует
наддала хвостом.Виллю в тот раз крупно повезло — в Се-
веринге подобные совместные купания обычно заканчивались
Храмом и алой ленточкой,связывающей запястья молодожё-
нов.
Эльф тяжело вздохнул — идти всё равно надо!Сам обо-
ротня в город принёс,значит,и ответ тоже ему держать при-
дётся,если девушка отчебучит чего.Но каждый имеет право
на жизнь,не так ли?«Интересно,— уже у самого мартиного
дома подумал вдруг эльф,— она будет похожа на Берту,на
Лушку или на что-то другое?!»
Незнакомка полулежала на диване,облокотившись на по-
душки,и раскрашивала флакончик для духов.Штук десять
уже разрисованных стояли рядом на полу.Девушка поверну-
лась к вошедшему лицом и от удивления чуть не выронила
пузырёк.
«Ну вот,вторая Берта»,— кисло подумал Вилль,но улыб-
нулся как можно приветливей.Девушка совсем оторопела и
поставила флакончик на пол,а потом поманила эльфа паль-
цем.Тот немного удивился,но подошёл.
— Наклонись.
Вилль вконец растерялся,но сделал и это.Девушка об-
хватила его лицо маленькими ручками и стала разглядывать
37
с немым восторгом,как расписную игрушку на ярмарке.
— С ума сойти!— восхищённо прошептала Алесса.Эльф
уже не знал,что и подумать,когда коварная девчонка вдруг
сделала финт ушами.Точнее,с его левым ухом — цапнула
за мочку и изо всех сил дёрнула.Страж от неожиданности
взвился чуть ли не до потолка,а девушка посмотрела на руку
с таким видом,будто надеялась обнаружить в ней оторванное
ухо.
— С ума сойти!!!
Вилль уставился на неё в ужасе.Пресветлая Саттара,кого
он спас?!Эта девчонка и в человеческом обличии опасна для
общества,а что будет,когда она перевоплотится?
Меж тем Алесса закончила рассматривать свою руку,и,
подняв на него глаза,сказала нормальным тоном:
— Никогда не видела живых эльфов!
— Надо думать,мёртвых видела!— огрызнулся парень,
натирая покрасневшее ухо.
— Тоже нет,но я уверена,что мёртвыми они смотрятся не
так симпатично.Ну-ка,повернись кругом!
— Зачем?Хвоста у меня нет!
— А нужен?Хочешь,вырастим!Я — Алесса...гм,просто
Алесса.А тебя как звать-величать,о,бесхвостый эльф?
— Вилль.
— Ну,садись,Вилль,— девушка похлопала по дивану ру-
кой.— Не бойся,я не кусаюсь.
«В этом-то я как раз и не уверен»,— подумал эльф,но всё
же присел,правда,на самый краешек.
— А почему у тебя имя такое дурацкое?— поинтересова-
лась Алесса,продолжая бесцеремонно разглядывать его на-
хальными голубыми глазами.— Я слышала,у эльфов очень
красивые длинные имена,а у тебя что?Будто собаку кличешь!
Вилль решил не обижаться.Он понял,что девушка про-
сто не в себе.Конечно,блуждания в зимнем ночном лесу ещё
никому не пошли на пользу.Совсем одна,испуганная,с пере-
битой капканом ногой.
38 ГЛАВА 2
— Меня зовут Арвиэль Винтерфелл,но людям почему-то
удобнее сокращать.
— А я довольна своим именем,и если кто-нибудь попро-
бует его исковеркать,то я этого гада сама сокращу,— грозно
произнесла девушка.— Значит,Арвиэль.Это уже что-то со-
всем собачье...
— По-эльфийски Арвиэль — Северный Ветер,— эльф ре-
шил не вдаваться в сложности перевода и разбирать своё имя
по слогам,объясняя,что означает каждый из них,и привёл
весьма приблизительную трактовку.— Алесса,а ты вообще
кто?
Девушка непритворно удивилась,будто он сморозил глу-
пость.
— Травница,конечно!Тебе Марта уже сказала,верно?
Кстати,если честно,из неё травница такая же,как из тебя —
орк!— доверительно прошептала ему на ухо Алесса.
Эльф собрался было уносить ноги прочь от сумасшедшей
оборотнихи,как вдруг в его голове всё встало на свои места.
Он посмотрел на шутницу совсем по-другому,весело рассме-
ялся и поднял с пола один из разрисованных флакончиков.
На нём была изображена маленькая фейка со стрекозиными
крыльями,порхающая на фоне фиалок.
— Хочешь,могу и тебя изобразить,— предложила Алес-
са,— с хвостом.
— Да хоть с рогами!— вновь засмеялся эльф:весёлая
девчонка определённо ему понравилась.— И с копытами!У
Марты теперь покупателей будет в пять раз больше!
— Нет,— серьёзно сказала девушка,— это уже бес по-
лучится!Покупатели решат,что здесь скрыт намёк — наду-
шишься и тоже станешь счастливым обладателем копыт и ро-
гов.
Парень совсем развеселился.Так хорошо и легко он уже
давно себя не чувствовал.Странно,они только что познако-
мились,а уже шутят как старые друзья.
В течение последующих четырёх дней Вилль исправно хо-
39
дил в дом Марты как на службу.Ничего не менялось — Алес-
са разрисовывала флаконы,а женщина заправляла их духами.
Травница была просто на седьмом небе от счастья.Однажды
она подловила эльфа за углом и сжала в объятиях:
— Ты даже не представляешь,какое сокровище откопал
под снегом!Я ж теперь всё дороже продавать стану — озоло-
чусь!А в травах-то как она разбирается...Как разбирается!
На запах,на ощупь,на цвет!Почти все мои запасы повыки-
дывала,сказала — гов...не то!
Поговори ты с ней,пускай у меня жить остаётся.А то
ведь вообразила себя путешественницей,в неполных-то во-
семнадцать лет.Допутешествовалась,сам видел!До сих пор
ходить нормально не может — вон ногу-то как раздуло.А мы
бы,как снег сойдёт,в лес пошли,травок каких насобирали.А
ещё она лечить может.Как кости сращивать — знает,вывихи
вправляет,даже роды принять может!Поговори,а?..
Вилль тем временем размышлял,почти не слушая жен-
щину.Такие раны,как разодранная щиколотка,являлись для
метаморфов досадной мелочью,пустяком — через неделю у
Алессы даже шрамов не останется.Интересно другое:при
смене ипостаси царапины затягиваются моментально,так по-
чему же Алесса до сих пор перекинулась?«Ну конечно!—
понял Страж.— Она просто не хочет пугать Марту внезапно
зажившей ногой,прикидывается обычным человеком.А мо-
лодец!» Мысль о том,что девушка могла быть проклятой,в
первый же вечер знакомства смыли волны внезапной симпа-
тии.
—...ну,если хочешь,вместо тебя в лес ходить буду,
капканы ломать!
Эльф оторопело посмотрел на женщину.
— Давно уж знаю я,что там за леший хулиганит,— усмех-
нулась Марта.— Поговори,а?
В ночь с пятого на шестой день юноша допоздна задержал-
ся в гостях у травницы.Алесса с тоской поглядывала на круг-
лую белую луну в обрамлении оконной рамы,но превращаться
40 ГЛАВА 2
не спешила.Около одиннадцати эльф засобирался домой.Ухо-
дил он со спокойной душой,зная,что ничего не случится,а
завтра обязательно упросит её остаться.
— Арвиэль,подожди!— окликнула его вдруг Алесса.Мар-
та почему-то засмущалась и ушла в очередной раз протирать-
перекладывать свои драгоценные баночки-склянки.— На вот,
возьми.
Эльф,недоумевая,развернул протянутый бумажный ру-
лон и уставился на «произведение искусства».Несомненно,
это был он.Любой подтвердил бы невероятное сходство.Иг-
ра светотени,складки на одежде — всё было прописано до
мельчайших деталей.Но при этом светлая от природы кожа
Вилля приобрела угрожающий синеватый оттенок,уши раз-
рослись до размера ослиных,а миндалевидные глаза превра-
тились в раскосые «глазки в кучку».И,конечно,лохматый
собачий хвост.
— Ну как,нравится?— лукаво спросила Алесса.
— Потрясающе!— ухмыльнулся Вилль.— Только хвост
маловат — я предпочитаю заметать за собой следы.
Он ещё раз присмотрелся к рисунку и вздрогнул.
— А при чём здесь клыки?Я ведь не вампир!
—Но у тебя же они есть,—возразила девушка,—не такие
длинные,правда.
Вилль закусил губу:и как только углядела?Двенадцать
лет он прожил в Северинге,и никто до сих пор не замечал.
Дело в том,что у него действительно были небольшие клыч-
ки.На верхней челюсти чуть подлиннее,на нижней — совсем
маленькие,почти как у человека.И он очень не хотел,чтобы
кто-нибудь знал об их существовании.
— Алесса...
— А,понятно,это у тебя просто прикус неправильный!
А ведь в эльфе всё должно быть прекрасно!Бедняжка,не
переживай,я никому не скажу!— смеясь,«пожалела» его
девушка.
— Не надо,— решил подыграть юноша,— иначе я утоп-
41
люсь от стыда и горя,и стану синим как на твоём рисунке,
а ты наконец-то увидишь мёртвого эльфа!Не губи меня,о
Алесса из леса!
Девушка шутку оценила и захлопала в ладоши.
Уже засыпая,эльф вдруг вспомнил карикатурную рожу и
захохотал.Дремлющий у него на груди домовой проснулся,
поднял голову и укоризненно сказал:
— Знаешшь,хозяин,ты в посследнее время какой-то чуд-
ной.Ржешь по ночам как конь,под хвосст ужаленный.Хозя-
ин,сскажи,ты начал пить?
В ответ тот захохотал ещё громче.
— Хозяин,пойми,пьянсство до добра не доведёт!Ты бу-
дешь ходить на четвереньках и спать в лужшше,как поросся!
Вообще-то,подобные речи были со стороны Симеона
неслыханной наглостью.Обычно представители этого вида
нечисти вели себя тихо и скромно,почти не показывались
из-за печи,работали за сливки и были намертво привязаны к
дому старинной магией.Симеон разговаривал с хозяином на
равных,частенько поучал и даже ругал.Домовой не занимал-
ся уборкой,готовил,когда хотел и что хотел,ел и спал вместе
с Виллем.Симка зависел от хозяина,поэтому легко мог вый-
ти из дома,в котором они жили,и пойти по своим делам.
Первоначально вид праздно шатающегося по улицам домового
шокировал горожан,но потом все привыкли:если хозяин —
эльф,то почему он не может завести себе нечисть в качестве
домашнего животного чисто из прихоти?Поэтому огромный
говорящий чёрный кот покупал зелень в лавке и свежий хлеб
в пекарне,заказывал в трактире Эртана «Оркан-Бар» стакан
сливок (их там держали специально для него) и резался с му-
жиками в карты на щелбан.На деньги с ним не играли,так
как все знали,что у нечисти выиграть практически невозмож-
но.
— Знаешь,Симка,— сказал Вилль,— у меня такое чув-
ство,что скоро что-то произойдёт.Хорошее или плохое,но
тихая жизнь в городе закончилась.
42 ГЛАВА 2
— Из-за девчонки?— недовольно спросил Симеон.
Домовому она не понравилась.Когда юный Страж расска-
зал ему про девушку-оборотня,тот нахмурился:домовой ис-
кренне считал себя единственным в мире существом,которое
имеет право хамить хозяину.«Совсем хозяин с ума сошёл,—
ворчал домовой.— Человечков слушается,с орками дружбу
водит.Скоро с оборотнихами будет в лес ходить,цветочки со-
бирать.Сезон охоты на пару откроют.А потом хозяин и до
русалок с кикиморами докатится,ряской из пруда обвесится!»
— Не знаю,— отозвался эльф.— Это просто чувство,ни-
чего более.
— Это не чувсство,хозяин,а твоё чутьё.
И они заснули.Спал градоправитель Грайт,не подозревая,
что в городке плетётся тёмная волшба.Спала Марта,не зная,
что в соседней комнате тоскливо смотрит на луну девушка-
оборотень.Спал в караулке дядька Темар,бережно прижимая
к себе початую бутыль самогона.Индикатор Преступлений,
гладкий тильзитовый
4
шар на трёх серебряных ножках,горел
ровным желтоватым светом — магический кристалл не заме-
тил колдовства.Что поделать,присланный равеннскими мага-
ми Индикатор был стар,а новый стоил слишком дорого...
Юный эльф был прав,над городом действительно нависла
угроза.
4
Тильзит — бесцветный камень,способный ощущать,накапливать или
передавать магические сигналы в зависимости от направленности наго-
вора.В данном случае имеет вид связь Кристалл — Браслет стражника
(Материнский камень — Дочерний камень).Дочерние тильзиты («глазки»)
находятся в связке,и при соприкосновении одного из них с Материнским,
сигнал передаётся остальным камням.
ГЛАВА 3
Год спустя
В аптеке травницы Марты стоял шум и гам.
— Уже третья бутылка за четыре дня!— орала Алесса
на маленького толстого мужичка с характерным синюшным
носом и плутоватыми глазками,причём один из них заметно
косил.— Ты же не мог сам всё это выпить?Или всё-таки мог?!
— Ну-у-у,так ведь вкусно же!Не то,что гномье пойло...
Зато дешевле привозного!— пробасил ростовщик Демьян,об-
давая девушку густым запахом перегара.
— Ты что,выпил всё один?!
— Ну-у-у не-е-е,с Сатьяном.Мы,как ты и сказала,в чаёк
бульк капелюшку,и пьём себе.Вку-у-усно!
— Ы-ы-ы!!!— Алесса хлопнула себя по лбу.— Вы что,
идиоты?Я сказала — три капли на кружку чая,да,но на одну
кружку!Одну!Вечером перед сном!
Она загнула на одной руке два пальца,на другой —четыре,
и оставшимися помахала перед носом несчастного пьяницы.
— Так ведь вку-у-усно!
Пять дней назад к ней пришёл ростовщик и пожаловался
на то,что плохо спит уже две недели.На вопрос почему,тот
пожал плечами:кашляю.Алесса приказала ему открыть рот
и,стараясь не дышать,заглянула в послушно раззявленную
пасть.Да,бронхит был нанутро!Зелий у знахарки хватало с
избытком,но вовсе не для распитий их под закуску.Дело в
том,что в состав входил особый набор трав,настоянный на
спирту,и крепость была соответственной.Через неделю — ни
43
44 ГЛАВА 3
бронхита,ни его последствий,но вместо того,чтобы лечиться,
друзья-товарищи устроили грандиозную попойку.
«Сколько же они чаю-то выдули?» — размышляла Алес-
са,наполняя расписную бутылочку из небьющегося стекла.
Неразбавленным зелье было отвратительным на вкус,а вот с
чаем — очень даже ничего.Не эльфийские вина,конечно,но
и не гномий самогон.
При мысли об эльфах Алесса вздрогнула.
— Вот,держи!— протянула она бутыль.— Надо же,два
сапога — пара:Сатьян да Демьян!Один кривой,второй —
косой,и оба — бестолковые!
Она пересчитала деньги,и пристально посмотрела на ро-
стовщика.
— Мало!Да ещё сколками набросал,крохобор несчастный!
— Да ведь детинка,как всегда!— удивлённо сказал му-
жик.
— За бутылку плати.Здесь вам не посудная лавка,а я не
добрая фея — тарой разбрасываться.
Демьян сердито засопел и полез в карман.Вдруг рука его
на что-то наткнулась,и мужик просиял:
— На-ко вот,возьми!Всё же лучше,чем деньги!
— Я не содержу ломбард!— отрезала знахарка,но на пред-
ложенное золотое колечко взглянула заинтересованно.Тонкое,
узорчатое,ровно паучком плетёное,с маленьким зелёным кам-
нем.То,что камень — не изумруд,хотя и похож,Алесса по-
няла сразу.«Как глаза Вилля,— подумала девушка,— они не
просто зелёные,а изумрудные с золотыми искрами».И чуть
не плюнула от досады:уже второй раз его поминает.
Колечко село на безымянный палец правой руки,словно
влитое.
— Бери,бери,— настойчиво повторил Демьян,— не украл,
не боись.Дочкино это,от первой жены которая.Уезжала ко-
гда,всё забрала,а его вот забыла.Агафья зацапать себе хоте-
ла,да не отдал...стерве.А ты — девка хорошая,хоть и вред-
ная.Колечко-то,оно живое будто,к плохим людям не идёт,
45
а ты ему,видать,по вкусу пришлась,вишь,сидит,слезать не
хочет!
Алесса пристально посмотрела на мужика:тот не шутил.
Потом взглянула на кольцо,и зелёный камушек задорно ей
подмигнул,мол,что,не нравлюсь?
— Спасибо тебе,Демьян,— сказала Алесса,продолжая
любоваться колечком.Кольцо блестело,камень кокетливо
сверкал — похоже,ему нравилось быть в центре внимания.—
Добрый ты мужик,да жаль тебя,пьёшь больно много.
— Да от такой бабы кто хошь запьёт,— вздохнул ростов-
щик.
Знахарка его понимала.Жена Демьяна была Стервой.
Именно так,с большой буквы.И при этом стервой верую-
щей.Она исправно ходила в Храм Триединого,не пропускала
ни одной службы,соблюдала все посты и предписания.Каза-
лось бы,такой человек должен быть тихим и смиренным,как
предписано законом Божьим,ан нет.Агафья умудрялась дово-
дить до белого каления всё население Северинга,пугая нече-
стивцев грядущими муками в Бездне.Побаивалась она толь-
ко Вилля.Марта рассказала Алессе,что давно,когда тот был
мальчишкой,Агафья больше всех нападала именно на него.
Правильно,что мог сделать ещё чужой в городе подросток-
нелюдь,не способный нагрубить взрослой женщине?Но од-
нажды,когда Агафья в очередной раз разошлась и стала про-
рочить,что явится к нему и его сородичам семиглавый дра-
кон,в эльфа словно вселился бес.Он резко побледнел,злоб-
но сверкнул зелёными глазищами и выдал такую длинную и
сочную фразу,что присутствующие при этом люди и гномы
пооткрывали рты,орки восхищённо зааплодировали,а дриады
прикрыли уши.Марта клялась,что даже паузы в этом выра-
жении звучали непристойно.С тех пор Агафья стала обходить
Вилля стороной или ограничивалась советами да пожелания-
ми,и плевалась у него за спиной.
«Опять я его вспомнила,— подумала Алесса,— теперь
точно придёт».А вслух сказала следующее:
46 ГЛАВА 3
—Знаешь что,Демьян,если будет совсем уж сильно доста-
вать,приходи ко мне,я тебе дам тебе пузырёчек маленький,
незаметный,капнешь ей в чай али воду то зелье волшебное,и
будет сидеть твоя жена тихая как мышка,кашлянуть бояться.
— Это почему?
— Да чтобы не обделаться!— весело закончила Алесса.
Демьян захохотал.
— А вот это мне по душе!Я при ней нарочно пить буду —
пущай злится...засранка!
Демьян,посмеиваясь,захлопнул дверь и на улице с кем-
то столкнулся.Алесса напрягла чуткие уши и услышала,как
ростовщик,захлёбываясь от восторга,описывает своему собе-
седнику кару,ожидающую его жену в самом скором времени.
«Вот это было бы совсем неплохо»,— отозвался тот,вто-
рой,и знахарка подпрыгнула на месте.Этот голос она узнала
бы из миллиона.
— Марта,я в чулане!— крикнула девушка и с быстротой
молнии метнулась прочь от прилавка.
Порог аптеки переступил никто иной,как капитан город-
ской стражи Арвиэль Винтерфелл.
Вот уже целый год он был для неё сущим наказанием.
Она пряталась в доме,скрывалась в переулках,едва завидев
издали его высокую фигуру,но всё равно везде натыкалась на
несносного эльфа.Знахарке уже начало мерещиться,что он
преследует её,и в голову закрадывалась паническая мысль о
бегстве.Иногда ей хотелось превратиться не в пантеру,а в
маленькую мышку,а ещё лучше,стать невидимой.
Он был прав,когда решил,что оборотень не исцеляет ногу
из-за травницы.Но была ещё одна причина:пока она болеет,
никто не выгонит на улицу,а Алессе очень не хотелось ухо-
дить.Дремлющая в глубине души чёрная пантера тоже была
вполне довольна — тепло,сытно,а главное,безопасно.Обе
сущности — и Алесса,и южная кошка — чувствовали,что
в этом городке смогли бы прижиться.Поначалу Вилль вну-
шал ей доверие,хотя девушка знала,что эльфы относятся к
47
оборотням ещё с большим отвращением,чем люди.На Див-
ный Народ не действовали проклятые болезни,эльф никогда
не превратится в вампира или оборотня,поэтому они считали
перевёртышей чем-то вроде извращённой формы человечьей
жизни,не имеющей право на существование.
Год назад Алесса настроилась на серьёзный разговор,но
Вилль её опередил.Девушка,ликуя в душе,но сохраняя скеп-
тическое выражение лица,слушала заверения в необходимо-
сти её,как профессионального знахаря,слегка приоткрыла
рот,когда парень принялся расписывать салют на грядущей
Ярмарке.И закаменела,узнав о его должности.
— Да в чём дело-то?— не понял Вилль.— Ну,капитан,
ну,стражи,так ведь стража-то — липовая!
Липовая — не липовая,какая разница.Ни один уважаю-
щий себя оборотень не станет связываться с охраной,какой бы
она ни была.А кошка Алесса себя уважала.Поэтому она ста-
ла потихоньку отваживать эльфа от дома травницы.Сначала
избегала его,отговариваясь занятостью,затем начала подшу-
чивать и хамить.Какой же парень захочет общаться с наглой
самовлюблённой девицей?Знахарка видела,что он искренне
не понимает причины таких перемен,но поделать с собой ни-
чего не могла:стражей она люто ненавидела и боялась.Вилль
стал заходить всё реже,и Алесса вздохнула с облегчением.
Она твёрдо решила остаться в городе,чем несказанно пора-
довала Марту,так что эльф-стражник был ей совсем ни к
чему.Нельзя оборотню иметь таких друзей — вдруг догада-
ется или сама чего сболтнёт ненароком.А у него вон какие
сабли,небось,не для красоты носит.Одну в сердце,другой —
хрясь по шее,и всё,нет больше Алессы-кошки.
Девушка у Марты скоро совсем обжилась.Они расчистили
захламлённый чердак,превратив его во второй этаж.Алесса
заставила мебелью и украсила на свой вкус получившуюся
комнату,и перебралась жить туда.Из сеней на чердак те-
перь вела добротная лестница с перильцами вместо старень-
кой стремянки,а ещё Алесса заказала новое окно.Хорошее,
48 ГЛАВА 3
из прочного толстого стекла,снаружи — съёмные ставни.
Марта похохатывала,глядя,как девушка тщательно смазы-
вает петли маслом — чтобы ни одна не скрипнула.Алесса
не обращала внимания на травницу:она знала,что время от
времени придётся выпускать кошку погулять,иначе та может
взбеситься и пересилить её волю.Оборотень — два в одном
— человек и зверь.Они должны понимать друг друга,и хотя
человек в этой паре хозяин,он должен иногда уступать второй
сущности.
Весной,летом и в начале осени женщины собирали травы,
сушили,делали заготовки на зиму и варили зелья.Попут-
но Алесса обучала Марту своему мастерству.В цветочках-
листочках женщина разбираться так толком и не научилась,
зато почему-то стала ловко вправлять вывихнутые суставы,ле-
чить Алессиными зельями зубы,желудки и обмороженные ко-
нечности.Лавка превратилась в аптеку,они сделали ремонт,в
общем...Колесо жизни неспешно катилось по дороге,но под
это самое колесо всё время норовил попасть один камушек.И
звали его Арвиэль Винтерфелл.
А сейчас он собственной персоной зачем-то прикатился в
лавку и беседует с Мартой!Алесса зашипела и приложила
ухо к двери — слышимость была великолепной.
— К нам с утра Эртан заходил,— сказала Марта,— успо-
коительное для жены брал.Так Леська сама перепугалась,
самое лучшее,из ярмарочных запасов отдала!
По всему городу вот уже более полугода ходила самая
животрепещущая сплетня:дриада Ксандра ждёт ребёнка.От
мужа орка!Да это же неслыханно и невиданно!О полуэль-
фах люди слышали,о полуорках — тоже,но такое!Почтен-
ные кумушки-горожанки не переставали рассуждать,как же
ребёночек-то будет выглядеть?Зелёненький,как папочка,али
светло-коричневый,как древесная дриада?Когда Ксандра по-
няла,что беременна,то мигом помчалась к Алессе,и та в
ответ на новость разинула рот.Конечно,знахарка согласилась
присмотреть за Ксандрой и роды принять — танцовщица бы-
49
ла ей симпатична,а к тому же она испытывала невероятное
профессиональное любопытство.
— А что случилось?— забеспокоился эльф.
— Кусай исчез!Ксанка совсем извелась.А ведь уже не
первый пёс пропадает.
— Ну да,на той неделе у кузнеца Сидора Гранит исчез,как
в воду канул,с месяц назад — Сатьянов Пивон,— припомнил
Вилль.— С чего бы вдруг?
— А ведь какие все здоровые были,таких со двора не
сведёшь.Может,волки сманили?
— Вряд ли.Наверное,сами за ворота выбежали,да в лесу
и околели.Алесса-то где?— вдруг понизив голос,спросил
эльф.
Знахарка совсем слилась с дверью.Подозревает!Как пить
дать,подозревает!Вдруг уже догадался,что она —не человек?
А теперь ещё решит,что собак съела!Ууу!
— В чулане,— так же шёпотом отвечала Марта.Девушке
показалось,что голос травницы звучит как-то насмешливо.—
Прячется...
— От меня,что ли?Ну-ну,от меня,дорогая Алесса,не
спрячешься!
Знахарка вдруг поняла,что последнюю фразу он произнёс
специально для неё,и по спине несчастной заструился холод-
ный пот.Догадался!Собаки!Сабли!Бежать,а-а-а!
Входная дверь снова хлопнула,и послышался визгливый,
такой знакомый голос:
— Где она?!Где эта воровка?!
Агафья!Ну вот,теперь ещё и эту принесло!День опреде-
лённо покатился кошке под хвост.Девушка свирепо зарычала
— если очень страшно,надо срочно на кого-нибудь наорать.
Способ действенный и неоднократно проверенный!Она сжа-
ла кулаки,сделала зверское лицо и решительно распахнула
дверь.
— Ты кого это воровкой обзываешь,а?!
— Тебя!!!— ростовщица завопила так,что Вилль при-
50 ГЛАВА 3
крыл уши.— Вот,полюбуйтесь-ка,господин капитан,на пре-
ступницу!Девка бесстыжая!Сначала мужа у меня сводит-
приманивает,каждый день божий сюда приваживает!Грех!!!
Зельями приворотными поит,ведьма!Грех!!!А теперь и обо-
крала!Грех!!!
Бедный эльф вытаращился на бесноватую совершенно
круглыми глазами.Он вообще ничего не понял,кроме того,
что Алесса грешит напропалую,а Вилль должен её остано-
вить.Девушка уперла руки в бока и грозно пошла на против-
ную бабу.
— Да будь я твоим мужем,то и к кикиморе бы от тебя
сбежала!Ты рожу свою видела?К тебе мужик подойти ночью
только с мешком,небось,и может!
— Что!!!— заверещала Агафья,в свою очередь надвигаясь
на Алессу.— Воровка!!!
Вилль оказался посередине беснующихся баб.Обе брыз-
гали слюной,махали кулаками и ни на минуту не закрывали
рты.Марта спешно ретировалась за прилавок,а эльф подумал,
что если вдруг упадёт в обморок от шума,то никто этого да-
же не заметит,и они будут орать уже над его распростёртым
на полу телом.
— ТИ-И-ХО!!!
Спорщицы наконец-то замолчали и с ненавистью устави-
лись уже на эльфа.Как же,оторвали от такого приятного
занятия!Вилль перевёл дыхание.
— Госпожа Агафья,что случилось?Вы пришли в чужой
дом,кричите,сквернословите.От меня вы чего хотите?
— А вы взгляните-ка на ручку этой...знахарки!Колечко-
то на ней моё!
Вилль посмотрел на скрещеные на груди руки девушки и
чуть не вскрикнул.Нашлось!
— Алесса,откуда оно у тебя?!
— Демьян подарил!Ничего я не воровала,пусть не врёт!
— Да чтоб пьяница этот кому хоть ворону дохлую по-
дарил?!— встряла Агафья.— Не своровала,так выдурила.
51
Арестуйте её сию же минуту,господин капитан,во имя спра-
ведливости Божьей!
— Всё равно не отдам!Оно не снимается!— едко усмехну-
лась девушка.
— Не снимается?!Совсем?!
Алесса окончательно растерялась.Эльф смотрел на неё,
как на какую-то диковинку:изумлённо и радостно одновре-
менно.
— Совсем — только с пальцем!
— Ну что,господин начальничек,будете её арестовывать,
али нет?!
— Нет!— отрезал Вилль.— Потому как не за что.
Агафья злобно зашипела и вытаращила на эльфа бешеные
глаза.
— Спелись?!Ну конечно,кто же ещё бесовку защищать
будет,как не нелюдь остроухая!Смотрите,по всем вам прой-
дётся огонь да...
И осеклась,что-то припомнив.Алесса воспользовалась па-
узой и прикрикнула:
— Катись,убогая!Ещё раз здесь увижу — мочегонкой на-
пою!
Ростовщица привычно забурчала под нос и побрела вон под
насмешливо-презрительным взглядом знахарки.И на сей раз
Алесса достойно вышла из схватки победительницей,а как
же иначе?Знай пантеру — не тяпнет,так рявкнет!
— Э-э-э,может,чайку?— подала голос молчавшая доселе
Марта.Она прекрасно знала,что,когда Алесса «в образе»,
вмешиваться не стоит.
— Да нет,Марта,спасибо!— отозвался Вилль и усмехнул-
ся.— А то вдруг Алесса и меня потравит?А скажи,кольцо
тебе правда подарили?
— Точнее,поменяли,в шутку...На бутылку!
Капитан твёрдо решил напиться.Дожили!Эльфийские фа-
мильные кольца уже меняют на...бутылки!Вилль даже не
знал,смеяться ему или злиться.Ну,Алесса!Такое только с
52 ГЛАВА 3
ней может произойти.С тех пор,как девушка появилась в го-
роде,здесь стало веселее.Но не для него.Вилль прекрасно
понял,почему вдруг в один прекрасный момент Алесса вдруг
превратилась из гостеприимной хозяйки в злобную и вредную
девчонку.Он знал,что во всех городах Неверры именно го-
родская стража ведёт охоту на оборотней.
Вилль собирался сказать Алессе,что знает про её вторую
сущность,но не успел,проболтался первым.Результат себя
ждать не заставил,а жаль.Он всё-таки решил не рассказы-
вать девушке правду — ещё испугается и сбежит,а городу
она была очень и очень полезна.Сидор,кузнец-гном,изле-
чился от постоянных мигреней,Эртану она подкинула некий
рецепт,после чего пиво приобрело особо приятный вкус,на-
учила неким профессиональным премудростям знахарку Фео-
дору.В караулке на столе теперь блестела зелёненькая бутыль
с похмельным отваром,и у эльфа перестала болеть голова от
традиционного запаха перегара.
В Северинге Алессу считали вздорной,но в общем-то
неплохой девушкой — в помощи она никогда никому не от-
казывала.В прошлом году расписала внутри Храм Триедино-
го,чем несказанно обрадовала жреца Теофана.Вилль,когда
узнал об этом,захохотал.Вот это да,художница-нечисть пи-
шет святые лики,а рядом растроганно умиляется жрец!На
ярмарку девушка не пошла,но Вилль видел там Марту,со-
средоточенно рыщущую по рядам.Оказалось,что она ищет...
гитару!Эльф сначала посмеялся,но после того как прогулялся
под окнами травницы,смеяться перестал.
С Алессой постоянно происходили забавные случаи на по-
теху всему городу.Прошлой весной она углядела в реке какие-
то водоросли и отважно полезла доставать,а вместо этого вы-
удила за волосы ещё не окончательно проснувшуюся после
зимы Мириаду.И конечно,тут же с ней разругалась в пух и
прах!Случайно вылила из окна ведро грязной воды прямо на
голову Агафье,после чего стала доказывать,что это святой
дождь.Вилль почти не сомневался,что и капкан в лесу она
53
поймала исключительно по причине своей невезучести:то ли
на птичку загляделась,то ли на звёзды.А теперь умудрилась
купить эльфийское кольцо у ростовщика за бутылку.Кольцо,
в некотором роде,волшебное,просто так с неба не падающее.
Самое удивительное,что оно повело себя очень странно —
взяло да и пошло к оборотню.Неужели Пресветлая решила
пошутить?За Двуликой Богиней водился грешок испытывать
своих подопечных,проверять их чувства и веру.
Размышляя таким образом,Вилль сам не заметил,как до-
брался до орочьего дома,и неплохое с утра настроение по-
дёрнулось морозной корочкой.Бедная Ксана!А ведь ещё и
утешать её придётся...Эльф нерешительно поднял руку,но
дверь распахнулась сама,открыв домохозяина во всей зелёной
красе.
— Аррвилль!— оскалил клыки приятель и привычно хлоп-
нул его по плечу.Вилль пошатнулся,но на ногах всё же усто-
ял.Орк был на голову выше отнюдь немаленького эльфа,тогда
как дриада — почти настолько же ниже.
Странное дело,но Эртан,похоже,совсем не тосковал по
исчезнувшей собаке.«Что-то здесь не чисто!» —смекнул эльф,
подгоняемый дружескими тычками в спину.После особо уве-
систого Вилль буквально вылетел на середину гостиной ком-
наты и едва не растянулся прямо перед ксаниным креслом.
Дриада подняла на эльфа печальные чёрные глаза и помахала
перед его носом полотенцем с вышитой лохматой псиной.
— Вот,Виллюшка,и всё что осталось мне от Кусаюшки!
Одна только вечная память,— и вздохнула.
— Не переживай так,Ксана,— эльф невольно скосил глаза
на большой круглый живот будущей мамаши,— о нём лучше
подумай,тоже ведь чувствует,беспокоится...Новую собаку
заведи...
— Новую?!Никого мне не надо,окромя Кусаюшки!Ах,я
ведь как думала,родится малыш-то,играть с ним будет,по-
тешаться,за хвост таскать!— Ксандра мечтательно прикрыла
глаза.— Иди-ка лучше,послушай!
54 ГЛАВА 3
Беременная дриада ничем не отличалась от простой бере-
менной женщины.Когда срок был маленький,Вилль продол-
жал наведываться к друзьям почти каждый день и на чудаче-
ства Ксандры внимания не обращал.Дриада то беспричинно
смеялась,то охала и закатывала глаза,пугая обоих мужчин.
Если ей было нужно что-то поднять с пола,она так кряхтела,
что чуткий эльф тут же бросался на помощь.Тогда Ксанка
начинала хихикать и говорила:«Не надо,не надо,сама справ-
люсь!Лучше в другом помоги:в трактире за меня попляши
али спой чего!» Иногда дриада начинала с восторгом расска-
зывать сколько,когда и чем её тошнит.Тогда эльф и орк ме-
нялись цветом кожи:Эртан белел,а Вилль зеленел.Страж
стал заходить значительно реже.
Вилль вздохнул и послушно приложил ухо к животу дри-
ады.Ксана тут же блаженно зажмурилась и запустила руку
в волосы Стража:кружевница любила всё,что напоминает
шёлк.
— Ну,сыночек али дочка?— промурлыкала дриада.
Эльф насторожился,но услышал только какое-то булька-
нье.В следующий момент маленькая детская ножка врезалась
ему в ухо.
— Мальчик,определённо.И характер точно будет отцов-
ский!
— Ах,как хорошо!— воскликнула дриада.
— Пойдём-ка,дрруг Аррвилль!За перрвенца выпьем —
чтоб выррос настоящим оррком:диким,но добрродушным!
Позже,когда глаза у обоих мужчин весело заблестели,
Вилль всё-таки рискнул задать вопрос:
— Эртан,а ты-то чему радуешься?Совсем пса не жаль,да?
— Жену жалко,урродца — не очень.Всё рравно толку от
него не было никакого!Жррал в три горрла,на проходе вечно
валялся.В крровать к нам лез,бесстыжий!— пожаловался
орк.
— Мда,это совсем беда...Слушай,а это часом...не ты
его...того?
55
— Да ты что!— возмутился Эртан.— Ксанку огоррчить?!
Да я бы ей хоть ррусалку в аквариуме завёл!Сам,небось,
дуррак,в лес убежал на ужин к волкам!
— Это не волки,— вздохнул Вилль.Лесных волков он
хорошо знал.Несколько лет назад оголодавшая стая посреди
бела дня вдруг ворвалась в распахнутые ворота.Паника,крик!
Но Вилль не растерялся.Он спокойно подошёл к хищникам
и что-то им сказал-прорычал.Волки ушли,так никого и не
тронув.Орк тоже помнил этот случай и Стражу поверил на
слово.
— Может,кто из своих?Пёс-то ведь не перрвый,да все
крупные,пушистые.Яррмарка скоро,может,живодёрр какой
их на шкурру?Надо будет походить,пррисмотреться!
Вилль ничего не ответил.У него возникли свои мысли на
этот счёт,и отнюдь не весёлые.Неужели Алесса ни с того,
ни с сего озверела?Целый год сидела тише мыши,а тут — на
тебе!
Метаморфы появились около трёх сотен лет назад по-
сле войны с южной страной Скадаром.Откуда они взялись,
неверрийская история умалчивает.В «Большую Имперскую
Энциклопедию» были занесены существующие четыре подви-
да.Беары-медведи выбрали лесистое междуречье Алидары и
Силль-Тьерры,кицунэ-лисицы ушли на восток,в необъятные
степи Оркана,варги-волки облюбовали западное побережье.
Теплолюбивые науми,леопарды и пантеры,прижились у под-
ножия неприступной Поднебесной Цепи.
Эльф несколько раз видел смутную тень в лесу и в городе,
но рассмотреть её так и не удалось.Будет очень печально,
если это всё-таки окажется Алесса.Придётся серьёзно с ней
поговорить.
∗ ∗ ∗
— Почто терплю я несправедливость великую?— завывала
Агафья,исступленно пытаясь отодрать собственную косу.—
56 ГЛАВА 3
Как нелюдь может человеку пенять?У-у,за ведьм заступается,
не по-людски это!
— И создал Творец Триединый Мир,и отделил Небо от
Бездны,ибо нет добра без зла,как и света без тьмы!— Все
пред ликом Его едины,и ответ держать наравне будем!Вы-
бирай свой путь,дочь моя,а грешникам все деяния мирские
зачтутся...— поучительно цитировал жрец Теофан.
—Знаю,знаю!Ходит он к ней ночью,зверем оборачивается
да на спине своей катает!Приворожила!И мужа моего,всех
приворожила!..Погубят нас нелюди,погу-убят!!!— тосковала
безутешная женщина.
Похоже,ей требовался вовсе не собеседник,а вниматель-
ный слушатель.На худой конец,сгодилось бы и зеркало.Тео-
фан невпопад кивал и поддакивал,а сам в это время изучал
расписной потолок.Под самым сводом — Треугл Иллиатара,
всё по канону девочка расписала.Узлы символа унизаны ру-
нами триединства тела,души и разума.Только слившись,они
могут отделить ложь от истины и сделать выбор.В центре
Треугла,на золочёном престоле,восседает сам Творец и ждёт
души на суд праведный.И покаявшимся,и непокорным —
всем воздастся по деяниям мирским.Девять верных учеников
Иллиатара будут листать летопись каждой из душ и сыпать на
Весы Воздаяния песок белый и чёрный,но последнее Слово
останется за Творцом.По мнению Теофана,Агафью отнюдь
не ожидали в Обители Божьей,уж слишком гнусной была эта
баба.Когда дверь за ней,наконец-то,закрылась,святой жрец
буркнул на дорожку:
— И чего притащилась,дура грешная?Чтоб тебе прова-
литься...
Агафья была на полпути к дому,когда начался снего-
пад.Ростовщица недовольно забурчала — при такой видимо-
сти можно и заблудиться в переплетениях извилистых улиц-
ручейков.Однако в этом была и хорошая сторона — снег разо-
гнал по домам последних прохожих,и теперь ей никто не ме-
шал спокойно жаловаться и причитать.
57
Проклятые нелюди!Мало их перерезали да повешали!Рас-
плодились,место занимают,людям жить спокойно не дают!В
богов своих ложных языческих верят!Двуликая Саттара —
богиня Любви и Войны!Да как такое сочетание вообще воз-
можно?Ересь!Капитан стражи — нелюдь остроухая!Безоб-
разие!
Агафья представила себе торчащую на заборе голову эль-
фа,и ей тут же полегчало.А рядом — проклятой ведьмы,для
симметрии.Красота!
Настроение тут же улучшилось,и она вспомнила,что,соб-
ственно,идёт снег.
Проклятый снег!Триединый,за что ты послал снег,ничего
же не видно!Избавь,останови...
Снегопад внезапно прекратился.Агафья изумленно и вос-
хищённо посмотрела по сторонам.Вот она,сила слова правед-
ницы!
Из-за высокого,по пояс ей,сугроба послышалось негром-
кое рычание.Агафья обернулась и ничего не увидела.Пустой
заснеженный переулок,сугробы у бревенчатых стен да вере-
ницы сосулек под стрехами.
— Р-р-р...
Собака,что ли?Женщина,увязая в снегу,меленько посе-
менила к сугробу.Никого.А потом в темноте вспыхнула пара
алых глаз.
ГЛАВА 4
Утро молодого привлекательного мужчины обычно начинает-
ся с традиционного чмока в щечку,нежного воркования на
ушко или,не на самый худой конец,завтрака в постель.Ка-
питана Винтерфелла целовать было некому,а домовой при-
вык жить по принципу «Завтрак съешь сам,обед за хозяина,
а ужин — за двоих!»,поэтому способ побудки никак нель-
зя было назвать приятным.Кристалл с караулки просигналил
убийство,и тильзитовый глазок на браслете Стража полых-
нул алым.Дремлющий разум эльфа огонёк проигнорировал,
и Вилль проснулся,когда руку уже немилосердно щипало от
кончиков пальцев до локтя.
— Что,хозяин,опять ложшшная тревога?Посспать не да-
ют!— недовольно пробурчал Симеон,скатываясь с хозяйского
живота на одеяло.
Индикатор Преступлений появился десять лет назад,и за-
казал его новоизбранный градоправитель Берен Грайт.Письмо
в столицу улетело вместе с почтовым голубем,а месяц спустя
в ворота постучался посыльный из самой Равенны.Столич-
ный маг честно предупредил,что Индикатор время от вре-
мени надо настраивать,но все благополучно об этом забыли.
Поначалу кристалл выявлял почти полный список преступле-
ний:оранжевым огоньком горели кражи,фиолетовым окраши-
вались вооружённые нападения и чёрным — противозаконная
волшба.За время столичной службы Индикатор почти никогда
не оставался без дела,но здесь наконец-то обрёл заслуженный
покой.«Тихо,как в Северинге»,— поговаривали люди,хоть
раз посетившие город.Словно чья-то ласковая рука отводила
58
59
глаза кочевым разбойникам,гнала прочь расплодившуюся по-
сле Алой Войны нежить и поддерживала мир между самими
горожанами.
Проблемы начались позапрошлым златнем,когда кристалл
вдруг налился ярко-оранжевым.Караульный Винтерфелл,то-
гда ещё простой стражник,опрометью кинулся к столу и при-
жал глазок к Индикатору,подавая сигнал остальным.Этой
неприятностью дело не завершилось,и пять минут спустя ого-
нёк потускнел до сизо-фиолетового...Через полчаса в кара-
улку поднялся пунцовый от смеха Темар и,опрокинув стакан-
чик ядрёного,поведал о чудовищном преступлении.Сидоров
козёл,снедаемый завистью к соседской капусте,залез в огород
горшечника Игната и принялся своевольничать — не сколько
ел,столько топтал.Жена гнома-кузнеца,увидав в окно козли-
ное безобразие,ухватила дрын и побежала воспитывать соб-
ственную скотину.Вот и вся кража с нападением!
Следующее «преступление» случилось в конце листопада.
Камень внезапно вспыхнул красным,и эльф едва не опроки-
нул на себя чашку чая,а когда браслет потеплел возле дома
птичницы Рениты,так и вовсе захолонуло — Радда,восьми-
летняя дочь вдовы,была его любимицей.Эльф с разбега пе-
ремахнул забор...и остановился,как вкопанный.Птичница
порешала курицу,а девочка тщетно пыталась догнать рыже-
го голенастого петуха.Бледный и несколько потрёпанный вид
эльфа Радда расценила по-своему:«Ой,дядя Вилль,а вы меня
первым поздравить хотели?Приходите вечером ужинать!» Тот
едва не взвыл от досады — День Рождения малышки попросту
вылетел у него из головы.
На этот раз стражники уже не смеялись,а призадумались.
В Равенну улетел голубь Берена,а в ответ Император при-
слал в Северинг мага.Человек,представившийся Августусом
Аквином,оказался типом серьёзным,даже хмурым,с цепким
взглядом блестящих чёрных глаз.Он долго водил либром над
взбунтовавшимся Индикатором,а затем спустил на стражни-
ков собачью свору.«Вы — идиоты!— кричал,брызгая слюной,
60 ГЛАВА 4
столичный маг.— Вам объясняли,что его настраивать надо?
Почему раньше в Равенну не отписались?» Оказалось,что ма-
гический кристалл был настроен на происшествия только с
разумными расами,а со временем «растерялся» и стал отсле-
живать любые живодёрства.
Однако на этот раз Индикатор не ошибся.В переулке было
тихо и пусто,за исключением согнувшегося у стены стражни-
ка Геварна и бледного,как полотно,Акима.Могучий солдат,
повидавший изуродованные тела нелюдей после ночи Алой
Войны и не раз принимавший участие в ловле нежити,ни-
чего не мог сказать и лишь бестолково размахивал руками.
Вилль подошёл к телу и тут же мысленно возблагодарил до-
мового,что тот поленился приготовить завтрак,иначе эльф
тоже отправился бы к стенке.
— Она уже давно тут лежит!Почему сразу сигнал не по-
дали?— хмуро спросил эльф,рассматривая скрюченные,по-
крытые инеем пальцы женщины.— В караулке Сатьян,да?
— Проспал,наверное,— Аким,отведя глаза,пригладил
светлые волосы.
—Опять надрался!—припечатал капитан.—Когда нашли?
Агафью обнаружили наутро.Патрульные стражи увидели
торчащую из сугроба ногу и решили,что кто-то по пьяни
решил вздремнуть в такой своеобразной холодной кровати.
Подошли ближе и дёрнули.Нога легко выскочила из снега,
и тревожное недоумение загорчило привкусом страха.Конеч-
ность была одинока,тела к ней не прилагалось.Сама Агафья
обнаружилась неподалёку,в другом сугробе,и выглядела она
гораздо хуже,чем при жизни.Вокруг шеи кто-то кокетли-
во повязал её собственные внутренности,половина лица была
разодрана до кости,а в единственном уцелевшем глазу застыл
такой первобытный страх,что стражники невольно отпряну-
ли.Темар,на бегу теряя сапоги,помчался в караулку будить
Сатьяна и посылать сигнал остальным.
— Что делать будем,а,капитан?— отлепился от стены
Геварн.— Никогда ж такого не было!Что за зверь у нас за-
61
вёлся?
— У этого зверя странное чувство юмора,— поморщился
Вилль.— Несите её в тюрьму,после осмотрим,а я...С ночи
ворота заперты,и открывать их я не собираюсь.Видимо,мы
теперь в осаде...
— А до обозников-то успеем ли поймать?Загрызут же...
Свои загрызут!— мрачно буркнул Аким.
— Значит,должны поймать!Давайте,тащите простыню и
заворачивайте...эээ...всё,что соберёте.
—Ну,теперь-то Демьян волюшку получит!—Геварн хмык-
нул и почесал затылок.
Эльф искоса глянул на стражника.Всё верно,смерть Ага-
фьи никого не опечалит,и на похоронах люди будут прижи-
мать носовые платки к совершенно сухим глазам.
— Вот что,Аким,уносите Агафью и зовите Демьяна.Толь-
ко не пугать!В полдень устроим на площади собрание,пре-
дупредите горожан!Ясно?!Вы-пол-нять!— он говорил всё то-
ропливей,а на последних словах рванул с места и помчался
вниз по улице.Стражники только рты пооткрывали.Суровый
командирский тон из уст молоденького эльфа звучал донельзя
забавно,и в другой момент ему бы ответили дружным хохо-
том.Но сейчас не до шуток.Убийство...Впервые за семна-
дцать лет жизни города.
Сердце Вилля забивалось в глотку и снова ухало в желу-
док,когда он,сломя голову,мчался в аптеку.Оборотни,нахо-
дясь во власти звериной сущности,в первую очередь,убивают
тех,кто находится рядом,а прошлой ночью на небе светила
полная луна.
Если бы дверь была заперта,эльф попросту вынес её вме-
сте с замком и петлями.Но зимняя ночь,уходя,пробуди-
ла спящую кошку,и теперь она неодобрительно разглядывала
взъерошенного престижного капитана.
— Добрейший утречок,господин Винтерфелл!— лениво
протянула девушка.— С кем ночь коротали,от кого с утра
удирали?
62 ГЛАВА 4
Эльф непривычно хмуро уставился на неё.Алесса даже
удивилась:обиделся,что ли?
— Где Марта?
— Почто грубим,господин...
— Где Марта?!
— Да в комнате,над духами ворожит!Зачем так орать,я
не глухая!
Марта услышала их голоса и подошла к прилавку,попутно
вытирая руки тряпочкой.
— Вилль...Да что ты смотришь на меня как на привиде-
ние!
Эльф вздохнул с облегчением и,смущённо потерев лоб,
глянул на женщин:
— В общем...Дело такое...Ночью Агафью убили.Я за
вас беспокоился...
— Кто?!— так и ахнули обе.
— Не знаю...Будем искать!Приходите к полудню на Яр-
марочную Площадь,там всё и объясню.
— Нетушки!Давай сейчас говори!— Алесса звонко при-
топнула каблучком.— Врывается в чужой дом,как кот ошпа-
ренный,грубит,убийствами стращает...
— В полдень!— твёрдо повторил Вилль и вышел за дверь,
оставив знахарку пыхтеть перекипевшим чайником.
Ох,как нелегко далось Стражу решение запереть город-
ские ворота.Через пару недель,а может,и раньше,потянутся
первые телеги с товаром и упрутся в наглухо закрытые двери.
Новогодняя Ярмарка была основным источником дохода се-
верингцев.Ремесленники всех мастей готовились загодя,зная,
что самобытные провинциальные безделушки найдут своё ме-
сто в шкафах столичных чудаков-коллекционеров.Сам горо-
док находился неподалёку от пересечения двух крупных трак-
тов:один связывал Орканские степи с Равенной,а другой про-
ходил через Рудный мыс,и купцы облюбовали Северинг как
место для привала и торговли по селянским ценам.Так и на-
чалась история с Ярмаркой да салютом.
63
Вилль здорово сомневался в правильности решения.Неиз-
вестно,сколько времени займут поиски неведомого убийцы.
Вдруг,кто из купцов решит приехать пораньше,в городке от-
дохнуть,дела какие наладить?Не пустить — больше не при-
едут,а хуже того — распустят в столице слухи о поразившей
город эпидемии.Как говаривал господин Грайт,для Северин-
га главное — престиж!Открыть ворота,пока в городе бродит
неведомый хищник,Вилль тоже не мог — а вдруг сожрёт
кого из приезжих?Эти вести обязательно дойдут до столи-
цы,и пиши пропало.В Северинг приедут маги-следователи
из Равенны,и тогда с голов стражников полетят шапки,да и
градоначальнику достанется.
Единственным выходом было срочно выловить зверя.По-
сле встречи Вилль запретил себе и думать о том,что убийцей
может быть Алесса.Сомнения,как известно,рождают подо-
зрения и убивают доверие,а Вилль не мог не доверять насто-
ящей носительнице фамильного кольца.
∗ ∗ ∗
Господин градоправитель был встревожен,рассержен и немно-
го пьян,и бесился он как раз из-за того,что рассветное солнце
как-то не одобряет злоупотребление крепеньким.Вместо пары
рюмок мартиной сливовой настойки,ему пришлось осушить
бутыль слабенького дриадского сидра,и теперь жидкость на-
стойчиво пробивалась к выходу.
Ранним утром Берена Грайта разбудило вовсе не ясное сол-
нышко и,уж конечно,не ласки любимой женщины.В двери
Зала Совещаний исступленно колотил Темар,бледный и кос-
ноязычный.Его не привело в чувство даже созерцание ис-
подней рубашки градоправителя и его ночного колпака,зато
вполне справился выплеснутый в лицо стакан ледяной воды.
— Ты,Темар,совсем ополоумел?— рявкнул градоправи-
тель.— Ещё к капитану с утречка за опохмелкой сбегай,Ар-
виэль добрый — нальёт!
64 ГЛАВА 4
— Загрызли!
— Кого?!Арвиэля?!— не своим голосом возопил мужчи-
на.— Кто?Где?Когда?
— Агафья в подворотне...И потроха на шее аки бусики
алые...
— Ты что несёшь,Темар?Какие бусики?!
Через пятнадцать минут Берен сумел-таки добиться более-
менее вразумительного объяснения.Факты были неутеши-
тельны:в городе объявился зверь-убийца,а караульный про-
спал тревогу и,продолжайся снегопад чуть дольше,труп мог
бы всплыть только к весне.Такие известия и простого горожа-
нина не оставят равнодушным,а если ты отвечаешь за жизни
полуторы тысяч людей и нелюдей?
Темар убежал в караулку,и сон господина Грайта вылетел
следом за ним.На смену пришла раздражительность,и к ви-
зиту Вилля он был уже во всеоружии:брови нахмурены,усы
встопорщены,язык наточен.
— Проходи,дружок,проходи!— саблезубым медведем
оскалился градоправитель,сжимая его плечо крепкими паль-
цами бывалого воина.
«Накрылся Виллька медным тазом!» — сообразил эльф и
как можно доброжелательней сверкнул клычками.Ласковое
обращение в устах мужчины сулило большие неприятности.
— Говорить с тобой будем сурьёзно,дружок!— не унимал-
ся Берен,затягивая его в дом с той же нарочитой неспешно-
стью,с какой удав глотает законную добычу.— О женщинах,
о,как!
— Так что ж о них впустую-то гуторить,на вкус бы
смекнуть,али хоть пощупать!— заметно «окая»,разулыбался
Вилль.
— Ты мне в уши-то компот не лей!Девку свою успел ощу-
пать,прежде чем в город потащил?
— К вам Темар заходил,да?— спросил эльф,напрочь про-
игнорировав «уши» и «свою девку».— Что сказал?
Берен пожевал губами,крякнул и,не стесняясь своего вос-
65
питанника,глотнул сидр прямо из бутылки.
— Говорит,спите вы,стражнички,пьёте,а по городу обо-
ротниха твоя гуляет,людишками закусывает.А ты,значицца,
попустительствуешь,так?
— Вы мне лапшу на уши не вешайте!Про Алессу я только
вам и сказал...И с чего бы ей после года сытой жизни своих
соседей рвать,а?
— Кто ж её знает?Может,норов взбрыкнул,может,с Ага-
фьей чего не поделила...Ничего сказать не хочешь,а,дру-
жок?
— Откуда ж мне знать про бабьи размолвки?— вполне
естественно удивился Вилль.— Они из-за безделушки горя-
чей,чем из-за мужика повздорить могут!А почему вы думае-
те,что это она,может,зверь забрёл?Лесович говорит,Зосий
в лесу шатуна видел...
— Загрыз,разделал и кишки на шею повязал?!Бусики,
ядрёна ворона...
Берен поднял со стола длиннополую,по колено,кожаную
куртку с вышитым на правой стороне груди золотым грифоном
— гербом Неверрийской Империи.
— Ну,дружок,пойдём,— со вздохом произнёс градопра-
витель,опоясываясь и стряхивая с чёрного рукава невидимые
пылинки.— Знахарку твою заарестовывать и под замок са-
жать.
— Вы...Нет!— Вилль лаской метнулся к дверям,заго-
раживая выход собственным телом,и решительно положил
кисти на рукояти сабель.Берен внимательно посмотрел на
плотно сжатые губы и сурово нахмуренные чёрные брови вос-
питанника,и внезапно усмехнулся.Сейчас капитан Винтер-
фелл напоминал того затравленного и скалящего зубы на весь
мир волчонка,которого он повстречал тринадцать лет назад.
— Небось,вклепался?!
— Ч-что?— моргнул эльф.
— Дурак ты,Винтерфелл!— проворчал Берен и присел
на краешек длинного стола.— Сам понимаешь,что не зверь
66 ГЛАВА 4
лесной набезобразничал,а нечисть.У нас в городе,окромя
знахарки,нечисти больше нет!Не было и не будет!Ты на
себя посмотри,сам за неё кого хошь порвать можешь...Что
с тобой такое,Арвиэль?
Вилль закусил губу и весь как-то сжался,чувствуя,что
напряжение уходит вместе с силами.Вклепался...Да,веро-
ятно,со стороны именно так это и выглядит,но на деле всё
гораздо сложнее.
— Каждый имеет право на жизнь.Это ведь ваши слова,
верно?Я поступаю так,как вы меня учили...
— Она — нечисть!— упрямо повторил Грайт.— Зверь с че-
ловеческим разумом!Лучше бы ты её за воротами оставил...
— Неужели?— с издёвкой процедил эльф.— Почему же
сами так не поступили?Она — истинный оборотень,и себя
контролирует!
— Успокойся,— насмешливо сказал Берен.— И сядь.Мне
ещё твоей истерики не хватало.Что ты намерен делать?
— Не открывать ворот,— всё ещё мрачно отозвался
эльф.— Если это действительно нечисть,то просто так она
не уйдёт.Да и мы не можем её выпустить,вдруг это кто-то
из своих?Будем искать!
— Хорошо.Сегодня шестое вьюжня...У тебя неделя,
плюс-минус пара дней...Панику в городе прекратить,Ага-
фью похоронить,за знахаркой проследить.Действуй!
∗ ∗ ∗
— Бедная,бедная Агафья!— причитала Марта,вертясь перед
большим настенным зеркалом в солидной вычерненного дере-
ва оправе.— Как думаешь,мне платочек красный к тулупчику
одеть,али беленький наряднее смотреться будет?
— Кошмар!— кивнула Алесса,ловя ртом подкинутый оре-
шек.Она сидела на диване в гостиной как раз напротив груды
вываленной из шкафа одежды.
67
— Что?Что кошмар?— подпрыгнула травница,взмахнув
обеими платками сразу.
— Бедная старая Агафья!Несчастная!А ты тряпку поло-
вую повяжи,всё равно правитель на тебя глазеть будет.
Травница фыркнула и решительно обмотала вокруг шеи бе-
лый пуховой платок.Не жаль ей Агафью вовсе,чего тут греха
таить!Да никому не жаль,уж больно скверной была ростов-
щица.Похоронят её,да и позабудут,как камешек речной из
туфельки вытряхнут.
— А Вилль-то вон как за нас беспокоился.За обеих!—
кокетливо стреляя глазом,протянула травница.
— Угу!Кто ж ещё его стражничков от похмелья лечить
будет.
— Дура ты,Леська,ой,ду-ура!— привычно вздохнула
женщина.А какой бы мог сложиться квартет!
Марта размечталась,и её воображение нарисовало Берена
Грайта,каким он был на свадьбе Ксандры и Эртана.Слег-
ка подвитые по случаю торжества чёрные волосы локонами
спускаются на плечи,длинные усы тщательно напомажены,
тёмно-синий камзол с вышитым золотым грифоном туго об-
тягивает...травница прищурилась и несколько уменьшила
градоправителя в области талии...туго обтягивает статную,
крепкую фигуру.Вот это мужчина!И вдовый...Горько,ко-
нечно,да так распорядилась Привратница,а с Богами,как
известно,спорить бесполезно...Да и нечего мужчине в са-
мом расцвете сил одному куковать — хозяйка нужна!
Женщина развернулась к зеркалу крутым бедром и гор-
до подбоченилась.Как говорится,сорок пять — баба ягодка
опять!В русых волосах не серебрятся первые проблески старо-
сти,карие глаза смотрят с вызовом,а упругости высокой груди
любая молодуха позавидует.И никакая девка не превзойдёт
Марту на кухне,а всем известно,что путь к сердцу мужчины
лежит через его желудок.Да и рукодельница неплохая...
В комнате травницы в резном дубовом сундуке ждал сво-
его часа загадочный рулон,заботливо обёрнутый тряпками и
68 ГЛАВА 4
бумагой.Много лет он пролежал нетронутым,как осеннее
воспоминание о пролетевшей молодости,о так и не рождён-
ных детях.Не для кого было стелить собственноручно выши-
тое постельное бельё,как и не с кем делить постель.Пят-
надцатилетней девочкой начала она работу,твёрдо зная,кто
в первую брачную ночь будет дивиться мастерски вышитым
белым голубям,воркующим на цветущей яблоневой ветви;
Солнцу-Златогривому Жеребцу и Луне Среоброокой,жёнуш-
ке его ненаглядной;тугим пшеничным колосьям да кружевно-
му блюду с яблоками,плетёному из ивовой лозы.
5
Русоволо-
сый ладный Ивась,старший сын мельника,неоднократно пы-
тался подсмотреть в окно,как продвигается работа у невесты,
да безрезультатно — то водой из стакана глаза любопытные
зальёт,то перец в нос с ладошки сдует...А не положено
жениху любоваться на рукоделье до свадьбы!Начала Марта
5
Среди неверрийских селян принято в первую брачную ночь постель
молодожёнов застилать новым бельём (обязательно белым) с традицион-
ным символическим орнаментом.Основные мотивы:
Воркующие на яблоневой ветви голуби в середине композиции — символ
любви и согласия между молодожёнами.
Солнце-Конь и Среброокая Луна (в верхних углах наволочек,простыни
и пододеяльника) — сказочный образ,неоднократно используемый в уст-
ном народном творчестве,в т.ч.популярной в Неверре песне «Про коня»
(прим.авт.— песня будет выложена дальше по тексту).
Налитые зёрнами колосья пшеницы (внизу слева) — символ достатка.
Яблоки в плетёной из ивняка кружевной корзине (внизу справа) —
пошло от выражения «Яблочко от яблоньки далеко не укатится».Плоды
символизируют будущих детей,корзина — дом и самих родителей.Яблоки
кладут в корзину,чтобы дети «не раскатились» по белу свету,а оставались
привязаны к дому.Ивовые ветви отличаются гибкостью и прочностью,и
как бы дети не стремились оторваться от родителей,они всё равно их удер-
жат.Плетенье — дань Великой Кружевнице,сплетающей воедино детей и
родителей.
Кроме основных,используются второстепенные мотивы — растительные
и зооаморфные.Чем искуснее вышивка,тем справней считается молодая
жена.Антропоморфные не используются,ибо «негоже гляделки на милу-
ющихся таращить».
69
работать в первозвоне,да к златню не поспела,как ни торопил
её Ивась.
— Поле нынче не вспахано!— говорила девушка.— Чего
ж впустую сеять,коль ничего не вырастет!
Решили подождать ещё год,а той же зимой Ивась прова-
лился под неокрепший лёд.Незамужняя Марта надела чёрный
вдовий платок,а рукоделье скомканной ненужной тряпкой от-
правилось на самое дно сундука.К двадцати шести годам
молодая женщина худо-бедно научилась готовить простейшие
травяные отвары и начала экспериментировать с ароматами.С
северо-запада покатились первые волны гражданской войны,
к счастью,Гусиные Прудочки миновавшие,а,полгода спу-
стя,призвал принц Аристан весь народ неверрийский к себе
в ополчение.Среди прочих вылавливать магов-отступников
отправился сосед Марты Торн,поручив заботам травницы
восьмилетнего сынишку Эртана.Прошло два года,Импера-
тор Аристан I прочно утвердился на Неверрийском престоле,
но Торн всё не возвращался.Орчонок на удивление спокойно
пережил утрату,лишь сказал:
— Говоррят,в Великих Степях тррава шёлковая,и никогда
коваррный камень не ляжет под конское копыто.
В двенадцать лет Эртан уже выглядел семнадцатилетним,
а выносливостью и силой не уступал взрослому мужику-
человеку,и как-то предложил он Марте съездить в родной
Оркан.Не долго думая,продали оба дома вместе с хозяйством
богатеям из города,загоревшимся подышать деревенским воз-
духом да конским навозом,купили лошадь с повозкой,и
тронулись в путь.Вела дорожка на восток,да закружила-
запутала нити Судьба,и приехали они в город Северинг.Все
пролитые слёзы и ночные причитания остались в Прудочках
вместе с чёрным платком,а белая недошитая ткань отправи-
лась с Мартой в новую жизнь.Нынче работа почти завершена.
— А ты чего расселась,как квохча на насесте?Одевайся,
едва к полудню до площади поспеем!— на правах старшей,
Марта иногда покрикивала на Алессу.Любой другой на её
70 ГЛАВА 4
месте непременно бы удостоился ушата помоев,но у травницы
были особые привилегии спасительницы и подруги.
— Чего мне там делать?На капитанские уши любовать-
ся?— фыркнула знахарка,щёлкая очередной орешек.— Ты
сама сходи — на правителя полюбуешься,себя покажешь!А
мне потом всё растолкуешь.
Марта,конечно,осталась недовольна.Жизнь города — она
ведь общественная,а как же иначе?И самая тонкая нитка —
часть сложнейшего кружева,без неё рисунок полным не будет.
Однако спорить с Алессой всё равно,что пытаться повернуть
реку вспять,и травница ушла одна,напоследок припомадив
губы.
Едва за травницей захлопнулась дверь,девушка стрелой
рванула вверх по лестнице.Нарочитое спокойствие и безраз-
личие смыло ледяной волной страха.
— Крррек!— пропела пятая,говорящая ступенька.
— Прощай,милая!Целый год душа в душу с тобой жи-
ли!— на бегу выдохнула девушка и влетела на чердак.
Дорожный мешок был собран давно.Необходимые на пер-
вое время травы и зелья,нож,длинная леса с крючком,огни-
во,сменное бельё и тряпки на бинты — всё,что пригодится
в случае побега.Сшитая на заказ тёплая охотничья одежда
висит в шкафу,осталось запастись водой и провизией.Всё...
Ох,как не вовремя она с Агафьей поцапалась!Не зря ка-
питан прибежал спозаранку именно к ним.Чувствует...По-
дозревает...Вынюхивает...Так и не прижилась пантера в
городе Северинге,а всё остроухий виноват.
— Чтоб тебе шушель в щи нагадил!— знахарка швырнула
мешок на кровать.
А ведь как всё хорошо начиналось!Впервые за пять лет
бесцельных скитаний у неё наконец-то появился собственный
дом и настоящая подруга,и Алесса чувствовала себя нуж-
ной.Теперь придётся уйти.Луна,наливаясь силой,неудержи-
мо манила на волю — бродить по крышам,смотреть на звёзды.
Вчера была первая ночь полнолуния,но Алесса гулять не по-
71
шла,решила отложить приятное на потом.Опоздала...Ещё
одну ночь как-нибудь продержится,а потом...Пантера даже
спрашивать её не станет — южная кошка весьма безрассудна,
и тогда проклятый эльф её поймает.И — хрясь по шее.
Девушка одела тёплые,на гусином пуху,замшевые штаны
и такую же куртку.Сапоги лёгкие,удобные,мягкое голенище
перевязано кожаным шнурком,чтобы ни одна снежинка не
ужалила.Спустилась в кухню,горстью зачерпнула ржаных
сухарей из тканого мешка,наполнила флягу водой из того
самого колодца,у которого её подобрала Марта.А большего
и не надо — лес да река и зимой прокормят ловкого охотника.
Девушка глянула напоследок в зеркало,подтянула верё-
вочные лямки мешка на плечах и,тяжело вздохнув,вышла
на улицу.Горожане,не оповещённые о причине внезапного
собрания,ручейками сбегались из переулков в одну большую
полноводную реку.Гомонили,пересмеивались,придумывали
версии одна потешнее другой.
— Небось,на шатуна облаву устроим!— говорил деду
Венька,старший из близнецов Лесовят.
— Хе!Где зосиев капкан не сдюжил,кулак капитанский
впору придётся!— отшучивался пасечник Лесович.
Знахарка ловко протискивалась между стоящими почти
вплотную заборами,перебиралась через сугробы и,пропет-
ляв таким образом половину города,вышла к стене.Никого,
все на площади эльфийские речи выслушивают.Алесса бегом
припустила вдоль стены.Главное — выбраться из города,а в
лесу она перекинется и,подхватив зубами узелок с провизи-
ей и одеждой,удерёт так далеко,пока не почувствует себя в
безопасности.Девушка походя огибала склонившиеся почти
до земли тяжёлые заснеженные ветки,и страх подгонял её,
ровно бездушный хлыст усталую лошадь.
«Спасаем хвост!Спасаем хвост!— вопила пантера.— Спа-
са...Барсук вас пометил!»
Она опоздала,выезд уже охраняли двое стражников.Од-
ного,зеленоватого,с явной примесью орочей крови,звали Ри-
72 ГЛАВА 4
ерт,а второго,одноглазого...Кажется,Сатьян?Всё верно,
несчастный пьяница понёс от капитана суровое,но вполне за-
служенное наказание в виде почётного караула у ворот.Алес-
са выпрямила спину и,сделав лицо гномьим кирпичом,прогу-
лочным шагом двинулась дальше.
— Добрый день,господа защитники!— сверкая белоснеж-
ными зубками,пропела южная кошка.— Караулим кого,али
от капитана хоронимся?
Сатьян крякнул и запихал подальше в рукав предательски
высветившееся бутылочное горло.
— Тебя карраулим,кррасавица!— пророкотал Риерт,поиг-
рывая кустистыми бровями.Он искренне считал себя профес-
сиональным дегустатором по части девичьей невинности.
— Вот,значит,как?И ворота тоже от меня охраняете?—
пуще прежнего заулыбалась знахарка,соображая,что от стра-
ха потихоньку начинает дуреть.
— А ворота капитан с ночи не открывал,— пожал плечами
Сатьян.— Шли б вы,госпожа ведунья,на площадь — там вам
всё и рассусолят,да-а.Страшно в городе нонче стало,зверина
к нам приблудилась...
— Сатьян!— шикнул-рыкнул полукровка.— Не велено ж
рразговаривать!
—Зверина?—мгновенно подобралась знахарка.—Так Ага-
фью загрызли?..Эээ...К нам капитан с утра заходил.
— Задрали!— вздохнул,поморщившись,Сатьян.— Не хо-
дили б вы сейчас в одиночку,как-никак,ведуний-то у нас
только две...Жалко,да-а!
— Мне в лес надо!— заканючила знахарка.— Отварчик-то
ваш от похмелья закончился!Вот,иголочек сосновых набрать
хочу...Мучиться ведь будете,болезные!
— Нельзя в лес!Дождись капитана,кррасавица,он прро-
водит!— хохотнул Риерт.
Как Алесса ни уговаривала,стражники остались непоко-
лебимы и тверды.Точнее,Риерту пришлось приструнить свою
природную кобелимость и желание угодить женщине,а Сатья-
73
ну — подморозить душевную мягкость.Дело в том,что двумя
часами ранее в караулке бушевал ураган «Берен Грайт»,и да-
же заступник-капитан в этот раз перешёл на его сторону.
Через пятнадцать минут укоров и упрашиваний выясни-
лось,что ключа у стражников нет.
Алесса,плюясь и ругаясь,семенила вдоль стены обратно.
Идиоты!Сразу не могли сказать,что ключа нет,или послед-
ний разум ворона поклевала?Она унижалась,выпрашивала,
как паршивая мявка рыбий хвост клянчит,а всё бестолку?!
По дороге ей никто не попался:взрослое население слуша-
ло на площади капитанские речи,а детишки хоронились по
домам,сокрытые прочными стенами от острых зубов да за-
снеженными деревцами в палисадниках от любопытных глаз.
Алессе последний факт был только на руку — улица из окон
почти не просматривается,и знахарка решила рискнуть.
Городская стена высока — более четырёх саженей,да не
маховых,а цельных мерных.Прыгнешь пантерой и повиснешь
на кольях,как муха на иголке.А снимать кто будет?Капи-
тан противный...Стащит вниз и — хррясь по шее!Вверх по
ледяной коросте тоже особо не поползаешь,когти обдерёшь
да сверзишься...Можно попробовать перекинуться частич-
но.Наполовину изменённые когти далеко не так хороши,как
настоящие кошачьи,но зато больше шансов перебраться через
колья невредимой.Не лестницу же с караулки воровать?
Самым удачным местом для побега девушка признала за-
дворки эртановой пивоварни.Длинное,высокое здание засло-
няло часть стены от улиц,и никто не заметит отважную ла-
зутчицу.Настораживало только одно — дверь пивоварни была
слегка приоткрыта,и знахарка осторожно заглянула в помеще-
ние.Вдоль стен выстроились здоровенные бочонки с пивом,на
высоких столешницах чередуются кувшины с суслом и жбаны
с мёдом,под ними — пузатые ячменные мешки,в тёмном углу
бесформенной тушей валяется бурый лохматый тулуп.И ни
одной живой души.
— Эртан...Эртан!— тихий зов так и остался без отклика.
74 ГЛАВА 4
«Наверное,дверь забыл закрыть!» — решила Алесса и оки-
нула ненавидящим взглядом сверкающие на солнце ледяные
пики.Тонкие девичьи ноготки удлиннились,заострились и
окрепли.Знахарка с размаху вонзила в дерево изогнутые ког-
ти правой руки,и чуть пониже — левой.Напрягла мышцы,
подтянулась...
— Ты куда это собралась,а?— раздался звонкий насмеш-
ливый голос.
К счастью,Алесса не успела забраться высоко,иначе её
пятой точке пришлось бы куда хуже,но заливистый друж-
ный смех здорово ударил по кошачьему самолюбию.Знахарка
обернулась и злобно сверкнула глазами на хохотушек.Ну,ко-
нечно,Берта да Лушка — две подруги-неразлучницы!
— Алесса,ты чего на стену кидаешься,белены,что ль,
объелась?— пробасила луноликая Лукьяна.
— Да вот,Лушка,за снегом в лес пошла,да Бертин полю-
бовничек ворота запер,— посетовала знахарка.
Берта покраснела и уткнула нос в серенькую пуховую
шаль,но Лукьяна,подбодрив подругу тычком под рёбра,ве-
село поинтересовалась:
— Так ты,ведунья,зимой снега сыскать не можешь,ась?
— Могу!Да ведь я тебе водичку от прыщей на лесном на-
стаиваю!Другой с таким выводком не справляется...Весна-
то наступит,пойдёшь себе жениха приглядывать,да сызнова
с прыщом на носу и останешься!
— Чаго?!Я тебя щас так распишу,что за кикимору при-
мут!— трубно заревела Лукьяна и,подкатывая рукава к лок-
тям,пошла на знахарку.
— Давай-давай!— вошла в раж Алесса.— Косу на ворот-
ник общиплю,зубы на ожерелье повыбью!
Она потихоньку пятилась к пивоварне,намереваясь хоро-
шенько припечатать противницу носом о косяк.Страх уступил
место боевому азарту,и даже осторожная пантера потирала
мохнатые лапки.Дверь за алессиной спиной тихонько скрип-
нула,но девушка не обратила на это внимания.
75
— Ой,девоньки,может не на...— начала было Берта,и
осеклась.
— Мама!— пискнула Лушка,округлив глаза и тыкая паль-
цем куда-то повыше знахаркиной головы.
— Думаешь,поверю?!— задорно выкрикнула Алесса.—
Давай-давай,подходи,я легонько!
— Р-р-р?..
Алесса обернулась.Задирать голову пришлось очень дол-
го...Затуманенные кровью глаза смотрели на неё сердито и
как-то недоумённо.
— Мама...Тулупчик ожил...
ГЛАВА 5
Страж обвёл горожан взглядом,исполненным невыразимой
печали и скорби.Он стоял на помосте посреди бушующей
толпы,подобно рыбаку на утлом плотике,застигнутому в мо-
ре непогодой.Когда жители услышали о гибели Агафьи,то
многие радостно загомонили.Известие о воротах эффект про-
извело обратный.
— Как же так?Зачем запирать-то?Мы с жинкой всю зи-
му рук не покладали,кому ж теперь товар сбывать,ась?—
по-бабьи жалостливо причитал горшечник Игнат,обнимая до-
родную «жинку» за туго обтянутые белой дублёнкой покатые
плечи.
— А торговать с волками?!— пьяно орал Демьян.Сразу
после опознания,он прямиком кинулся в церковь и поставил
свечку за здравие «зверя»,а потом там же на радостях напил-
ся.Теофан от возлияний отказался,и теперь был вынужден
исполнять роль подпорки для валившегося с ног ростовщика.
— Так у нас по улицам зверюга хищная бродит,да?—
послышался вкрадчивый насмешливый голос.— Кто ж её в
город-то запустил?
«Чтоб тебя дятел за язык клюнул!» — подумал капитан,
окидывая неприязненным взглядом неспешно ступающего к
помосту Зосия.Мужчина относился к презренной когорте
охотников-капканщиков,и с Виллем давно был на ножах.По-
следней каплей в чашу эльфийского терпения вылилось про-
шлогоднее приключение Алессы.Вилль так и не смог «пове-
сить» на Зосия тот памятный капкан,и со злости провёл ре-
визию на задворках его дома,а затем долго распинал мужика
76
77
при всём честном народе и потрясал перед браконьерским но-
сом неучтёнными шкурками.На следующее утро обнаружил
перед своей дверью ворону-висельницу.Впрочем,Зосий вновь
остался безнаказанным — улика исчезла в необъятном желуд-
ке Симеона.
— Стражники за бутылку греться пустили!— беззлоб-
но хохотнул пасечник,пихая в бок закадычного приятеля —
мельника Мирона.
— То-то и оно,что пустили!— притворно вздохнул Зо-
сий.— Проморгали,одним словом!Как же так,господин ка-
питан,для зверья двери нараспашку держите,а своих не вы-
пускаете?У меня договорённость на пушнину имеется,а тор-
гашам и показать нечего!
— Ты,Зосий,при желании и пса шелудивого за соболя вы-
дашь!— огрызнулся эльф.— Кстати,с чего это у нас собачки
пропадать начали?Лес урожая не даёт?
Горожане зашумели.Охотник пристально посмотрел на ка-
питана и,словно бы невзначай,провёл кончиками пальцев по
чёрному ложу арбалета.Вилль кивнул,слегка улыбнувшись
кончиками губ,и скрестил руки на груди.Один-один...
Сколько вы будете ловить?Что это такое?А молодец,зве-
рюга,знает,кого жрать!
Гомон и крики слились в назойливое жужжание,и Страж
совсем перестал что-либо соображать.Берен подёргал его за
полу куртки,принуждая наклониться,и гневно прошипел в
лицо воспитаннику:
— Молодец!Это,по-твоему,значит — навести порядок?
Красноречие твоё оборотниха,что ль,слизнула?Ну-ка,помоги
забраться...
Господин Грайт залезал на помост неторопливо.Оправил
несуществующие складки на куртке,расстегнул воротник-
стойку...Горожане притихли и выжидающе уставились на
мужчину.
— Дамы и господа,ну зачем так шуметь?— одарив персо-
нальной улыбкой зардевшуюся Марту,начал Берен.— Уверяю
78 ГЛАВА 5
вас,никто без выгоды не останется!Поймаем зверину,и баш-
ку на воротах для устрашения вывесим,а шкурку тебе,Зосий,
преподнесём!Верно,капитан Винтерфелл?
— Угу...
— И тебе,Демьян,с похоронами поможем.Не бросим,не
боись...Демьян?!
— Хррр...
— Думаю,он согласен!— вздохнул Теофан,воротясь от
синюшной физиономии прикорнувшего на его плече ростов-
щика.
— Так вот,— кивнул градправитель,— через пару-тройку
дней всё наладится,зверь поймается,и ворота можно будет
открыть...
Договорить он не успел.Толпа заволновалась,раздаваясь в
стороны,и к помосту почти кубарем вылетела взопревшая,за-
пыхавшаяся Берта.Рывком откидывая за спину растрёпанные
русые косицы,девушка затараторила:
—Гос...подин Грайт,Вилль,а там медведь за пивоварней!
Здоровый!А Леська с Лушкой на сосну залезли!
— Какой медведь?— ахнул Берен.
— Шатун!Я же говорил!— сообразил эльф.
Вместе с известием в массовое настроение пришло,как
ни странно,облегчение.Людоед обрёл личину,а,значит,всё
упрощается — пристрелить,да и дело с концом.Поохотить-
ся на медведя вместе с Виллем отправились Темар,учёный
стражник Соррен и Эртан на правах хозяина осаждённой пи-
воварни.А Зосия с Береном даже звать не пришлось — та-
ким попробуй слово поперёк сказать.Браконьер всерьёз на-
меревался разжиться медвежьей шкурой,и нарочито свирепо
щёлкал крючком,демонстрируя решительность и молодецкий
азарт перед всеми бабами сразу.
— Удачи тебе,сынок!Ты ж его покрасивше как уделай!—
просвистел капитану в напутствие щербатый Лесович.
— Как сидоров козёл игнатов огород!— подтвердил мель-
ник.— Токмо Лукьянку мне не попорти!
79
— Мишу...Мишу не порти!..Спасителя мово-о-о!!!— об-
ливаясь слезами,ревел проснувшийся Демьян и,исполненный
горести,тыкался носом в полушубок жреца.
Тихой эта охота так и не вышла.Следом за шестерыми
ловцами,держась на почтительном расстоянии,кралась,рас-
тянувшись шеренгой,вся трёхсотенная толпа.Откуда-то из
её середины до Вилля долетали протяжные мольбы вдовца
«не трогать Мишу»,а уже на подходе к пивоварне он услы-
шал за спиной сбивчивое дыхание Берты.Эльф решительно
обернулся и,разворачивая девушку к себе спиной,кивнул на
встревоженную Бриенну:
— Шла бы ты к матери.Помочь — не поможешь,а только
помешаешь...
— А тебя не покусают?
— Да кому он нужен?— хохотнул Берен.— Мне да Симке,
тебе вот — пошибче нас обоих...А медведи медведиц любят.
Берта икнула и,прижав ладони к загоревшимся ушам,мет-
нулась под мамино крыло подальше от охальника градоправи-
теля.Предатель Эртан по-орочьи басовито заржал и хлопнул
Вилля по спине:
— Давай,моррда пррестижная,что там?
Эльф осторожно высунул голову из-за угла.
А там — настенная роспись,достойная императорской
уборной.На стройной красавице-сосне висели,аки две боль-
шие шишки,знахарка и Лукьяна.Барышни забрались по лы-
сому стволу почти на пятисаженную высоту,причём,как это
удалось проделать пышнотелой Лушке,эльф откровенно не
понимал.В сугробе у корней,обняв дерево лапой,дремал ка-
раульный медведь.
Вилль протяжно свистнул.Зверь даже не пошевелился,за-
то узницы вытаращились на капитана.Лицо Лушки момен-
тально расплылось,как блин по умасленой сковороде,но в
алессиных глазах светилась настороженность.
— Кошка на дереве,— хмыкнул парень,не подозревая,
насколько он близок к истине,и обернулся к остальным.—
80 ГЛАВА 5
Пойду проверю,чего-то он не шевелится.Сдох,что ль?
Эртан,покрепче перехватив неизменный топор,след в след
отправился за приятелем.Только с виду орки кажутся непо-
воротливыми,а на деле движутся почти так же легко и бес-
шумно,как эльфы.Исходившие от зверя характерные миазмы
нелюди почуяли ещё на полпути,причём смердело отнюдь не
медвежьим духом.Вилль недоумённо почесал затылок и тро-
нул животное мыском сапога.
— Эртан,твоё пиво убивает наповал.Он же пьянущий
вдребезги!
— Стеррвец!Так он моё сусло выжррал!
Обокраденный пивовар,хватаясь за голову,ломанулся к
распахнутой настежь двери амбара,но после скоростной ин-
спекции был вынужден признать,что медведи — твари куль-
турные и,вдобавок,изысканные гурманы.Мишка практиче-
ски ничего не побил и не разворотил,а вполне мирно опри-
ходовал семь кувшинов медовой закваски,после чего отполи-
ровал такое богоугодное дело бочонком ядрёного «Оникса» и
завалился на боковую.Разбудила его кутерьма,поднятая го-
лосистыми девицами.
— Что делать-то будем?— вздохнул эльф,с уважением
разглядывая бурого лесного хозяина.
— В стражу возмите,нехай капитана пить научит!— раз-
дался характерный говорок Лесовича.Неугомонный старичок
умудрился пережить и жену,и даже дочь,при этом не рас-
теряв ни живости ума,ни подвижности тела.Вот и сейчас
бесстрашно восседал на крыше пивоварни,покачивая обутыми
в стоптанные кожаные чирики ногами.Рядом перемигивался
с древолазкой-дочерью Мирон,а из-за углов здания торчало
как минимум четыре десятка любопытных носов.
— Балаган!— вздохнул эльф.— Давайте вязать его будем.
Отвезём в тюрьму,может,до весны проспится?
Зосий отлепился от деревянного бока пивоварни и,чуть
приблизившись,вскинул арбалет.
— Отойди,дай пристрелю!Это ж людоед,нельзя его на
81
волю выпускать!
— А нас кто снимать будет?— запричитала Лушка.
— Тьфу ты!У него на морде не написано,что он Агафью
грыз!Он здесь,похоже,со вчерашнего вечера пьянствует!Сей-
час увезём и вас снимем!
— Вам,господин капитан,зверьё жальче,чем людей!—
укорила его Алесса.— Бедненький,голодненький,выпил —
закуси Агафьей!
— Отойди,дай застрелю!
— Нет!Вдруг у нас нечисть завелась?— эльф рявкнул на
знахарку и тут же мысленно выругался — лицо девушки ма-
хом погрустнело.— Ладно,тащите сани и...Ой-ё!!!Кудрить
твою ковжупень на задворках!
6
Мишка явно оценил последнюю фразу по достоинству —
красноватые глазки восхищённо округлились.Он раскатисто
зевнул и опёрся на передние лапы,тщетно пытаясь принять
вертикальное положение.Зверь,похоже,вообще отказывал-
ся понимать,с какой радости его разбудили,да не налили.
По толпе пронёсся ропот,а Лесович даже присвистнул — не
каждый день такое увидишь.
— Отойди!— прошипел Зосий.
— Не лезь!— через плечо бросил эльф.— Всё хорошо...
Всё спокойно...
Медведь поднялся во весь рост,а нелюдь,наоборот,слегка
наклонил корпус,словно признавая величие огромного зверя.
Их взгляды встретились,и на мгновение Алессе показалось,
что глаза капитана засверкали расплавленным золотом,будто
солнечные лучи мазнули по зелёной глади лесного озера.
— Att s’ hashe niell?(Ты хочешь жить?) — с присвистом,
по-змеиному,прошептал эльф.
Зверь коротко рыкнул и склонил лобастую голову.«Никого
он не убивал,— понял Арвиэль.— Это у нас в городе что-то
6
Кудрить твою ковжупень!(ороч.) — очень тесно прижиматься к де-
вушке невесомого поведения.
82 ГЛАВА 5
завелось...»
Треньк!
Болт чиркнул возле его щеки и,начисто срубив правое
медвежье ухо,впился в сосновый ствол.Зосий всё же не удер-
жался,уж слишком велик был соблазн.Вилль даже вскрик-
нуть не успел,как зверь,опустившийся было на четвереньки,
взревел и в мощном гребке черпнул передними лапами воз-
дух.Эльф перекатился через плечо,и медведь,рыча и сверкая
вмиг налившимися дурной кровью глазами,рывком поднялся
на дыбы и с размаху припечатался спиной о ствол.Дерево
всколыхнулось до самой макушки,и расслабившаяся Алесса
кувырком слетела с насеста и оседлала мохнатый загривок.
— Ий-ааа!!!— не хуже рожающей ослицы заголосила зна-
харка.
Окончательно ошалевший зверь,не понимая,откуда ис-
ходит опасность,ударил по снегу передними лапами,осыпав
белой пылью себя и наездницу.Последующий алессин визг
потонул в басовитом мычании Лушки,и животный ужас вла-
делицы кольца мазнул вороным крылом сознание Вилля.
Треньк!
Медведь застонал,повалился на бок,скидывая Алессу в
снег,и судорожно засучил задними лапами.Его лохматая мор-
да оказалась как раз напротив замершего Вилля,и стекленею-
щий левый глаз животного укоризненно уставился двуногому
в лицо.Из другой глазницы торчало покрытое алыми каплями
светло-серое гусиное оперение.Берен опустил разряженный
темаров арбалет...
Любопытные горожане с одобрительными окриками в ад-
рес меткого стрелка постепенно подтягивались к мёртвому
зверю,даже Лесович проворно спрыгнул с крыши в крепкие
объятия внучат.
«Слетелись на шкурку!Только повод дай...» — отстра-
нённо подумал Вилль.Его внимание привлёк тихий всхлип,
и эльф подошёл к знахарке.Опустился подле неё на колени,
легонько приобнял за плечи.
83
Алесса дышала прерывисто,изредка вздрагивая всем те-
лом.Больше всего на свете ей сейчас хотелось уткнуться но-
сом в твёрдое плечо эльфа и от души разреветься.Если бы он
не был Стражем...
— А ты в лес,что ли,собралась?Я,вроде,на площадь
звал!— Вилль несколько отстранил знахарку и окинул на-
смешливым взглядом мужское облачение.
— Мне она,вон,на тебя приворотное зелье заказала...На
родник я пошла...
Поднялась,схватила оброненный мешок и,не глядя ни на
эльфа,ни на мёртвого медведя,потихоньку отправилась до-
мой.Теперь не убежишь,опоздала.
Капитан нехотя перевёл взгляд со знахаркиной спины на
покрасневшую свежесваренным раком Берту и ровно произнёс:
— На меня привороты не действуют — физиология такая.
Девушка мгновенно дошла до кондиции и,подхватив тя-
жёлую шерстяную юбку,бросилась к маме.
— Ну что,думаешь,прибили мы его?Отдадим Зосию шку-
ру — пускай гордится?— тихо спросил подошедший Берен.
— Отдавайте,какая теперь разница...А ворота ещё пару
дней пусть запертыми побудут и горожане дома сидят,я на
улицы патрули отправлю.Не медведь это был — голодный
зверь потроха сожрал бы,а не на шею мотал...
— Говорю тебе,за оборотнихой присмотри!
— Присмотрю!— вскинулся эльф.— Прямо сегодня и при-
смотрю.
Зосий нехотя отвлёкся от радужного созерцания лохматой
собственности и горделиво осклабился.
— С почином вас,господин начальник!А,говорят,из
стражницкого арбалета только в говяжью тушу попасть и
можно...Пойдёмте завтра со мной на охоту,я вам самострел
с орлиным пером поднесу!
— В лес пока ходу нет...Тихо!— Берен вскинул руку,
и загомонившая было толпа утихомирилась.— Это моё реше-
ние!И если я вас как градоправитель не устраиваю,то сниму
84 ГЛАВА 5
значок и отдам его тому,кого вы посчитаете достойным!
Грайт говорил негромко,но звонкий морозный воздух чека-
нил каждое его слово.Берена уважали,и никто не посмел ему
возразить.Именно он холодным вьюжнем двадцать седьмого
года сумел приветить попавший в метель обоз так,что мол-
ва о Северинге быстро разошлась меж средней руки купцов.
Благодаря ему обычное поселение-резервация превратилось в
городок ремесленников,чьи изделия пользуются столичным
спросом.Старинная дружба с самим Императором Аристаном
тоже внесла свою лепту в процветание Северинга — город
мирно жил,и равеннские чинуши не наведывались каждый
сезон с инспекцией и пустыми мешками.А Виллю здорово
повезло,что градоправитель его поддерживает,поэтому на во-
прос «Надолго ль?» эльф решительно мотнул головой.Не вол-
нуйтесь,скоро отопрём,только по ночам из домов выходить
не смейте...Таков приказ!
— А меня-то когда сымать будете?!— подала голос поза-
бытая Лушка.— Я замёрзла!!!
— Пррыгай ко мне,душечка!— заорал Эртан,широко рас-
пахивая объятья.Лукьяна вместе с младшей сестрёнкой Та-
тьяной работала в трактире «Оркан-бар» подавальщицей,по-
этому частенько удостаивалась от орка сомнительных компли-
ментов и дружеских щипков пониже талии.
— Эртан,у тебя ручищи когтистые!Пущай меня капитан
ловит!
— Дык ты ж его раздавишь!— всплеснул руками Лесо-
вич.— Вот мои Венька с Сенькой тебя вместе с сосной до
дому снесут!
— Пррыгай,пррыгай,кррасава!Эрртан поймает,Лесовята
отрряхнут!
— А-а,как в трактире понукать,так — раззява!А как
потискать,сразу красавой обернулась?Пущай капитан ловит!!!
— Ох,Миша,Миша...Почто сгубили-и-и!— заливался
слезами Демьян,стоя на коленях перед медвежьей тушей.
Вилль в сердцах плюнул и,круто развернувшись на каб-
85
луках,ушёл домой.Невероятно чуткий слух частенько играл
с ним злые шутки — от гомона и криков у эльфа начиналась
жуткая мигрень.К Алессе за зельем он заходить не стал,пре-
красно зная,что не продаст,или,хуже того,подсунет какую-
нибудь гадость.Поэтому просто улёгся в зале на старенький
диван и положил на голову мокрое полотенце.
Домовой почувствовал мрачное настроение хозяина и ре-
шил покинуть насиженную подушку.Ещё до полудня эльф
заскочил домой на пару секунд и вкратце поведал Симеону о
случившейся беде.Вилль,конечно,понял,что и тот считает
виновной Алессу,но был благодарен хотя бы за то,что он не
высказал этого вслух.
— Хозяин?— позвал кот,теребя эльфа за плечо.— Что,
человечки совссем извели?Может,ну их,пусскай жрёт —
нечисти тоже кушшать надо!
— Ты какой-то кровожадный,Симка...Нет уж,сам ви-
новат,что капитаном по пьяни стать согласился.Назвался
груздем — полезай в кузов!— простонал из-под полотенца
Вилль.
— Давай,хозяин,давай.Бегай по улицам,как пёс ошшпа-
ренный,трупы вмессто цветочков собирай...
Эльф ничего не ответил.Казалось,ему в голову залили
кипящий свинец,и уши заткнули ватой,чтоб не вытек нена-
роком.Симеон на секунду позволил себе окунуться в мысли
хозяина и тут же обеспокоено захлопотал.Стащил со спин-
ки дивана клетчатое покрывало и набросил на Вилля прямо
поверх одежды и сапог.
Суровые морщинки между чёрными бровями хозяина по-
степенно разгладились,и его лицо приобрело привычное,
невозмутимо-спокойное выражение.«Хозяину нужна хозяй-
ка,— подумал кот.— Может,тогда к нему перестанут ходить
драконы?»
ГЛАВА 6
Эльф намеревался покемарить пару часиков,но бессовестно
проспал до темноты.Мигрень улетучилась бесследно,и в го-
лове мигом нарисовался план необходимых действий.Выле-
зать из-под нагретого пледа до жути не хотелось,но небо за
окошком уже налилось вечерней синевой.Назвался груздем —
полезай в кузов,собрался за девушкой присматривать — при-
смотри,да не подглядывай.Вилль знал,что горожане ослуша-
ются и тишком выберутся на улицы.По народному мнению,
опасность миновала,а к соседу на рюмку чая так и тянет!Не
хватало,чтоб ещё Алесса перекинулась да гулять пошла.Не
на зверя напорется,так на патруль,неприятности летят к ней,
ровно шмели на клевер.
За пару минут Вилль привёл себя в боевую готовность.За-
пустил пятерню в короткие,чуть выше плеч,вьющиеся волосы
и придал шевелюре состояние привычной растрёпанности,су-
нул в сапоги узкие кинжалы-шмели.
— Что,хозяин,пошшёл на охоту?— вопросил домовой.—
Давай,давай,а шшкурку домой принеси,мы её на стену по-
вессим.Только если с тебя первого её не спусстят.
— Ты во мне сомневаешься?
— Только в твоих чуйссствах — жалеешь убогеньких...
Зачем Леську защищать собрался?Просидишь всю ночь под
окошшком,сосульками обрастёшь,а она поиздевается!
— Это у неё ещё детство в...гм...В голове скачет!А
жалость?..Вот скажи,что бы с тобой было,не пожалей тебя
я?Сидел бы один и орал на весь Себерский Перелив!
Симкины слова действительно были вопиющей несправед-
86
87
ливостью.Вилль,будучи тогда маленьким Арвиэлем,нашёл
его на берегу Себерского Перелива.Ещё издалека мальчик
услышал странные звуки и пошёл посмотреть.У самой во-
ды,вцепившись всеми четырьмя лапами в какую-то доску,
сидел мокрый чёрный зверь и вопил на весь Бескрайний Оке-
ан.Так у эльфов и завелся ворчливый Симеон.Именно он
обучил мальчика «нормальному человеческому» языку,а тот
его эльфийскому.Оказалось,что Симеон даже не домовой,а
корабельный — он был магически привязан к обшивке купече-
ского судна,которое затонуло на северо-западном побережье
Неверры.Последнюю доску вместе с вцепившимся в неё Сим-
кой течение унесло в Перелив,а там волны выбросили «плот»
на берег.Из кусочка этой доски Арвиэль вырезал кулон в
форме волчьей головы и носил его,не снимая.
— Нам такие подружшшки совсем ни к чему,— гнул своё
Симеон.—Взбесится ещщё,отгрызёт тебе что-нибудь,и схря-
пает.Лучше с Бертой дружи — она хорошшая,ссметанку мне
носит,сказки мои сслушает.
— И смотрит!Тьфу!..Погоди-ка,— насторожился эльф,—
значит,пока меня дома нет,вы тут развлекаетесь!За сметану
продался,негодник?!
— Обижшшает хозяин своего верного Симеона!— провыл
чёрный кот,развозя по морде невидимые слёзы.— Он же для
хозяина всего лучшшего желает!Ууу!
— Лучшего?— изогнул бровь Вилль.— Давай так:если
сумеешь отвадить Берту от дома,я тебе каждый день сметану
покупать буду!
— Сколько?— деловито осведомился домовой.
— Да хоть ведро!Сам голодать буду,но чтобы верный
Симеон без сметанки остался — ни за что!
∗ ∗ ∗
Вышеозначенная Берта была девушкой очень даже славной:
симпатичная,заботливая и,конечно же,влюблённая.Впро-
88 ГЛАВА 6
чем,сердце какой барышни восемнадцати лет может быть сво-
бодным?
Её родители разводили овец,благо заливные истринские
луга каждую весну радовали глаз буйной сочной зеленью.
Среди блеющего стада,гордо вознося крутые рога,расха-
живал здоровенный чёрный козёл и бдительно присматривал
за глуповатыми подопечными.Сытые овечки охотно делились
жаркой шерстью и парным молоком,и все в городе знали,что
у госпожи Бриенны самая лучшая брынза на свете.Берту не
заставляли косить и ворошить сено — на то найдутся добро-
вольцы за малую плату,а едва девочка начала расцветать,так
и вовсе откупались от парней кринкой молока.
Однажды на пороге дома овцеводов нарисовались эльф и
орк,хитро переглянулись и хором предложили помочь.Изум-
лённая Бриенна вручила нелюдям косы,а тринадцатилетняя
Берта,смущаясь,пообещала принести им в полдень молока.
Когда девочка,сгорая от нетерпения,прибежала на луг,то
едва не выронила кувшин.Закадычные приятели,от души
мутузя друг друга кулаками,катались по нескошенной траве
под хохот и улюлюканье жадных до потехи рыбаков.Оказа-
лось,что парни решили устроить своеобразное состязание на
ловкость и сноровку — кто быстрее и чище выкосит дорож-
ку до реки.Старт взяли одновременно,да на середине пути
сшиблись плечами и кувырком полетели на землю.Ненужные
косы тотчас были отброшены,и друзья принялись мериться
силой.До настоящего поединка дело так и не дошло,зато зе-
ваки повеселились на славу.Передавая Виллю кувшин,Берта
несмело подняла взгляд,и её карие глаза встретились с чу-
жими,совсем нечеловеческими.Она навсегда запомнила эль-
фа именно таким:в расстёгнутой до середины груди рубашке,
раскрасневшегося,с торчащими из волос травинками.
Раньше,как ей самой казалось,они с Виллем очень даже
неплохо ладили.Сидели в караулке,ели принесённые девуш-
кой пирожки — идиллия.На то,что парень держится несколь-
ко отстранённо,Берта внимания не обращала,перебесится.
89
Лушкино купание её вовсе не рассердило,а насмешило до
слёз.Неугомонная подавальщица с одинаковым энтузиазмом
прыгала на шею людям и нелюдям,парням и мужикам в воз-
расте.
Потом появилась Алесса.Что эльф в ней нашёл,Берта
искренне не понимала:коротышка,волосы чёрные как перья
грача,лицо наглое.Самое интересное,что Вилль тут же начал
шарахаться от Берты,как Алесса — от него самого.Впрочем,
в знахаркиных средствах девушка не сомневалась,сама неко-
гда лечила её зельем больной зуб.Но всё равно по известной
причине недолюбливала.Сегодня прямо-таки возненавидела.
Было дело,просила с отчаянья приворотное зелье сделать.
Так ведь два месяца уже миновало,нашла время вспомнить!
Да ещё при всём честном народе!
Находчивая девушка благополучно обошлась и без помо-
щи вредной знахарки,подключив к делу женскую смекалку.
Дождавшись,пока Вилль уйдёт,шла к нему в дом и угощала
Симеона сливками и сметаной.Она знала,что кот имеет на
хозяина некоторое влияние,и домовому решила понравиться.
Тот отнёсся к её энтузиазму благосклонно:урча,лопал смета-
ну и Берту принимал за свою.
Упрямая барышня даже после сегодняшнего конфуза от
своего отступаться не собиралась.Более того,вознамерилась
дождаться возвращения Стража и серьёзно с ним поговорить.
Однако,Вилль уже ускакал,а всегда гостеприимный кот по-
вёл себя как-то странно — отговорился уборкой и даже от
сметаны отказался.Берта несколько удивилась,но виду не
подала.Повесила на согнутую руку корзину и отправилась
домой.
Девушкой она была храброй,хотя некоторые называют это
легкомыслием,и по пустынной улице идти совсем не боялась.
Подумаешь,зверь!Ну,загрыз Агафью,так ей и надо!Может,
это и впрямь не медведь был,ну и что?Скорее всего,достала
кого-то вредная баба,да и натравил этот неизвестный на неё
собаку!
90 ГЛАВА 6
Один раз Берта чуть было не наткнулась на патруль,но
успела спрятаться в заснеженном палисаднике Сидора.Пере-
махнула низенький,под гномий росток,заборчик да затаилась
меж сиреневых кустов.Стражники,пересмеиваясь,прошли
мимо,и девушка довольно хихикнула.Пока Берта пережида-
ла патруль,посыпался мелкий снежок.Берта посмотрела на
рукав полушубка и улыбнулась — снежинки были красивы-
ми,узорчатыми.Через несколько минут начался настоящий
снегопад.
∗ ∗ ∗
Эльф решил окопаться в убежище загодя.Разослал по улицам
четыре парных патруля и,ухмыляясь в предвкушении слежки,
пошустрил к аптеке.Место для засады,на его взгляд,подхо-
дило идеально — здоровенный рыхлый сугроб на углу сосед-
него с дома.Когда-то в доме жил сам легендарный Прокопий
Вёдро,а,спустя полгода после смерти мужа,вдовая капитан-
ша уехала в Равенну.Там,в Академии Магии на факультете
«Управления Стихиями»,училась их дочь Файна.Дом ещё
не приветил новых жильцов,поэтому юный Страж не опасал-
ся разоблачения своей тщательно продуманной маскировки.
Со своей позиции он прекрасно видел и крыльцо,и окошко
чердака,сам оставаясь для постороннего взгляда совершенно
недоступным.
Вилль оказался прав — сидеть под домашним арестом го-
рожане не намеревались.Несколько раз мимо его убежища,
воровато оглядываясь,пробежали люди,зато пара братьев-
гномов Хрустальных прошествовала важно,не таясь.
— Небось,скоро закончит дурить да откроет.Лишь бы
наши раньше не приехали!— гулким басом говорил Дорий,
огладив кучерявую чёрную бороду.
— Мда,и Сидор без материалов останется,и мы.Всё им,
столичным,«Травушку» да «Руду» подавай,ишь,привереды
какие!— возмущался младший Либерий,щипнув ещё куцую
91
по причине юного возраста бородку.
— Понадобится,так серпы с Империалами плавить будем!
Вилль едва не присвистнул.Вот это открытие!Кто бы мог
подумать,что в знаменитый Кондратьевский цветной хрусталь
гномы добавляют золото и железо!
Одними из основателей Северинга были почтенный боро-
дач Кондратий с сыновьями.Едва город более-менее отстро-
ился,гномы занялись семейным ремеслом — варкой стекла.
Истринский песок прекрасно для этого подходил,и чуть ниже
по течению рядом с руслом за одно лето образовался глубо-
кий карьер.Мастерская с шутливым названием «Стекляшки
от Кондрашки» пользовалась спросом — гномы не заламыва-
ли несусветных цен,а каждому горожанину хотелось иметь
нарядный прозрачный сервиз вместо глухого глиняного.Для
себя любимых ремесленники расстарались вовсю.Налепили
чудесных разноцветных салатниц и кувшинов причудливой
формы,а изящные рюмочки после каждого тоста звенели по-
особому певуче.
Семейная мастерская «Стекляшки от Кондрашки» превра-
тилась в заводик «Кондратий-Хрустальный»,где поточным
производством занимались уже наёмные рабочие,а однажды
какой-то затейник приписал к вывеске лозунг:«Плюнешь
— зазвенит».Прижилось,конечно,и в торный ярмарочный
день возле гномьего лоточка то и дело раздавалось характер-
ное сочное тьфуканье.Особым спросом в столице пользова-
лись хрустальные кальяны и вазы,рубиново-алая «Руда» да
изумрудно-зелёная «Травушка».Гномы сами окрашивали сте-
кольную массу,простому люду секрета так и не раскрыв.
Вилль настолько увлёкся осмыслением собственной осве-
домлённости,что едва не забыл про Алессу.Глянул на окно
и напрягся — девушка разглядывала улицу,прижав к стек-
лу маленькие ладошки.Вилль ухмыльнулся,и его глаза за-
золотились,как два начищенных содой Империала.Девушка
облокотилась на подоконник,причём лёгкий ситцевый хала-
тик ненароком сполз с обнажённого смуглого плеча.Какое-то
92 ГЛАВА 6
время Алесса предавалась романтике,созерцая синее небо,
затем,заскучав,она скрылась из виду.Вернулась она с боль-
шим перламутровым гребнем в руках,забралась с ногами на
подоконник и принялась за вечерний туалет.Иссиня-чёрные
волосы ночным водопадом струились сквозь частые зубья,а
халатик продолжал баловаться,соскальзывая то с одного,то
с другого плеча.
— Вот загадка...Сидит кошка на окошке.С виду — кош-
ка,но не кошка...Кто же ты,Алесса?— вполголоса пробор-
мотал эльф,невольно залюбовавшись объектом слежки.
Из прохудившегося неба посыпалась мелкая снежная пыль,
но Вилль не обратил на неё внимания.Вскоре белая пелена
превратила дом в размытый прямоугольник с маленьким жел-
товатым пятном на самом верху,а потом исчезло и оно.Алесса
закрыла ставни.Жаль...
Тёплая игла легонько пощекотала его левое запястье.
Опять?!Из тоннеля пришлось выбираться задним ходом,и
эльф не заметил,как одна из ставней алессиного окна слегка
приоткрылась и затворилась снова.Южная кошка знала,что
за ней наблюдают.
Вьюга забрасывала капитана целыми пригоршнями холод-
ной крупы,но остановить так и не смогла.Обозлилась и за-
тихла.Внезапно...Вдруг...Тильзитовый глазок теплел и
кололся всё сильней,а возле дома кузнеца рука эльфа на
мгновенье занемела,и красный огонёк тут же потух.
У самой изгороди валялся перевёрнутый кувшин да разо-
рванная на прутки корзина.Девушка полусидела в заснежен-
ной сирени,словно Ледяная Дева на троне,крытом алой бар-
хатной подушкой.Белое...Красное...Рубиновая роспись по
снегу.«Хоть гроб на прощании открыть можно будет»,— от-
странённо подумал эльф,глядя в широко распахнутые стек-
лянные глаза.Убийца не попортил её лица,но рёбра вывер-
нул наизнанку,пропоров толстую дублёнку так легко,как нож
забытое на солнце масло.
— Кто?!— жарко выдохнул Аким,не спеша подходить к
93
изгороди.
— Берта.Уносите её.
Дальнейшие свои действия он помнил смутно.Чета гномов
долго не могла придти в себя от потрясения,не каждую зиму
в твоём палисаднике такие подснежники расцветают.Сатинка
только икала и пила воду,кружка за кружкой.Они ничего не
видели и,что самое странное,не слышали.Только вьюга,при-
жав невидимые губы к печной трубе,насвистывала извечную
грустную мелодию.
Как переносили тело в тюрьму для осмотра,как Вилль
шёл к родителям Берты,что им говорил — всё было в тумане.
«Мне жаль...» Бриенна мягко осела на пол...
Берен с порога тюрьмы бросился к Виллю с явным жела-
нием придушить,но тот коротко мотнул головой:
— Не она.Точно.
Домой эльф вернулся в середине ночи.
— Хозя-аин,хозя-аин!— радостно орал Симеон,привет-
ствуя Стража.— А к нам Берта приходила,так я её прогнал!
Даже ссметанку не взял!
Вилль отсутствующим взглядом посмотрел сквозь домово-
го,с присвистом выдохнул и на деревянных ногах подошёл к
настенному зеркалу,повешенному скорее ради мебели,чем по
надобности.
— Хозяин,что с тобой?— не на шутку встревожился кот.
Глядя на маленького Арвиэля,отец частенько покачивал
головой — сын должен расти похожим на него,потому что
так правильно,но с детского личика таращились зелёные гла-
за жены Элейны,и мягко улыбались её же губы.Сама эль-
фийка лишь руками разводила,мол,не виновата я...Сейчас
из зеркала на капитана Вилля Винтерфелла смотрел его отец,
разве что скулы не так резко очерчены да во взгляде расте-
рянность вместо легендарного эльфийского хладнокровия.
— Арвиэль,ты — ветерок с вершины ледяной скалы Ар-
тенн,ты летишь ровно и спокойно,— голосом отца сказало
ему отражение.— Ровно и спокойно...Ураганом станешь,
94 ГЛАВА 6
только когда встретится достойное препятствие,и тогда ты
развеешь его в пыль.
— Да,папа,я спокоен...Нет препятствий — нет ярости,
нет силы...Я спокоен,— ответил Вилль и глубоко вздох-
нул.— Спокоен...Ууу,моррда пррестижная!!!
И с размаху треснул кулаком по стеклу.
ГЛАВА 7
— Дурак!Идиот!— орал Страж,наворачивая круги по комна-
те.
За десять минут он умудрился превратить маленький уют-
ный зальчик в Равенну после ночи Алой Волны,разве что
трупов не было.Пока.Симеон забрался на сосновый,почти
под потолок,шкаф и с тревогой наблюдал,как Вилль пере-
ворачивает мебель.Домовой искренне надеялся,что до его
убежища он не доберётся.Подобных приступов ярости Симка
за хозяином ранее не замечал,а в семье Винтерфелл было не
принято даже повышать голос,так что теперь эльф с энтузи-
азмом навёрстывал упущенное.
— Хозяин,не надо,шишшек набьёшь — рога вырасстут!—
испуганно просил чёрный кот,глядя,как Вилль ожесточённо
стучится головой об дверь.
— Рога-а!!!— эльф сорвал со стены ветвистые оленьи рога
и швырнул на пол.
Потом осмотрел комнату взглядом заказчика,впервые при-
ехавшего полюбоваться на новое жильё.Что и говорить,ка-
вардак удался на славу!Завалившийся на спинку диванчик
беспомощно пытался прикрыть клетчатым пледом чудом уце-
левшие ножки,а колченогие стулья в страхе разбежались по
углам.Выцветшее,как моль,кресло храбро загораживало чу-
гунную печную утварь,глубоко впечатлившись бесславной ги-
белью глиняных тарелок.Из бревенчатых стен вместо крюч-
ков для одежды и полотенец торчали вперемешку ножи и вил-
ки — Вилль упражнялся в меткости.
— Хозяин,давай ромашку заварю?— робко осведомился
95
96 ГЛАВА 7
домовой и тут же истошно заверещал —отнюдь не травоядный
эльф примерился уже к шкафу.
«Если своего ума нет,займи у другого»,— частенько по-
учал воспитанника Грайт,но,скорее,для порядка — мальчик
рос на диво толковым и особых хлопот не доставлял.Сейчас
просить разума можно было разве что у Симеона,поэтому
эльф решил хорошенько приложиться головой обо что-нибудь
твёрдое,авось,собственный вернётся.Триумфальному возвра-
щению так и не суждено было свершиться — в дверь посту-
чали.Ругаясь,как распоследний забулдыжный орк,Вилль от-
швырнул некстати попавшуюся под ноги диванную подушку и
рывком распахнул дверь.
На пороге,свеженькая и румяная,стояла сама госпожа
знахарка.Утренний морозец подкрасил смуглые щёчки,и яс-
но солнышко любовалось собственный отражением в её го-
лубых глазах.Обеими руками девушка держала небольшую,
крашеную свеклой корзинку.
— Ой!— Алесса попятилась.Было от чего перепугаться:
лицо у Стража покраснело,как спелый помидор,волнистые
волосы окончательно растрепались,а на лбу назревала огром-
ная шишка.С пораненной об осколки правой руки неторопли-
во сбегали на пол алые ручейки.
— Тебе чего?!
Алесса здорово струхнула.Она с трудом подавила желание
немедля подобрать тяжёлую шерстяную юбку и улепетнуть
как можно быстрее и дальше от явно рехнувшегося капитана.
— Э-э-э...да я тут просто мимо шла...корзиночку нес-
ла...вот,— пролепетала знахарка,выставляя её перед собой
на манер щита.
— Это яд?Давай!— радостно заорал эльф и мёртвой хват-
кой вцепился в ручку.
— Ты что,спятил?!— взвизгнула Алесса,с перепуга потя-
нув корзину на себя.
— Да!!!
После недолгой борьбы Вилль перетянул на себя не толь-
97
ко корзину,но и визжащую придавленной кошкой Алессу.Все
трое — и эльф,и девушка,и предмет их спора кувырком пока-
тились по полу и затормозили только у самых дверей шкафа.
Страж и оборотень вытаращились друг на друга безумными
глазами,между ними стояла на донышке чудом уцелевшая
корзина,а со своего насеста самозабвенно вопил домовой.
— Ты дурак?— Алесса всхлипнула и схватилась за лоб —
она тоже обзавелась шишкой.
— Да,я просто дурак,— неожиданно спокойно сказал
Вилль,встал сам и помог подняться девушке.
— Помощница!— возрадовался Симеон.
Знахарка настороженно глянула на полудурчного кота и
его сумасшедшего хозяина,но убегать раздумала.Всё-таки не
каждый день в гости к эльфам заглядывает,интересно!Жили-
ще представителя Дивного Народа выглядело совсем не так,
как может себе вообразить романтично настроенная барышня.
Брови её поднимались всё выше,а глаза стали напоминать по
форме полушки,когда знахарка увидела картину собственно-
го производства.Из резного деревянного прямоугольника,ещё
вчера служившего рамой настенному зеркалу,гнусно ухмыля-
лась синюшная,хамского вида рожа.
— Что у тебя произошло?— ахнула Алесса.
— Хозяин буянить изволил!— мигом наябедничал кот.
Эльф посмотрел сначала на Алессу,потом на мебель,под-
нял задумчиво-кровожадный взгляд на домового и вдруг со
всей силы шарахнул кулаком по дверце.Дверца пошатнулась
и упала,вслед за этим карточным домиком развалился шкаф.
Симеон успел спрыгнуть в последний момент и повис на зана-
веске,которая тут же оторвалась и накрыла цветным саваном
шмякнувшегося на пол домового.Вот теперь всё.
— Вилль,слушай,у тебя обыкновенный нервный срыв!—
зачастила Алесса.— Это вполне лечится,я тебе успокоитель-
ное принесла.Сейчас выпьешь,и станешь тихим и спокойным
как...он,— девушка ткнула пальцем в неподвижно лежаще-
го домового.
98 ГЛАВА 7
— Спасительница!— провыл из-под занавески Симеон.
Эльф без видимых усилий поставил диван на ножки.Алес-
са закопошилась в своей корзине,вытаскивая и ставя на пол
неведомые баночки и бутылочки.К счастью,Кондрашкины
ремесленники веников не вязали,и даже поточная тара могла
гордиться повышенной прочностью,иначе разноцветные «стек-
ляшки» сейчас вполне оправдывали бы своё название.Девуш-
ка плеснула на тряпицу мутную зеленоватую жидкость и су-
нула в руку Стража.
— Вот,на лоб положи.А это пей!
Вилль безропотно проделал и то,и другое,а Алесса тем
временем положила к себе на колени его окровавленную руку.
— Лимонник...— удивлённо пробормотал Страж и лицо
его немного посветлело.— А ещё нет?
— Арвиэль,это же лекарство!В одних дозах исцеление,в
других — яд!
Снадобье подействовало моментально,и эльф вернулся к
привычному,умиротворённо-спокойному состоянию.Теперь он
с интересом наблюдал,как девушка обрабатывает спиртовым
настоем коростянки его собственную кисть.
За свою недолгую жизнь Алесса перевидала сотни рук.
Детские,с расчёсанными царапинками и заусенцами на тон-
ких пальчиках,сухонькие старческие,помеченные тёмными
пятнами времени и заскорузлые крестьянские с пахотной зем-
личкой под твёрдыми ногтями.К рукам эльфа подходил один
точный эпитет — аккуратные.Сильные,но не коренастые,с
длинными,отнюдь не по-девичьи нежными пальцами...
— Алесса,ты меня укусить собралась?
— Ч-что?— очухалась знахарка и поняла,что уже некото-
рое время,отрешённо поглаживая,рассматривает его забин-
тованную кисть.Девушка мысленно плюнула и тут же нахму-
рилась.— Смотри,до чего себя довёл...и Симеона тоже.
— Благодетельница!
Эльф скривился,будто проглотил лимон с кожурой.
— Алесса,Берта из-за меня погибла...По моей глупости!
99
— А ты здесь при чём?Сам же запретил выходить нам на
улицу,а она ослушалась!
— В том и дело,что я — это я.
Алесса поняла его прекрасно.Действительно,эльф в обра-
зе капитана городской стражи смотрелся,как цепной кролик
— белый,пушистый и с ушами.Никакой солидности!Горо-
жане и не считали зазорным «забывать» его указы.
— Знаешь,Арвиэль,жизнь,как...как птица!Можно вы-
брать клетку и безопасность,а можно выпорхнуть на свободу.
Но эта свобода зачастую таит опасность.Берта сама сделала
выбор,потому что очень хотела увидеть кого-то.Ты ни в чём
не виноват!
— Утешительница-а-а!!!
Чувствуя,что гроза миновала,осторожный Симеон выпу-
тался из «савана» и,задрав трубой чёрный хвост,вальяжно
пошёл к дивану.Хозяин уже не бушевал,и оборотниха в его
кошачьих глазах постепенно реабилитировалась.
— Виноват,Алесса!Она от меня шла.
— Я догадалась.Но ты не виноват.
— Быть может...— эльф поднял испытующий взгляд на
знахарку.— А ты не боялась покинуть клетку?
— Я — путешественница,Арвиэль!— Алесса лукаво улыб-
нулась.— Свободная кошка,которая гуляет сама по себе.
—Но даже самая свободная кошка в глубине души мечтает
иметь дом,в который сможет возвращаться...— тихо,словно
самому себе,произнёс Вилль.
— Кольцо!Хозяин,кольцо!!!
Полузадушенный гнусавый вопль заставил вздрогнуть обо-
их.Сидящий на спинке дивана кот сейчас походил на бесёнка:
густая шерсть встала дыбом,а чёрный хвост распушился на-
подобие метлы,прослужившей год хозяйке-чистоплюйке.Воз-
буждённо сверкая фосфоресцирующими глазищами,он тянул
передние лапы к руке знахарки.
—Э-э,ты чего?!—взвизгнула девушка,сжав руку на груди
и отодвигаясь подальше от бешеного кота.
100 ГЛАВА 7
— Симка,успокойся!— прикрикнул Вилль.— Не бойся,
Алесса,он у меня,как сорока,на всё блестящее падкий...
Верно,Симка?..Симеон?!
Эльф,не долго думая,дернул его за хвост так же,как
обычный деревенский мальчишка наказывает опрокинувшего
кувшин сливок домашнего мышелова.Кот,видимо,прочёл
что-то в зелёных хозяйских очах,потому что моментально
стушевался и,глупо хихикнув,произнёс:
— Да,госспожа,сорока я,сорока...
Подозрительная пантера не очень-то поверила такому объ-
яснению,уж больно хитрой сделалась вдруг кошачья морда.
Хотя...Год назад она посчитала Вилля немного странным —
он совсем не походил на эльфов,которых некогда описывала
ей наставница,знахарка Армалина.Теперь капитан Винтер-
фелл перепрыгнул в разряд ненормальных.«Кошмар!— дума-
ла знахарка,таращась на портрет-отражение.— В комнате,
будто пьяный медведь веселился,домовой орёт под потолком,
и это — жилище эльфа?» Впрочем,её нынешний визит пре-
следовал определённую цель,поэтому с причудами ненормаль-
ной парочки пришлось мириться.Желая окончательно убла-
жить капитана,девушка предложила ему помощь в наведении
хоть мало-мальского порядка.Идея была поддержана одной
улыбкой и одной «козьей мордой»,но в итоге даже ленивый
толстый Симеон не остался в стороне.Он выудил из закро-
мов неизвестно откуда взявшуюся детскую шапку-ушанку и,
нахлобучив её на лобастую голову,принялся раздавать ука-
зы,почти идеально копируя командирские интонации Берена
Грайта.
«Вот столяр-то обрадуется»,—усмехался Вилль,безуспеш-
но пытаясь собрать шкаф.«Хорошо у тебя когтей нет,хоть
обивку не подрал»,— веселилась Алесса,сметая на совок зер-
кальные осколки.«Зато сила есть,а ума и не надо»,— ворчал
Симеон.Все трое развлекались почти до обеда,а как стало
темнеть,Алесса,отказавшись от чая,заторопилась домой.От
провожатого решительно отказалась,а на прощание дёрнула
101
Вилля за мочку уха.Легонько,не как при знакомстве.
— Я — кошка,Арвиэль.Я делаю,что хочу...— она под-
мигнула.— Но сегодня я хочу сидеть дома и вышивать кре-
стиком!А ты лови убийцу.Мы верим в тебя,Страж Ворот...
Эльф,улыбаясь,смотрел вслед семенящей вдоль по улице
Алессе.Девушка раскланивалась с встречными горожанами,
и её длинная коса плавно покачивалась в такт движениям
головы.
Домовой осторожно высунул из-за двери чёрный нос.Хоть
и был Симка домашним духом,да теплолюбие досталось ему
воистину кошачье.
— Симка,а я,кажется,знаю,зачем она приходила...Ну,
Алесса!
∗ ∗ ∗
Как знахарка ни пыталась держать себя в руках,да ноги под-
качали.Сама того не замечая,начала пританцовывать,и про-
хожие неодобрительно косились на невесть чем осчастливлен-
ную Алессу.Жрец Теофан даже пальцем погрозил и вырази-
тельно погладил выложенный самоцветами золотой треугл на
груди.Девушка смиренно опустила очи долу,но,едва мужчи-
на скрылся за поворотом,заплясала с удвоенным энтузиазмом.
Ей было,чем гордиться:визит к Стражу удался на славу.
Девушка привлекла к себе внимание,попав в нелепый пе-
реплёт вместе с пьяным шатуном и дурой Лушкой.Эльф заме-
тил её походный наряд и,конечно,взял знахарку на заметку.
Удивительно,что не арестовал для порядка за нарушение ка-
питанского указа.Хороша была Алесса,перекинься она сего-
дня ночью за тюремной решёткой!Да и костёр получился бы
ярким,предпраздничным...То-то горожане повеселились бы,
а Марта всплакнула да осенила себя трёхперстной щепотью,
узнав,от какой напасти убереглась.
Пантера с каждым часом всё больше выходила из-под кон-
троля —зверь просился на свободу.Южная кошка не слишком
102 ГЛАВА 7
любила зиму и вынужденно просидела целый месяц взаперти,
а теперь яростно и нетерпеливо била хвостом о костяные пру-
тья клетки,тоскуя вдали от серебряного ока Старшей Сестры.
Хоть метаморфы и не столь зависимы от лунного цикла,как
проклятые,но три ночи в месяце принадлежат зверю.
Алесса догадалась,что эльф начнёт за ней следить,но по-
делать с этим ничего не могла.Теперь ночные крыши стали
для неё запретным сладким плодом,одновременно близким
и недосягаемым.Единственное,чем смогла отомстить кош-
ка,так повилять перед Стражем хвостом.Знахарка,конечно,
понимала,что эльф не падёт на колени пред её окошком с
просьбой «спустить косоньку»,но всё же...
— Ряженый мой суженый,на голову простуженный,без
тебя мне белый свет не мил!— мурлыкала под нос Алесса,
расчёсывая волосы и выглядывая капитана в вечерних сумер-
ках.
Вилль прятался где-то там,и наверняка жутко мёрз.От
этой мысли в нежной кошачьей душе алели буйным цветом
маки первозвона.Девушка совсем было собралась уклады-
ваться,когда что-то неведомое потянуло её к окну.Здоровен-
ный,в половину человеческого роста сугроб на углу дома вне-
запно зашевелился,осыпаясь миниатюрными лавинами.Алес-
са зажала рот ладошкой — соглядатай выбирался из укрытия,
пятясь на четвереньках.Плавно перетёк в вертикальное поло-
жение и скользнул прочь,но девушка всё же успела разгля-
деть моргнувший на его запястье алый огонёк.«Снова кто-то
умер»,— поняла Алесса.Девушка легла спать,а утром её
посвежевшую голову посетила гениальная идея.Зачем шара-
хаться от капитана,когда с ним можно просто...подружить-
ся!Если эльф караулил знахарку,а убийца был в это время на
улице,то она вне подозрений.Кошка Алесса вновь свободна
и может гулять по крышам!
После завтрака их навестила осунувшаяся Феодора.Жен-
щина до утра отпаивала успокоительным настоем зверем вою-
щую Бриенну.Словно почуяв смерть,плакали в хлеву ягнята,
103
и жалобно звал хозяйку чёрный козёл.От этой какофонии у
старой знахарки закололо в висках,и Алессе пришлось нака-
пать ей в чай бальзам из стрелолиста и кошачьих лапок.У
неё самой внезапно сжалось сердце — обидела Берту перед
смертью.Да и жаль девушку,ушла рано,так никто прилас-
кать и не успел.Два месяца назад Берта прибежала в апте-
ку к открытию и,оглядываясь на дверь,высыпала на прила-
вок горсть меди,разбавленную серыми кругляшками полушек.
Алесса безбоязненно покрутила между пальцами серебряную
монетку.Вопреки расхожему мнению,этот металл причинял
метаморфам не больше вреда,чем любой другой,но кошка
по примеру своей наставницы Армалины всё же его недолюб-
ливала.Золотишко-то куда как красивее да ценнее!Просьбу
о приворотном зелье девушка жёстко высмеяла и в довесок
фыркнула,мол,я — знахарка,а не ведьма.Но,для кого Берта
ищет отвар,поняла сразу.
Теперь девушка мертва,а горожане в шоке.В городе завёл-
ся самый настоящий убийца,и вовсе это не пьяница мишка
из леса.Вилль наверняка в тупике,а,может,ещё в худшем
состоянии — ведь с самого детства Берту знал.Эльфийская
обитель ввергла знахарку в состояние неимоверного изумле-
ния.Удивительно,что чокнутые хозяин и кот стены по брёв-
нышкам не раскатали и не вымостили улицу черепицей.Алес-
се польстило то,что Вилль,словно не помня о пролетевшем
годе постоянного хамства,принял девушку радушно и даже
предложил попить чаю с вареньем,на что Симеон горестно
вздохнул и произнёс что-то невразумительное:
— Ахх,хозяин,это всё неррвы...Всё они...
— Ты хоть банку помыл?— хмуро вопросил парень,и зна-
харка совсем растерялась.Что у них вообще происходит?
От баранок Алесса отказалась,мало ли...Опасно брать
еду из рук сумасшедших,не по-кошачьи.Но прощаться ей
почему-то не хотелось,сразу вспомнились далёкие беззабот-
ные пять дней неведения о капитанской должности.«А он всё
равно симпатичный»,— с внезапной грустью подумала девуш-
104 ГЛАВА 7
ка и рассердилась сама на себя.Что за глупости иногда лезут
в голову!
«А мы,художники,любим всё красивое,мррр»,— подска-
зала мудрая пантера,и алессино душевное равновесие мигом
восстановилось.
Самое главное,Вилль её не подозревает.Да мало ли,за-
чем к ней под окна приходил — кто ж этих эльфов разберёт?
Может,серенаду сочинял,а в сугробе думается поэтичней.
Перед заходом солнца в аптеку ввалился Демьян,пьяный
вдребезги,но невероятно счастливый.Он простил Зосию непо-
гашенную задолженность и получил взамен шкуру возлюблен-
ного Миши.Ростовщику было начхать на то,что не шатун
освободил его от супружества,и мужик поставил в Храме
тоненькую свечку за упокой лохматой души.Толстая витая
свеча за мишкино здравие ещё не догорела,но это волнова-
ло Демьяна не больше.Знахарка со смехом выпроводила его,
так и не продав настойку,но ростовщик не огорчился,назвал
Алессу благодетельницей и ушёл в налившиеся чернильной
синевой сумерки.Говорят,Бог хранит детей малых да нера-
зумных пьяных...
Алесса закрыла аптеку раньше времени.Едва сумеречная
синева загустела,прохожих с улицы как метлой смахнуло,и
в воздухе отчётливо запахло тревогой.Марта дотошно вы-
спросила,как девушка провела время в гостях,и знахарка её
не разочаровала.Описание «уборки территории»,поведанное
с точки зрения острой на язык Алессы,временно отпугнуло
боль за Берту и её осиротевших родителей.
— Что поделать!— вздохнула Марта перед тем,как отпра-
виться почивать.— Один парень живёт,холостой!Кто ж ему
поможет,коли сам ни о чём не просит?
— А Симеон на что?— резонно возразила знахарка.От-
ношения между хозяином и домашним духом-слугой казались
ей дикими.
— Да какой из него помощник!Так,недоразумение одно...
Хотя,Берен говорил,он душу виллину вылечил,— Марта
105
немного помолчала.— Это сейчас Вилль у нас весёлый да
общительный,а раньше — кошмар был.Просто не ребёнок,а
волчонок какой-то.Так глянет,словно горло перегрызть хочет!
Знахарка так и не смогла представить «кровожадного Ар-
виэля»,всё какая-то ерунда в голове рисовалась.Поднялась
к себе и,цепко оглядев улицу,захлопнула ставни — присут-
ствия капитана пантера определённо не чуяла.Она полностью
разделась и закуталась в одеяло.Скоро Небесная Сестра позо-
вёт,и тогда кошка отправится на прогулку,но пока мёрзнуть
не хотелось.«Но даже самая свободная кошка в глубине ду-
ши мечтает иметь дом,в который сможет возвращаться...»,—
прозвучал в голове мягкий баритон.
«А у нас есть дом?» — мысленно спросила знахарка.
«Да!И Марта!» — твёрдо ответила пантера.
Её неудержимо потянуло на улицу.Воля,морозный воздух
и снежные облачка,вылетающие из-под мягких лап.Нача-
лось...По телу растёкся знакомый приятный жар и ненуж-
ное одеяло сползло на пол.Алесса открыла ставни и настежь
распахнула окно.Белое око Сестры встретилось с позеленев-
шими глазами оборотня,и юная знахарка стала покрываться
густой чёрной шерстью.Через некоторое время пантера залез-
ла на подоконник и прыгнула на крышу пустого прокопьев-
ского дома.Ап!Прямо на краешек.И никто не услышал и
не увидел,как чёрная тень,осторожно переступая мягкими
лапами,неспешно заскользила во тьме.
«Какая я умная,какая изобретательная!— кошка Алес-
са была очень самолюбива,ну,и хвастлива иногда.— Какая
у меня густая чёрная шерсть,как она отливает синевой при
полной луне!Какие у меня бархатные лапки,как неслышно
они ступают,мрр!Меня никто не видит,а жаль,могли бы
полюбоваться!»
Сама Алесса была девушкой невысокой,так что и пантера
из неё получилась некрупная,зато изящная и грациозная.
Я пантера-невидимка,
106 ГЛАВА 7
Я брожу всегда одна,
Улыбается мне в дымке,
Серебристая луна.
«Глянь,Сестра!Как на картинке,
Город стих в объятьях сна!»
И домам,и невидимке
Улыбается луна.
7
Так напевала чёрная пантера,прыгая с крыши на крышу.
Луна освещала её спину,присматривая за сестрёнкой.Истос-
ковавшаяся по воле пантера приветливо ей подмигнула:ну вот,
снова свиделись.И южная кошка внимательно уставилась на
небо.Вдруг сегодня ночью она снова увидит его?То неведо-
мое,чудесное создание?Алесса заметила его летом.Привычно
глянув вверх,кошка вдруг увидела крылатое существо,паря-
щее высоко-высоко.Казалось,ещё чуть-чуть,и оно коснётся
луны крылом.То,что это не птица,Алесса поняла сразу,и
целый час она сидела с запрокинутой наверх головой,следя
за полётом существа.«Вот бы и мне так летать,— думала
романтичная пантера,— тогда мы вместе смогли б добраться
до самой Небесной Сестры!» С тех пор девушка-оборотень ви-
дела существо всего дважды,и каждый раз,выходя ночью на
крышу,с замиранием сердца ждала его.
Луну закрыла набежавшая тучка,и сразу стало темнее.
Потом подоспела ещё одна,побольше,и пошёл снег.Краси-
во!Алесса так увлеклась разглядыванием неба,что не сразу
обратила внимание на то,что происходит внизу.
7
Здесь и далее стихи и песни автора.
ГЛАВА 8
— Да она спятила!— негодовал эльф,роясь в комоде.— Там
стража!Там патрули!Её же убьют!
— Так пойди и скажи!— рассудил Симеон и,запрыгнув на
кровать,укорил обращённое к нему хозяйское филе.— Чего
опять мудрришь-то?
— Бесполезно с ней разговаривать.Не поверит,что я на её
стороне,испугается.
Вилль наконец откопал искомое и принялся опоясывать-
ся.Будучи ещё подростком,он каждый день тренировался
с ножами-«рыбками» — единственным человеческим оружи-
ем,которое пришлось ему по нраву.Вилль пошёл в стражу
в тринадцатилетнем возрасте и,на потеху собравшимся зева-
кам,завалил здоровенного Акима.В мужицкую братию его
приняли без вопросов,хотя и горожане,и тогдашний капитан
Прокопий весьма подивились силе и ловкости хрупкого на вид
мальчишки.
Казённые арбалеты с болтами,оперёнными гусятиной да
вороньём,вызвали брезгливую гримасу,сабли и мечи — при-
ступ безудержного хохота.Берен,видя душевные муки па-
ренька,пропустил как-то вечером рюмашку крепкого с кузне-
цом Сидором,и — о,чудо!К четырнадцатилетию среди про-
чих подарков стражник Винтерфелл получил кожаный пояс.В
ножны со скрытой пружиной были вложены двенадцать мета-
тельных ножей.
— Хозяин,но если её убьют,значит,кольцо к тебе вер-
нётссся!— сверкнув зелёными глазищами,вкрадчиво промур-
лыкал домовой.— Она не твоей рассы...
107
108 ГЛАВА 8
— Перестань!— холодно обрубил его эльф.— Оно вы-
полнит волю Богини.Я тоже.Тринадцать лет меня искало,а
теперь...Теперь пусть решит Пресветлая.
— Пойдёт летом на речку бельё полосскать,да в воду и
обронит.А ты найдёшшь...
— Может быть...Ядрёна ворона,она ж совсем непред-
сказуемая!Как с ней вообще можно о чём-то договориться?!
А могла бы помочь.
— Непрравильно мыслишь,хозяин,неррационально!За-
жми в угол да поговори по-мужски!— кот нравоучительно
поднял когтистый палец.
— А она мне:«Пшёл вон,скотина остроухая»!— хмыкнул
Вилль.— И опять удрать попробует,да на колья наткнётся.
Нет уж,по-своему попробую защитить,по-мудрёному...
Ему не хотелось в очередной раз ссориться с Алессой,рав-
но как и отпускать.А каким образом можно уберечь от беды
безрассудную девушку,которой реки по колено?Выход напра-
шивался только один.
— Пресветлая,помоги!— выдохнул эльф и уставился в по-
толок столь одухотворённым взглядом,словно Двуликая Боги-
ня проживала как раз у него на чердаке.Проверил пружинки
в ножнах — хорошо ли кинжалы выскальзывают,и шагнул в
ночь.
Он поступил очень просто:своего напарника Темара от-
правил в караулку,сказав,что присоединится к группе Сатья-
на,а Сатьяну — что идёт патрулировать с Темаром.За себя
Вилль абсолютно не беспокоился,тревожился он за Алессу.
«Как хоть она выглядит-то?— думал эльф.— Со зверем бы
не спутать».Если нападёт неведомый хищник,он отобьётся
и вручную,главное — незаметно найти девушку и,в случае
чего,защитить.Лишь бы его самого не заметила.Вилль знал
про Зов Луны,и не сомневался,что Алесса-оборотень выйдет
на прогулку.Он неторопливо шёл по улице,стараясь не по-
пасться на глаза подчинённым,и прислушивался во все свои
острые уши.
109
Тихо за бревенчатыми стенами,ветерок затаился меж сосу-
лек под стрехами.В щелях ставен не видать янтарного света,
и нарисованные на них петухи да красны солнышки кажутся
впотьмах почти чёрными.Город спит.
Вилль смахнул упавшую на нос снежинку и запрокинул
голову.На небе начали собираться тучи.
∗ ∗ ∗
Чуткий слух оборотня уловил какой-то сип,будто из кожуха
выпускают воздух.Или человеческое тело испускает послед-
ний вздох.Алессе уже приходилось слышать такое раньше,а
что поделать?Издержки профессии.
«Уходим отсюда!» — решила девушка.На крыше она чув-
ствовала себя в полной безопасности и от стражников,и от
зверя.Спускаться вниз совсем не хотелось — лучше держать-
ся от беды подальше,и так рискует драгоценной шкурой своей
неусидчивой второй половины.
«Давай сначала посмотрим?» — предложила любопытная
пантера.Она редко выигрывала в споре с человеческим созна-
нием,но сейчас на её стороне была Старшая Сестра.
Кошка давно не гуляла,и пришлось ей подчиниться.Снег
валил всё сильнее,почти закрывая пантере обзор.Свесившись
со стрехи,Алесса напрягла зрение и разглядела внизу на снегу
что-то тёмное.Человек!
«Уходим,быстрее!» — мысленно воскликнула девушка.
«А давай посмотрим!» — возразила упрямая кошка.
«Нет!»
«А вдруг он ещё живой?»
«Не важно,уходим!»
«А вдруг это Арвиэль?»
Кошка спрыгнула на дорогу,оглядевшись,медленно пошла
к телу,и в нос ударил запах крови и спирта.Она подошла
ещё ближе,стараясь не дышать,посмотрела человеку в ли-
цо...Отшатнулась и проглотила всплывший ужин.Лица у
110 ГЛАВА 8
ростовщика Демьяна больше не было,но кошка узнала его по
одежде и характерным миазмам.
Демьян...Два дня назад продала ему настойку от бронхи-
та,ругалась,обещала помочь справиться с Агафьей.А теперь
нет ни весёлого ростовщика,ни его вредной жены.Не пона-
добилась настоечка-то.Он подарил ей кольцо...Из зелёных
глаз южной кошки потекли слёзы.Ах,Демьян,Демьян!Бед-
ный добрый старый пьяница!Пантера уселась рядом с телом и
обвила хвостом передние лапы.Снег прекратился,но она это-
го даже не заметила.Зачем Демьян вышел ночью на улицу,
отчего ему дома-то не сиделось?Без оружия,совсем один...
Затылком Алесса почувствовала чужой взгляд — оценива-
ющий и жадный одновременно.Пантера обернулась.Никого.
— Р-р-р...
В темноте ночного переулка,прямо напротив неё зажглась
пара кровавых глаз.Кошка остолбенела.Оборотень и неве-
домый ночной убийца стояли друг напротив друга,но разгля-
деть его Алесса не могла.Ничего,кроме тьмы и двух горящих
угольков.
Пантера чувствовала,как ледяной страх оплетает её мыш-
цы.Зарычать,закричать...
— Мрр...Мяф!
Голос пропал,исчезло чувство собственного тела.Она мог-
ла только сидеть и смотреть,как алые глаза,гипнотизируя её,
то расширяются,то превращаются в едва заметные узкие ще-
ли.Хищник словно присматривался к новой добыче,мысленно
пробуя её на вкус.Боковым зрением Алесса заметила какое-то
движение слева от себя.Убийца моргнул ещё раз,и глаза ис-
чезли,словно растворившись в воздухе.Пантера шевельнула
кончиком хвоста — наваждение постепенно её отпускало.
—Вон он!Держи его!—по улице,сжимая в руках взведён-
ные арбалеты,бежали патрульные.Добряк Сатьян,суровый
Аким и охочий до юбок приставала Риерт.Такие знакомые,
такие...
«Сейчас помогут.Сейчас...»
111
Мимо свистнул болт.
«Мама!!!»
∗ ∗ ∗
Браслет на левой руке вспыхнул алым глазом.Алесса!Сне-
гопад прекратился,и Вилль мчался как ошпаренный,доверяя
скорее природному чутью,нежели амулету.Эльф пробирал-
ся по сугробам между двумя стоящими рядом домами,когда
прямо перед ним,отчаянно завывая,пронёсся крупный чёрный
зверь с длинным хвостом.Он мгновенно выхватил из ножен
«рыбку»,размахнулся и...
Южанка.
Чёрные волосы.
Плавная речь.
Пантера.
Алесса!
Всё это пронеслось у него в голове моментально,и нече-
ловеческие рефлексы затормозили руку,уже готовую бро-
сить нож.Вслед пантере пролетел арбалетный болт,и кошка
взвизгнула.Попали?!Но пантера всего лишь споткнулась,что
её спасло,мигом вскочила на лапы и опрометью бросилась
прочь.Следующий болт сбил «рыбкой» Вилль и прижался к
стене — не надо,чтобы заметили.Загонщики пробежали ми-
мо,на ходу перезаряжая арбалеты.Тильзит звал его направо,
но Вилль снял браслет и положил в карман.Потом разберёт-
ся,сейчас важнее алессина безопасность.И ведь чуял,что
неугомонная оборотниха вновь найдёт неприятности на свой
хвост!
Эльф развернулся и побежал назад — он надеялся срезать
путь и первым добраться до пантеры.
112 ГЛАВА 8
∗ ∗ ∗
Пантера неслась сломя голову,но уйти от погони не могла.Ка-
жется,уже оторвалась,но из-за домов,из переулков выскаки-
вали всё новые стражи — её брали в кольцо.Тенью пролетела
мимо капитанского дома:свет в окнах не горел.
«Арвиэль!Где ты!» — мысленно орала Алесса.
«Он тоже там!Поймает!Убьёт!» — отчаянно вопила кошка.
Крыша!Нужно залезть на крышу,спрятаться,прижаться!
Там её не достанут!
Но спрыгивать вниз гораздо проще,чем взобраться наверх.
Навстречу ей выскочил Соррен,и прямо в морду кошке поле-
тел очередной болт.Пантера затормозила,но уклониться уже
явно не успевала.Конец!Внезапно болт изменил траекторию
и улетел в сторону.Алесса резко развернулась,буксуя лапами
по снегу,и побежала в обратном направлении.
Сарай!Пантера птицей взлетела на сарай,а оттуда — на
вожделенную крышу и помчалась уже поверху.Перепрыгивая
с дома на дом,Алесса видела,как стражники внизу недоумён-
но оглядываются по сторонам.Ушла!
А вот и родное окно с гостеприимно распахнутыми став-
нями.Кошка,не сбавляя хода,прыгнула и вцепилась когтями
в дерево.Без труда подтянув гибкое чёрное тело,она перева-
лилась через подоконник и бесформенным комком теста осела
на пол.
∗ ∗ ∗
Некоторое время спустя к аптеке вылетел и эльф.Хвала Сат-
таре,ставни закрыты!Он давно понял,как Алесса выбирается
из дома.Вилль,тяжело дыша,опёрся руками о колени.Его
первоначальный план не удался:вместо того,чтобы сразу бе-
жать к дому,пантера принялась кружить по городу,стража
неслась за ней,а эльф — за стражей.Он расстрелял почти
все «рыбки»,и найти их теперь можно будет только весной,
113
когда стает снег...да и то,вряд ли.
К аптеке выскочили семеро стражников,запыхавшиеся,но
с азартным блеском в глазах.
— А...здесь зверь не пробегал?— недоумённо глядя на
«караульного» Вилля,почесал затылок Сатьян.
— Болваны!— весьма натурально вызверился капитан.—
Я,как дурак,по городу ношусь,на вас его вывожу,а вы
упустили!С трёх шагов попасть не можете?!
— Э-э-э...Но он,кажется,в эту сторону бежал?
— В эту,в эту.Чего встали — марш догонять!Туда!—
Вилль махнул рукой на улицу.
— А ты сам куда?— обеспокоился Темар.
— На кудыкину гору!Дальше буду его к вам,охотничкам,
приманивать!
Эльф дождался,пока стражники скроются из виду,и ре-
шительно постучал в дверь сеней.
— Вилль?— Марта плотнее запахнула халат.— А ты что
так...
— Где Алесса?— перебил тот.— Позови её!
— Меня звать не надо — от твоих криков я уже давно
проснулась!— гневалась девушка,спускаясь по лестнице.—
Шумишь,в чужой дом ломишься,на Марту кричишь!Дума-
ешь,капитанам всё можно,да?
Вилль пристально оглядел её с ног до головы:в ночной
рубашке,иссиня-чёрные волосы рассыпались по плечам.Ли-
цо,правда,немного бледное,но глаза суровые и надменные.
Настоящая пантера!И,вроде,не ранена.
— Ты в окно ничего не видела:никто мимо дома не про-
бегал?К вам забраться никто не мог?— торопливо спросил
Страж.
— Кроме тебя,ночью к нам никто забраться не посмеет!А
ты ко мне в постель греться пришёл,да?Это твоё «спасибо»
за помощь?Так вот,холодные блондины меня не устраивают.
Предпочитаю горячих брюнетов!
Марта икнула и окунем вытаращилась на покрасневшую от
114 ГЛАВА 8
гнева подругу.
Вилль молча посмотрел на знахарку,развернулся на каблу-
ках и ушёл,с трудом поборов желание громко хлопнуть две-
рью.Он не попрощался,боясь наговорить гадостей,а больше
на язык ничего и не просилось.
Риерт и Аким перенесли тело Демьяна в тюрьму и положи-
ли на принесённый из Зала Совещаний длинный стол рядом
с покойной женой.Теперь в Северинге стало два осиротевших
дома.Берту забрали родители,чтобы оплакать и обрядить для
похорон,но кто займётся четой покойных ростовщиков?
— Всем городом хоронить будем,— негромко произнёс Бе-
рен.Он разослал стражников по постам,и теперь в тюрьме
находилось двое живых и двое мёртвых.
—А дом,имущество?Оно кому достанется?—безразлично
спросил эльф и приподнял краешек белой простыни.Демьяна
убили так же,как и остальных,располосовав его от правого
плеча до левого бедра.
— У него в завещании написано «Вскрыть после похорон».
Кто знает,что он там придумал,дочка-то всё равно не вернёт-
ся.
Далила уехала,едва Демьян отстроился,с краснокожим
коневодом-бэем.
8
Чмокнула отца в небритую щёку,украдкой
показала кулак мачехе и укатила в Равенну,а оттуда на лич-
ном судне своего возлюбленного отправилась через Океан в
Ильмарран.
— Кошку видели рядом с телом...Наш убийца или твоя?
— Это Алесса.Но,клянусь,она не убивала!Когда погибла
Берта,она сидела дома.
— Её видели рядом с телом,— тихо,но веско повторил
градоправитель.
— Драла зубами,когтями,и ни одной капли крови на сле-
8
Бэй — хозяин коневодческой фермы,социальный статус,принятый в
Ильмаране (некрупный материк с полусотней прибрежных островов к за-
паду от Неверры).
115
дах?!Берен,я всё там осмотрел!Алесса,вероятнее всего,ви-
дела убийцу.Она — свидетель и может мне помочь.Я...хочу
её попросить.
— Так она и будет помогать,— пробурчал Грайт.— В угол
зажми,да поговори по-мужски или мне самому всё делать?
Вилль даже руками всплеснул — они с Симеоном что,сго-
ворились?!
Домой он вернулся на рассвете и тяжело уронил голову
на стол.Виллю пришлось всю ночь пробегать,«выводя» на
остальных призрачного оборотня.Потом он долго распинал
нерадивых стражей,потом уносили тело Демьяна.Берен,сам
того не желая,высосал последние крупицы сил.Ростовщик
мёртв,зверь не пойман,хорошо хоть пантера спаслась.Но
какая она всё-таки вредина!
Симка прыгнул на стол,сочувственно тронул носом хозяй-
скую щёку:
— Не поймали?
Вилль грустно замычал.Домовой наклонился к самому его
уху и зашипел:
— А у нас мимо дома пантера бегала,настоящая.Вот это,
я понимаю,женщщина!— и домовой мечтательно прицокнул
языком.
— Это Алесса.
— Да ты что?!— кот в восторге хлопнул передними лапами
по бёдрам.
— Симка,налей мне валерьянки...или крысиного яду...
или...Стоп!А это идея!
ГЛАВА 9
Отправив измотанного воспитанника на боковую,Берен Грайт
ложиться почивать не спешил и,в то время,когда капитан
Винтерфелл философствовал о смысле яда в жизни,размыш-
лял о нём самом.Из всех знакомых особей женского пола
Вилль искренне симпатизировал малышке Радде и волчице
Тиэлле,да ещё травнице Марте,пожалуй.Кстати,с послед-
ним вариантом и сам градоправитель был полностью солида-
рен.А тут — на тебе!Из всего северингского цветника выбрал
крапиву.
Прошедшей ночью эльф битый час объяснял в тюрьме под-
чинённым,насколько они не правы.Притихшие стражники
не смели отвести взгляды от разбушевавшегося капитана,и
Вилль постепенно вошёл в раж.Только несколько цензурных
слов вылетело из уст представителя Дивного Народа:я,вы,
упустили,удрал.Вот и всё,зато доходчиво.Эльф,глядя в
горящие пониманием очи обычно недалёких подчинённых,во-
одушевился и попытался обозвать зверя карсой.
9
— Да больно мелкий!— Риерт недоумённо поскрёб лох-
матый затылок когтистой лапой,и капитанское красноречие
поперхнулось.Помимо характерной внешности и стремления
выгулять до ближайшего сеновала всех хорошеньких горожа-
нок,от дедушки-орка стражнику досталось великолепное ноч-
ное зрение.
9
Карса — северный тигр,обитатель Сумеречных лесов.Отличается от
собратьев средней полосы Неверры тёмно-бурым окрасом.
116
117
Как оказалось,зверя неплохо разглядели и Аким,и тра-
диционно хмельной Геварн.Даже Сатьян,ещё не до конца
переживший потерю закадычного собутыльника,сжал кулак
и согласно кивнул.
— Больше на пантеру похож — уж больно фигуристый,—
пояснил Аким,очерчивая в воздухе некие вогнутовыгнутые
формы.
— Откуда здесь взяться пантере?На ярмарку к нам с юга
прибежала?Говорю вам,карса это!Охотилась и забрела к
нам...На пару с шатуном.И кое-кто,между прочим,их в
город без пошлины запустил!
Стражникам крыть было нечем,и капитан вновь перехва-
тил инициативу.Ночью в суматохе пантеру вполне можно бы-
ло спутать с бурым хищником Сумеречных лесов.
10
Меж ело-
выми стволами,покрытыми гнилостно светящимся лишайни-
ком,под переплетеньями ветвей чёрных вязов и орцойи броди-
ли плотоядные олени-крагги и огромные,но трусливые скало-
зубы.Карсы охотились и на первых,и на вторых.Свои угодья
покидали редко,но,мало ли,какая нужда могла увести про-
жорливого зверя на юг?Теперь необходимо обыскать город-
ские амбары,пивоварню,сеновалы и дом Прокопия,а также
осмотреть стену снаружи на предмет следов от когтей.
Берен задумчиво теребил в кармане найденную по пути
в тюрьму метательную «рыбку».Он знал,что Вилль хитрит,
но решил обо всём выспросить воспитанника наедине.После
пламенной капитанской речи мужики зарубили себе на носу,
что зверем была карса,самогон — отрава,а они сами — косо-
глазые.
Чуть позже Берен,как умелый рыбак,слово за словом вы-
тянул из воспитанника всю правду о ночной погоне.Наживкой
10
Cумеречные леса.Неширокая лесополоса,растянувшаяся вдоль север-
ной границы Неверры между ледяными моренами и побережьем Себерско-
го перелива.Лес смешанного типа,представлен морозостойкими породами
— северными елями,чёрными вязами,орцойей и пр.
118 ГЛАВА 9
послужил метательный нож.
— В кого метил?— Грайт положил «рыбку» на стол поверх
укрывавшей тело Демьяна простыни.— За оборотня своих
готов порешить?
Юноша рассказывал неохотно,путаясь в словах и нервно
покусывая губы.На вопрос:«Почему ты в ней уверен?» по-
смотрел с вызовом,и Берен грустно констатировал,что време-
на полного доверия и взаимопонимания прошли безвозвратно.
Когда-то Грайту пришлось приложить немало усилий,чтобы
маленький Вилль не ужасался при виде беспечно ковыряюще-
го в носу стражника,и не ахал,глядя на женщину,пинками
выгоняющую из лужи свинью.Теперь он вырос,перестал пле-
ваться от слова «каша» и пристрастился к козьему молоку.И
обзавёлся собственными секретами.
Намотав на руку чёрную косу,выволочь наглую девку на
улицу,запугать,заставить перевоплотиться прилюдно.Убе-
дить горожан в том,что она опасна,не дать коварной кошке
завлечь названного сына.Даже если не она убивала,всё равно
нельзя доверять оборотням,тварям двуличным.Но Вилль на-
верняка заступится за неё...И Марта...И многие нелюди.
Алая Волна окатит кровью мирный Северинг.Свару раздуть
несложно,а вот как этого избежать?
∗ ∗ ∗
Погода решила наградить капитана за суматошную ночь лас-
ковым солнышком и небесной лазурью.Живые огоньки с кон-
чиков перламутровых сосулек,резвясь,пускали «зайчиков» на
лица прохожих.Им было невдомёк,что в городе поселилась
Привратница-Смерть.Вилль,по старой привычке,хотел было
купить сметану для Симки у Бриенны,но передумал.Идти к
ней,значит,говорить никчёмные слова утешения и ощущать
так и не высказанный вслух укор.Сходит,когда убийцу изло-
вит.
В избу птичницы Рениты он зашёл с главного входа и,
119
переступая порог,заметил рассыпанную на полу пепельного
цвета смесь.Считалось,что прокалённая над храмовой свеч-
кой соль пополам с золой отпугивает нечисть не хуже треугла
Иллиатара.По стенам сеней,отделяющих хозяйскую избу от
птичника,были развешаны чесночные гирлянды упырям на
устрашение.Вилль постучал и тут же нахмурился — дверь в
жилое помещение отворилась сама.
— Да в окно я тебя увидала и щеколду скинула!— за-
смеялась Ренита в ответ на укоризненно приподнятую бровь
капитана.— Карсы-то ночью охотятся,а от нечистых — вон!
Оно убережёт!
Вдоль порога вытянулись двурядной нитью серебряные по-
лушки.Эльф переступил монетки и привычно пошёл в правый
угол к столу,крытому жёлтой цветастой скатёркой.Ренита,в
отличие от новых веяний моды,не стала делить избу на ком-
наты,и помещение одновременно служило и кухней,и спаль-
ней,и гостевым залом.Выложенная слева от входа огромная
расписная печь с двуспальной лежанкой радовала пришедшего
с мороза гостя домашним теплом,а напротив неё стоял ещё
не обсиженный стульчик,укрытый алым бархатом.Искусная
рука будущей свекрови загодя вышила на полотне голубей да
солнце с луной.
— Присаживайся,гостюшка!— Ренита повела широким
жестом в сторону заветного стульчика и поклонилась так,что
золотистый кончик косы мазнул тканый половик.
— Ведь по вашим законам не принято,чтоб парень сам
женихаться ходил!— усмехнулся эльф,садясь за стол.— Вот
лет через десять,может,пришлю кого...
— Так ты за Симеона Мурчану сватать пришёл?— «догад-
ливо» всплеснула руками женщина и заговорщически подмиг-
нула дремавшей на печке рыже-полосатой кошке.— Ну,тогда
кваску тебе,гостюшка,отведать положено.
Ренита была старше Вилля всего на четыре года,но на
«ты» обращалась исключительно в тёплой домашней обста-
новке.Капитаном стал,как-никак!Хоть и взрослели вместе,
120 ГЛАВА 9
и на её свадьбе погулял,да и плечо подставил,когда хоро-
нила мужа.Не сказать,чтобы покойный Болот Лемиш был
образцом понимания — и прибить мог,и приласкать.Он уто-
нул в коростене месяце,спустя три недели после шестого Дня
Рождения дочери,но Ренита расстроилась,скорее,оттого,что
хлопот в птичнике стало для неё в два раза больше,а време-
ни на малышку настолько же меньше.Двадцатилетний Вилль
стал другом семьи,и вовсе не считал зазорным поиграть с
Раддой в снежки или подтолкнуть с покатого берега салазки.
Женщина,казалось,махала руками с такой же скоростью,
как языком.Спустя четверть минуты Вилль,блаженно жму-
рясь,пил ледяной,чуть терпкий квас и кивал головой в ответ
на утешительные известия.Пока он спал,стражники проче-
сали полгорода и упредили жителей о,наконец,принявшем
личину хищнике.Зверь,пусть даже опасный,внушал гораз-
до меньше страха,чем некая тёмная сущность.Ночью двери
будут надёжно заперты,и ни один горожанин не рискнёт по-
казать из дома нос.
— Вилль,к нам твои приходили — сарай осматривали...
Так вот,неприятность вышла!— птичница на секунду замя-
лась.— Горлан наш,защитничек,на Геварна бросился да по-
валил.Ну,Радка возьми,да скажи:«Вставайте,дядя Геварн,
покуда вас петухи не затоптали!» А твои...Вилль?
Капитан хрюкнул в кружку,поперхнулся и обмяк на стуле,
сотрясаясь от беззвучного смеха.«Петухами» солдаты назы-
вали не только птиц,но и мужчин со странными симпатиями,
так что храбрый индюк Горлан,сам того не желая,подвалил
здоровенную плюшку в без того небезупречную репутацию
вечно хмельного стражника.
Солнышко светило ясное,и повеселевший Вилль отправил-
ся к Феодоре.Там он попросил некое зелье,весьма известное
и распространённое,а потому дешёвое,однако,в таком коли-
честве,что брови женщины поползли вверх.
—Куда тебе столько?—изумилась знахарка,наливая зелье
в винную бутыль.
121
— Да убийства эти,— вздохнул эльф,— совсем из колеи
выбивают.Нервный стал — жуть!Того и гляди,начну пить
как сапожник и ругаться как орк.
Феодоре совсем не хотелось,чтобы Вилль стал вести себя
таким неподобающим образом,поэтому она безропотно напол-
нила ёмкость,и денег с него не взяла.
Вилль про себя усмехнулся,но перечить не стал,побла-
годарил женщину и пошёл домой.В бутыль он долил ещё
кое-что,также в народе известное.Дремавший на диване Си-
меон проснулся,потянул носом и в мгновение ока очутился на
столе перед эльфом.
— Ах-х,хозяин,хозя-а-аин!Дай и мне немножко!Совсем
капельку,в ссметанку!
Парень со смехом отмахнулся от кошачьего хвоста,кото-
рым Симеон так и норовил ткнуть его в лицо.
— Нет,Симка,это не тебе...Хотя не знал,что и на до-
мовых действует.
— Ну,хозя-аин,— продолжал упрашивать Симеон,масле-
ными глазками поглядывая на вожделенную бутыль.— Зачем
тебе так много?Хочешшь,я тебе завтрак приготовлю,мрр?В
посстель принесу?
— Скажи ещё,с ложечки покормишь!
— Да,да!— с готовностью закивал одурманенный домо-
вой,умильно заглядывая эльфу в глаза.— Покорммрлю,и
салфеточку посстелю!
— Ещё чего!— отрезал парень.— Первым,кто кормил ме-
ня с ложки,была моя мама,а последним будет жена!..После
особенно бурной ночи...
— О,хозя-аин,ты уходишшь,ты покидаешшь своего вер-
ного Симеона?— тоскливо провыл чёрный кот.— Я не смогу
засснуть!Мне одиноко,мне страшшно в этом большом доме!
— Раньше не боялся,теперь-то что случилось?
— Мышшши...
— Мыши?
— О,хозя-а-аин,они шушукаются,они шшепчутся у меня
122 ГЛАВА 9
за спиной!Ты не знаешь...Они замышшляют убийство!
Вилль схватил кота подмышки и заглянул ему в глаза.
Морда у домового была совсем безумная,осовелый взгляд
блуждал по комнате и ни на чём не мог остановиться.
— Это что,только от запаха?— пробормотал Вилль.— Не
переборщить бы.
— Хозяин,хозя-аин!— продолжал орать домовой,бестол-
ково мотая головой.— Оставь мне...останься сам...вместе
выпьемммр...убьём мышшшей!
Вдруг Симеон резко дёрнулся,а потом обвис на вытянутых
руках эльфа,бессильно уронив усатую голову.
— Симка!
Он прижал домового к груди и приподнял за подбородок
кошачью голову.В следующее мгновение страх на его лице
сменился снисходительной усмешкой.Симеон был попросту в
стельку пьян,и на морде теперь блуждала счастливая улыбка.
— Ничего себе сиропчик!— ухмыльнулся эльф и положил
домового обратно на диван,оставив его наедине с кошачьими
видениями.
—...Щас покажжу...укушу...покажу-у...—сонно про-
бормотал Симеон,дёргая передней правой лапой с выпущен-
ными когтями.
«С мышами воюет»,— решил эльф и закрыл за собой
дверь.
∗ ∗ ∗
Рисовала Алесса исключительно по памяти,но как раз на неё
девушка и не жаловалась.Штрихи,нанесённые заточенным
угольком,ложились ровно,один к одному.С рисунка задорно
улыбался курносый мальчик лет восьми-девяти,который дер-
жал под уздцы лошадь,и животное покорно склонило голову
к маленькому хозяину.Мальчика звали Лексеем,а лошадь
Лыськой.Вообще-то,родители купили скотинку в подарок
Алессе,и та окрестила её Ириской,но пятилетний отчаянно
123
шепелявящий Лешка,встречая их у околицы,постоянно гор-
ланил:«Лиска на Лыське едет!» Так лошадь стала откликаться
на новое имя,не подозревая,что оно позорит её роскошную
золотую гриву.
Девушка отклонилась от самодельного мольберта и прищу-
рилась.Вроде ничего,похож...Оба похожи.
«Лиска,а ты куда?»
«Спи,Леш,я на рыбалку»
«Ты утром придёшь?»
«Да,и тебе тритончика принесу»
Но Лиска не вернулась.А,уходя,поняла,что так и не
смогла его обмануть.Обернувшись у порога,она поймала
взгляд ребёнка,в котором читалось желание броситься,об-
нять и не пустить.Сейчас Лексею почти четырнадцать,а ло-
шадь,наверное,умерла — уже тогда она была стара.
От воспоминаний её оторвал настойчивый стук в дверь,
причём Алесса твёрдо знала,кого занесло с попутным ветром.
Зашёл бы днём,чтобы она успела куда-нибудь благополучно
слинять!
— Леська!К тебе пришли!— крикнула Марта с перво-
го этажа.Да ещё черенком метлы в потолок постучала,чтоб
наверняка.
Алесса переставила мольберт к стене и нехотя стала спус-
каться вниз.Ещё на лестнице она встретилась с эльфом взгля-
дом,и почему-то выражение его лица пантере очень не понра-
вилось.
— Добрый вечер,Алесса.
— Для кого-то добрый,а для кого — испорченный,— по-
здоровалась девушка.
Марта укоризненно цокнула языком,но эльф не обратил
на хамство ни малейшего внимания.Он всё также спокойно
продолжал её разглядывать,перебирая пальцами по горлышку
винной бутыли.
— В чём дело,Алесса?— холодно спросил парень.— По-
чему ты меня избегаешь?
124 ГЛАВА 9
— Это не я тебя избегаю,а ты меня преследуешь.И не
надо так на меня смотреть — в сосульку превращаться я и не
подумаю!
— Когда кто-то прячется от стражи,значит,он её боится,
а,следовательно,ему есть что скрывать.А что скрываешь ты,
Алесса из леса?
— Да много чего,я ж — знахарка!— рявкнула девушка,
мгновенно растерявшись.— Заспиртованные головы младен-
цев под кроватью,банку с кровью девственницы в шкафу,
ожерелье из эльфийских ушек за зеркалом.Кстати,ещё для
парочки там место найдётся!
— Ты мне угрожаешь?— поинтересовался Арвиэль,и зна-
харка сглотнула.
В голове промелькнула паническая мысль:догадался!Од-
на сабля — в сердце,другой — хрусть по шее.И изумрудные
эльфийские глаза будут смотреть в её,уже остекленевшие.
Капитан стражи — герой,парень не промах.В том году ска-
лозуба с одного удара завалил,в этом —перевёртыша-людоеда
уничтожил.
Вилль понял,на что смотрит девушка,и мысленно усмех-
нулся.Боится!Ладно,пора заканчивать,пока она не запани-
ковала.
—Ты на это загляделась?—деланно удивился парень,мах-
нув бутылкой.— Понимаешь,я совсем запутался.В городе
творится что-то непонятное,какие-то тайны,о которых я не
знаю.А ведь должен знать.Должен!Все на меня надеются,а
я в тупике.Мне нужна помощь,Алесса.
— Чья,моя?— изумилась девушка,понемногу начиная
успокаиваться.— Думаешь,я напьюсь,и ко мне снизойдёт
озарение?Когда мужчина и женщина вместе пьют по ночам,
к ним обычно снисходит аист!
— Это не вино,но нравится...кошкам!
С этими словами он резко выдернул пробку и плеснул на
пол содержимое бутыли.В нос Алессе ударил знакомый дур-
манящий запах.Пантера внутри принюхалась и с воем рвану-
125
лась на волю.Последним,что увидела девушка,было белое
перекошенное лицо Марты,а слух резанул дикий вопль.
Травница даже не успела возмутиться эльфийскому бес-
пределу.Алесса уставилась на образовавшуюся лужу,возбуж-
дённо потянула носом.Глаза её зазеленели,засветились,и
расплывшаяся радужка полностью скрыла белки,зрачки же
наоборот сузились и стали вертикальными.Алесса упала на
пол и на четвереньках поползла к разлитой жидкости.
— Ч-что это?— пролепетала Марта,судорожно цепляясь
за руку эльфа.
— Обычная валерьянка,— невозмутимо отозвался тот.
Алесса тем временем подобралась к луже,возбуждённо со-
пя,тут же в неё брякнулась и начала валяться.Марта сига-
нула за спину эльфа и заверещала так,что у того заложило
уши.
— Тихо ты!— рявкнул Вилль.— Это не надолго — я под-
мешал туда снотворное.
Марта послушно закрыла рот и теперь наблюдала за жут-
коватым,но завораживающим зрелищем.Лицо и руки Алессы
покрылись короткой чёрной шерстью,пальцы стали короче и
толще,и из них вылезли острые кошачьи когти,которыми де-
вушка тут же с удовольствием заскребла по полу.Лицо стало
меняться,одежда треснула по швам...Несколько мгновений
спустя на полу в безудержном экстазе извивалась огромная
чёрная кошка.
Всласть накувыркавшись,пантера вдруг обнаружила,что
здесь не одна.«Ой,— подумала она,— какие забавные сим-
патичные игрушки!» Слегка пошатываясь,кошка направилась
к эльфу и остолбеневшей от ужаса Марте.Уселась на пол и,
склонив голову на бок,шаловливо уставилась на них:ну что,
поиграем?Пантера потянула носом воздух...От свистящей
игрушки ощутимо пахло страхом.Другая же...Пантера за-
интересованно принюхалась и подошла ближе.Свежий ветер
и воля.
Эльф слышал,как за его спиной поскуливает и икает от
126 ГЛАВА 9
страха Марта.Он внимательно наблюдал за каждым движе-
нием пантеры.Южная кошка не проявляла ни малейших при-
знаков агрессии,только любопытство.Эльф опустился на одно
колено и вытянул вперёд руку ладонью вверх.Она подошла,
понюхала кончики его пальцев и вдруг ткнулась мордой в рас-
крытую ладонь.
— Надо же!— Вилль почесал мохнатый подбородок.
Пантера заурчала и двинулась вдоль его руки,попутно гла-
дясь об неё блестящим синевой боком.Подошла вплотную и,
положив лапу на колено Вилля,лизнула его в нос шершавым
языком.
— Вот это да!— засмеялся эльф,отпихивая усатую чёр-
ную морду.— Марта,не бойся,она безобиднее,чем Алесса-
человек!Она,похоже,и не знает,что нас можно съесть!
Женщина отлепилась,наконец,от спины юноши,на коле-
нях обошла его кругом,и пантера оказалась как раз между
ними.Кошка сообразила,что свистящая игрушка перестала
трусить,и шутливо пихнула её носом.Та от неожиданности
завалилась на пол,Вилль захохотал пуще прежнего,а панте-
ра на радостях обмуслякала мартино лицо.Потом положила
голову ей на живот и устало прикрыла глаза — подействовало
снотворное.
— Как раз её-то бояться и не стоит!— хмыкнул Вилль.—
Не знаю,как Алесса сумела её выдрессировать,но панте-
ра никогда никому не вцепится в горло.Скорее,это сделает
Алесса-человек.
Между тем,тело пантеры конвульсивно дёрнулось,и
шерсть стала исчезать.Обратное превращение шло медлен-
нее,когти втягивались неохотно,клыки не торопились исче-
зать под верхней губой.
— Что же с ней делать?— Марта подняла на Вилля жа-
лобный взгляд.
— Ничего не делать,— отозвался тот,обёртывая девушку
плащом и беря на руки.— Жить как раньше.Она с рождения
была такой.Алесса — науми-метаморф,и пантера — часть её
127
сущности...Как оказалось,весьма недурная часть.
Марта теребила манжету,нещадно комкая белоснежное
дриадское кружево.Действительно,сладко спавшая Алесса
вовсе не походила на кровожадного ночного потрошителя.
Скорее,на домашнего котёнка — ласково мурчащего,хоть и с
коготками.
— А Берен?— неуверенно спросила травница.— Если
узнает,что сделает?
— Он знает,— мягким шёпотом отозвался эльф.— Только
Берен,ты и я...
—И Симка,конечно!—понимающе усмехнулась женщина.
Странное дело,но бояться она совсем перестала.Целый год
жила под одной крышей с оборотнем и ничего,кроме добра,
от него не видела.За что ж ненавидеть?
—И Симка.Успокойся,Марта,тебя она любит и не рассер-
дится,а я...— Вилль посмотрел на невинно улыбающуюся
Алессу и притворно-обречённо вздохнул,—...так уж и быть,
завтра утром приму первый удар на себя.Эх,миг счастья был
таким недолгим!
∗ ∗ ∗
Солнечный лучик пощекотал нос,однако девушка не спеши-
ла вырываться из ласковых объятий сна.Видение было яр-
ким,бликующим свежеразведённой маслом краской.Сперва
она стала кошкой и резвилась с собственными игрушками,
правда,одна была с дыркой и всё время противно пищала.
Потом сон изменился,и Алесса вернулась в дом,где вырос-
ла.Навстречу выбежали мать,отец,сестра и Лешка,но уже
повзрослевший и здорово её переросший.Даже старая кобы-
ла была ещё жива,правда Лыська теперь вполне оправдывала
своё имя.Над Вилейкой разлился прозрачно-лиловый рассвет,
и они с братом повели лошадь на водопой.Та посмотрела на
ясно солнышко,повернула к девушке голову и приветливо ска-
зала приятным мужским голосом:
128 ГЛАВА 9
— Доброе утро,Алесса!
Знахарка резко открыла глаза.Напротив неё,оседлав стул
задом наперёд,сидел самодовольно ухмыляющийся начальник
городской стражи Арвиэль Винтерфелл.
— Повторяю,с добрым утром!
Что он делает в её спальне?Алесса открыла было рот,
чтобы спросить,но вдруг вспомнила всё.Марта...эльф...
сабли...ВАЛЕРЬЯНКА!!!
— А-а-а!!!— вне себя от страха и ненависти,заверещала
девушка.— Ты...,...,скотина остроухая!!!
— Алесса...
—...,...,...!
—...может...
—...,...,...!
—...поговорим...
—...,...,...!
— СПОКОЙНО!!!
Эльф рявкнул так,что окно жалобно тренькнуло,а Алесса
от удивления заткнулась Она сердито засопела и попыталась
выпутаться из одеяла,но почему-то не смогла пошевелиться.
Вилль,ехидно улыбаясь самыми уголками губ,наблюдал за её
вознёй.Девушка приподняла голову и ужаснулась:она была
связана!Сначала её плотно обмотали коричневым мужским
плащом,а сверху ещё и перетянули бельевой верёвкой.Теперь
Алесса сама себе напоминала большую жирную коричневую
гусеницу.
— А-а-а!Развяжи меня немедленно!
— Не-а!Лучше я подожду,пока ты не угомонишься,—
миролюбиво сказал парень,складывая руки на спинке стула
и опираясь на них подбородком.— Я ведь могу ждать почти
вечность,ты не забыла?
Алесса закусила губу и поморщилась.У неё жутко чесался
нос,но ничего с этим нельзя было поделать.Если враг разго-
варивает,вместо того,чтобы убить,значит,чего-то хочет.
— Что ты собираешься со мной делать?
129
Вилль пожал плечами и,с кошачьей грацией скользнув
со стула,наглым образом уселся к ней на кровать.Взял с
тумбочки большое жёлтое яблоко и с хрустом укусил.
— Нифефо.Для нафяла подофду,пока ты не уфпокоиффя.
— Не дождёшься!
Вилль задумчиво прожевал кусок,после чего положил
недоеденное яблоко на стол и склонился над девушкой.
— Ну почему ты такая вредная,Алесса?
—Потому что я из леса,—привычно буркнула она и хотела
что-то прибавить,да вместо этого уставилась на грудь Вилля.
Расстёгнутая наполовину рубашка сползла с плеча,и теперь
девушка имела удовольствие лицезреть длинный белый шрам,
тянувшийся по левой стороне его груди.Парой ногтей ниже
— и в сердце.Вилль проследил её взгляд и стал поспешно
застёгиваться.
— Тебя люди,да?
— Успокоилась?
Алесса вдруг вспомнила,что у неё,собственно,чешется
нос,и решила больше не упрямиться.
— Да,успокоилась.
Наклонившись,эльф достал из-за сапога короткий узкий
кинжал и,одним взмахом перерезав сразу несколько витков
бечевы,воткнул лезвие в тумбочку.
— Остальное сама,— бросил он через плечо и зашагал к
двери.
Алесса высвободила руки,и тут же спешно прижала плащ
к груди.
— А-а-а!Извращенец!
— Извини,— усмехнулся эльф,— не я тебя раздевал.
— Ты — гнусный любитель женских прелестей!— обвиня-
юще ткнула в него пальцем Алесса.
— Весьма сомнительных,надо сказать.
В спину Вилля полетел его собственный нож.Тот даже не
подумал оборачиваться,вместо этого как-то плавно перетёк в
сторону и ловко схватил кинжал за рукоять.Лезвие замерло
130 ГЛАВА 9
в полногте от двери.
— Спасибо,что не своим ночным горшком запустила!
Шипящая от ярости Алесса полезла доставать искомое,но,
запутавшись в плаще и стянувшей ноги верёвке,с грохотом
рухнула на пол.Вилль покачал головой и,воткнув кинжал в
косяк,вышел из комнаты.
Повизгивая от нетерпения и распиравшей её жажды ме-
сти,Алесса отрастила когти и в несколько взмахов разодра-
ла верёвку вместе с плащом.Бежать?Не дождётесь,госпо-
дин капитан!Она прекрасно понимала,что странный эльф
с пронзительно-изумрудными глазами хищника всё равно её
догонит и поймает.Хоть из кротовины выцарапает.Больше
всего на свете пантере сейчас хотелось вцепиться клыками
в горло ненавистного Стража.Каков негодяй!Опозорил при
Марте,да и травница,наверняка,жутко перепугалась.Под
действием кошачьего дурмана Алесса-человек просто на вре-
мя перестала существовать,разум полностью подчинился ин-
стинктам пантеры.Что же она там вытворяла?Могла ведь и
пузо подставить почесать,и облизать кого-нибудь,да и лужу
от восторга напрудить!
Через пятнадцать минут девушка догрызла яблоко,надела
вишнёвое платье с золотой вышивкой по глубокому вороту и
поняла,что начинает успокаиваться.К поутихшей злости и
раздражению на шутника капитана добавилась обычная деви-
чья обида.Прелести сомнительные,ха!Надо же,переборли-
вый какой отыскался!Знахарка решительно ухватила нож и
отправилась восстанавливать справедливость.
Вилль сидел в зале за обеденным столом,сложив перед
собой руки.К Алессе он даже не повернулся,лишь спросил:
— Успокоилась?Поговорим?
— Это,кажется,ты забыл?— холодно поинтересовалась
знахарка и прижала остриё к горлу Стража.Тот медленно
повернул голову.
— Валяй!
Алесса слегка надавила,и на рубашку шлёпнулась капель-
131
ка крови.
—Ну и?Давай,убей меня,да и Марту в придачу.И Берена
не забудь — он тоже знает.А Симеона не надо — сам сдохнет.
Эльф поднялся и теперь как-то насмешливо смотрел на
неё сверху вниз.Он сделал шаг,и Алесса отступила,потом
второй.Так она и пятилась,пока не наткнулась спиной на
стену.Вилль,усмехнувшись,положил ладони на стену по обе
стороны её головы,и вожделенный ключ оказался прямо перед
её носом.Стоило только дёрнуть рукой,и никто не сможет
остановить.Прочь за ворота,в лес,а там — перекинуться и
бежать.Не впервой уже,дело привычное!
— Возьми ключ и беги,ты ведь к этому привыкла?Да-
вай!— повторил несносный Страж.Он не только не испугал-
ся,но,казалось,получал какое-то странное удовольствие от
двусмысленной ситуации.
«Сейчас возьмёт да ка-ак поцелует!» —мелькнула неумест-
ная догадка.
— Иди ты,ненормальный!— знахарка бросила кинжал и
вывернулась из-под его руки.— Чего ты хочешь?
Эльф вытер о рукав перепачканный его же кровью нож и
посмотрел на девушку с изрядной долей понимания.
— Поговорить о тебе.Обо мне.О хищнике.Я не врал,
когда сказал,что мне нужна твоя помощь.
— И чем же поможет сельская знахарка доблестному ка-
питану стражи?
— В первую очередь ты — оборотень,и знаешь о нечисти
больше меня.Привычки,повадки.Симеон не годится,лесная
и речная спит.Сама понимаешь,что в городе не простой зверь
охотится...К тому же ты,Алесса,знахарка,что тоже сможет
помочь.
— С чего это я должна тебе помогать?— она воинствен-
но подбоченилась.— Ты надо мной издеваешься,вчера перед
Мартой опозорил,позавчера — по всему городу гонял,как
мявку помоечную!
— Я гонял?!— искренне возмутился парень,скрещивая
132 ГЛАВА 9
руки на груди.— Ты меня там видела?Как ты думаешь,в
тебя ни один болт не попал исключительно из-за везения?
— Погоди-ка,— оторопела знахарка.— Так ты,что ли,их
сбивал?
— Нет,зубами на лету ловил!Как собачка!Только,чтобы
ни один милую Алессу под хвост не ужалил!
Девушка нахмурилась.Что-то такое она припоминала:ар-
балетный болт,внезапно меняющий направление.Так вот в
чём дело!И всё равно,что-то не вяжется...
— А как же эльфы...сабли...хрясь по шее,а другую...
— Тьфу!
— Ты знал,что я — оборотень?!
— Так он тебя и принёс!
В дверях,прикрыв ладонью рот,стояла Марта,и она от-
нюдь не выглядела испуганной.Травница слышала разговор,
но не вмешалась,и успела только на конец представления.
Она и вообразить не могла,что в одном человеке могут
одновременно тесниться столько разных чувств.Изумление,
облегчение,радость и безграничное любопытство.Ночью она
так и не уснула и время от времени поднималась в комнатку
на чердаке,стараясь не разбудить певучую пятую ступеньку.
Эльф,казалось,не шевелился вовсе.Так и сидел,облокотив-
шись на спинку стула,и задумчиво смотрел на спящую де-
вушку.Назвать её «нечистью» или «оборотнихой» у Марты
язык не поворачивался.С трудом сдерживая хохот,они пе-
ремотали Алессу бечевой.Не туго,но так,что пошевелиться
было невозможно.
— Не могу понять,кого она мне напоминает?То ли ковёр,
то ли кокон?
— Второе.Только вылезет оттуда не бабочка,а жук-
мозгоед.
Эльф оказался прав,и сейчас Марта получила удоволь-
ствие лицезреть картину «Гуси боевые ярмарочные».Вот уж
точно — милые бранятся,береги посуду!
ГЛАВА 10
Соображать отправились в дом Вилля — авось,чем Симеон
подсобит.Эльф был доволен благополучным исходом годовой
вражды и не счёл нужным этого скрывать.Сияя,как начищен-
ный самовар,нарочито бережно помог знахарке надеть кро-
личью шубку и расправил завязки платка.Девушка,в свою
очередь,старалась не попасть в рукава,но спустя пять минут
усиленного пыхтения всё же сдала позиции.Марта растро-
галась донельзя,и эльфийская ловкость была вознаграждена
банкой крыжовного варенья.
Шутливо отставленный локоть Алесса проигнорировала с
поистине императорским высокомерием,заявив:
— Банка в твоей поддержке нуждается больше!Её содер-
жимое не столь сомнительно.
Эльф,невесть с чего,восхитился и любовно посмотрел на
варенье.
— Мда,питаю слабость к рыженьким,кругленьким и по-
кладистым.
Ночь прошла для обитателей Северинга спокойно,и Вилль
даже успел сбегать в караулку к Соррену.Вернулся он за
полчаса до шумного пробуждения спящей красавицы,вполне
довольный известиями.Капитан и не рассчитывал,что страж-
ники поймают потрошителя,но,хотя бы,обошлось без жертв.
Надолго ли?
Алессу одолевали странные чувства.Ненависть и страх
разоблачения отступили,но Вилля она стала понимать ещё
меньше.Оборотень Армалина,некогда обучавшая её основам
знахарства,рассказывала об эльфах.По их легенде,создания
133
134 ГЛАВА 10
Пресветлой Саттары первыми увидели Эльа — Зарю Неверры,
и вполне закономерно возгордились своей избранностью.
Вилль,как любой нормальный эльф,должен был относить-
ся к Алессе с отвращением,круто замешанном на природной
брезгливости.Та,внутри которой живёт неразумный дикий
зверь — это ли не извращение над расовым естеством?Среди
эльфов тоже когда-то жили оборотни,но их способности бы-
ли иного рода.Пресветлая изначально создала аватар — кры-
латых волков — великолепными воинами,защитниками соб-
ственной расы.Но Высокие Короли отчего-то разгневались на
своих подданных и после Скадаро-Неверрийской войны про-
кляли их и изгнали из Силль-Миеллона.Аватары ушли и по-
степенно вымерли где-то вдали от жизни Неверры.Если Пер-
ворожденные так жестоко поступили с сородичами,то чего
можно ждать от остроухого,который не брезгует обществом
человечки-оборотнихи со скандальной репутацией?
Раздумья были прерваны самым неприятным образом:эльф
замер на полушаге,и Алесса с размаху клюнула носом капи-
танскую спину.Помянула шушеля-подгадёныша и его мать за
компанию.Сразу стало легче,и девушка выглянула из-за пле-
ча Вилля.Причины внезапной заминки вышагивали неспешно,
аки кречет с горлицей.
11
Градоправитель Грайт в неизменной
куртке по колено,опоясанной широким солдатским ремнём,и
жрец Теофан Улесс в долгополой собольей шубе с золотым
треуглом навыпуск.
«А ведь он знает,— обеспокоилась пантера.— А ну как
храмовнику сказал?»
Берен коротко кивнул Виллю и насмешливо-удивлённо
уставился на знахарку.Впрочем,Алесса уже перестала вол-
новаться — Теофан вёл себя,как обычно.Обласкав одинако-
во дружелюбным взглядом всех троих,включая банку,жрец
молвил густым,тренированным голосом:
— А тихая нынче погодка!
11
Кречет с горлицей — сокол и голубица означают жениха и невесту.
135
— Солнышко светит!— уверенно согласился эльф.
— Птички поют!— не удержалась осмелевшая знахарка.
Солнце нежилось в ватных облачках,а птички берегли го-
лоса до ледохода,поэтому банка благоразумно промолчала.
— Погодка-то тихая,— невесело усмехнулся Берен,— да
только перед грозой ветер силу копит.Не поймали никого?
— Но никто и не погиб,а поимка — дело времени,только
по ночам не гуляйте.Отыщем,куда ему деваться?Вот и гос-
пожа Алесса помогать вызвалась,а знахарь в таком деле —
первый человек!
— Помощница,значит...Мы с господином Улессом вот
как порешали,— Грайт задумчиво пожевал губами,— не осо-
бо народ в карсу-то поверил...
— И то верно!— подхватил Теофан.— Свечей за три дня
раскупили столько,что хоть весь город святи,а водицу вёд-
рами носят,не успеваю вирши начитывать.Нечисть в городе!
— И вы предлагаете выстроить полторы тысячи жителей
на Площади и облить по очереди святой водой?Или серебром
осыпать,авось,кто задымится?А собаки,кошки...лошади,
коровы,да кролики,в конце концов!Если кого из животных
тяпнули,тогда что?
—Тише,на нас смотрят,—спокойно перебил воспитанника
Грайт.— Собаки...Трое псов пропали,верно?
Эльф прикусил нижнюю губу — верный признак начала
мыслительного процесса.Берен усмехнулся — за тринадцать
лет так и не сумел отучить воспитанника от детской привыч-
ки.
— Зверь мог уволочь или заманить собак в лес,а потом
захотел мясца послаще.Пробрался в город и устроил резню,—
медленно произнёс Вилль.Собаки и его беспокоили.
— Мы думаем,стоит послать голубя в Равенну.Пускай
разбираются маги...
— Маги?По мне,так лучше лис в курятнике,чем маг в
городе.Придушить — не придушит,а паршу потом будем с
месяц выводить,— презрительно бросил Вилль,и знахарка
136 ГЛАВА 10
мысленно отметила,что капитан не такой уж и дурак.
— У нас в городе завелось что-то умное,осторожное.И
неуловимое.Пусть маги сами с этой дрянью разбираются,—
повторил Берен,но уже не столь уверенно.
Алесса заметила,что он старается не встретиться с воспи-
танником взглядом.Ей мигом вспомнился бледный шрам над
самым сердцем.
— Ага!А вышлют нам кого-нибудь,вроде того Аквина,а
то и собственной персоной заявится.
Теофан сложил руки на груди и возвёл очи горе.Столич-
ный маг,правивший испорченный Индикатор,за время пре-
бывания в Северинге умудрился настроить против себя по-
ловину населения.Ночевать на постоялом дворе орка Кири-
ма он категорически отказался,и привечать его пришлось
Берену Грайту.Выделенная комната была раскритикована в
пух и прах вместе с кухней и конюшней,но градоправитель
смолчал.Ещё не расписанный Храм Триединого прилюдно на-
рекли «недоделком»,и на постном лике жреца загостилась
улыбка почуявшей лисицу гончей.Зато храмовым вином маг
Августус очень даже не погнушался.Господин Аквин навёл
порядок и в «Оркан-баре»,когда,брезгливо поморщившись,
положил на стол наливное яблочко-кумачёвку дуплом вверх.
Ксандра лишь беспомощно улыбнулась и,извинившись,попы-
талась забрать яблоко,но тут стражник Винтерфелл не выдер-
жал.Кумачёвка — материнское дерево дриады Ксандры,неко-
гда заботливо посаженное будущим мужем орком.А какой-то
столичный тип,можно сказать,в душу ей плюнул!Поэтому
Вилль,ничтоже сумняшеся,сожрал яблоко вместе с предпола-
гаемым обитателем норы и огрызком и отшлифовал сие бого-
угодное дело кружкой ядрёного «Оникса».А ошеломлённому
магу заявил,что местное блюдо «Червь в яблоках» ещё сыщет
мирскую славу,равно как и «Навозник в собственном соку»,
подаваемый к столу исключительно летом.
— Дайте мне ещё три дня сроку.Вот увидите,мы его из-
ловим и приколотим голову на городские ворота,чтоб другим
137
неповадно было,— продолжал убеждать эльф.
— Хорошо!— Берен едва заметно кивнул.— У тебя три
дня.Оно ещё в городе,ищите.Сам пойми,парша паршой,а
разорванная глотка хуже...
— Найдём!А вы,господин Теофан,лучше по городу бесей
погоняйте — авось,Иллиатар поможет!
— Арвиэль,не богохульствуй!— укоризненно вздохнул
жрец и потупил смиренные очи.— Чтобы Иллиатар Триеди-
ный обратил к нам пречистые взоры свои,надобно всем его
молить.Искренне,беззаветно!А у нас что?Процветает ере...
многобожие и плодоносит превелико.
К демонам или бесям отношение было неоднозначным.
Простые люди плевались через левое плечо,свято веря,что
непременно попадут в наглую бесовскую харю.Храмовники
вещали о демонах,искушающих грешную душу и настоятель-
но советовали не блудить,не пить,не курить,не скверно-
словить,и прочие,прочие «не».Маги умудрились составить
классификацию бесовских сущностей.Помимо всего прочего,
на них оказалось весьма удобно сваливать всевозможные тём-
ные делишки.Даже резню во время ночи Алой Волны списали
козни зулле — демонов безумия.Считалось,что порождения
Бездны способны получить власть лишь над душами тех,кто
верит в их силу и боится.Вилль Винтерфелл чихать хотел и
на Иллиатара,и на бесей.Он верил в Пресветлую Богиню и
абсолютно не беспокоился за чистоту своей сущности.А боял-
ся огня...И драконов.Тех самых,вымерших много столетий
назад.
— Дела душевные оставьте ищущим,— стихом из вирши
строго сказал Грайт.— А твоя задача — поймать убийцу.Три
дня.
Последние слова градоправитель произнёс отчётливо,слов-
но скрепляя договор невидимой печатью.Мужчины синхронно
кивнули и пошли прочь,по своим «сурьёзным» делам,а моло-
дёжь какое-то время задумчиво смотрела им вслед.
— Не всё так плохо,у нас,по крайней мере,есть три
138 ГЛАВА 10
дня,— произнёс,наконец,эльф.
— Я тоже магов не очень-то люблю,хотя...Магия — это
сила!— вздохнула девушка.
Вилль мысленно прикинул,как бы ей разъяснить потол-
ковее.Из всех горожан только Радда понимала его эльфий-
ские рассуждения,остальные предпочитали кивать не впопад
и благоговейно вздыхать:«Мудрёно-то как!Не по-нашенскому
речёт!» Капитан всё же решил рискнуть и,не спеша,подстра-
иваясь под меленький шаг Алессы,зашагал к дому.
— Сила?Хм...Представь себе летний ромашковый луг.
Над цветами тучами вьются пчёлы и мохнатые шмели,бабоч-
ки...Здравствуй,Сидор!
Алесса тоже улыбнулась,приветливо кивнула приподняв-
шему шапку гному-кузнецу и насмешливо сморщила нос.
— Какие бабочки,Арвиэль?Сейчас только мухи летают,
да и те белые!
— Бабочки порхают,яркие,пёстрые,легкомысленные.Для
них одно лето — это целая жизнь,и они должны успеть ею
насладиться,— невозмутимо продолжал эльф.— Я прихожу
на этот луг и собираю букет,скажем,для тебя.А ты?
— Удивлюсь!А потом в чай заварю!
— Да,доверила баба зайке капусту шинковать!
— Ну,хорошо,хорошо!Мне будет приятно.
Эльф немного помолчал и осторожно,вкрадчиво спросил:
— А если я тебя попрошу об обратной услуге?Скажем,
чаем напоить?А вдруг мне захочется сделать приятное не
только тебе,но и кому-нибудь ещё.Я оборву все цветы с луга
и раздарю сотне других девушек.И каждый раз буду получать
что-нибудь взамен.
— Чай?Обопьёшься!А ты — бабник!
— Нет,Алесса,— вздохнул Вилль и принялся насвисты-
вать гномью плясовую.
Знахарка насупилась и засунула руки в карманы.Девуш-
ка видела,что эльф чем-то разочарован,но причины понять
не могла.Что он вообще пытался объяснить?Алесса окину-
139
ла взглядом пока ещё холодную,белую улицу,дома с плотно
закрытыми ставнями,пушистые шапки на крышах.Зелёная
красавица прилетала в Северинг вдруг,в расписной карете,за-
пряжённой тройкой каурых лошадей-месяцев.Следом за ней,
заливисто лая,неслась свора верных гончих — быстрых звон-
ких ручьёв.В ночь на первое славицу посидят две сестры за
одним столом,выпьют за урожайный новый год и посмотрят
на разряженых северингцев да на праздничный салют.А с
рассветом свистнет звонко Ледяная Дева,и умчит её тройка
белых вихрей — только снег из-под копыт...
«До праздника три недели осталось,— думала знахарка.—
Днём всё распродам,а ночью повеселюсь,салют посмотрю...
А потом капель,ручейки разбегутся,ромашки на лугу вырас-
тут...» Девушка представила себе лужайку — белую-белую,
а по краям — берёзки.И — звон,щебет.Птицы,осы,пчё-
лы...Бабочки яркими красочными брызгами на цветах,как
на листе бумаги...Представила,и внезапно обернулась.
— Вилль,но если ты сорвёшь все ромашки,то ведь тогда
и луга не станет?Не будет цветов...и пчёл,и бабочек...
Станет пусто?
Капитан приостановился и недоверчиво изогнул левую
бровь.Неужели поняла?Алесса смотрела на эльфа изумлённо,
она ещё не успела до конца осознать то,что сказала.
— Да,Алесса,станет пусто.Природная Магия — как этот
луг,она велика,но не бесконечна.Каждый колдун возьмёт по
крохотной капле,но если их собрать все вместе,то получится
много.За десять-двадцать лет мало,что меняется,незамет-
но...А за сто,тысячу лет?Колдунов хороших мало,они и в
золоте,и в почёте!Зачем им думать о будущем,если сладко
пожить хочется сейчас?При помощи магии люди продлевают
себе жизнь,заставляют деревья плодоносить по четыре раза
в год,колдуны выводят всё новых монстров.Эксперименти-
руют,понимаешь ли!А в больших реках всё чаще топляки
вместо русалок заводятся,а в лесах — чащобники.Колдун
на кладбище обряд какой проведёт,а потом по всей округе
140 ГЛАВА 10
лопари
12
расхаживают.Природной Магии всё тяжелее убере-
гать Неверру от нечисти,а её черпают,черпают...Это же не
колодец — новой водицы наутро не прибавится!
Эльф перешёл на громкий,злой шёпот.Последние слова
он договаривал уже на пороге собственного дома и собрался
было открыть дверь,но девушка поднырнула под его руку,
загораживая проход.
— Погоди,Вилль.Про какое колдовство ты говоришь?Всё
верно,чаровники используют магию!
— Магия только одна — Природная!А то,что превращено
в заклятья,не иначе,как кол-дов-ство!— свирепо,по слогам
выговорил эльф.
Теперь Алесса поняла,что имела ввиду Марта,рассказы-
вая о маленьком Вилле.Да только сейчас перед знахаркой сто-
ял не голопузый волчонок,а матёрый волк,ощеривший клыки
на свору псов-загонщиков.Впрочем,он мгновенно взял себя в
руки и несколько виноватым тоном добавил:
— Природная Магия живая.Это не безвольное оружие,
а сущность.Мы зовём её Альтея — Душа Мира.Её можно
попросить о чём-либо,а можно заставить.Колодец в Равенн-
ской Академии Магии — это колдовской капкан,ловушка для
Альтеи,из которой она не выберется,пока люди не отпустят.
Но они этого не сделают.Когда-нибудь Магию выпьют до по-
следней крохотной капли...Не знаю,что случится тогда,но
я предпочёл бы умереть раньше,чем наступят эти времена.
Проходи.
Вилль толкнул дверь и слегка склонился перед знахаркой,
12
Лопарь — разновидность умертвия кладбищенского.От обычных зом-
би отличает стайность и способность действовать слаженно по принципу
сообщения муравьёв.Лопари появились после Алой Волны как побочный
результат заклинаний на подчинение нежити.Лопаря можно уничтожить
посеребрённым оружием или же огнём,как и большинство разновидно-
стей нежити.Впрочем,по достоверным сведениям капитана Прокопия,не
хуже действует и святая вода,выплюнутая человеком праведным в рожу
тухлую.
141
приглашая в скромную обитель капитана-холостяка.В доме
эльфа ничего не изменилось за два дня.Маленькую печурку
без лежанки,сложенную у противоположной от входа сте-
ны,он не разнёс.Шкаф,вернувшийся из мира мёртвых при
помощи молотка и гвоздей,всё также стоял между дверями
в кухню и спальню.Напротив — неразлучное трио,которое в
столице называли новомодным скадарским словом «гарнитур»,
а попросту,кресло,диван и столик.И всё та же зверская ро-
жа,гнусно ухмыляющаяся из зеркальной рамы.Лепота!!!
— Хозя-аин,дай мне варренья!Только оно поможет бедно-
му сстрадальцу!Оно одно!—не открывая глаз,проникновенно
завыл с дивана кот.
— Нет тебе,пьяница презренный,ни прощенья,ни варе-
нья!— шутливо сдвинул брови паренёк.— И,вообще,брысь!
Горестно вздыхая,домовой отполз в сторону и повис по-
перёк подлокотника,изредка демонстративно постанывая и не
сводя алчного взгляда с поставленной на пол банки.К радости
Вилля,Алесса вытряхнулась из шубки гораздо быстрее,чем
засовывалась,и демонстративно обняла себя за плечи.
Спустя полчаса рыжие огоньки играли на поленьях в че-
харду,а споры на диване разгорелись более чем жаркие.В
нечисти Алесса разбиралась немногим больше Вилля,и вовсю
отстаивала права истинных.Сама она знавала только одного
метаморфа —Армалину —и ничего хищного за ней не замеча-
ла.Женщина с упоением обучала девочку своей излюбленной
охоте —грибной,а за зверьём Алесса бегала ради самого азар-
та погони.Мясо предпочитала покупать у соседей.Никакой
загнанный поджарый заяц не сравнится с парной крольчати-
ной под пряным соусом.
Домовой,видя,что на него не обращают внимания,пере-
брался на спинку дивана.Все трое до того увлеклись рассуж-
дениями,что едва не передрались.
— Это — не оборотень!— доказывала Алесса,потрясая
кулаком перед носом эльфа.—У оборотней не бывает красных
глаз!
142 ГЛАВА 10
— Я точно знаю,это гигантская крыса-убийца!— радостно
восклицал Симеон,показывая лапами,насколько это большая
крыса.— Нашествие!Захват!Мыши придут к власти!
— Уйди от меня,пьянь!— гневался Вилль,отмахиваясь
от домового.— От тебя валерьянкой несёт за версту!Какие
мыши?!
— Мыши-оборотни!
— Вы оба сдурели!— кричала знахарка,махая кулаками
уже на домового.— Какие мыши?Какие оборотни?Это что-то
другое!
— Леший-шатун?Озверевшая ки-
кимора?Русалка-выползень?— теперь уже эльф надвигался
на Алессу.
— Озверевшшая лешшая,кикимор-шатун,русалкооборо-
тень...Мы сошли с ума!Хозяин,иди,поставь чайку.
— Ты как с хозяином разговариваешь?— ахнула Алесса.И
глядя,как Вилль,пожав плечами,безропотно отправился на
кухню за чайником,потрясённо добавила.— Ну и семейка у
вас — бардак!
Немногим позже,когда разомлевшее в блюдечках варенье
стало покладистым,а душистый чай на малиновом листе смяг-
чил охрипшие от споров голоса,разговор наконец-то перетёк
в нужное русло.Вилль ковырял ложкой ягодки и думал,что
не так всё и плохо.Алесса толком не разглядела красноглазую
тварь,даже кошачье зрение не помогло — алые угольки,без
зрачков и ресниц,висели в пустоте,словно сами по себе.Да,
она ничем не помогла,но почему-то Вилля это не огорчило
вовсе.
— В городе колдунов нет!— эльф бросил задумчивый
взгляд на ранние зимние звёзды в окне.— Индикатор почуял
бы тёмного,а после того,как сломался,только ты пришла.Ви-
дишь ли,тильзит распознаёт все чувства Магии,а настройка
окрашивает их в разные цвета.А раньше у нас не случалось
ничего!Самое страшное происшествие — потасовка за место
на ярмарке или купеческий мухлёж.Хуже обвешенного по-
143
купателя может быть только,гм,покупательница.Уж поверь
мне!
— А ты уверен,что в лесу никто не живёт?
— Уверен,мне бы сказали волки.Это — Дар,— юноша,
опустив глаза,поддел ягодку.
— Но и метаморфом оно быть не может,через укусы это не
передаётся.А вот проклятость — запросто,если укушенному
не помочь вовремя,то он будет превращаться каждое полно-
луние.Сейчас Сестра пошла на убыль,и ещё месяц зверя
можно не бояться.
Вилль крепко задумался.Как зверь мог проникнуть в го-
род?Чужую нечисть волки попросту не пустили бы,почуяв
опасность.Во всяком случае,предупредили наверняка.Стая
Тиэлле не тронула раненую Алессу,еле передвигавшую ноги,
но волчица на следующую ночь выла под воротами до тех пор,
пока Страж к ней не вышел.Девушка,сама о том не подозре-
вая,попала в категорию «подзащитных Владыки» и летом спо-
койно собирала травы на лесных полянках и обрывала шишки
с молоденьких сосен.Она чувствовала звериные взгляды,но,
скорее,любопытные,чем угрожающие.Волчица отнеслась к
новенькой горожанке,самозабвенно поющей на весь лес,как
к забавной игрушке мягкосердечного Владыки.
Если Тиэлле каким-то образом не заметила пришельца,то
как он миновал ворота?Конечно,разгильдяи стражники могли
и отлучиться,с них станется!А что,если...Если кого из
них подкупили?Значит,в городе появился чужак,которого
приютил кто-то из своих.
— Арвиэль,ты вслух разговариваешь!— Алесса,цапнув
последнюю баранку,торжествующе помахала ею перед мордой
обездоленного кота.— «Нежить,нечисть или колдун»...У
тебя сабли-то хоть посеребрённые?
— Позолоченные!Хочешь посмотреть?
Когда Вилль вытащил сабли из ножен,знахарка только и
смогла,что открыть рот:клинки были явно тупые,в зазубри-
нах и царапинах.
144 ГЛАВА 10
— Это от предшественника моего досталось — раритет,
так сказать.Он ими и колбасу резал,и хлеб,и с бутылок
горлышки сшибал,а как-то,— Вилль понизил голос,— в
каменной стене себе выход пытался прорубить.
— А хозяин,— мяукнул кот,жадно поглядывая на ополо-
виненное блюдце Вилля,— их вмессто кочерги использует,в
печке дрова ковырряет.
— Зачем тебе эта рухлядь?
— Это Берена идея.Он считает,что сабли капитану по
статусу полагаются,арбалет — как-то несолидно!
Натужный кашель вперемешку с фырканьем отвлёк обоих.
Едва хозяин отвернулся,домовой решил воспользоваться
удобным случаем.Сунул морду в хозяйское блюдечко,но тут
же начал отплёвываться.Запустил лапу в пасть едва ли не по
локоть и выудил оттуда странную находку — дохлого полоса-
того жука,стреноженного чёрной ниткой.
— Однако!— выдохнула знахарка.Минувшей осенью она
решила погадать по обычаю родного юга.Селянки,справив-
шие шестнадцатилетие,собирали лесную рудянику,по фор-
ме напоминавшую сердце,и перевязывали подсушенные ягоды
нитью,сплетённой из собственных волосин.Гадальную рудя-
нику подбрасывали в варенье,и на Новый Год обносили хо-
лостых парней сладкими пирогами.Считалось,что суженый
непременно угадает пирог будущей невесты,тогда и сватов
засылать можно.Теплолюбивая рудяника морозов не перено-
сила,но знахарка рассудила,что и чернослив сгодится.К делу
подошла со всей ответственностью и отправилась за сливами
на край картофельного поля.Она выбирала самую крупную,
насыщенно-лиловую ягоду,как вдруг увидела его.Пузатого,
нарядно-полосатого красноголового жука.Сердце художницы-
оборотня не выдержало,и заморенный паразит отправился в
варенье.
Парень вытаращился на предсказателя своей участи с
неподдельным ужасом и жалобно прошелестел:
— Симка,а ведь эту пакость мог проглотить я!
ГЛАВА 11
Эльф провожал девушку уже по темноте.Горожане послуш-
но скрывались в домах,законопаченных от нечисти гномьей
ковки засовами да храмовым воском,пролитым вдоль порога
и на подоконниках.Плотно сомкнутые ставни поражали раз-
нообразными вариациями святого символа — от равносторон-
него,аккуратно начерченного по доске треугольника с вполне
узнаваемыми рунами триединства до косогранных,похожих на
раздутый ветром подол девичьего сарафана,фигур с муравьи-
ным орнаментом.Алесса упрямо молчала,а Вилль всё никак
не мог подобрать темы для разговора.
Знахарка размышляла о Природной Магии и эльфийских
странностях.Даже если ромашковый луг опустеет,со вре-
менем ветер занесёт семена новых цветов.Можно,в конце-
концов,посадить их самим,да ещё краше прежних!Мир из-
менится,да,но зачем думать о смерти,когда впереди долгие
сотни лет?Нельзя всё время барахтаться в стоячей воде,толь-
ко ил со дна поднимешь.А жизнь — река,и не знаешь,что
ждёт тебя за кустистой косой — шёлковый разлив или клыка-
стые пороги.Но плыть стоит.Только так,и никак иначе.
Уже у двери аптеки Вилль созрел-таки на просьбу:
— Алесса,а я смотрю,ты с грамотой ладишь?Зелья-то
твоей рукой подписаны.
Впрочем,он не стал уточнять,что большинство надписей
было сделано по принципу «Пешу,как слухаю».
— Да,я грамотная!
— Давай завтра в библиотеку сходим?Я легенды уже пе-
речитал,и ничего похожего на нашего зверя не нашёл.А вот
145
146 ГЛАВА 11
Энциклопедию посмотреть стоит.Только много там,сам не
справлюсь.
И Вилль вздохнул искренне-искренне.У него созрел чёт-
кий план действий и,если всё сложится удачно,завтрашний
день полностью свободен.Так почему не накопить к вечеру
побольше приятных эмоций?
Что самое непонятное,знахарка согласилась и даже не ста-
ла жеманиться:
— Хорошо,пойдём.А Симеон мигом все загадки расщёл-
кает,как белочка лещину!
— Ни за что!Симка не пойдёт!— эльф шутливо сотворил
охранный жест от нечисти.— Про мышей-оборотней я уже
наслушался,хватит.Алесса...А ты где грамоте обучалась?В
каком городе жила?
—В деревне!Сам посуди,кто б меня в городе научил травы
распознавать?
Эльф нахмурился,обижено пнул ступеньку.
— Не хочешь говорить — не надо,только не ври!Не по-
хожа ты на деревенскую,стать не та...Это то же самое,что
запрячь в плуг косулю вместо тяжеловоза...хотя характер у
тебя упрямый как у ослицы!
Алесса хотела привычно нагрубить в ответ,но вместо этого
почему-то сказала совсем другое:
— Ты прав и не прав одновременно.Я действительно вы-
росла в деревне,но где родилась,не знаю.Я — подкидыш.
Эльф искоса на неё глянул,но спрашивать больше не стал,
и Алесса была ему за это благодарна.Попрощался и ушёл,
но не в сторону дома.По своим капитанским делам,навер-
ное.«Не стоит бояться Берена.Он суровый,но справедливый,
да и мы с Мартой в обиду не дадим...Ты мне веришь?» А
верить хотелось.Надоело убегать и скрываться,чередовать
лесные опушки и щедрые на травы поляны.Опускать глаза
перед криво писанными по подгнившему горбылю названиями
деревень — слишком много,всех не упомнить.Вздрагивать
от слова «облава».Если сам капитан стражи обещал защи-
147
ту,быть может,поймут и другие?Стоит пересилить себя и
рискнуть.Рассказать и...
«Мы будем гулять,где захотим.Не таясь!Свободные!Мо-
жет...»
«Нет!»
«Мрр...Жаль»
Знахарка отперла дверь и зашла в полумрак аптеки.За-
ботливая Марта оставила на прилавке чадящую толстенную
свечку,позабыв,что кошка Алесса видит в темноте.Девуш-
ка,посмеиваясь,шагнула за дверь к деревянному засову.Вот
тут всё и случилось.Запнулась правой ногой обо что-то тяжё-
лое,злобно лязгнувшее,и,не удержав равновесия,с визгом
растянулась в холодной луже на полу.Рядом,мстительно по-
звякивая железной ручкой,каталось опустевшее ведро.
— Ох,Леська!— заголосила выскочившая из сеней трав-
ница,— тебя как угораздило?
— Ты зачем под дверь ведро поставила?Убить меня реши-
ла?— шипела знахарка,поднимаясь с колен и светя на Марту
позеленевшими злыми глазами.Теперь ночью ей придётся пе-
рекинуться,чтобы залечить синяки.
— Что ты,что ты!Раздевайся давай,пока не обожглась!
— Скорее,замёрзну!— негодовала знахарка,встряхивая
шубейку.— Вода ледяная!
— Так она ж святая!
— Та-ак...Марта,я не боюсь ни храмов,ни храмовой
дребедени!И серебра тоже!Вот на костёр не хочу!Ты меня
уже год,как знаешь!Козья вошь,на метаморфов эти суеверия
не распространяются!Тебя вообще кто надоумил?
К идее повесить ведро прямо над входной дверью прило-
жила ручку затейница Марика.Таким мудрёным способом она
недавно отвадила гульнувшего налево Риерта.Сработало как
следует,и любовный пыл мигом охолонул под струями ледя-
ной водицы.Не святой,правда,а обычной,слегка замутнённой
помывкой пола.Теперь молодица ходила по гостям и пропо-
ведовала чудодейственный способ уничтожения нечисти.Мол,
148 ГЛАВА 11
если стража не справляется,так мы и сами с зубами!
— Говорит,ежели нечисть ночью в дом полезет,так храмо-
вая водица его и испарит!Тю-тю,вот...Хотела тебя дождать-
ся да ведро повесить,а ты...эээ...Какая же ты нечисть,
коли святого не страшишься?— последнюю фразу Марта вы-
палила скороговоркой и недоумённо потрясла головой.
— Не знаю,Марта.Просто Леська из леса,подкидыш-
оборотень.
∗ ∗ ∗
Травоцвет 1416 года начался с тревожных вестей из Нагори-
цы.
— В столице-то,грят,всех ельфей да гнумов на воротах
вздёрнули!— удивлённо и недоверчиво рассказывал вернув-
шийся оттуда мельник.
Жители трёх соседних деревень —Ивлинки,Вилейки и За-
комаринки — обступили стоящего на телеге мужика.Как же,
вести из города!До провинциального центра было три дня пу-
ти,и селяне ездили туда нечасто.Далеко не каждый мог себе
позволить такую роскошь как лошадь,поэтому,если кто по
надобности решался на «дорогу дальнюю»,крестьяне просто
говорили,что кому привезти.Мельника ждали с нетерпением,
но тот вернулся обратно только со своими нераспроданными
мешками.
— Говорят,все улицы кровищей залили!— продолжал
мужчина.— А в Нагорице — бардак!Воины Анператорские
там квартируются,нас на войну призывают!
— Какая-такая война?— ахнули селяне.
— Да шушель знает!То ли ельфы напали,то ли мы на них!
Ополчение в городе собирается,глядишь,и сюда припрутся!
Крестьяне зашумели,женщины и дети всхлипывали,а куз-
нец Венимир думал.Не умеют они воевать,только вилами да
лопатами работать.Кто к солдатам пойдёт,назад уже не вер-
нётся.Позапрошлая зима унесла на вьюжных крыльях жизни
149
стариков и малышей,теперь война явилась за ними,мужчи-
нами.Если так пойдёт и дальше,деревни совсем опустеют...
Венимир поцеловал жену Мелиссу в затылок,потом реши-
тельно её отстранил и стал пробираться сквозь толпу к теле-
ге.
— Послушайте!— закричал он,оттеснив мельника.— По-
слушайте!!!Не пойдём мы никуда!Если Император крови хо-
чет — пускай сам её и проливает!Нам-то какое дело?!
— Тебя и не спросят!А перечить начнёшь — высекут,и —
в телегу!
— Не достанут!— и в наступившей тишине принялся объ-
яснять.Город — там,— он махнул рукой на север,— а мы
— здесь!— и ткнул пальцем в пол телеги.А между нами —
Вилейка!Сожжём оба моста,как они до нас доберутся?У
Вилейки течение — ого-го,а брод далековато будет,да и не
знают они его.Что скажете?
Сперва селяне не поняли,а потом по толпе зашелестел
шепоток,всё громче и громче,и,наконец,перерос в рёв.Спа-
сение!
— Молодец,Венимир!
— Не будем воевать сами не зная,за что!
— Анператора — к шушелю!
Мосты не сожгли,а разрубили практически в щепки — по-
боялись,что из города будет виден дым.Перед этим староста
и Венимир перебрались на другой берег и,ведя под уздцы
одолженных у соседей коней,двинулись в сторону города.
И осталась Мелисса одна с шестилетней Стасей на руках.
Прошла неделя,одинокие серые дни тянулись друг за другом,
а муж всё не возвращался.За рекой,правда,было спокойно,
воины под алым императорским стягом в Вилейку не стреми-
лись.
Тем памятным утром Мелисса,как обычно,проснулась,по-
целовала в лоб дочку и собралась пойти в хлев.Корова,помня
о заботе,которой была окружена во время болезни позапро-
шлой зимой,вообразила себя самым необходимым на свете
150 ГЛАВА 11
животным и стала диктовать свои правила,а именно — пе-
ренесла дойку на более раннее время.Мелисса обула стоп-
танные чирики,набросила на плечи платок,да так и замерла
в проходе.На пороге,закутанный в тряпьё,лежал ребёнок.
Совсем маленький,не больше месяца,круглая головёнка по-
крыта тёмным пухом.Женщина выглянула во двор — никого.
Ребёнок открыл глазки и внимательно посмотрел на селян-
ку.Посмотрел не по-детски серьёзно.Мелисса вздрогнула:ей
показалось,что голубые глаза на мгновенье засветились и по-
гасли.Может,это просто проделки восходящего солнца?..
— Ку-ка-ре-ку,ну-ка — на реку!!!— заголосил бард Петь-
ка.
— Му-у-у!!!— гневно подтвердила корова.
— А-а-а!!!— запротестовал малыш.
Мелисса решилась.Подхватила вопящего младенца и,на-
плевав и на петуха,и на рогатую эгоистку,пошла обратно в
дом.
Судьба — богиня незаурядная,она может или щедро ода-
рить или отобрать сразу всё,но тот день оказался для селянки
исполненным приятных сюрпризов.Ночью вернулся Венимир,
мокрый,грязный и уставший,но с хорошими новостями —
солдаты прознали о том,что в Вилейке был голодный мор,и
деревню решили обойти стороной.К тому же,он не был про-
тив найдёныша:как-нибудь прокормят,а что сказать соседям
— придумают.
Осмотрев тряпки,в которые была завёрнута девочка,Ве-
нимир нахмурился:тёплая плотная ткань явно кому-то раньше
служила дорожным плащом.Несмотря на то,что сейчас она
была покрыта ровным слоем пыли и потеряла первоначальный
цвет,высокое качество ткани мужчина заметил сразу.Тот или
та,кто раньше носил накидку,был не из числа простолюдин.
Что ж,ясно одно — бывшему владельцу плаща ребёнок не
нужен,и тряпки полетели в печь.От греха подальше...
До пяти лет девочка,названная Алессой,росла обыкно-
венным ребёнком — в меру хулиганила,в меру слушалась,а
151
затем пробудилась пантера.Звериная часть сущности разви-
вается медленнее,чем человеческая,и чёрный котёнок открыл
глаза впервые,когда ей шёл шестой год.Вечером,как обычно,
девочка легла спать раньше остальных домочадцев,и,когда
она заснула,любопытная пантера решилась высунуть нос из
неприятной ей оболочки.
Встревоженные домочадцы устроили семейный совет.Ка-
жется,теперь они поняли,почему мать бросила своего ребён-
ка — кто же захочет воспитывать оборотня?И решили,что
человеческая женщина понесла от незнакомца,не зная об его
истинной сущности,а когда догадалась,было уже поздно.
Чёрный котёнок тоже подошёл к столу и с любопытством
уставился на людей.Тогда Алесса-пантера ещё не понимала
человеческого языка,поэтому просто наблюдала за мимикой
и интонацией.Вот мужчина с тревогой посмотрел на неё и
стал что-то горячо доказывать сидящей напротив женщине.Та
заплакала,а девочка вскочила и в гневе замолотила кулаками
по столу.Кричала она намного громче мужчины,поэтому тот
был вынужден замолчать.Он попытался поймать девочку за
руку,но та ловко вывернулась и подбежала к Алессе.
...Запах...Молоко,жареная на гусином жиру картош-
ка...Уют...Тепло...«Это она меня греет ночью»!— дога-
далась пантера и потёрлась головой о колено девочки.
Утром Мелисса взяла дочь за руку и повела в лес.Малень-
кая кошка перекинулась,когда наигралась,и заснула.Рассвет
она встретила человеком.Алесса не помнила себя прошлой но-
чью,но почему-то ей казалось,что лес несколько изменился.
Он был полон запахов,а ещё Алесса услышала голоса.Дятел
стучал сердито — он уже два часа не мог выдолбить спря-
тавшуюся глубоко в коре гусеницу,заинтересованно тявкнула
лисица,почуяв приближение новой хищницы.
К избушке подошли несколько часов спустя.У Алессы бо-
лели ноги,но она не жаловалась,зная,что мать устала нена-
много меньше.К тому же её терзало любопытство —по дороге
женщина сказала,к кому они идут.
152 ГЛАВА 11
— Здравствуй,Лина!— поклонилась Мелисса.Девочка
так изумилась,что даже забыла о вежливости и во все глаза
уставилась на лесную ведунью.Так вот она какая,знахар-
ка Армалина!Поздней осенью,когда Стася начала кашлять,
мать,не взирая на дождь,отправилась в лес.С собой она
прихватила корзину,в которую с трудом поместилась круп-
ная курица-несушка.Вернулась Мелисса без птицы,зато со
странной кожаной флягой.Жидкость из фляги теперь неиз-
менно присутствовала в самоваре,и больше никто из семей-
ства не заболел.Во второй раз изрядно располневшая мать
ходила к ней совсем недавно,а через несколько дней верну-
лась счастливая,с Лешкой на руках.
Алесса отчего-то представляла её себе горбатой старухой
с бородавкой на длинном носу,но настоящая Армалина оказа-
лась персонажем гораздо более колоритным — высокой,свет-
локожей,с рыжими кудрями по пояс.
Пока женщины разговаривали,девочка пила вкусный ду-
шистый чай и разглядывала жилище лесной знахарки.Ни-
каких чёрных кошек или вороньих чучел,сушёных летучих
мышей и змеиных голов в банке.Только травы.Везде — на
стенах,под потолком,на шкафу и столе.
— Интересно?— лукаво спросила знахарка.— Хочешь,
научу?
— Давай,дочка,— поддержала знахарку мать,— как раз
к зиме кой-чему и обучешься,нас лечить станешь.
Почему бы и нет?У неё будет редкая,уважаемая профес-
сия и всегда сытая,спокойная жизнь.Да и Лешке насобирает-
наварит вкусных чаёв,пускай растёт здоровым и сильным!
Девочка обучалась быстро,благодаря тонкому нюху без-
ошибочно выбирая из лесного разнотравья необходимые ин-
гридиенты.Однажды Алесса «паслась» на лужайке,как вдруг
заметила мелькнувший в траве яркий лисий хвост.Спустя
мгновенье его обладательница уже сидела перед начинающей
травницей.
— Ну,как успехи?— поинтересовалась рыжая плутовка.
153
Алесса открыла рот и прочистила уши — голос был о-очень
знакомым.
— Дай-ка посмотрю,— и с этими словами лисица сунула
нос в корзину.— Хорошо,недурно...Разрази меня блохи —
это что?
— К-кошачьи лапки,— пропищала Алесса.
— Я тебе сколько раз повторяла,у кошачьих лапок кайма
по краю листа фиолетовая!А у этих какая?
— Синяя...
— Это — снежень-цвет,трава безопасная,но на вкус —
прегадкая!Ой,растпяпа!— вздохнула лисица и постучала де-
вочку лапой по лбу.
Алесса почувствовала себя невероятно глупо.Сидит на по-
пе посреди лужайки,а в её корзине копается говорящая лиси-
ца,да ещё и поучает.
— Ты — Армалина?
— Ай,умница,возьми пирожок!— разулыбалась плутов-
ка и,приложив к груди лапу,отвесила оторопевшей девочке
шутовской поклон.— Пойдём домой,поведаю тебе кое-что
интересное.
Девочка осталась у знахарки-лисицы почти до зимы — те-
перь ей приходилось не только учиться ремеслу травницы,но
и контролировать себя.Когда котёнок и Алесса познакомились
впервые,пантера теребила только что пойманную птичку.
— Ты что делаешь?— мысленно возмутилась девочка.
— Играю!— отвечала кошка.
— Ей же больно!
— Зато мне весело!
— А если кто-нибудь захочет так с нами поиграть?— спро-
сила девочка.Кошка задумалась,а потом разжала коготки.
Потрёпанный поползень,всё ещё не веря внезапно обретён-
ной свободе,запищал и ринулся прочь.
— Жаль,— вздохнула кошка.
— Не переживай!— утешила её девочка.— У нас на обед
кролик.А сырое мясо есть вредно — у нас будут глисты!
154 ГЛАВА 11
Она не знала,что из-за занавески на них смотрит Армали-
на.Кицунэ улыбалась:девочка её надежды оправдала.Позже
она расскажет,что оборотень,даже истинный,не должен по-
едать только что пойманную дичь,а лучше вообще не знать
вкуса крови — есть опасность озвереть и лишиться всех чело-
веческих чувств.
Шли годы,котёнок превратился в молодую пантеру,Алессе
исполнилось тринадцать лет.Она кочевала от жилища знахар-
ки до своего,используя звериную ипостась,пока не услышала
про облаву.Кто-то стал воровать из Ивлинки коз,и крестьяне
похватали колья.Бабы наперебой голосили про чёрного зверя,
неоднократно виденного во время грибных прогулок.Бродил-
бродил по лесу,да вдруг к людям подался.Нечисть.
«Леська,а мне тритончика принесёшь?..»
∗ ∗ ∗
Алесса рассказала Марте всё,что ей в своё время поведала
мать.Женщина,близкая не по крови,но такая родная.Но
Мелисса сама о многом не подозревала.Кто знает,как сло-
жилась бы дальнейшая судьба девочки,останься она с родной
матерью?Вполне вероятно,жила в хоромах и ела из золотой
тарелки,а может,её бы давно уже не было на свете.Под-
брасывая новорожденную дочь в чужой дом,пантера приняла
единственно верное решение:или они спасутся поодиночке,
или погибнут вместе.
К себе девушка поднялась далеко за полночь,а спать легла
уже под утро.Марта,к её нескрываемой радости,не стала
жалеть «бедную сиротку»,а рассудила мудро,по-житейски.
Только спросила:
— Вернуться не хочешь?
— Что я им теперь скажу?Убежала,даже не попрощав-
шись.Бросила мать,беременную Стаську...А ведь их могли
убить за то,что укрывают оборотня.Не вернусь.
— А теперь укрываю я!— весело рассмеялась травница,
155
и Алесса смутилась.— Не боись,переживём!Сама посуди —
Эртан жену и ребёнка тебе доверил?Со мной уж год как под
одной крышей живёшь?А вот если вы с Виллем на пару зверя
изловите,сам Берен тебе обязан будет!
«Кррек!» —пятая ступенька привычно поздоровалась с под-
кованными каблучками знахарки.
— Живём!
На дверном косяке её ждал сюрприз — пойманные де-
ревянной заусеницей несколько светлых волосков.Девушка
освободила пленников и прошлась по комнате,с интересом
разглядывая низкий потолок.К концу «уборки» в знахарки-
ной ручке лежала целая прядка — похоже,Вилль умудрился
опробовать собственной головой на крепость все выпирающие
рёбра-балки.А нечего по девичьим опочивальням расхажи-
вать — в родном доме и стены защитят!
Ленивый зимний рассвет скорее чувствовался,чем видел-
ся.Алесса улеглась спать в кошачьем обличье,и пантера сна-
чала,как следует,взбила перину,а затем вольготно свесила
лапы по обе стороны узкой кровати.
«А,может,кудлы-то ему подстрижём?— лениво предло-
жила кошка.— А то он нам мррепутацию всю испортит...»
Девушка согласилась.Она с удовольствием следила за
собственной внешностью,и утренний туалет иногда отнимал
столько времени,что ранних посетителей аптеки приходилось
обслуживать Марте.Ухаживать за собой — что может быть
приятнее и увлекательней?А Вилль частенько выглядит,как
нечёсаный пёс,порывшийся в лавке старьёвщика и ради ин-
тереса напяливший человеческую одежду.Авось,за своего
примут!Но ведь уши-то всё одно торчать будут,так зачем
притворяться?
В сухом чулане с травами на первом этаже живёт мышь.
Она тоже прячется,притворяясь невидимкой.Только «хруп-
хруп» по ночам.И Алесса скрывает истинную сущность,пото-
му что боится суеверий.А что пугает капитана Винтерфелла?
Уже засыпая,пантера думала о том,кто ещё в Северинге
156 ГЛАВА 11
прячет свою истинную сущность.О звере-убийце.Зосий ча-
стенько пропадает в лесу зимой,а уж летом разве что там не
живёт.Могли укусить?Могли.Живёт мужик бобылём,хоть
и не старый вовсе — едва ли за тридцать.Да и сам на ша-
туна похож:глаза колючие,тёмные,под кустистыми бровями
прячутся.Нос — крупный,хищный — усы попирает.Зосий ни
зверя дикого,ни стражу городскую не боится.Такой убьёт и
не поморщится.
ГЛАВА 12
Проводив Алессу,Вилль направился прямиком в кузню Сидо-
ра,ибо капитанскому терпению пришёл логический конец.Ох,
уж эти сабли,ядрёна ворона!Может,один удар и выдержат,
но потом точно переломятся.Чучело скалозуба,и то полезнее:
глиняный стакан из лапы вынимается,и из него можно пить
чай,а на само чучело вешать плащ.А саблями даже ковырять
в ушах безопасно — не порежешься.Но господин Грайт ре-
шил,что они,как ключ и значок с гербом города — грифоном
на алом поле да щедрой яблоней на зелёном нижнем — долж-
ны быть своеобразными знаками отличия капитана стражи.
В остальном Вилль отличался от горожан разве что ушами.
Надевать тугой мундир с царапучим воротничком-стойкой он
категорически отказался и летом щеголял в небелёной рубахе.
К зиме прикупил себе короткую куртку из толстой дублёной
кожи и тут же сделал надрезы по бокам.На свою голову,
конечно.Бегать удобно,да вот,незадача!Девицы понаглее
так и стремились «ненароком» задеть стройное капитанское
бедро,туго обтянутое чёрными штанами.Собственно,от них-
то храбрый Страж и бегал...
Юноша вспомнил Тай-Кхаэ’ лисс
13
собственных родителей
и тяжело вздохнул.Вот уж сабли,так сабли!Но,к сожале-
нию,они пропали,и вернуть уже не удастся.Стало быть,надо
привести эти хоть в относительный порядок,а то,что гномы
— преотличные кузнецы,знали все.Вот только мзду берут
13
Thie-Khae’ liess (эльф.) — дословно «Те,кто избрал мою сущность».
157
158 ГЛАВА 12
исключительно золотом...
Сидор скептически осмотрел клинки и,сплюнув,вынес
вердикт:
— Дрянь!
— Знаю!— вздохнул Вилль.— Сделать что-нибудь смо-
жешь?
— Выбросить!На охоту собрался?— внимательно посмот-
рел на него Сидор.— Тебе другое оружие нужно.
— Да где же я его возьму?
— Как где?— возмутился гном.— У меня,конечно!Самое
лучшее,купцы охапками сгребают.
— У меня,Сид,даже на рукоять от твоего кинжала денег
не хватит,— усмехнулся Страж.
Гном вытаращился на него как на полоумного.
— Наклонись!— и,когда Вилль подчинился,постучал его
по лбу тяжёлым мозолистым кулаком.— Ты,сынок,не дури!
Знаю ведь,на кого охотиться будешь.Пойдём-ка,сам по вкусу
выберешь.
Склад был прямо-таки завален мечами,ножами,изящны-
ми женскими сабельками,а также блюдами,кубками и прочей
мирной утварью.Предприимчивый гном давно договорился с
собратьями из Рудного Мыса о поставке металлов и камней.
Ковал оружие и продавал на ярмарке.Цены в Северинге были
на порядок ниже столичных,потому торговцы и сметали при-
лавок Сида подчистую.В Равенне опытные крикуны-зазывалы
умудрялись продать простую стальную сабельку почти по цене
золотой,но,всё же,гномья ковка есть гномья ковка.
Вилль с восхищением рассматривал груды всевозможных
изделий на полках:глаза у него сразу же разбежались.Од-
нако,приглядевшись внимательней,эльф понял,что искомого
оружия тут нет.
— Знаешь,парные сабли как-то не идут — мало,кто ими
хорошо владеет,вот кинжалы — да.— Гном хохотнул.— А
твои — подделка,фальшивка для...престижу.
— Жаль,— вздохнул эльф и пошёл выбирать себе оружие.
159
Тяжеленные двуручные фламберги почти в сажень дли-
ной с извивающимися стальными языками Вилль отмёл сра-
зу.Сабли и шпаги,в основном,были женскими.В последнее
время барышни-аристократки балам и флирту предпочитали
фехтование и верховую охоту непременно в мужском седле.
Эльф засмотрелся на кинжалы,и его взгляд случайно упал
на полку с посудой.Гном чем-то звенел за его спиной,но
юноша не обращал внимания.Словно зачарованный,взял за
тонкую ножку золотой кубок,похожий на распустившуюся
лилию.Алмазы-росинки блестели на лепестках,как настоя-
щие,а на двух листах россыпью,хаотичной лишь на первый
взгляд,перемигивались изумруды.Яркие-яркие...
«Не верю!» — понял капитан.
— Давно догадался,сынок?
Вилль обернулся и медленно поставил кубок обратно на
полку.Гном стоял,нахохлившись,и сжимал в обеих руках
по кинжалу.Стальные глаза кузнеца смотрели из-под рыжих
бровей очень недобро.
— Только сейчас.Тебе Хрустальные стекло красят,вер-
но?— осведомился эльф,и Сидор резко швырнул оба кин-
жала остриём вперёд.Вилль слегка отклонился,перехватывая
клинки за рукояти.Хороши,нечего сказать!Будь на месте
капитана человек,лезвия пробили бы его грудь насквозь.
— По руке пришлись!Для настоящих ценителей!— до-
вольно кивнул гном.— Давай так.Я тебе кинжалы дарю,а
ты про стекляшки молчишь.Идёт?
— Не идёт!Я тебя покрывать буду,а ты...ты...Ты от
налогов уклоняешься!
Сид внезапно расхохотался,и подделки на полках ответи-
ли ему противным дребезжащим хихиканьем.Вилль совсем
растерялся и обиделся.Дожили!Кузнецы мзду предлагают!
А ведь он считал Сидора если не приятелем,то уж добрым
знакомым точно.
— Ну,будет,будет дуться!— отсмеявшись,примирительно
сказал гном и погладил рыжую бороду.Прищурил один глаз,
160 ГЛАВА 12
затем другой.— Коли жала нравятся,забирай.А меня...Ну,
посади,что ли?
— Не буду я тебя сажать,Сидор.Сам знаешь.И кинжа-
лы забирай,как-нибудь обойдусь!— Вилль сердито положил
клинки на полку.Ах,как жаль расставаться!Узкие,длиной в
локоть,лезвия так и просились на охоту.По-гномьи прочные,
способные пропороть грудину,как вышивальная игла мягкий
скадарский шёлк.Головки чёрных черенов украшены изумру-
дами,настоящими,не фальшивыми.Жаль...
Кузнец сердито хлопнул кулаком по стене:
— Геморрой тебе на праздник!Бери,кому говорю!Дурак
старый,с мальчишкой шутить удумал...Нечего дрянь вся-
кую на поясе таскать!А не возьмёшь,сам пойду и арестуюсь!
Сам себе кандалы скую,к Анператору поеду и на лесоповал
напрошусь!Эх,прощай,жизнь-рутина да жена Сатина!
— Не надо,Сид!— в который раз за вечер вздохнул капи-
тан.Он ни на пятинку не поверил раскаянью старого плута,
но жала и впрямь были,ой,как нужны.— Ты ведь на ярмарке
цену не заламываешь,знаю,да и мастерство не подделаешь.
А столичные барышники...Ну их к бесям собачьим!Только
ещё одно...
— Серебром оковать,знаю!— с готовностью кивнул гном.
— Да,и уголь...Уголёк дай?
Они вернулись в кузню,и гном выбрал из груды возле жа-
ровни самый жирный уголёк.Вилль,опустившись на колени
и прикусив от усердия губу,что-то принялся черкать прямо на
столе,сдвинув в сторону щипцы и молоток.
— Руны?Хорошо...А это крыса или осёл?
— Гм...волк,— смутился Вилль.— Выбить сможешь?
Так надо,поверь.
— А то!Тебе к какому сроку?— деловито осведомился
Сидор.
— Можно завтра,а лучше сейчас,— привычно вздохнул
Вилль.
— Значит,завтра.Только ты мне сабли-то свои оставь —
161
я их на стену для,— гном хохотнул,— для красоты повешу!
Вроде обмена получится.
— Это такой же обмен,как менять кольца на бутылки!—
развеселился Страж.— А вы «изумруды» чем красите,желе-
зом?А алмазы?
— Тут вот какое дело,сынок.Блеск,он ведь от огран-
ки зависит,— самодовольно поглаживая бороду,усмехнулся
гном.— Мастерство не подделаешь!И не пропьёшь...
Жара в кузне стояла просто невыносимая,и на улице от
взопревшего капитана повалил пар.Гномы к пеклу привыч-
ные,а вот Виллю даже влажное северингское лето казалось
сущей пыткой.Или испытанием на выносливость — эльф рас-
ценивал шутки Саттары именно так.
Кузнец прав,мастерство — оно в крови.Редкий случай,
когда сын вора становится лекарем или гончаром.Истинная
сущность проявит себя всё равно.В роду Винтерфелл были
только воины.Все,и мужчины,и женщины.Эльф несколько
обленился в провинциальной глуши и почти забросил трени-
ровки.Партнёра,равного по силе,в Северинге не сыскать,
а ожесточённо сражаться с соснами глупо.Теперь предстоит
вспомнить всё,чему его успел научить отец к десяти годам.
Не стоит,право,думать,что это — слишком мало!Для этого
надо знать Дариэля Винтерфелла.
— Арвиэль!
Вилль сам пошёл навстречу градоначальнику.За послед-
ние несколько лет господин Грайт преисполнился важности
во всех отношениях — и в душе,и в области талии.Вилль
ещё помнил те времена,когда солдат Грайт бегал и прыгал
не хуже мальчишки,теперь же он двигался нарочито неспеш-
но,солидно опираясь на трость — подарок самого Императора
Аристана.Впрочем,безобидная на вид палка скрывала от по-
сторонних глаз длинное,узкое,как спица,лезвие.
— Сабли где?— тут же заметил неладное мужчина.
— Отдал на перековку,— не моргнул глазом Вилль.
— Что-то задумал?
162 ГЛАВА 12
— Нет.
Грайт нахмурился.Он знал Вилля,как облупленного,и
прекрасно почувствовал ложь.Но также знал,что,если эльф
о чём-то не хочет рассказывать,то даже клещами ответ из
него не вытянуть.
— Вы зачем по улице бродите,уже поздно,— укорил Бе-
рена Вилль.
— Я — градоначальник,мне можно и погулять!Из Храма
я...Лучше скажи,как дела обстоят?Ты оборотниху-то как
уговорил?Пообещал чего?
— Поговорил по-мужски,— криво усмехнулся эльф.— Зря
вы с ней так,Берен.
— Ну-ну...Дурак ты,Винтерфелл!За что ж любить
нечисть?..Неспокойно в городе.Назревает,гм...пока только
бардак!
Предприимчивые северингцы,не уповая более на стражу,
развили бурную деятельность по спасению собственных брен-
ных тел.Помимо вёдер,подвешенных над входными дверями,
в дело пошло всё народное оружие против нечисти,испро-
бованное ещё далёкими пращурами.Кошек,которые,как из-
вестно,чуют призраков и умертвий,заперли дома,и несчаст-
ные свободолюбивые животные орали от тоски.Мужики так и
норовили задрать бабам юбку,дабы проверить наличие ведь-
минского хвоста.Чесночные бусы украшали садовые деревья,
как гирлянды — новогоднюю Щедрую Яблоню.Мастерицей
на выдумки оказалась Марика.На обеих входных дверях она
нарисовала по огроменному,самого наипакостнейшего обли-
чия,шишу,а снизу приписала послание к такой-то матери.
Незваных гостей у порогов ждали припорошенные снегом го-
лодные волчьи капканы.Не иначе,как у Зосия сторговала.
Молодица на этом не остановилась и отправилась по соседям
расписывать особенности поимки упырей.
— Пресветлая!Кошмар!— выдохнул юноша.Ещё несколь-
ко дней,и горожане похватаются за колья.По сравнению с
назревающим беспорядком,тёмные гномьи делишки — просто
163
заноза на любимом табурете.
— И ещё одно...Бриенна сошла с ума.Мы с Теофаном к
ним сегодня приходили за Бертой.Хоронить покойников на-
добно,время пришло.Так она поперёк дочери повалилась,да
как закричит!Не отдам,мол,живую хоронить!Насилу втроём
с Лемехом её оттащили да успокоили.Хоронить будем после-
завтра.Всех троих.И магов вызывать,коль сами не справля-
емся.Пока мы с Теофаном по домам прошлись,более-менее
народ успокоили.
— Поймаем.Завтра-послезавтра,— заверил его Вилль.
Пришла пора вспомнить,что он — не деревенский паренёк,
а,как его окрестили стражники,«вояка по крови».Впереди
— ночь и день,к завтрашнему вечеру будут готовы клинки,
настоящие боевые,не фальшивая подделка.Сидор — мастер
своего дела,он успеет...Обязан успеть.
—Думаешь,девка твоя поможет?А что,примани зверушку
на неё,хорошая идея!
Грайт сказал это нарочито издевательским тоном,стремясь
вызвать если не гнев воспитанника,то хотя бы раздражение.
Пускай встанет на защиту девушки,будет кричать и махать
кулаками,доказывая,какая она расчудесная.О,тогда он рас-
скажет,насколько опасны красивые дикие кошки!Они лишь
кажутся беззащитными,но стоит один раз взять её на руки
и погладить,как кошка выходит на охоту.Ночью крадётся в
спальню,ласково трётся о щёку,нежно мурлычет и взамен
ворует все мысли и чувства.Она дарит луну,но всегда уходит
с рассветом,не дождавшись пробуждения обманутого хозяи-
на.И тогда он готов бросить всё,лишь бы найти,вернуть,
задать вопрос «Почему?» Но чёрные кошки неуловимы.Они
способны любить только себя.И свободу.
На мгновение мужчине почудилось,что в зелёных глазах
воспитанника мелькнуло что-то похожее на угрозу.Не трогай!
Моё...Вспыхнуло и погасло.Эльф примирительно похлопал
наставника по плечу.
—Будет вам,Берен!Пойдёмте-ка лучше домой,у вас от из-
164 ГЛАВА 12
лишних переживаний уже ум за разум зашёл.Выпьете,успо-
коитесь...
Градоначальник недобро прищурился,но возражать не
стал.Разве можно что-то втолковать влюбённому?Будет улы-
баться,смущённо отводить глаза и краснеть.Мол,не винова-
тый я — само получилось!
Вилль довёл его до двери и с чистой совестью отпра-
вился в караулку.Сами стражники в шутку прозвали домик
«коробочкой-на-ножках».Четыре сосновых бревна-опоры при-
поднимали скворечник на высоту трёх саженей от земли.В
стенах прорублены дозорные оконца,сейчас слепые,покры-
тые морозным кружевом.Когда семнадцать лет назад город
только начал заселяться,караулка занимала самое важное и
почётное положение,центральное.Дома ещё были низенькие,
сплошь деревянные и с соломенными крышами,и «коробочка-
на-ножках» горделиво возвышалась над своими приземистыми
подопечными.Посёлок Северный стал городом Северингом,
обзавёлся каменными домами с разноцветными крышами и
прочной бревенчатой стеной,всё больше и больше теснившей
лес — город потихоньку рос.В день навешивания блестящего,
гномьей ковки,замка,возникла почётная должность — Страж
Ворот,и ключ повесил себе на шею никто иной,как леген-
дарный капитан Прокопий.Правда,надо отметить,что пил он
тогда отнюдь не впрок,а в меру.
Сейчас центр Северинга занимала Большая Ярмарочная
Площадь с деревянным помостом для потешников посере-
дине,в двадцати минутах ходьбы от неё — городской Храм,а
обитель охраны вежливо подвинулась к западному «речному»
краю города.Стражники постарели вместе со своим «домиком-
на-ножках»,обзавелись Индикатором Преступлений и вконец
обленились.
На залихватский свист капитана из люка свесился Риерт.
Вилль взлетел по сброшенной ему стремянке,и хищно по-
вёл носом.Но на сей раз квартерону скрывать было нечего.
Стражникам пришлось смириться с новым совиным режимом
165
— днём спать,по ночам разминать на улицах ноги.Наиболее
ужасной им казалась другая крайность,в которую впал их
явно обезумевший капитан:эльф ввёл сухой закон.Умудрён-
ные жизненным опытом стражники смогли бы обмануть глаза
начальника и даже его слух,но нюх — никоим образом,и
бедняги впали в глубочайшее уныние.Они ещё не знали,что
добрый капитан уже подготовил им на завтра долгожданный
подарок.
— Ничего?— кивнул на слабо светящийся Индикатор
эльф.— Риерт,иди домой.Я тебя сменить пришёл.
— Банзай!!!
14
То есть...Капитан,а зверрь?А ты?Не по
должности!— от удивления и светлой перспективы провести
ночь в объятьях очередной забавы,мысли квартерона пусти-
лись в безудержный пляс.
— Это приказ!— Вилль улёгся на диван,забросив ноги на
истёртый жёлтый подлокотник.— А зверь?..Это у людишек
глупые суеверия,а нам-то что?Сам посуди,разодрали трёх
человек.Человек,Риерт!Притом,самых слабых и никчём-
ных...Ни воинов,ни гномов,ни нас с тобой не тронули...
Иди!Арбалет только не забудь.
Стражник сомневался недолго.И впрямь,суеверия — для
людей,а он — потомок гордых степняков-воителей,что ловят
диких злых жеребцов и бесстрашно бросаются на превосходя-
щего силой врага.«Банза-а-ай!» И — секир башка!Раздумье
накатилось по другому вопросу.
— К Маррике,что ль,мирриться пойти?Или к Денке за-
явиться с прриветом?
— Иди к Денне!Она рыжая и покладистая!— услужли-
во подсказал капитан и,когда орк уже спускался,тихо,на
грани слышимости,прибавил.— А Берен магов из столицы
вызывать собрался,так что мы теперь не у дел!Пускай са-
ми с этой дрянью разбираются...А наше дело маленькое —
никого не выпускать.
14
Банзай (ор.) — боевой/победный клич,наподобие «Вперёд!» или «Ура!»
166 ГЛАВА 12
Вилль был уверен,что завтра к вечеру новость о пристра-
стиях нечисти и магах облетит пол-Северинга.А поспособ-
ствуют этому Риерт и рябиновая дриада Денитра,лучшая по-
друга кружевницы Ксндры.Дело в том,что древесные ру-
кодельницы обладали не только ловкими умелыми пальцами,
но и очень шустрыми языками.Что ж,ловушки расставлены,
остаётся только ждать.
Он втащил лестницу обратно и прижал обе ладони к
стеклу,отогревая витую морозь.Там,дальше заливного лу-
га и родной Истринки,лежит целый мир.Ещё неизведанный,
но такой заманчиво-разный.Две сестры,Алидара и Силль-
Тьерра,говорливыми девчонками бегут из самих Сумеречных
лесов на юго-запад,взрослеют,превращаясь по дороге в сте-
пенных,неторопливых женщин и,обнявшись,становятся од-
ним целым — величественной Силль-Адарой,королевой реч-
ного пути.А та ищет встречи с самим Бескрайним Океаном,
на побережье которого в Заливе Трёх Ветров стоит город-порт,
белокаменная столица Равенна.Говорят,Фонтан Желаний на
Площади Победы обладает чудодейственной силой.Если бро-
сить в него монетку и попросить о чём-либо Хранителей,они
услышат и помогут.Только желание должно быть одно и ис-
ходить от самого сердца.
Вилль задумчиво посмотрел на собственный указательный
палец,и ноготь удлинился и заострился,превращаясь в изо-
гнутый коготь,которым эльф нацарапал на стекле то ли кры-
су,то ли ослика,то ли шушель знает,что.
ГЛАВА 13
Уже пятнадцать лет Симеон занимал почётную должность
персонального эльфийского домового и вполне осознавал от-
ветственность,возложенную на него самой Природной Магией
— беречь,охранять,защищать.
...Симка не помнил,что было до,осознал он себя уже
на судне.Домовой твёрдо знал,что странная деревянная кон-
струкция с парусом называется кораблём,люди — людьми,и
что они возвращаются домой.
К нему подошёл краснокожий человек и с удивлением при-
нялся разглядывать мерно покачивающееся над палубой обла-
ко смолянисто-чёрного дыма.
— Ты что такое?Морской дух?
— Нет!— с достоинством отвечало дымное облачко.— Я
— ваш личный домовой!Ваш и этого,несомненно,уважаемого
корабля.Я буду помогать,и защищать корабль от враждебных
сил,но мне нужны форма и имя.Выбирайте на ваше усмотре-
ние!
— Итак!— после недолгого совещания сказал человек.—
Ты теперь не домовой,а корабельный — не на земле,чай,
находимся — в море!А нужен нам корабельный кот...
Облачко уловило мыслеобраз чёрного деревенского вориш-
ки и стало воплощаться.Люди пооткрывали рты,а домовой
фыркнул и принялся себя оглядывать.
— Гм!— сказал кот — чего-то явно не хватало.Он пошу-
рудил лапой у себя за спиной и с достоинством вытянул из
филейной части длиннющий пушистый хвост.
Домовой проплавал на ильмарранском «Морском еже» все-
167
168 ГЛАВА 13
го один год.Купцы рассказали ему,что сами они вышли в мо-
ре недавно — как только в Неверре окончилась гражданская
война,и Симка понял — ему несказанно повезло.Столичные
маги,пытаясь вытрясти крупицы Магии хоть откуда-нибудь,
безжалостно забирали духов-хранителей из жилищ простых
селян и горожан для своих собственных целей.
Симка был создан Магией слугой-помощником,и в тече-
ние года покорно выполнял прямые обязанности:защищал де-
рево от солёной плесени,а паруса — от износа,дирижируя
лапкой,подгонял самостоятельно драющую палубу швабру...
А потом был шторм.Громадные пенистые руки бросали
друг другу корабль с такой же лёгкостью,как дети — мячик,
Симка из последних сил защищал мачту,но и она переломи-
лась сухой былинкой.Вспышка молнии — серые с чёрными
трещинами скалы.
— К левому...поднажмите!..— и грохот,крик.
«Ёж» разлетелся на множество маленьких плотов,и до-
мовой понял,что развоплощается.Нет дома — нет храните-
ля.Кое-как доплыл до ближайшей доски и вцепился мёртвой
хваткой в останки своего жилища.
Симке снова повезло — плот выбросило на северный бе-
рег раньше,чем дерево окончательно пропиталось влагой и
затонуло.Трясущийся от страха огромный чёрный кот сидел у
самой кромки воды и звал на помощь с ночи до рассвета.Будь
он живым в прямом смысле этого слова,то,несомненно,за-
работал бы воспаление лёгких,бронхит...да мало ли каким
недугам подвержена слабая плоть смертного?Когда его услы-
шал маленький Арвиэль,Симка уже окончательно выдохся и
потерял всякую надежду,поэтому просто гнусаво мяукал от
тоски.
— Att eviеnn’leа?
15
— услышал домовой звонкий голосок.
Симеон рассматривал странного детёныша с не меньшим
15
Att evienn a’ Ellea?(эльф.) — дословно «Ты чего раскричался с утра
пораньше (на Заре)?»
169
удивлением,чем тот — его самого.Купцы рассказывали ему
об эльфах,но сам он остроухого долгожителя видел впервые.
— Помогите!— торопливо залепетал Симеон.— Я — домо-
вой,тьфу,корабельный!Мне нужно жильё,иначе я погибну-
у-у!
И кот снова завыл.Эльфёнок недоумённо на него посмот-
рел и снова что-то произнёс,а затем протянул обе руки.До-
мовой не знал,о чём говорит маленький незнакомец,но жест
он истолковал верно,и прыгнул навстречу.
С тех пор прошло пятнадцать лет.Однажды дорога жизни
сделала крутой поворот,и смотрите-ка — они уже не севе-
ряне,а северингцы.Вилль вырос,а Симка превратился из
трудолюбивого домового в толстого ленивого кота.Надо ска-
зать,Алесса,некогда видавшая домовых,возмущалась о-очень
справедливо.Но она много чего не знала ни об их прошлом,
ни о настоящем.О том,что растолстевший Симка не перестал
быть хранителем,правда,теперь предметом его забот были
не стены дома,а нечто более ценное и хрупкое — душа.Не
знала она,что Симеон называет эльфа «хозяином» в шутку,
по давнему уговору;что чёрный кот для Вилля значит гораз-
до больше,чем даже Берен Грайт.Да и сны у этой странной
пары частенько бывали общими.
Он научился видеть их сразу же,как только связал своё
сознание с эльфийским.Раньше Симеон даже не представлял
себе,что означает слово «сон».Ведь корабли или же дома не
спят?Значит,и хранителю нечего расслабляться!А связь до-
мового и человека вообще было явлением неслыханным — кто
же захочет,чтобы у него в голове копался вот такой наглый
чёрный кот?Правда,Симеон лишнего себе не позволял,и лез
в мысли хозяина только с его позволения...или если не было
иного выбора.
Когда Симка уснул впервые,то,оказавшись в совершенно
другом месте,со страху решил,что развоплотился.Какая-то
речка,какая-то мельница...
Потом он привык и научился видеть собственные сны:и
170 ГЛАВА 13
яркие,красочные,и тёмные,наполненные тревогой.Вчераш-
нее видение Симка сразу определил в разряд кошмаров.Ему
снилось,что он стоит на пороге собственного дома и не мо-
жет войти — дверь была заперта изнутри.Вьюга с визгом
подбрасывала снежные хлопья,но не она пугала верного ко-
та,а огромная белая собака,нагло хозяйничавшая на крыше.
Пытаясь проникнуть внутрь,крушила стальными когтями гли-
няную черепицу,с ненавистью отрывала пластинки зубами...
— Пусти!Открой!— орал домовой,но ему никто не отве-
чал...
∗ ∗ ∗
Ещё на ранней зорьке капитан Винтерфелл подсчитал скудные
финансы и приуныл.Жалованье позвякивало где-то в кон-
це месяца,но до него ещё дожить надо.Эльф намеревался
купить на Ярмарке то,о чём неустанно думал до того,как
помирился с Алессой.А именно — последнее издание «Боль-
шого Имперского Словаря»,исправленное,дополненное и про-
иллюстрированное.О,мечты,мечты,сбудутся ли они теперь?
Впрочем,в поясе всегда можно проколоть лишнюю дырочку,а
то и две.Поэтому Вилль ссыпал монетки обратно в мешочек
и лёгкой пробежкой по-эльфийски,не оставляя следов,отпра-
вился к Мирону.Там он приобрёл зелье,в народе известное
и весьма почитаемое,притом,в таком количестве,что мужик
открыл рот и даже сделал капитану скидку на тару.
Перед выходом эльф ещё раз тщательно проверил «обмун-
дирование»,удобно ли,не стеснит движений толстая куртка?
Или,того хуже,вдруг штаны треснут по шву на самом непо-
требном месте.Завтракать не стал,дабы не бегать по городу
с булькающим желудком.
— Хозяин!— позвал домовой.— Хозяин,не ходи!Беда
будет!
— Да какая?— Вилль замер на полпути к порогу.
— Не знаю!Мне сон приснился.Вещщий!
171
— Мыши-оборотни?
— Нет,хозяин,ссобака!Большшая,с зубами!— зловеще
прошептал чёрный кот,выгнул спину и выразительно сверкнул
глазами.
Вилль откровенно захохотал.Да уж,по шубейке и моль!
Совсем Симка окошатился,в славицу пойдёт на крышу орать.
— Хочешь,дам тебе валерианки?Опять мыши приснятся
— так привычней!
— Я не шучу,хозяин!Я...Я с тобой пойду!— Симка
повис на хозяйском воротнике.
Эльф цепко ухватил пищащего кота за шиворот и отнёс
обратно на диван.
— Симка,я уже говорил — обойдусь без твоих домыслов.
У тебя совесть есть?Могу я,в конце-концов,куда-нибудь
сходить с девушкой,а?
— На сеновал!
— Дома сиди!!!— ласковый хозяин треснул кулаком о под-
локотник.— И только попробуй следом пойти — кулон в мы-
шиную нору засуну.Понял?!
Как не понять,когда любимый хозяин шипит потревожен-
ной гадюкой?Молодой ещё,самоуверенный шибко,совсем не
слушает верного доброго Симеона.Домовой потянулся созна-
нием к истинной сущности эльфа.Осторожно,незаметно...
«Пшёл вон!»
Симка кубарем вылетел из хозяйского сознания.Попался!
Всё равно хозяин с утра нашумит.Если план сработает,то не
сильно,просто для порядка.Не выгорит дело — ветерок Ар-
виэль превратится в неистовый ураган Винтерфелл.Эх,была
— не была!
Домовой выцвел до абсолютной прозрачности,спустя пару
мгновений став невидимым вовсе,и шмыгнул сквозь дверь.
172 ГЛАВА 13
∗ ∗ ∗
Прободрствовав всю ночь,южная кошка пожелала отсыпаться
до полудня.Ни укоризненные окрики Марты,ни гомон воз-
мущённых покупателей,ни даже меткий снежок,запущенный
неведомым доброжелателем в стекло,с кровати её не согнали.
Это сделал голос,который она узнала бы из миллиона.
— Тук-тук!
Алесса развалилась повольготней и томно откинула голову
на подушку.
— Войди-ите!Я вас жду!
В приоткрывшуюся дверь поначалу ворвался бурный за-
пах томящихся щей,а следом за ним неуверенно протисну-
лась белокурая голова.Немного смущённый и одновременно
любопытный взгляд метнулся к знакомому стулу у стены,за-
цепил оконченный рисунок возле оконной рамы,повстречался
с самим собой в зеркале и скользнул на кровать.Безмерно
изумился и потеплел.Эльф,пригибаясь,зашёл в комнату и
ногой захлопнул дверь.
— Алесса,ты бесподобна!
— Зна-аю!— мурлыкнула пантера,лениво обмахиваясь
хвостом,как веером.В чуть фосфоресцирующих глазах с вер-
тикальными зрачками плескалось море благодушия.
Искушение было воистину неодолимым,и эльф опустился
на корточки посередине комнаты.
— Кис-кис-кис!
Пантера фыркнула в усы и скользнула на пол.Шаг за ша-
гом,шаг за шагом...Медленно,красуясь...Хвост покачива-
ется плавно,выдавая лёгкое возбуждение,но шерсть на чер-
ничного цвета загривке не встопорщена.Хищница кокетливо
стрельнула на эльфа глазами и походя лизнула правое пред-
плечье.Прыжок!
Вилль здорово приложился об пол обеими лопатками и за-
тылком,но даже не моргнул.И немудрено — кошачья лапа
с пятью выпущенными чёрными когтями пристроилась у него
173
под подбородком.Сама пантера восседала у него на груди и,
похоже,была этим весьма довольна.Из угла,в котором стояли
баночки и флаконы,приготовленные на покраску,послышался
то ли задушенный писк,то ли сип.
— Мышь!— пояснила Алесса.— И что мне с вами де-
лать,господин Винтерфелл,а?Метку поставить али поррвать
к шушелю?Мёртвые — они покладистые,мрр...
— За убийство капитана городской стражи по законам
Неверрийской Империи полагается смертная казнь.За поку-
шение на убийство капитана городской стражи полагается
смертная казнь.За нанесение телесных повреждений — им-
перские каменоломни сроком от пяти лет в зависимости от
тяжести увечий.
Вилль сказал это ровным,размеренным голосом,словно
между прочим,но акцент,прежде неуловимый,стал заметнее.
Алесса невольно заслушалась и пропустила основной смысл.
Дошло лишь несколько мгновений спустя.Вчера в припадке
ярости она могла убить Вилля дважды.И лежал бы сейчас
капитан Винтерфелл под белой простынёй,с дырой промеж
лопаток или перерезанным горлом,а сама она смотрела сквозь
тюремную решётку на постройку грандиозной плахи.Или ко-
стра.
Пантера мгновенно растерялась и ослабила хватку,чем ко-
варный эльф и воспользовался.Пол и потолок поменялись ме-
стами,и кошка забилась в крепких объятиях капитана город-
ской стражи.
— Хорошшо...— прошелестела в углу «мышь»,но её не
услышали.
— Обзываешься,дерёшься,ножами бросаешься...За что
ты меня ненавидишь?— полунасмешливо-полустрого спросил
Вилль,прижимая коленом её задние лапы и без труда удер-
живая передние.
— Пусти,дурак!— прошипела кошка.— С чего ты взял,
что ненавижу?
Она всё же умудрилась шлёпнуть его хвостом чуть пони-
174 ГЛАВА 13
же спины.Тиски разжались,и Вилль,потирая отбитое место,
поднялся на ноги.Вид у него был несколько обескураженный,
даже заострённые кончики ушей порозовели.Сердито фыркая
в усы,пантера уставилась на хулигана.Ну вот,и всего-то по-
шалить захотелось,а противный эльф вместо благодарности
её извалял,как пыльный коврик,и сам повалялся на коврике.
— Знаешь,Алесса,котёнок,который грозит всему миру,
считая,что мир против него,никогда не станет настоящей
взрослой кошкой.Его не обидят,но будут относиться со снис-
хождением...Эээ...Так мы идём?
Ароматы кухни всё сильнее дразнили кошачье обоняние.
Наверняка там,под капустной шубой,в окружении свиты из
картофелин и морквы,лежит она — великолепная говяжья
мозговая кость.Вку-у-усная!Алесса плотоядно облизнулась и
выразительно уставилась на эльфийские ушки.
— Идём,— неожиданно для себя буркнула пантера.—
Выйди вон и жди за дверью,просвещать тебя буду.Я убийцу
нашла!
Когда эльф,привычно посмеиваясь,вышел,кошка заме-
талась по комнате.И какого шушеля согласилась пойти?Он
даже не проявил вежливой заинтересованности в её версии.
Противный!
«Уже обратно?» — печально вздохнула кошка,и шерсть
стала потихоньку исчезать.«Мышь» в углу восхищённо ахну-
ла,но Алесса,занятая перевоплощением,не услышала.Чув-
ства временно притупились,и девушка поднялась уже на две
ноги,привычным движением отбросив на спину каскад смо-
ляных волос.
—...са,ты почему молчишь?Алесса?!Мне войти?
— Не надо!— заголосила знахарка.— Слушай!Расскажу
тебе я сказку про злого дядю Зосия.
— Зосия?!— полуудивлённо-полунасмешливо.
—Однажды ранним утром в ворота славна града Северинга
постучался одинокий путник...
— Днём,Алесса!Зосий пришёл в первозвоне шесть лет
175
назад!
— Гм...хорошо,днём,— покладисто отозвалась знахар-
ка,примеряя нежно-кремовую,почти белую блузу с бронзовой
нитью по вороту.В сочетании со смуглой кожей и чёрными во-
лосами смотрится чудо,как хорошо!— Человек без роду,без
племени,без жены да без семьи.Приютили его горожане доб-
рые,прочь не погнали.И стал человек жить-поживать — по
лесам ходить,дичь стрелять.Удачливым охотником прослыл
вскоре — оком меткий да сердцем бесстрашный...Интересно,
ему какие причёски нравятся?
Она произнесла это совсем тихо,почти про себя,но остро-
ухий услышал.
— С распущщенными иди,так красившше,— подсказал
эльф приторно-ласковым,каким-то кошачьим голосом.Зна-
харка сердито зыркнула на дверь.
— Ты хочешь,чтобы у меня волосы сосульками обросли?
Надо же,ценитель какой выискался!Сам лохматый,так и
других под свой конский гребень стрижёшь?
— Что?— растерянно и,после недолгого молчания,—
Алесса,ты валерьянки обнюхалась?
— Вовсе нет!Тебя чем,топором стригли?У тебя волосы
вьются,хоть хвостик крысиный сделай,а то на голове — «не
один я в сене кувыркался».Давай покуда ровнее обстригу,
чтобы честь капитанскую не позорил?
Вилль за дверью тряхнул головой:и чего ей не нравится?
Когда он только-только приехал в Северинг и прочувствовал
на своей собственной шкуре все прелести лета,то попросил
градоначальника постричь его «покороче»,чтобы не было так
жарко.Солдат Грайт умел воевать,готовить,обрабатывать ра-
ны,но никак не стричь маленьких эльфят.Когда Вилль по-
смотрелся в зеркало,он несколько удивлённо сказал:«Ой,дя-
дя Берен,я теперь на барашка похож!Только уши торчат как
у ослика!» С тех пор Грайт наотрез отказался прикасаться к
его волосам и,повзрослев,Вилль принял единственно мудрое
решение.Главное,чтобы чёлка в глаза не лезла,а сзади кос-
176 ГЛАВА 13
мы не болтались,плечи не щекотали.Собрать волосы в тугой
хвост,чирк-чирк ножичком...Готово!И уши ветром обдува-
ет,и шею,и платить никому не надо.Красота!
— Не надо!— заявил «неправильный эльф».— Я лучше
налысо побреюсь — тряпочкой отполировал и готово!
— Ой,балда!Тогда уж и Симеона заодно побрей,чтоб на
хозяина походил!
— А это идея!— с энтузиазмом.— Давай дальше сказку!
«Мышь» мгновенно просочилась сквозь пол.На первом
этаже гораздо безопаснее,а,главное,там кухня и Марта.
Именно в таком порядке.
— Ой,балда!— повторила Алесса и уселась плести ко-
су.— Слушай!И отправился он,гм,скажем,осенью,в путь-
дороженьку по чащобам непролазным.Дальние силки прове-
рить,зверя диковинного пострелять.Шёл долго ли,коротко,
да сморил охотника сон.Постелил он плащ на землю мёрзлую,
костерок затеплил,как положено...А ночью...Подкралось
к нему когтисто-зубасто,да как лапой потянулось заграба-
стой...
За дверью раздался тихий всхлип,переросший в откровен-
ный хохот.Алесса невольно улыбнулась.Вот дурашка!
— Слушай дальше!И вернулся охотник без добычи,и сде-
лался угрюмее пуще прежнего.И стала луна его единствен-
ной собеседницей да полюбовницей.А в охотнике том кровь
нечистая взыграла,и отправился он собак драть,а поутру те-
ла прятать...А потом,как вы сами и говорили,захотелось
мясца послаще.Вот такая сказка,господин капитан!
Алесса договаривала,уже выходя из комнаты и прикрывая
дверь.На мгновенье отвернулась,и тут же на её плечи опу-
стилось нечто мягкое и тяжёлое.Отчего-то она решила,что
эльф по неведомой причине додумался её обнять,но прият-
ной согревающей тяжестью оказался её собственный короткий
овечий тулупчик тончайшей выделки.
— Потрясающая сказка,госпожа целитель!— с улыбкой
произнёс Вилль.— Но в цепи ваших умозаключений есть сла-
177
бое звено.Если бы Зосий стал нечистью,то,в первую очередь,
он задрал бы меня...Алесса,он...не очень хороший чело-
век,согласен.Но убийца?Не знаю...Зосий — великолепный
охотник.Белке в глаз со ста шагов,может,и не попадёт,но
самого зверька собьёт однозначно.У нас полгорода ему пуш-
нину заказывает.Сам Теофан не брезгует в шкурки рядиться.
Видала,какие у него шубы?
Знахарка промолчала,лишь изогнула левую бровь.Совсем,
как Вилль.Но у подножия лестницы вполголоса произнесла:
— Так отчего же меткий охотник в шатуна промахнулся,
а?Чай,не белка,а медведь.Зосий его разъярил только.Кабы
не Грайт,заломал бы он тебя...капитан Винтерфелл.Зверя
он не страшится,а собаку не заводит.Домашняя скотина не
боится метаморфов,а вот проклятую нечисть ненавидит люто.
Особенно,собаки.Не завоют,так забрешут.Не забрешут,так
заскулят.А в городе самые сильные псы пропали.Не странно
ли,а?
— Псов могли свести и на шапки.Промахнуться,тем бо-
лее,в такой ситуации,может и самый меткий стрелок.А об-
винять человека в убийстве только потому,что он неприятен,
беспринципно.
Знахарка подошла к нему вплотную и задрала голову —
эльфу она едва ли доставала макушкой до подбородка.
— Не понимаю я тебя,Арвиэль.Ты за каждого готов горой
встать,не важно,как он сам к тебе относится.Почему?
— Потому что это — моя истинная сущность,Алесса.Каж-
дый имеет право на жизнь.
Девушка пристально его разглядывала,подмечая то,
что обходила вниманием раньше.Лакомые кусочки,кото-
рые кошка-память будет вылавливать из миски подсознания.
Взгляд у эльфа,вроде,спокойный,даже бесстрастный.И од-
новременно хищный.У цепных прикормленных псов таких
глаз не бывает,только у дикого зверя.Красивого и опасно-
го,который снисходительно позволяет неразумным детёнышам
трепать собственный хвост и добродушно ворчит,когда самка,
178 ГЛАВА 13
заигравшись,прикусит ухо до крови.Но чужаку разорвёт гор-
ло и огорчится только оттого,что тот слишком быстро издох.
«Нелюдь,— в восхищённом испуге мысленно произнесла
пантера.— А он сильно изменился за этот год...»
Дверь за спиной Вилля распахнулась,выпуская на волю
букет густых запахов.Из цельного,насыщенно-мясного аро-
мата щей выплетался,подобно непослушной прядке,тонкий
кисловатый оттенок поднимающейся сдобы — предвестник ве-
черних пирогов.Освобождённый из ледяного плена копчёный
окорок постепенно таял,приходя в благодушное состояние,и
сочился ароматами огородных пряностей.Грибы и лук — неиз-
менные гости вечернего стола — горячо спорили на сковороде,
изредка переходя на личности и возмущённо плюясь во все
стороны топлёным маслом.Богиня кухни,бесподобная Мар-
та выскочила,размахивая полотенцем,и с налёта врезалась в
Стража.
— Без обеда никуда не пущу!— заявила травница.— И
Арвиэль с нами откушает.Не побрезгуете,а,господин капи-
тан?
Капитанский желудок попытался достучаться до совести,
но та демонстративно отвернулась и заткнула уши восковыми
пробочками.
— Эээ...Да нет,Марта,спасибо...Я лучше вас подожду.
— Мы вечером на пироги придём!— неожиданно поддер-
жала его Алесса.— Когда аппетит нагуляем.
— А пироги с чем,с жуками?— не подумав,ляпнул эльф
и прикусил язык.
— Почему с жуками?— обиделась Марта.— С картошкой
да грибами...сладкие ещё.
Девушка захохотала и,подмигнув подруге,принялась вы-
талкивать Вилля из сеней.Через аптеку выходить не стали
— знахарка боялась нарваться на посетителей.Марта сама с
ними разберётся,не зря же Алесса её обучала?
«Леська-то знахарка хоть куда,а вот хозяйка бестолко-
вая»,— размышляла травница,не спеша возвращаясь в кух-
179
ню через зал.Путь к сердцу мужчины —настоящее искусство.
Пускай столичные барышни чай в напёрстке да пирожные с
ноготок предлагают,а у крестьянок подход особый,правиль-
ный.Щи надобно присыпать зеленью для контраста,а вот
сметану размешивать не стоит — право на сей увлекательный
процесс всецело принадлежит счастливому обладателю тарел-
ки.Белоснежное тончайшее полотенце лучше всего снимать
с румяных пирогов непосредственно на столе,чтобы в ответ
услышать восхищённое «Эх!» И никакая витиеватая похвала
не заменит коротенького,искреннего возгласа души.Колбасу
и сыр резать бумажными ломтиками на просвет?Ни-ни,упа-
си Триединый!Оставьте изящество для званных праздников
человек,эдак,в тридцать.
—...Ба...— протянула Марта и,плюнув,в сердцах
швырнула полотенце на стол.— Совсем мыши озверели!
Женщина могла поклясться,что ещё несколько минут на-
зад начинки для пирогов в мисках было значительно больше.
ГЛАВА 14
Старичок Арсений встретил юных сыскарей сонным прищу-
ром.Библиотекарь уже давно разменял седьмой десяток,да
и сама аура дома знаний располагает к тихой задумчивости,
поэтому большую часть времени он проводил в состоянии бла-
женной полудрёмы.Северингцы отправлялись в поход за муд-
ростью нечасто,и дверь запиралась,скорее,от неугомонных
детишек,выбирающих самые замысловатые убежища для иг-
ры в прятки или в войну.Увидев на пороге Вилля,библио-
текарь не удивился — с самого детства эльф был у него по-
стоянным гостем.Как растущий организм требует подпитки
внутренней,так крепнущий разум нуждается в пище духов-
ной.Но потом из-за широкой капитанской спины выглянула
Алесса и улыбнулась...
Ещё с утра жена Танисья взахлёб рассказывала,что эльф
загулял со знахаркой.Мол,ей Феодора сказала.Феодору про-
светил Лесович,пасечника — кто-то из внуков,а того...В
общем,бабе сплетню пустить,что подсолнух ощипать — и
вкусно,и шелухи навалом.Теперь доказательство,как гово-
рится,налицо.Вечером будет,что сказать жене.А сейчас его
в подсобке ожидают любимое кресло,подушка и плед.Не ста-
нет же эльф воровать книги из читального зала,в самом деле?
— Ого!— ахнула Алесса.Высокие стеллажи протянулись
от пола до потолка.— И с чего же начнём?
— С «Энциклопедии»...Правда,у нас не все тома сборни-
ка,а только три...«Большой Имперский Словарь»,«История
Неверрийской Империи» и...и «Богослово».
Вилль прошёлся вдоль полок,касаясь корешков кончика-
180
181
ми пальцев.В завершении обхода у него в руках собралась
внушительная стопка книг — от тоненьких,в полсотни стра-
ниц,тетрадей до фолиантов угрожающей толщины.Скамейку
и стол он проигнорировал напрочь,сложил книги у окна на
пол и сам уселся подле,скрестив ноги на манер орочьих ша-
манов.
«Хоть бы постелил что-нибудь даме»,— подумала Алесса
и едва не произнесла это вслух,да вовремя прикусила язык.
Именно она превратила его плащ в праздничную нарезку для
моли.Девушка,нарочито громко и сердито сопя,уселась на
подоконник и взяла самую маленькую книжицу.
— Что у тебя?— не поднимая глаз от книги,спросил па-
рень.
— Две точки,змейка,рюмка,бесхвостая рыбка,какая-то
крокозябла...
— Ты что несёшь?— изумился эльф и выхватил книгу.—
Две точки,змейка...А ведь похоже!Алесса,это — насто-
ящий раритет!Наш собственный северингский толковый сло-
варь...Слушай,Алесса,«обаратень».Он тут рядом со словом
«вовкалак» находится.Так сказать,синоним.А ещё — пере-
кидыш и перевёртыш.«Вовкалак — нежить опасная и зело
коварная».
— Нежшшить?!— гневно прошипела знахарка.
— Слушай дальше.«Прикидывается человеком весьма лов-
ко и средь людей таится,а по ночам охоту ведёт.Убивается
тяжко безмерно,мечом серебряным али колом осиновым,во-
ткнутым рукой доброй прямо в сердце поганое.А сила его —
в хвосте!Коли брызнет ему жрец на хвост водой освящённой,
али плюнет человек благочестивый,верующий — изойдёт тут
же гадина чёрным дымом».
— Ничего себе!— рассвирепела Алесса.— На хвост плю-
нуть!Да я этому писаке несчастному сама в морду наплюю!
— Извини,не получится!Он уже умер,тебя опередил ска-
лозуб.
— А-а!..Так это твой начальник бывший накалякал?—
182 ГЛАВА 14
немного успокаиваясь,с кривой усмешкой спросила знахарка.
— Ага!Прокопий раньше в столице жил,там грамоте и
обучался.А как у нас осел,от нечего делать и начал строчить
такие вот «опусы»!..Гм...И здесь она...
На полях тетради синей тушью была изображена женщина
лет тридцати.В простом,без украшений,белом сарафане,сво-
бодным покроем больше похожем на ночную сорочку.Густые
волосы спадали волнами почти до колен,а венок из одуван-
чиков и осоки она сплела настолько пышным,что он походил
на зимнюю меховую шапку.Женщина прижимала к груди бу-
кет из весенней вербы и кленовых листьев и чему-то беспечно
улыбалась.
—Надо же...Какая...—с выражением произнесла Алес-
са.
— Он называл её лесной хозяйкой,Лесничей,— пояснил
эльф.— Знаешь,Прокопий и впрямь верил,что видит её.
Рассказывал,как она его,заплутавшего,выводила из чащобы
и не пускала в болото.
— А она лешая или кикимора?— с неподдельным инте-
ресом осведомилась знахарка.Вилль многозначительно хмык-
нул.
— Знаешь,Алесса,Прокопий не раз зелёных бесиков по
караулке шугал.Леший у нас пока не оженился,а вот кики-
мора его б,скорее,к себе на Камышиное озеро завела.Приду-
мал себе...гм...покровительницу.Знаешь,он ведь не пло-
хим человеком был да неразумным.И жил нелепо,и помер
соответственно...Ты «Словарь» посмотришь или «Историю»?
«История Неверрийской Империи» переиздавалась в по-
следний раз около тридцати лет назад,впрочем,как и осталь-
ные тома энциклопедического сборника.Тем не менее,Алесса
надеялась обнаружить хоть упоминание о чём-то,походящем
на северингского монстра.
— Если про оборотней ищешь,посмотри войну со Скада-
ром.Год 1120,- Вилль сжалился над медленно переворачива-
ющей листки знахаркой.
183
Алесса слышала от приёмной матери про войну с южа-
нами,едва не окончившуюся для неверрийцев поражением.
Юг...Там острыми пиками терялись в облаках неприступ-
ные горы — величественная Поднебесная Цепь,а по ту сто-
рону шипастой каменной змеи раскинулись земли Скадара,
страны с непонятными законами и суровым Кэссарем.Имен-
но скадарцы первыми начали эксперементировать с живыми
существами,но созданные искуственно твари не выживали.
Дольше всех продержались грифоны — полульвы-полуптицы,
и именно грифон стал символом правящей Неверрийской ди-
настии Эскабиан.
Скадарские чародеи не остановились на достигнутом.Им
было интересно,одинок ли Мир Неверры или же является
частью чего-то грандиозного.После долгих неудачных экспе-
риментов,колдунам удалось пробить Окно.Колдуны не ошиб-
лись,миров действительно было великое множество,а одним
из ближайших оказалась Бездна.По ту сторону Окна обитали
странные тёмные Сущности,не наделённые плотью — демоны.
Сущности,с которыми можно было заключать взаимовыгод-
ные сделки.В обмен на услуги,они просили разной оплаты,
но лакомым куском были души со всем многообразием эмо-
ций.И самыми вкусными для демонов оказались три чувства,
что правят любым Миром — любовь,ненависть и жадность.
По суше попасть в Скадар было невозможно — горы пере-
секали материк с запада на восток,от моря до моря.Говорили,
что когда-то Поднебесной Цепи не было,и граница проходи-
ла по равнине,а потом войско южан двинулось на Неверру.
Мелисса не очень хорошо знала историю родной страны,в
основном по легендам и балладам,которые передавались в
народе из уст в уста.Старики баяли,что,когда скадарцы по-
дошли к Равенне,земля содрогалась от чудовищных заклина-
ний,воздух посерел от пыли и пепла,а знаменитый столичный
водопад побагровел.Неверрийцы отстояли родные земли и по-
гнали захватчиков обратно на юг.Тогда магия матери-земли в
последний раз показала свою силу,и перед изумлённым вой-
184 ГЛАВА 14
ском из ниоткуда выросли высоченные горы.
Минуло три сотни лет,государства,поделившие конти-
нент,давным-давно заключили перемирие и теперь поддержи-
вали непрерывную связь.Южане добираются до Равенны по
морю,и столичные маги плавают в Скадар обмениваться про-
фессиональными знаниями.Природная Магия ушла под зем-
лю,не оставив соблазна для дальнейших грандиозных войн.
Говорили,что раньше живой водицы можно было зачерпнуть
из любого махонького ручейка,теперь маги были вынуждены
довольствоваться её выходящими на поверхность крупицами.
Именно для накопления испарений и служили либры.Волшеб-
ство превратилось из разрушительной всесокрушающей силы
в искусство,заклятья стали изощрённее,а маги — изобрета-
тельнее.
В «Истории Неверрийской Империи» вскользь упомина-
лось о причине нападения.Южане издавна облизывались на
более плодородные и обширные земли соседей и потихоньку
оттачивали магическое мастерство.В лабораториях непрерыв-
но велась работа над усовершенствованием армии.Тридцать
первого краснодола 1120 года скадарцы пересекли границу,
без предупреждения и ультиматума сметя пограничные за-
ставы.Зачарованная неутомимая конница в рекордные сро-
ки добралась до Равенны.Параллельно с ней по морю шла
скадарская полусотенная флотилия во главе с «нарвалами».
Удлиннённые носовые части судов оканчивались металличе-
ским рогом с тильзитовым стержнем,заряженным огнемётны-
ми заклятьями.Меньшая по численности армия южан ока-
залась лучше оснащённой и подготовленной к боевым дей-
ствиям,нежели неверрийцы,и на сей раз качество одолело
количество.
Союзные отряды нелюдей не пришли к стенам осаждён-
ной столицы вовремя,а,быть может,не особенно и торопи-
лись.Договор был заключен давно,но,право,станут ли Боги
гневаться на клятвопреступников?Сражаться плечом к пле-
чу против единого врага — доблесть,которая будет воспета в
185
веках.Спешить на выручку смертельно раненому союзнику —
безрассудство,свойственное только людям.На помощь успели
лишь посланники Силль-Миеллона — крылатые аватары.Ра-
венна попала под перекрёстный магический обстрел с моря и
суши и уцелела не иначе,как чудом.Молодая женщина,дочь
одного из военначальников,сумела воодушевить потерявших
надежду горожан,и Равенна выстояла.Девушка и её ручной
волк сгинули в пылу сражения,но память о них осталась.Те-
перь статуи Хранителей возвышаются над Фонтаном Желаний
в самом сердце Равенны — на Площади Победы,где состоя-
лась решающая схватка и враги начали отступление.В битве
за столицу погибла половина неверрийского войска и уцелела
едва ли десятая часть и без того немногочисленных аватар,
но Император Лидор IV не спешил отпускать потрёпанного
врага.Победу,вырванную большой кровью,следовало закре-
пить любым способом.Нелюди присоединились к воспрянув-
шим имперцам на полдороге к югу.
Добивать обескровленного врага всё же не стали.На са-
мой границе со Скадаром неверрийские чародеи,объединив
силу либров,могущественным стихийным заклятием воздвиг-
ли Поднебесную Цепь,отгородившись таким образом от опас-
ных соседей...
...Знахарка призадумалась.В «Истории» было написано
не совсем то,о чём ей рассказывала мать.Где же прячется ис-
тина?Девушка перевернула страницу и увидела гравюру.Так
вот он какой,«нарвал»!Судно и впрямь было похоже на мор-
ское чудище с мощным,толстокожим телом и смертоносным
рогом.Слетит шар-огневик с льдисто блестящего на солнце
оконечника и превратит неприятельский корабль в погребаль-
ную ладью.Гребцы сидели внутри,надёжно защищённые от
шальных стрел,а на палубе художник изобразил магов с бе-
лыми шарами в ладонях.Рядом с людьми стояли безликие
человекоподобные твари в набедренных повязках с намалё-
ванными на груди скорпионами — символом Империи.Судя
по надписи,какие-то «горголы»...
186 ГЛАВА 14
Алесса отложила в памяти незнакомое словечко.Потом в
«Словаре» найдёт.На следующей гравюре друг на друга ска-
лилась пара животных.Крылатый волк и огромный медведь...
Так вот почему эльфы ненавидят оборотней!
— Я тебя вовсе не ненавижу,— голос Вилля прозвучал
привычно-насмешливо.Капитан стражи уже давно искоса на-
блюдал за гримасами знахарки.—Триста лет прошло,и теперь
у нас мир,дружба и общий каравай!Но по Силль-Миеллону
я тебе всё же гулять не советую...
— Но здесь сказано,что аватары сражались на нашей сто-
роне,а мы — на скадарской...То есть...оборотни на ска-
дарской.Ведь аватары тоже были эльфами!Твоими,Арвиэль,
сородичами и...врагами моих предков.
Библиотечная мышь забеспокоилась вновь,и Вилль задум-
чиво потеребил воротник.Уже несколько минут его не по-
кидало ощущение чужого присутствия,притом,сомнительно-
знакомого.Ну,Симеон!
— Видишь ли,Алесса,— произнёс эльф,расстёгивая курт-
ку,— я живу сегодняшним днём,а не предрассудками про-
шлого.Кстати,здесь написано не совсем верно.Скадарцы на-
пали,потому что от них ушла Магия...Она не любит демо-
нов,убийства и эксперименты над живыми существами,по-
тому и спряталась.Альтея — не добро и не зло,она наивна
и сама не способна причинить кому-либо вред.После вой-
ны покинула и Неверру,только вот...равеннские колдуны
не дали закрыться последней скважине.И Поднебесную Цепь
тоже создала Магия,чтобы предотвратить грядущие войны.А
в книге...Историю пишут для потомков,Алесса из леса.
— Арвиэль,а за что вы прокляли аватар?
— Чушшь!
«Мышка» всё же не сдержала возмущения.А зря.За пят-
надцать лет Симеон успел изучить хозяина вдоль и поперёк
и,так сказать,с изнанки.Тот прощал домовому бесчисленные
каверзы,но слово «нет» в его устах никогда не будет означать
«нельзя,но можно попробовать».Эльф сжал в горсти деревян-
187
ный кулон,и мгновенье спустя кот рвался из хозяйских рук.
Силовой призыв духа подействовал молниеносно.
— Тhie-Niell «kanne arod» ven,Simhenne?
16
— прошипел
эльф и перехватил Симку за хвост.Недобро усмехнулся,вы-
тягивая из-за сапога кинжал...
— Хозяин,не надо!— завизжал домовой.Он решил,что
неласковый хозяин решил лишить его главного кошачьего
украшения.Алесса,впрочем,подумала также и не на шут-
ку перепугалась.
— Ты что делаешь?!
— Брить его буду!— злорадно осклабился Вилль.— Решил
тебя послушаться:сам побреюсь,чтобы лохматым не бегать,
и его за компанию.
— Не надо!!!— хором заорали обе «кошки»,и Алесса бро-
силась отнимать кинжал.
— Не лохматый,не лохматый,мне всё нравится!— отча-
янно вопила знахарка,тщетно пытаясь вывернуть эльфийское
запястье.
— Не верю!!!— громовым голосом ревел капитан.
— Иллиатар Сотворитель!Что у вас происходит?
На пороге читального зала стоял библиотекарь Арсений с
вытаращенными по-жабьи глазами.Неугомонная парочка уже
два часа не давала ему уснуть —из зала постоянно слышались
то гневные возгласы,то смех,то задушевный шёпот.Когда
они пришли в Дом Знаний,невидимку Симеона библиотекарь,
конечно,не заметил,поэтому решил,что в зале шушукаются
двое.«И что они там делают?» —размышлял Арсений,прислу-
шиваясь к доносившемуся из-за двери хихиканью.Он решил
не мешать влюблённым,будет,что потом рассказать жене и
друзьям.Но,услышав дикий ор и грохот,уже не сдержался.
«Они мне все полки разнесут!» — в ужасе подумал старичок
и распахнул дверь.Да так и застыл на пороге,выпучив глаза
16
Тhie-Niell «kanne arod» ven,Simhenne?(эльф.) — «Я просил не лезть,
Симеон?».Досл.«Я просил не вмешиваться в мою жизнь,Симеон?»
188 ГЛАВА 14
и открыв рот.Зрелище,представшее перед его взором,бы-
ло весьма живописным.На полу в груде книг лежал капитан
стражи,сверху на нём распласталась Алесса.Оба красные,
потные и растрёпанные.Девушка в руке сжимала нож (она
всё же сумела его отобрать),эльф держал за хвост огромно-
го чёрного кота.Вилль орал как пьяный медведь,знахарка
вопила резаным поросёнком,а кот верезжал как...кот.
Все трое уставились на библиотекаря.
— Боже!— повторил Арсений.— А кот-то вам зачем пона-
добился?
ГЛАВА 15
Из библиотеки Арсений вытолкал их в шеи,не взирая ни на
капитанский значок,ни на знахарские привилегии,ни на лич-
ную приязнь к Симеону.На кристально-белой,как свежена-
крахмаленная скатерть,репутации Вилля образовалось первое
сомнительное пятнышко,но эльфу отчего-то было смешно.
Внезапно капитан заторопился в караулку,и девушка
немного рассердилась.Вытащил из дома непонятно,зачем!А
сама она какого шушеля помочь согласилась?Торговый день в
разгаре,ей бы в лавке стоять да рецепты начитывать.И вооб-
ще,на кой ляд потащил девушку в библиотеку,противный?!
Не мог найти для свидания места поромантичней?Впрочем,
у знахарки появились собственные планы,и ей было необ-
ходимо остаться одной.Капитан придёт в гости вечером,и
пара-тройка часов в запасе имеется.
Они распрощались на пороге аптеки,и,как накануне,не
сразу смогли подобрать слова.
— Скажи мне,Арвиэль,— начала Алесса,— а как такое
может быть:Двуликая Богиня — Любовь и Война?Это же две
противоположные вещи:первое — хорошо,второе — плохо!
— Очень просто!— отозвался тот.— Сколько войн проис-
ходит из-за любви,неважно,к человеку,к своей стране или
городу,к своей...эээ расе?Да,в конце концов,из-за любви к
самой войне!К предвкушению битвы,к её запаху!А зачастую
война доказывает крепость чувств,когда за кого-то или что-то
ты готов отдать последнюю каплю крови.Отдать за любовь!
И самое простое:в душе любящего...ммм...человека все-
гда идёт война самых разнообразных чувств.Ревность,страх,
189
190 ГЛАВА 15
нежелание потерять...Ты поняла?
— Ничего не поняла,— искренне рассмеялась Алесса.—
Но я хочу срочно податься в вашу веру — тоже буду нести
всякую околесицу,а другие станут меня слушать!
Девушка дождалась,пока Вилль скроется за углом,и ре-
шительно подобрала тяжёлую юбку.Розыск следовало начи-
нать не с библиотеки,а с городского Храма,ибо,кому,как не
жрецу Триединого,знать о нечисти?Всё вынюхает и,вдоба-
вок,расспросит его о Зосии.Вдруг Теофан заметил в поведе-
нии охотника что подозрительное?
∗ ∗ ∗
Вилль не разговаривал с котом до самого порога.Даже встреч-
ные прохожие шарахались от мрачного капитана.Ренита с
улыбкой бросилась ему на перерез,но парень отмахнулся:«Не
сейчас!» Дожили!Симка последний стыд потерял,нигде от
его любопытного носа не спрятаться.А если Пресветлая всё
же смилостивится и подарит ему настоящую Тай-Линн,
17
он
и в кровать к ним полезет,как эртанов Кусай?Сейчас,когда
кольцо нашлось,подарка Саттары можно ожидать в любой
момент.Алесса не может оказаться Избранницей,потому что
это неправильно.Она не его расы.Теперь важно не проворо-
нить момент,когда оно упадёт со знахаркиной руки,а потому
следует держаться поближе.
— Чайку ему принеси!Сметанки купи!— распинал ко-
та Вилль,захлопнув дверь и выхаживая перед ним взад-
вперёд.— С мужиками в карты играешь,дрыхнешь целый
день лапами кверху,делать ничего не хочешь,лопаешь в три
раза больше меня!А потом начинается:«Ой,еда закончилась!
Хозя-аин...» В доме — бардак!Правильно,зачем паутинку
снимать — так красивее!А если хозяину не нравится,сам
пускай с веником прыгает!Зачем окна мыть — смотреть же
17
Thie-Lienn — Избранница.Дословно «Моя половинка».
191
не на что!Зачем готовить — можно у Эртана сливок попро-
сить!А хозяин перебьётся!
Под сконфуженным симкиным взглядом,Вилль сложил бу-
тыли в заплечный мешок,предварительно обмотав шарфом,
чтобы не гремели.Хлеб,сало и почти цельный полувёдерный
ушат квашеной капусты,схоронившей в своих недрах терп-
кие дикие яблочки,наверняка найдутся в караулке,а дальше
стражники сообразят по обстоятельствам.Главное начать,а
азарт приложится.
А то,что хозяин сделал в следующий момент,привело кота
в ужас.Эльф снял кулон.
— Хозяин,не надо!
Вилль молча положил кулон на стол и вышел на улицу.
Теперь домовой не смог бы его почувствовать и найти.Симка
хотел было схитрить и тайком отправиться вслед за хозяином,
но тот моментально разгадал его намерения.
— Только попробуй!— холодно сказал эльф.— Мне сего-
дня твои домыслы не понадобятся!
И Симеон был вынужден остаться дома наедине с ночными
страхами,и молить Пресветлую о том,чтобы любимый хозяин
не нашёл неприятности на свою остроухую голову.
Зардевшееся солнце повисло над речной стороной города,
явно собираясь на боковую,а за лесом темнела до боли зна-
комая туча.Ветер дул ей в хвост,и к ночи она доползёт до
города.Красноглазый хищник приходил в снегопад,значит,
выйдет на охоту и сегодня.
Караульный Геварн восторженно причмокнул и хлопнул по
коленям мозолистыми ладонями,когда Вилль одну за дру-
гой выставил на стол четыре бутыли неразбавленного спирта.
Стражник,сломя голову,умчался к «журавлю» за водой,а
эльф приложил тильзитовый браслет к Индикатору.Спустя
полчаса в караулку поднялся дышащий через раз Соррен и
застал следующую картину:во главе стола с разложенным
на тряпице немудрёным сухим пайком стоял с ковшом в ру-
ках капитан.Остальные стражники расположились едва ли
192 ГЛАВА 15
не друг у друга на головах — в «коробочке-на-ножках» было
тесно,как в поросячьем садке.
— Что?П-почему тревога?!— сплёвывая на пол,выдохнул
Соррен.Он преспокойно насвистывал колыбельную сам себе,
когда браслет щипнул запястье.Но в этот раз тильзит пуль-
сировал льдисто-синей звёздочкой,и сигнал означал общий
сбор.
—Поминки,—ровно отозвался Вилль,демонстрируя ковш,
до краёв наполненный характерно пахнущей жидкостью.—
Трое наших подопечных недавно погибли.И врагу такой смер-
ти не пожелал бы.Тридцать пятый год собрал урожай...на-
деюсь,последний.А мы доказали свою беспомощность.Стыд-
но,господа!Теперь очередь за магами,а мы можем только
пожелать им удачи и не забывать Агафью,Демьяна,— он
выразительно посмотрел на Сатьяна,оставшегося сапогом без
пары,— и...Берту.
За год он научился не терять лица перед собственными
подчинёнными и потому схалтурил.Задержав дыхание,от-
хлебнул совсем маленький глоток,только отдавая положен-
ную дань умершим.Всё-таки местный «Нектар Богов» меша-
ли отнюдь не полуобнажённые эфирные девы,а сивушных дел
мастера.
Ковш пошёл далее по братскому кругу.Кто-то сокрушённо
чесал затылок и цокал языком,другие едва успевали смочить
губы,желая поскорей расстаться с поминальной чашей,а Са-
тьян выпил за двоих.
Привкус тлена недолго держался в атмосфере «коробочки-
на-ножках».Солдаты — братия развесёлая,да и Дорога Жиз-
ни по-прежнему уходит вдаль.Подсев за стол к дядьке Тема-
ру,Вилль с интересом наблюдал за рукотворным процессом
сотворения упитанной «козьей ножки».В такие моменты кри-
воватые пальцы солдата становились ловкими,как у заправ-
ской дриады.
—Слушай меня,сынок!—нравоучительно втолковывал на-
чальству бывалый дядька.— Мужик без бабы,он,что хозяин
193
без бани.Крыша есть,а душу погреть негде.
Логика настолько впечатлила юношу,что тот пропустил
мимо ушей прилипшего,как банный лист,«сынка».
— Да ну?А баба без мужика?
Темар округлил губы и солидно выпустил тягучее колечко.
— Баня без хозяина!Стоит одинёшенька,а растопить неко-
му.
К удовольствию просветителя,Вилль и не подумал возра-
жать.Залихватски махнул рукой,едва не выбив из дядькиных
зубов драгоценную «ножку»,и,слегка покачнувшись,встал.
— Ха!А пойду-ка я,Темар,в баню!— не совсем внятно
оповестил подчинённого престижный капитан.
Чучело скалозуба,переехавшее год назад на новое место
жительства,масляно сверкнуло глазами и заулыбалось пуще
прежнего.И,если бы лапы зверюги не были заняты пустой
бутылью,непременно зааплодировало.Вместо него это сделал
Темар,прибавив к жесту тройное капитанское «Ха!»
На улице Вилль зачерпнул снег горстью и умылся.Он не
был пьян,но от табачного дыма,перемешанного с похожим на
папоротник дурманом,жутко слезились глаза.Уже стемнело,
и город скоро будет в его распоряжении.Жители в снегопад
на улицу не выйдут,а для стражников нашлись дела поваж-
нее.Конечно,спаивать собственных подчинённых не совсем
по этикету,но как иначе удержать в одном месте сорок с
лишним мужиков?Главное,что Алесса сейчас в безопасно-
сти.Знахарка,увлёкшись сыском,почти перестала вредничать
и вновь превратилась в шутницу,которую Вилль подобрал год
назад.Когда всё закончится,он посоветует рассказать горожа-
нам о своей природе.Мягко,но настойчиво.Так будет лучше
для неё.Нелюди примут девушку-оборотня,как это сделал
он сам,а остальные со временем привыкнут.Берену придётся
поддержать их обоих,и никто не посмеет запустить булыж-
ником в голову Алессе.Каждый имеет право на жизнь.
Так размышлял капитан стражи Арвиэль Винтерфелл,не
подозревая,что южная кошка,пренебрегая его указами по
194 ГЛАВА 15
сложившейся за год традиции,тоже решила устроить охоту.
∗ ∗ ∗
Златень двадцать седьмого года,явно стремясь искупить
пролитые скошнем непрерывные дожди,выдался необычайно
жарким.Прибитая ливнями мошкара с победным звоном ри-
нулась навёрстывать упущенное,а именно,кормиться и пло-
диться.К исходу месяца вязким и душным,как болото,вече-
ром в город приехал небольшой возок.Сидевшего на облучке
высокого крепкого мужчину Берен Грайт расценил бы,как бы-
валого воина,но путник был одет в длиннополую чёрную ря-
су с серебряно-алой вышивкой по вороту и широким рукавам.
На гербовой бумаге с личной печатью Его Архисвятейшества
значилось,что мужчину зовут Теофан Улесс,родился он в
стольном граде Равенне и к пятидесяти одному году заслужил
трудами праведными сан жреца-святителя.А значило это,что
господин Улесс имеет полное,дарованное Богом и первосвя-
щенником право проводить службы в любом Храме страны,а
за неимением в городе оного,основать свой и освятить его.
Горожане мигом воодушевились и даже мошкары,казалось,
стало на порядок меньше.Собственный Храм!Да не каждый
город-резервация может похвастаться Божьей Обителью,а в
Северинге она обязательно будет!В том же году случилась
первая непредвиденная Ярмарка,после которой ящичек с по-
жертвованиями стал неподъёмным.
Храм решили возводить на лужайке по правую руку от
Центральной Площади,позже переименованной в Ярмароч-
ную.К возмущению каменщиков-гномов,«блаженный челове-
чек» не доверил им — непревзойдённым строителям!— такое
нехитрое дело,как сложение из маленьких каменных куби-
ков одного большого с полостью внутри.«Всё одно — собачья
будка,ни гармонии,ни солидности.Тьфу!» — сердито цы-
кали бородатые коротышки,глядя,как на стройке суетятся
приглашённые из столицы мастера.Впрочем,Теофан с ни-
195
ми вскоре поладил,заказав у братьев Хрустальных цветные
витражи.Сидор самолично вызолотил пирамидальный купол,
после чего,ослеплённый сияющим великолепием,окрылился
и полетел.Да только не вверх,а вниз,и провисел бедолага
полдня на верёвке между небом и землёй,пока его не сняли
стражники.Гномы всё же нехотя признались сами себе,что из
Храма,в первую очередь,получилась великолепная крепость
с толстенными,трёхаршинными,стенами и довольно узкими
стрельчатыми окнами на высоте восьми саженей от земли.
Вход надёжно защищён прочной двухстворчатой дверью,об-
лицованной пластинами из гномьей стали в вершок толщиной,
и двумя грифонами,умело вырезанными в камне.
Для Алессы Храм имел особый смысл.Она помнила каж-
дый мазок,наложенный с увлечением и любовью творца.Ей
было не важно,какое место на своде предназначено для учени-
ков Триединого Иллиатара.Гораздо большее значение имело
то,что «вета» — руна разума — должна быть не пурпурной,не
красной,а именно огненно-алой —горячей,волевой.«Альтея»-
душа белоснежно-хрупкая,ибо её невинность обременяет гре-
хами смоляное «тэш» — падкое до запретного смертное тело
человека.За работу Алесса попросила отлить ей краски.Крас-
ка была свежей,привезённой из самой Равенны в огромных
чанах осенью прошлого года.Характерный запах довёл юную
художницу чуть ли не до исступления,и она решительно от-
вергла златоносный мешочек.
Чем ближе становился Храм,тем чаще вздыхала панте-
ра.Благодарные излияния растянутся,по крайней мере,на
час,потом настанет черёд проповедей и нравоучений.Прав-
да,терзания юной страдалицы подсластит здоровенная чаша
красного вина,густого да пряного.Говорят,храмовый напиток
по вкусу напоминает кровь.Интересно,не врут люди?Алесса
замечала на себе заинтересованные взгляды горожан,словно
те видят девушку впервые.Среди людского гомона Алесса от-
чётливо разобрала слово «маги» и насторожилась.Неужели
Берен всё же решил вызывать колдунов?
196 ГЛАВА 15
Обеими руками знахарка потянула за кольцо и бочком про-
сочилась в образовавшуюся щель.В нос ударила сборная со-
лянка из запахов ландыша,жасмина,еловой смолы,кипящего
воска и ещё чего-то неведомого.Пантера давно привыкла к
цветочным ароматам,но в таком количестве — явный пере-
бор.
— Апчхи!
— Хи-хи-хи!— передразнило гуляющее под потолком ша-
ловливое эхо.Потревоженный голубь,возмущённо курлыкая,
полетел к противоположному окну,не забыв по пути отметить
Алессу благодатью.
— И на тебя кошка найдётся,— сквозь зубы прошипела
знахарка,оттирая платочком птичкино хамство.А потом она
увидела гробы.Три штуки,крытые чёрным атласом.Девушка
не испугалась.Она не раз видела покойников,а за одного из
них,испустившего дух на руках у знахарки,едва не отправи-
лась на костёр.
— Алесса!— Теофан поприветствовал её трубным басом,
в котором сквозили довольные нотки,и,прижав к груди оба
кулака,коротко кивнул головой.— Голубь — птица небесная,
кого ни попадя золотом не одаривает.Зачем богохульничаешь?
А знаешь ли ты притчу...
Они перешли в мольну
18
жреца.За «Притчей о птицело-
ве» последовала «О мудром отшельнике и неучтивом отроке»,
затем,почему-то «О болтливой жене».Эту легенду жрец рас-
сказывал с особым смаком,пытливо поглядывая на знахарку.
Последней оказалась «Притча о деяниях учеников благовер-
ных».Девушка закусывала сказки и вино хрустящей лещиной
в меду и беспечно болтала ногами.Легенда о святом Бахмуте,
завалившем голыми руками шестерых оборотней сразу,про-
извела ураганное впечатление.Алесса даже орешек выронила
от восторга.
18
Мольна (от сл.«молиться,моление») — комната жреца,живущего при
Храме.
197
— Господин Теофан,а Аким сможет нашего оборотня за-
ломать?Ну,если вы ему благодати нальёте?
Жрец,задумчиво прищурившись,гладил аккуратную
сочно-каштановую бородку.
— Или Зосий!Он ведь здоровый аки медведь!И к вам хо-
дит часто,небось,благодати нанюхался по самое «не хочу»!—
не унималась подвыпившая знахарка.— Сунуть ему меч да на
зверюгу науськать!Ведь оборотни святого боятся...верно?
— Смотря какие,Алесса.Проклятые — да,а истинным что
сделается?
Из знахаркиного рта,воспользовавшись открытым выхо-
дом,удрал очередной орешек.
— То есть,как — что?Чёрным дымом изойдут — я в «Сло-
варе» читала!А ещё вы на хвост плюнуть можете и...
Теофан истово замахал руками,скорчив при этом не по-
жречески козью морду.
— Алесса,и ты туда же!Видишь ли,«Словарь» не об-
новлялся уже три десятка лет.Истинных по Императорскому
указу скоро признают отдельной расой...
— Как?!— вскочила знахарка,да так резво,что стул шлёп-
нулся на пол.— Я...Мы...Мы с ними рядом жить будем?
С нечистью?!
— Сядь,Алесса,и не кричи.В Храме находишься,не на
Ярмарке.«Словарь»...Там всё перепутано.Метаморфы — та-
кие же нелюди,как,скажем,эльфы или гномы.Уфф...Слухи
эти,байки...Нечисть бывает разная.Нечистые — значит,не
от Бога.Те же домовые,лешие,русалки — творения При-
родной Магии,потому и нечисть.И тот,кто пустил в душу
нечистого — тоже,а истинные — полулюди-полузвери.Хо-
тя...Они разумны и по-своему опасны.Истинный оборотень
— первосортный убийца,если его умело воспитать.Всё за-
висит от человеческой половины,ибо душа наивна и разуму
покорна,— закончил жрец цитатой из «Слова о Тварях».
В голове знахарки всё смешалось:оборотни,звери,эльфы.
Она — не нечисть!Так вот почему ни святая вода,ни аура
198 ГЛАВА 15
Храма вреда ей не причиняли:дело не в силе Истинной веры,
а в самой Алессе-кошке!
— А вы откуда знаете?
— Дорогая моя!Я ведь в столице учился,не в деревне!Это
селяне делят нечисть на вовколаков и вурдалаков,а на самом
деле её гораздо больше.
Алесса вспомнила «обаратня» и захохотала.Разум словно
вырвался и затанцевал в облаках.Почти пять лет носилась
она по всей Неверре от стражников-людей,а стражник-нелюдь
взял да и помог.Вот она,нелюдская солидарность!
— Тише,Алесса,— укоризненно повторил Теофан.— Ты
мне лучше скажи,зачем о магах проговорилась,а?
Знахарку словно в прорубь головой макнули.
— Что?!Я?!
— Ну не Арвиэль же!Алесса,я понимаю,что ты...го-
ворлива.А теперь по Северингу такие слухи гуляют!Повезло
тебе,что с Береном разминулась.Он здесь так...бушевал,
мда...И капитана подставила,а вы ведь...дружите?
Знахарка медленно села и залпом допила вино.Горстью
набрала орешков и с энтузиазмом захрустела.Вот оно как по-
лучается...Вилль попросту прикрылся ей для проворачива-
ния собственных делишек.Правильно,кто заподозрит в болт-
ливости добропорядочного престижного капитана?Устроил в
городе беспорядки,а её выставил сплетницей и баламуткой.
Горожане ждут спасителей магов,капитан стражи,вместо то-
го,чтобы их защищать,водит шашни с одной из первых кра-
савиц города.Хищник,скорее всего,попробует сбежать до
визита столичных колдунов-сыщиков,а Вилль наверняка рас-
ставил ловушки.
«Вот и приключение в библиотеке пришлось к случаю...»
— сердито буркнула пантера.
Теофан,периодически вздыхая,искоса поглядывал на зна-
харку.Конечно,сорока!И шушеля кому докажешь,что не
у кошки Алессы язык длиннее нормы.В «Притче о болтли-
вой жене» женщина-подавальщица проговорилась симпатич-
199
ному чужаку о том,что у мужа в подушке зашит кошель с
рубинами.Ночью пришли воры и зарезали обоих.А мораль
сей легенды — будь,жена,мужу своему верной тенью.Жела-
тельно,молчаливой.Алесса догадалась,почему они весь день
избегали прохожих — Вилль попросту боялся,что она узнает
о слухах раньше времени.
«Давай ему откусим ушши»,— кровожадно процедила пан-
тера.
«И налысо побреем!..»
Дверь каморки гулко хлопнула о стену и,отпружинив,ед-
ва не стукнула посетителя по без того приплюснутому зелё-
ному носу.Сейчас с его кончика свисала капля пота,да и
лоб Эртана был покрыт свежей испариной.В руке орк сжимал
здоровенный,явно сделанный на заказ,топор.
— Алесса!Там...Ксана...уже...
Орк дышал,как тяжеловоз,в одиночку поднявший целин-
ное поле.Характерный запах нелюдя — полынь,сдобренная
цикорием и пропитанная дымом,— чувствовался как никогда
острее.
— Что уже?— округлил глаза жрец,но знахарка всё поня-
ла мгновенно и опрометью бросилась к двери.Теофан что-то
крикнул ей вслед,но девушка не расслышала.
Орк помчался огромными прыжками,и маленькая знахар-
ка за ним явно не успевала.Тогда Эртан принял единственно
мудрое решение:просто закинул её на плечо,и,не сбавляя
хода,побежал дальше.Алесса даже пискнуть не успела.
— Когда...началось?— прохрипела девушка,плюхаясь
животом о твёрдое плечо пивовара.Благо,до эртанова до-
ма было рукой подать,иначе помощь могла бы понадобиться
и её рёбрам.
— Парру часов назад.Мы сначала и не поняли,а потом я
тебя искал.
— С топором?!
— Для оборроны!
— Кто...с ней?
200 ГЛАВА 15
— Аким.Аррвилль патррули отозвал,они в карраулке си-
дят.
Алесса даже не удивилась,но выполотые ростки неприяз-
ни проклюнулись вновь.Значит,капитан устроил общий сбор.
Небось,соображают,как зверину перехватить половчее,и,же-
лательно,живьём.
Знахарский долг превыше эмоций — это главный принцип
лекаря.Она подумает обо всём после,а сейчас для неё суще-
ствуют только Ксандра и её будущий первенец.Умница Марта
не растерялась и успела-таки всучить орку алессин мешочек,
заготовленный как раз на такой случай.
Мимоходом кивнув полупьяному Акиму,девушка велела
ставить воду и нести полотенца.Чем больше,тем лучше.У
дверей спальни она сумела унять дрожь в пальцах и намерт-
во прижать к верхней челюсти трясущуюся нижнюю.Ксана
встретила её умоляющим блеском антранцитовых глаз.Тонкая
рука кружевницы с нервными,чуткими пальцами бережно по-
глаживала круглый живот,а сама она поскуливала,но,скорее,
от страха — дриада чувствует боль,только если навредить её
материнскому дереву.Знахарка собрала воедино распрыгавши-
еся кузнечиками мысли и ободряюще улыбнулась.
Роды пошли на удивление легко.У Алессы создалось та-
кое впечатление,что ребёнок просто откуда-то оттолкнулся
ногами и вылетел как камень,пущенный из пращи.Знахарка
едва успела его поймать и тут же с удивлением посмотрела на
первенца.
— Мальчик,— оповестила мамашу Алесса,наспех обтёрла
и передала ей малыша.
— Ути,моё дитятко,— засюсюкала дриада.— Мой краса-
вец!
Алесса уставилась на «красавца».Тощенький,как мама-
ша,с ручками-палочками и тоненькими пальчиками.Дриад-
мужчин вообще в природе не существует,и древесная пле-
тея просто «вызревает» в дереве сама по себе,но малыш-
полукровка явно решил пойти наперекор всем известным миру
201
канонам.Зато зелёный как папочка,желтоглазый,с острыми
ушками и чёрными растрёпанными волосами по плечи.Маль-
чик открыл беззубый ротик и тоненько заверещал:
— И-и-и!!!
— Ути-пути!
Внезапно дриада охнула и испуганно положила руку на
живот.Алесса подобралась.
— Ну-ка,дай его сюда!— приказала девушка и положила
малыша на заранее приготовленную пелёнку.— По-моему,у
тебя двойня!
Второй ребёнок с мамашей явно расставаться не хотел,
а когда всё-таки решился,то глаза знахарки округлились от
изумления.
— Девочка,— севшим голосом пролепетала она и сунула
малышку дриаде.
— Ути...Ничего себе!
— Рра-а-а!— басом заорала новорожденная,демонстрируя
маме клыкастую пасть.Девочка была прямой противополож-
ностью брата:светло-коричневая как мать,телосложением она
явно пошла в отца.
Улыбаясь всей пастью,в комнату ворвался счастливый па-
паша.
— Мальчик?
— Двойня!!!— хором ответили девушки.
— О-о-о!— заорал орк,осторожно забирая мальчика из
дрожащих рук Алессы.— Ого-о-о!!!— взревел он,выхватывая
девочку из рук жены.
— И-и-и!!!— по-комариному въедливо пищал мальчик.
— Р-р-а-а-а!— гневно рычала малышка,пытаясь заехать
папе в глаз немаленьким кулаком.
— Ира?— спросила знахарка.
— Молодец,Алесса!— завопил Эртан,и обратился к де-
вочке.— Назову тебя Ирра!А тебя — эээ...Рраин!Банзай!!!
Оставив пивовара обниматься с троекратно подорожавшей
женой,девушка потихоньку перешла в зал и присела за стол
202 ГЛАВА 15
к Акиму.Без малейших зазрений совести обхватила обеими
руками недопитую эртанову кружку и глотнула.Благодать и
умиротворение...Теперь она прекрасно понимала пристра-
стия капитана стражи.В нос ужалил колючий пузырик,ко-
торый тотчас лопнул,и внезапно запахло летним лугом.
— Клевером пахнет...
— Это «Оса»!— пояснил Аким и кивнул на дверь.— Как
там?
Алесса не успела даже рта раскрыть.Раздался оглуши-
тельный хлопок,осыпавшийся хрустальными брызгами битого
стекла.
— Рра-ха-ха!!!— возликовала маленькая Ира.
— Ира,не надо бросать бутылочки!— испуганно пискнула
дриада.
— Гля,Ксандрра,пррям по лбу мне вррезала!Настоящий
оррк!
Знахарка пожала плечами и хлебнула чудесного напитка.
Объяснять ничего не потребовалось.Раин,чувствуя,что вни-
мание переключилось на сестрёнку,завизжал с удвоенным
азартом,и разнесчастный Аким ухватился за набатом гудя-
щую голову.
— А вы почему не на собрании?Вроде,важные вопросы
решаете?—как бы между прочим,поинтересовалась знахарка.
— Вопросы!— простонал стражник.— Да что Геварн,что
Темар мухлюют одинаково,с ними без сколки в поясе оста-
нешься.Превратили поминки в балаган!Капитан первым и
слинял...Тебя,значит,не нашёл.
— Так вы,значицца,усопших поминаете?А господин Вин-
терфелл меня искать изволил,верно?— с издёвкой уточнила
Алесса.
Аким молча кивнул,пытаясь заглушить нервное потрясе-
ние пивом.Ор в доме стоял просто оглушительный.Ново-
рожденные привлекали к себе внимание каждый по-своему:
девочка ревела и пыталась пихнуть братца ногой,а мальчик
тоненько ныл и цеплялся пальчиками за мамашу.Через пол-
203
часа из комнаты вывалился сияющий,как медный таз,Эртан.
Таз старинный,с прозеленью.И обзавёлся он первым изъяном
в виде здоровенной красивой шишки,яркой,как петрушка.К
моменту явления отца народу Аким успел напиться вдребез-
ги,знахарку же терзали злокозненные думы.Ночевать у орка
она отнюдь не намеревалась — Ксандра прекрасно справилась
сама.Новорожденные угомонились и заснули с бутылочками
в руках,а рядом с ними прикорнула уставшая,но невероятно
счастливая мамаша.На ранней зорьке её ждут новые сюрпри-
зы,а пока — тсс!
Стражник храбро вызвался провожать «гаспжуу в-ик!—
дунью»,но его усадили обратно.Пьяный Аким походил на
шкаф с подпиленными ножками — неизвестно,какая надло-
мится первой,причём,мотылялся этот шкаф,как заправский
поплавок в проруби.Чтобы стражник не особо скучал в оди-
ночестве,орк сунул ему в руки вполне пристойную утеху —
запечатанный бочонок пива.Аким утешился мгновенно и с
профессионализмом,достойным корчмаря,вдарил кулаком по
днищу.Чпокс!..Пробка с угрожающим свистом пронеслась
над головой знахарки и,врезавшись в стену,отрикошетила
изучать пыль под креслом.Пена из образовавшийся дыры по-
валила,как толпа на ярмарку — неорганизованно и всесто-
ронне.
— Вот это по-оррочьи!— одобрил Эртан образовавшееся
на полу пивное безобразие.
По дороге новоиспечённый папаша беспечно насвистывал
трактирную песенку и размахивал топором,а Алесса кипяти-
лась.Значит,у стражников поминки!А Вилль накатил для
храбрости и решил завалиться к ней во всём благоухающем
великолепии.Небось,уже всех девок в округе перепортил,
теперь и её черёд настал.А вот шушель ему!Заявится —
получит скалкой по глупой голове.
Алесса обежала орка и решительно преградила ему путь.
— Эртан,я в Храм пойду!А ты возвращайся — вижу,к
детям не терпится.Я дальше сама!
204 ГЛАВА 15
— Ну,нет!— покачал головой орк.— Аррвилль вообще
запрретил из дома выходить.Узнает,даст по моррде!
— А давай,мы ему не скажем!— лукаво предложила Алес-
са.— Пускай думает,что ты меня проводил.Храм-то во-он он,
рядышком совсем.
— Он — дррруг!Я не буду врать!
— А тогда я стану тебя шантажировать!— уперла руки
в бока знахарка.— Не пойдёшь домой немедленно — за по-
мощью ко мне не приходи.Заболеют малыши — лечите их
сами!
— Алесса!!!
— Иди,Эртан!— приказала девушка.— Немедленно,а
то...
Орк нерешительно замер на месте.Глуповатый Эртан,ко-
нечно,ей поверил.На самом деле Алесса никогда бы так не
поступила,и во всём был виноват только её вредный харак-
тер.Орк ещё немного потоптался,а затем скачками понёсся
обратно.
— Если капитан спросит,скажи,что я тебя шантажирова-
ла!— крикнула ему вдогонку знахарка.
Она развернулась,и тоже пошла домой,даже не глянув в
сторону Божьей Обители.Кошка Алесса понимала,что сей-
час орк неистово хочет вернуться к жене и детям,поэтому
и отослала его обратно.С другой стороны,ей хотелось сде-
лать хоть какую-нибудь пакость Виллю назло.Бравируя перед
девушкой,Эртан заявил,что-де «зверрина» убивает только са-
мых слабых людей,а прирождённые воины её вовсе не боятся.
Красноглазой твари вполне хватило бы времени превратить
кошку в фарш до того,как подоспели стражники.И что же
делала она?Пугала!Показала оборотню своё превосходство,
«откушала» чужого страха и была такова!И Вилль,проныра,
об этом догадался.Эльф всё же решил дождаться магов,и
при этом,ждать с удовольствием.Поладил с Алессой,сумел
её заинтриговать,а всё для чего?Чтобы нахрапом вломиться в
чужие ворота да без подарка,бабник несчастный!Шиш!Для
205
начала получит по наглой хитрой роже мокрым полотенцем.
А потом?Правильно,скалкой по глупой голове!Может,после
этого Алесса его и простит.«А завтра мы с Виллем к Эртану
зайдём!— подумала девушка.— Пива попьём.И Симеона с
собой прихватим.» Она в очередной раз отказалась от денег за
услуги,и теперь орк целый год будет расплачиваться пивом.
ГЛАВА 16
— Лёгкие,прочные,острые...Не смотри,что узкие — не сло-
маются!Рукоять обтянута тиснёной кожей крагги...Изумру-
ды,заметь!настоящие...— самодовольно ухмыляясь,гном
взвесил клинок на двух пальцах,— баланс отменный.Ну как,
угодил?
— Не то слово,— восхищённо прошептал Вилль.
Мало того,что Сидор сделал то,о чём его просил капи-
тан,кое-что он добавил от себя:лезвия стали длиннее.Теперь
это были даже не кинжалы,а небольшие узкие мечи.Вдоль
тёмного клинка из нержавеющей гномьей стали,посверкивая
ледяным серебром,тянулась причудливая руническая вязь,а у
самой рукояти грозно скалился белый полярный волк — сим-
вол рода Винтерфелл.И не был он похож ни на крысу,ни
на ослика — кузнеца Сидора не ради красного словца звали
Мастером.
— Вот,ножны ещё возьми,обрежешься ведь.
— Не обрежусь!— Вилль с размаху всадил клинок в стол
почти до середины,а потом так же легко выдернул.Конец
тебе,кем бы ты ни был!
— А силён!— одобрительно крякнул кузнец.— Только ме-
бель ломать не надо.Клинки-то,чай,хе-хе,самые настоящие.
Не подделка!
И выразительно уставился на Стража.А Вилль вдруг по-
думал о том,знает ли Берен о подельниках?Градоправитель,
как-никак...
— Давай,иди!— хлопнул его по спине Сид.— Шкуру мне
принесёшь!
206
207
— Эээ...— замялся эльф.— Вообще-то шкуру Симеон
заказывал.Давайте я вам голову принесу?
Гном захохотал и застучал кулачищами по столу.
— Ну даёшь!Валяй,тащи голову,я её на стену рядом
с твоими старыми саблями повешу — скажу,что сам этими
клинками зверя зарубил!
Арвиэль Винтерфелл,улыбаясь,шёл по заснеженной ули-
це.На поясе висели чёрные ножны,и он периодически гладил
их на правах хозяина.Не Тай-Кхаэ’ лисс,конечно,но и далеко
не человеческая подделка.Немного позже придумает им име-
на,но сейчас в голову не лезло ничего,кроме желания скорее
встретить зверя.Новые клинки должны отведать первой крови
— так положено!
Он прогулялся возле городского Храма,но внутрь захо-
дить не стал — его раздражало нелепое правило складывать
оружие при входе.Ярмарочная Площадь погладила по голо-
ве рукой тревожного восточного ветра.Деревянному помосту
для потешников он отвесил хорошего пинка,и тот в ответ
возмущённо крякнул.
В переулке напротив мелькнула стремительная тень.Что-
то крупное...Очень крупное и на двух ногах.
Капитан мгновенно подобрался и рванул за тенью.Следы,
оставленные предполагаемым хищником были в полтора раза
больше его собственных и такие глубокие,что на полверш-
ка продавили утоптанный снег.Да,орки ходят бесшумно,но
вес у них — ого-го!Более того,сапоги были явно казёнными
стражницкими...
Риерт мчался как оглашенный.За его спиной болтался ар-
балет,а к груди он бережно прижимал...цветочный горшок с
чахлой фиалкой.Вилль только затылок почесал,когда «хищ-
ник» пробежал мимо «охотника»,усевшегося в засаде за огра-
дой.
Вилль так и преследовал Риерта,передвигаясь за его спи-
ной зигзагами от забора к забору.Моментально вспомнилась
ночь охоты на оборотня Алессу — тогда он тоже перемещал-
208 ГЛАВА 16
ся по городу крайне нерационально.И конечной точкой сего-
дняшней погони стал дом дриады Денитры.Квартерон Риерт
решил последовать капитанскому примеру и тоже наведаться
в баню.
— Тьфу ты,шушеля мать!
Вилль хотел бы выругаться и посочнее,да уж больно рас-
троганным было лицо Денитры.
Тогда он решил прогуляться вдоль стены,а,если потре-
буется,то прочесать город насквозь.Да хоть по крышам!Да
хоть над ними...
Зимние вечера пользовались особой популярностью у
неугомонных детишек и парочек,считающих по-северному яр-
кие звёзды.Но сейчас накатанные горки,притулившиеся к пу-
стующей общественной конюшне,обижено кутались в куцые
дырявые шали,а на поленнице позади эртановой пивоварни
вместо милующихся влюблённых дремали две нахохленные
вороны.В прорехах рваных туч горстью сколок рассыпались
первые звёзды,а ущербная луна скромно пряталась,мечтая
засиять полновесным Неверрийским Империалом.
Вилль периодически прикладывался к наполненной коло-
дезной водой плоской бутыли и старательно шатался.Он на-
столько вошёл во вкус,что на язык запросилась излюбленная
детская считалка.
Месяц-месяц,золотые рожки,
Звёзд насыпь мне полные ладошки...
Вилль протянул руку,и первая снежинка послушно опу-
стилась в раскрытую ладонь.Началось.
План у эльфа созрел накануне.Ну,что ж,помирились,
наорались,чаю напились,и отлично!Всё-таки не зря гово-
рят:одна голова хорошо,две — лучше,а из трёх получился
первосортный шутовской балаган.Зато не скучно.В целом,
за горожан Вилль волноваться перестал,после убийства Бер-
ты они сидели по домам тише амбарных мышей.Беспокоило
другое:почему гибнут только люди?Агафья в момент смерти
наверняка была не единственным представителем праздноша-
209
тающегося населения.А днём спустя за всеобщее недоверие
расплатилась жизнью и Берта.Понятно,запретить-то запре-
тили на улицу выходить,а если сосед в гости позвал или к Эр-
тану наведаться захотелось?Как устоишь,авось пронесёт!Но
всемогущий дух «авося» обошёл Демьяна своей благосклон-
ностью.
Звёзды-звёзды,звонкие медяшки,
Я куплю весёлого барашка...
Ночь,которую Вилль провёл у Марты,прошла спокойно.
Пока он караулил сладкий сон кошки Алессы,стражи охра-
няли улицы,а жители — собственные запертые двери.Луна
пошла на убыль,и проклятого оборотня можно больше не бо-
яться.Но Страж не верил,что опасность миновала,и начал
свою охоту.Зверь по-прежнему в городе,не умеет же он,в
конце концов,летать?
Вилль решил поступить просто:зачем выдумывать что-то
лишнее,когда можно убить таинственного хищника,выманив
его на живца.Городские сплетни в этот раз оказались ка-
питану на руку.Тварь из снегопада наверняка разумна,она
слышала о магах и попытается сбежать до их прибытия,как
в своё время перепуганная Алесса.Вилль искренне надеял-
ся,что обозлённый хищник клюнет на приманку — одиноко
бродящего по улицам нетрезвого капитана стражи — и захо-
чет для разнообразия полакомиться эльфятинкой и разжиться
ключом от городских ворот.Да зубы обломает!Если не по-
везёт,то в запасе есть пара дней,пока атмосфера всеобщего
спокойствия не вернулась в город,выгоняя жителей из домов.
Наилучшим вариантом было заручиться поддержкой Тиэлле и
её стаи.Однако Вилль сомневался,что сумеет убедить Бере-
на и горожан в превосходстве волчьего обоняния над нюхом
стражников.Конечно,с оголодавшими к концу зимы зверя-
ми пришлось бы расплачиваться мясом,но разве пара овец
запредельная цена за жизни людей?
Бяшка-бяшка,не ходи с крылечка,
Волчья стая рыщет недалече...
210 ГЛАВА 16
За себя Вилль не беспокоился,и тварь достойным против-
ником не считал вовсе.Как можно уважать того,кто напа-
дает на слабых?Вилль попросту прирежет её,как визгливую
шавку,а шкуру отдаст Симеону на подстилку.Хищник напа-
дал задолго до полуночи,и капитан обязан успеть прочесать
самые тёмные закоулки города.Если он покажет Берену от-
сечённую голову убийцы,то вполне можно рассчитывать на
премиальные к Новому Году и,как результат,новенький «Им-
перский Словарь» на книжной полке.Если нет...В лучшем
случае схлопочет показательную головомойку со всеми выте-
кающими,в худшем — позорное увольнение.
Снежинки увивались возле капитана жадным роем,тщетно
пытаясь цапнуть за нечувствительные к морозу щёки и уши.
Напрасно,Арвиэль Винтерфелл инеем не покроется,даже ес-
ли уснёт в леднике,а сосульки под носом культивировать и
вовсе не намерен.
Волки-волки,во колчане стрелы...
Вилль рассчитывал на противника крупнее,и опасность за-
метил в предпоследний момент.Ловко пущенный снаряд про-
летел мимо,взметнув прядь волос у самого уха.Эльф мол-
ниеносно сунул бутылку в карман.
— Разбегайтесь,пока целы!— головёнка обладательницы
тонкого голоска благодаря пушистой,явно материной,шали
казалась несоразмерно большой.Дочка птичницы вышла из
калитки целиком,и,невинно спрятав руки за спину,устави-
лась на дядю капитана серыми,как расплавленный свинец,
глазами.Маленькая хулиганка явно не раскаивалась в соде-
янном.— Дядя Вилль,а вы кого догоняете?
— Тебя!Смотри,Пуговка,закатаю в снежок на ножках.
Прибежишь — мама в печку отогревать посадит,— шутливо
пригрозил Вилль.— Ты чего во дворе сидишь,кыш домой!
— Не-а!К нам дядя Зосий свататься пришёл,а мне с ними
скучно...
— Как свататься?!— опешил эльф.Его изумление было на-
столько искренним,что девчонка прыснула,убирая под платок
211
смоляную чёлку.
— А он к нам с месяц как ходит.Мама говорить не велела,
да теперь уж всё решено.Теперь судят,как домами сходиться
будем...
Что ж,прав Темар,холодно вдове-одиночке.Ренита вы-
держала двумя годами дольше положенного для оплакивания
срока,и теперь никто из соседей её не осудит.Однако ж,Зо-
сий!..На незамутнённый супружеской жизнью взгляд Вилля,
Ренита просто сменила шило в мыле на шило в мешке.
— Радка,он вас с мамой не обижает?
— Не-а!И мы его тоже!Правда,Мурчана?
Верная кошка исправно пасла хозяйку,сидя на единствен-
ной ступеньке сеней.На мгновение Виллю почудилось,что
рыжий дружелюбный зверёк злорадно сверкнул янтарными
глазами:«Пуссть попрробует...»
С явным сожалением девочка покосилась на чудесное ору-
жие дяди капитана,увы,недосягаемое для липких ручек,и,
напустив на мордочку важный вид,степенно произнесла:
— А к нам дядя Эртан прибегал,засветло ещё...— мно-
гозначительная пауза,и эльф заинтересованно изогнул левую
бровь.— Тётю ведунью рожать искал.С топором.
Предчувствие беды потянулось бесчисленными щупальца-
ми к сердцу,и если бы Симеон мог в тот момент заглянуть в
сознание хозяина,то непременно сказал:«Это не чувство.Это
чутьё.» Если орк искал Алессу,значит,дома её нет.
— Вот что,Радда.Дуй домой,заприте двери и Зосия до
рассвета не выпускать.Это приказ.Нарушите,арестую всех
троих...— Вилль глянул на порожек.— И Мурчану тоже.
Проказливая обычно Радда послушалась беспрекословно —
дядя Вилль в одно мгновенье превратился в капитана стражи
при исполнении.
Вдох-выдох...Вдох-выдох...Выдох...А,шушеля мать,
пропустил!Пока Вилль бежал,вьюга окончательно вошла в
раж.Казалось,снег летит со всех сторон одновременно во-
преки извечным законам природы.В жилище орка было не до
212 ГЛАВА 16
сна.Победный «Банзай!» подхватила метель и с воем унесла
к звёздам.
Аким и Эртан как раз собрались в очередной раз чокаться,
когда дверь внезапно распахнулась.На пороге стоял Арвиэль
Винтерфелл собственной персоной,и выражение его лица не
предвещало ничего хорошего.
— Аррвилль!— радостно заорал орк.
— К-капитан?!— икнул Аким,стремительно трезвея под
ледяным взором начальства.
— Когда родился?Где Алесса?
— Полчаса назад.В Храме,— сразу ответил орк.
— Ты её сдал на руки Теофану?!
Эртан виновато хлопнул себя по груди,но тут же поспешил
реабилитироваться.
— Дрруг!Она меня шантажирровала!!!
— Идиот!— рявкнул приятель и бросился прочь.
Орк и стражник опрометью бросились к двери,но ста-
рательная художница-метель уже замазала уличный пейзаж
непроницаемыми белилами и сейчас ревела от восторга.
— Теперрь точно — по моррде!— уныло почесал затылок
Эртан.
—Я за ним пойду,—решительно произнёс Аким.—Эртан,
топор дашь?
∗ ∗ ∗
Дома по обеим сторонам неширокой улицы окончательно
скрылись из вида,и Алесса брела,по середину голени увязая
в снежном месиве.Метель,казалось,обладает собственным
разумом,и снег налетал со всех сторон,желая закутать её в
смертельный кокон.Первая же попытка добраться до чьего-
либо дома была пресечена на корню:шаг в сторону,и вихрь
боднул её в плечо с такой силой,что хрупкая девушка зава-
лилась на бок и даже собственного визга не услышала.Вьюга
ревела как десяток разбуженных зимой медведей,а знахарка
213
покорно шла вперёд,чувствуя себя самоуверенным индюком
из байки,о печальной кончине которого знали все.За Ярма-
рочной Площадью начиналась «своя территория»,изученная
до последней лазейки,исхоженная до последней крыши.Если
сумеет добраться,то можно ещё раз попробовать постучать
в один из знакомых домов,авось «свои» поверят ей даже в
столь тревожное время и рискнут пустить к огоньку.Переки-
дываться Алесса опасалась — во время перевоплощения она
будет совсем беззащитна.«Идиотка,дура!— кляла себя зна-
харка.— Надо было у Эртана хоть нож взять!»
Снег бросился на неё с удвоенным энтузиазмом,и Алесса
поняла,что выбралась на открытое пространство.Площадь...
Теперь кошачье чутьё должно выбрать верное направление.
Мало времени — один шанс...А,может быть,стоит предста-
вить,что затейница Судьба решит спасти её ещё раз,и где-то,
легко ступая по снегу,ищет её остроухий зеленоглазый паре-
нёк?Но у Кружевницы есть достойный оппонент — Закон
Подлости,и Страж Ворот наверняка ходит очень далеко.
— Вилль!
Вьюга была явно против третьего лишнего,и Алесса вновь
поперхнулась снегом.Она шла наугад,вытянув вперёд руки.
Если повезёт упереться в помост,то направление девушка
определит без труда — ступеньки со стороны ворот.«Ну-у-
у...» — одобрительно просвистел вихрь над её головой,и
метель притихла.Снег опадал ровными,ленивыми хлопья-
ми,оседая на шали и воротнике знахарки,и в бреши завесы
показалась знакомая деревянная конструкция.«Метель вновь
унесла чью-то жизнь»,— к собственному неудовольствию,от
этой мысли знахарке стало легче.
«А вдруг,это Арвиэль?» — робко мявкнула пантера.
Дудки!Вилля дома скалкой по глупой голове!
...Из-за помоста неспешно выплыли два алых уголька.
Сами по себе,видимо,тело затерялось где-то по дороге.Зна-
харка сдавленно пискнула и отступила на шаг.Глаза не дви-
гались,они знали,что добыча не уйдёт.Снег вокруг угольков
214 ГЛАВА 16
стал сгущаться,уплотняться и постепенно собираться в некую
странную фигуру.Собака!Огромная,больше самой Алессы,
снежная собака пялилась на неё с предвкушением трактирно-
го завсегдатая.Взбесившийся снеговик!На мгновенье знахар-
ке показалось,что она слышит мысли существа:«Вкуссно...
Много...Бульк!»
— Рр-р-р!— вслух поприветствовала собака старую знако-
мую,выскалив острые клыки-льдины.
— Ш-ш-ш!!!— по привычке ответила девушка и попяти-
лась.В какой-то момент она потеряла равновесие и с размаху
шлёпнулась в снег.
— Р-р-р?— участливо спросила собака.
— Мне совсем не больно,— успокоила снежного зверя
Алесса.— Уйди,милая,уйди!
И тут же начала перебирать ногами и руками,пятясь уже
на манер огромного паука.Собака,видимо,ей не поверила и
решила лично удостовериться,что с девушкой всё в порядке.
Знахарка резво отползала,собака неумолимо шла вперёд.
Мама!Цветочки,бабочки!Валерианка!Кот на потолке!
Цветочки!Эльфы!Мама!Спиной она на что-то наткнулась.
Преграда была тёплой и мохнатой.Девушка подняла голову
вверх и икнула — прямо над ней нависала морда второй снеж-
ной собаки.
— Р-р-р?— озадачилась первая.
— Ар-р-р!— пригрозила вторая
— И-и-ик!— подытожила знахарка.
— Ну-ка,отойди за спину,— подозрительно знакомым го-
лосом сказала вторая снежная собака.Впрочем,тут же убеди-
лась в недееспособности икающей знахарки и мощным греб-
ком сдвинула её в сторону и назад.
Меж тем первая собака снова зарычала и,светя глазами-
угольками,медленно двинулась вперёд.А,когда вторая молча
пошла навстречу,то оказалось,что вовсе это не пёс,а здо-
ровенный белый волк,да ещё с крыльями в придачу.Аватар!
Самый настоящий,в точности,как на гравюре.
215
Два белых зверя,не спеша,ходили по спирали,приближа-
ясь друг к другу.Аватар расправил серебристые нетопыриные
крылья и тонкие кости,разделяющие перепонку на части,по-
лезли наружу,превращаясь в острые ножи.
— Р-р-р?(Начнём?) — ехидно осведомилась собака.
— Ар!(Да!) — рявкнул аватар.— Алесса,спиной к помо-
сту!
Приказной тон подействовал не хуже студёной водицы,и
разбежавшиеся мысли сжались в тугой комок.Не рискуя под-
няться на ноги,знахарка шустро поползла к убежищу.Глав-
ное — прикрыть спину,а в том,что волк защитит её грудь,
сомневаться не приходилось.Метель вновь набрала обороты и
пронзительно завыла,пряча от глаз пару белых зверей.Алес-
са не знала,началась ли схватка,продолжая ползти строго
вперёд.
Красные глаза сверкнули слева от неё.
Аватар легко перемахнул через девушку и походя мазнул
пса по горлу шипастым крылом.А ей наддал лапой,да так,
что Алесса с грацией несушки полетела в сторону помоста и
рухнула в снег.Правда,шлепок получился скорее обидным,
чем болезненным.
Знахарка привалилась спиной к белой от налипшего снега
деревянной стенке и,прижав ко лбу руку козырьком,выжида-
юще уставилась вперёд.Где же они?Ни рычания,ни визга...
Все звуки сожрала ненасытная буря.
Снежинки расступились,волшебным ореолом окутывая
светящуюся фигуру.Пёс утробно рыкнул и алые угольки до-
вольно загорелись.Знахарке отчаянно хотелось зарыться в
снег с головой,чтобы смерть её не заметила,не почуяла,обо-
шла стороной.А вот пёс считал иначе — он хотел жрать.Сей-
час он всего лишь закусывал страхом оцепеневшей жертвы,
видимо,зная,что начинать трапезу следует с лёгких блюд.
Чувство защищённости дохнуло оттепелью на правую щё-
ку,и аватар,соскочив с помоста,приземлился на спину снеж-
ного пса,впиваясь тому в загривок.
216 ГЛАВА 16
— Тьфу!— плюнул снегом,и морда его скривилась,то-
же как-то подозрительно знакомо.И тут же остервенело по-
лоснул противника крылом.Пёс взвыл и попытался скинуть
крылатого волка,но напрасно — тот словно приклеился,впи-
ваясь в плечи и ляжки длинными и острыми,как у кошки,
когтями.Невольный свидетель схватки мог бы подумать,что
аватар нежно обнимает дражайшую брыкливую половину.То-
гда снежный зверь придумал иной ход:он резко завалился
на спину,подмяв под себя аватара,и принялся извиваться в
снегу,пытаясь одновременно дотянуться зубами-льдинами до
шеи соперника и каждый раз получая костяным ножом по
наглой морде.Вдобавок,изворотливый волк улучил момент,
и впился-таки клыками в собачью шею,хотя явно никакого
удовольствия от этого не получил.
Прижатый к земле волк времени даром не терял,царапая
плечи собаки.Пес отчаянно взвыл,резко вскочил на ноги и
бросился спиной прямо на стенку помоста,буквально впечатав
в неё не ожидающего подвоха аватара.Тот взвизгнул,разжал
когти и мешком повалился в сугроб,а собака,как побитая
шавка,на полусогнутых лапах потрусила назад.Саженях в
четырёх она раздумала убегать,и Алесса заметила,что через
половину её лба,заходя на глаз,светится широкая алая рана.
Аватар вскочил на лапы мгновенно,только немного потряс
мохнатой головой для устаканивания мыслительного органа.
— Ррр!(Отойди!) — не очень-то уверенно рыкнул снежный
пёс.
— Venne!
19
— рявкнул волк.— Thie narrash att!
«Снеговик» вёл себя непонятно:он явно не чаял нарваться
на более сильного соперника,нежели маленькая знахарка,и
пребывал в растерянности.Стоял,показушно рычал и тёр нос
19
Venne (эльф.) — нет.Отрицание,употребляется с некоторыми измене-
ниями в зависимости от значения.«Ven» — не,частица «ne» служит для
усиления эффекта (более жёсткое отрицание).Вся фраза переводится,как
«Нет!Я тебя убью!»
217
лапой с изогнутыми,совершенно не собачьими когтями.Не
нападал,но и с места не двигался.
— Сиди тихо,— шикнул на Алессу белый волк и,вздыбив
загривок,пошёл в атаку.
Пёс секунду подумал и опал бесформенным сугробом.
Алые глаза,затухая,на прощанье сверкнули досадой.
— Ядрёна ворона!— выдохнул аватар и,обернувшись к
Алессе,сердито рявкнул.— Молодец,вредоноска!Вовек не
расплатишься пирогами за нервы!
— Арвиэль?— робко пискнула девушка,отказываясь ве-
рить собственным глазам.— Ты — аватар?
— Ай,умница!Возьми с полки пряник,— буркнул пре-
стижный капитан.Он чувствовал себя крайне неуютно —
знахарка-оборотень пожирала его столь же жадным взглядом,
как дети — леденец на палочке.
Волк принялся с очевидным интересом изучать кончик пра-
вого крыла,а точнее,крайний длинный шип,которым он и
пропорол толстенную снежную шкуру,нанеся псу увечье.Ко-
стяной нож выглядел так,словно побывал в гномьем горниле,
а когда Вилль тронул его когтем,вовсе осыпался чёрной тру-
хой.
Сердце храброго капитана стражи пропустило удар,когда
Вилль сообразил,что ему улыбалось,прокуси он собачью шею
зубами.
— Ты не вымер!— глупо хихикнула знахарка и,не со-
владав с искушением,почесала эльфа под подбородком.Уж
больно мохнатая морда была умильной!
Жёлтые глаза округлились,но предатель хвост так и захо-
дил из стороны в сторону.
— Ага,Арвиэль!— засмеялась знахарка и щёлкнула по
чёрному носу.— Значит,между нами нет разницы.Природные
инстинкты и над тобой имеют власть!
— Разница в том,что ты изменяешься физически,а для
меня это — Дар Пресветлой.
Аватар отступил на шаг и тут же стал окутываться сереб-
218 ГЛАВА 16
ристой дымкой.Алесса даже не успела углядеть сам момент
превращения.Пара мгновений,и вот уже с земли поднимает-
ся собственной персоной капитан городской стражи Арвиэль
Винтерфелл.Причём,полностью одетый,и даже с кинжалами.
Серебристые крылья спрятались за спину и исчезли.Послед-
ними изменились глаза,став из жёлтых обычными,изумруд-
ными.Вилль сложил руки на груди и насмешливо продолжил:
— И я не боюсь проснуться утром где-нибудь под кустом
с голой задницей,а потом мучительно соображать,кого съел
на ужин.Алесса,что ты пила?
Впрочем,краснеть пришлось самому — знахарка скосила
глаза на бутылочное горло,предательски торчавшее из карма-
на.
Метель утихла вновь,но видимость была на грани нуля.
Пять шагов — и непроницаемая стена,таящая возможную
опасность.Как Виллю ни жаль было девушку,вынужденную
протаптывать дорогу обоим,оставить алессину спину откры-
той он не мог,а сам держал ухо востро.Шли молча,и эльф
положил руку на знахаркино плечо,как заправский поводырь
— и для того,чтобы направлять,но,по большей части,обод-
рить.Вилля удивило и немного растрогало железное спокой-
ствие девушки,для которой вечерок сюрпризов выдался явно
не из лёгких.Он вёл Алессу домой,в тепло и безопасность.
Эльф держал оба кинжала в правой руке,прекрасно зная,что
успеет перекинуть один из клинков в левую.«Взбесивший-
ся снеговик»,как именовала его девушка,определённо был
нечистью,хоть и весьма необычной.Но главное,у него есть
физическое тело и сущность,это тело заселяющая.Серебро
справится.
Знахарка размышляла о том,что чудес на свете очень мно-
го,и не все легенды канули в небытие,а теперь и сама она
знает чужой секрет.Капитан стражи провинциального городка
— настоящая диковинка.И не так страшно попасть в домаш-
ний бестиарий неверрийского чудака-коллекционера или стать
наложником в гареме ильмарранской любительницы экзотики,
219
как угодить в лапы магов.Уж эти не упустят шанса выяснить,
чем обычный эльф отличается от собрата оборотня.Разрежут,
выпотрошат и в лучшем случае зашьют обратно для дальней-
ших опытов,вот только обязательно забудут вернуть на место
что-нибудь нужное.Так что капитан Винтерфелл находится в
гораздо худшем положении,чем она сама.
— Так ты,получается,экзотика?— припомнила скадарское
словечко Алесса.
— Если тебе хочется,можешь поставить мне алтарь и при-
носить кровавые жертвы,—ухмыльнулся Вилль,разворачивая
девушку направо.— Хотя я больше предпочитаю безудержные
оргии.Ума не приложу,почему она на тебя напала?Ты же
нечисть!
— Не-ет,Арвиэль!— довольно погладила его по руке зна-
харка.— Я — нелюдь-метаморф и ничем не хуже тебя.Теофан
сказал,что метаморфов скоро признают отдельной расой.Сам
Император указ подписал,да-да!Буду гулять по крышам...
—А я и не говорил,что хуже...Погоди,Теофан сказал?—
ехидно переспросил Вилль.— Вон оно как получается...
Следующая мысль сразила юношу наповал:если Теофан
знает,то и Берен осведомлён наверняка,но воспитанника
отчего-то просветить забыл.
Знахарка только диву давалась,как аватар ориентирует-
ся в сплошном белом мареве,густом,словно первый утренний
туман,когда солнце ещё только прикидывает,как бы половчее
растопить летучую влагу.А юный капитан распалялся.Буль-
кал,клокотал и,наконец,вскипел,да так,что Алесса спиной
чувствовала исходящие от Вилля негодование и ярость.
— Не могла эта пакость у нас завестись — из Равенны тучу
пригнало.Опять колдунишки безмозглые что-то перемудри-
ли...Послали дурака воды набрать,так он сито на коромыс-
ло навесил!Тьфу!«Решили мы с женой отобедать на травке,
извольте,господин маг,нам тучки над лужайкой разогнать!»
Тьфу!«Потерял я любимую ночную вазу,извольте отыскать!»
Тьфу!Омолаживающая магия,ха!Берен сказывал,идёт такая
220 ГЛАВА 16
раскрасавица лет восемнадцати,а пробку выдернешь — ан!
труха и посыпалась...
— Какую пробку,Арвиэль?— невинно поинтересовалась
Алесса.
— Эээ...Ну-у...Алесса,вон дом Денитры,почти при-
шли.
Метель вновь начала яриться,и они ускорили шаг.Алес-
се пришлось согнуться почти напополам,но она знала,что
ей не дадут упасть.Знахаркой-оборотнем внезапно овладело
чувство спокойствия и какой-то странной покорности.
— Маги...После Алой Волны ещё с десяток лет по всей
Неверре гуляла магическая зараза,— уже спокойнее продол-
жал эльф.— У Акима упырица жену закусала,а он потом
жену перекинувшуюся сам и...А те,кто ушёл к варварам
20
этим клятым?..Морские кочевники,надо же...Во все време-
на Неверру грабили,а теперь?Император Аристан им Фельсо-
ры
21
отщедрил,союза захотел.Я бы союзничков этих собрал
на один большой корабль,да стрелу горящую им в хвост пу-
стил.А лучше сотню...Пришли.
— Куда?— не поняла знахарка.
— Там — дверь в твои сени,а там,— кивок назад,— дом
легендарного капитана Прокопия,всегда пившего впрок.Иди
домой,Алесса.
— Идём,— кивнула знахарка.Только сейчас она сообрази-
ла,что промокшие ноги закоченели и наверняка уже покры-
лись ледяной коростой.
...Они не замечали,но снег вокруг странной пары посте-
пенно раздавался в стороны,заключая их в непроницаемое
20
Варвары — укоренившееся в Неверре название берберианцев — мор-
ских кочевников.Разбойничьи племена,чьими домами служат собствен-
ные корабли.Живут грабежами неверрийских побережий.Ныне являются
союзниками Неверрийской Империи по указу Императора Аристана I от 1
травоцвета 1430 года.
21
Фельсор — архипелаг на северо-восточном побережье Неверры.
221
кольцо...
Аватар как-то по-особому глянул на неё и,переведя взгляд
на её правую руку,решительно мотнул головой.
— Нет,Алесса,ты иди.А я найду нечисть.Если придётся,
взлечу.Понимаешь,это — мой город.Мой дом.Моё...моё
логово!Он сам сюда пришёл!И я должен защитить то,что мне
доверено.Пойми,Алесса,я не могу иначе,я таким создан.Это
— моя Истинная Сущность.
И она поняла.Пожала плечами и со вздохом произнесла:
— Надо,так иди.Придёшь после...Только пироги уже
остынут.Да,Вилль...Спасибо,что успел!
— Att avatte d’ lea!
22
— Ничего не поняла!Может,меня эльфийскому научишь?
— Учи Межрасовый,матюмачиха!— ухмыльнулся парень.
Именно так называлась целебная трава на алессиных этикет-
ках.— Это значит «тебе повезло»...Алесса,я знаю,кто ты,
а теперь и ты знаешь,кто я.Мы с тобой на равных.Твоё
решение?
— Слушай,а давай сделаем так:я сдам тебя в император-
ский зверинец — озолочусь!И тебе тепло и сытно,а я буду
сидеть на бархатных подушках и пить из золотого кубка!—
неумно пошутила знахарка,но моментально сконфузилась под
серьёзным взглядом изумрудных глаз.— Я никому не скажу,
обещаю.Даже Марте...Вилль!
Аватар недоуменно уставился на перепуганное лицо девуш-
ки,а потом ему на плечо свалилась увесистая горсть снега.
Эльф небрежно стряхнул и тут же резко оттолкнулся от земли
обеими ногами.Он обернулся уже в прыжке и приземлился на
одно колено,попутно втыкая кинжалы в снег.На том самом
месте,где он стоял мгновенье назад,теперь злобно скалился
зверь.
— Р-р-р!(А вот и я!) — сказал снежный пёс.
22
Att avatte d’ lea!(эльф) — досл.«Ты отмечена Зарёй!» или «Ты везу-
чая!»
222 ГЛАВА 16
— Ну,здорово,— вскочив на ноги,хмуро отозвался
эльф.— Алесса,иди домой!
ГЛАВА 17
Утро господина градоправителя...начиналось в общем-то
неплохо.Не сказать,что отлично,ведь его не поцеловали и
даже не принесли завтрака в постель.Традиционный омлет
с ветчиной он сам приготовил,правда,съел его тоже сам в
гордом одиночестве.Неприятности начались во время тради-
ционной послеобеденной прогулки,когда Берен решил наве-
стить воспитанника.На стук не открыл даже домосед Симеон.
Мужчина удивился и решил поискать Вилля в городе.Там-то
он и нарвался на мельника Мирона.
— Господин Грайт,когда нам ожидать делюгацию-то ма-
гическую?Ведь приветить,как подобает,надобно — хлебом
да солью,да пивом игривым,а как иначе?— оглаживая ру-
сую бороду,спрашивал мужчина,попутно прикидывая в уме,
сколько этого самого хлеба удастся продать.— Магики-то они
— гуси столичные...
Оказалось,что скоро в провинциальный город Северинг
приезжает делегация магов из Равенны числом никак не мень-
ше трёх десятков и с псами-ищейками...
Кстати,а когда у господина Винтерфелла свадебка-то?
Градоправитель любезно и сдержанно отвечал,что сведе-
ния о магах преждевременны,а свадьба будет,когда раки на
горе хором засвистят гномью плясовую,и ни один из них не
сфальшивит...
А по городу разлетелись слухи,один другому на зависть.
Многие считали,что в Северинге гуляет Дикая Охота,услы-
шав которую издалека,следует падать ниц и зажимать уши.
Жёны попрекали мужей лишней рюмочкой и стращали «охот-
223
224 ГЛАВА 17
ником на пьяниц»,а те запугивали дражайшую половину
«охотником на стеррвей».
Трудолюбивый горшечник Игнат,выдавливая палочкой
узор на очередном изделии,уверял,что некий дух Ленивый
Пельмень убивает исключительно бездельников.
Берен Грайт впечатлился,перебрал в уме тех немногих,кто
о магах был осведомлён,и отправился искать воспитанника
лично.
Караульный Геварн,на удивление трезвый,только плечами
пожимал:
— Не было капитана,господин Грайт!А сходите к госпоже
травнице,говорят,что...
Марта выхаживала горлицей и разливалась соловьём,пы-
таясь усадить Берена за стол и,не скрывая радости,щебетала,
что-де капитан Винтерфелл в полдень приходил,да с Алессой
гулять и ушёл.
— Господин правитель,вы посидите,наливочки выпейте
сливовой,а молодёжь на пирожки вскоре прибежит.Кажись,
в библиотеку они пошли,ума-разума набираются...
Арсений укоризненно качал седой головой и говорил:
— Были,были,чуть полки не поломали,стекло едва не
выбили,книгами бросались...Я понимаю,дело молодое,
но...любезничать в библиотеке,да так чувственно да пылко!
Мда...
Эртан и Ксандра наперебой угощали мужчину пивом и яб-
локами,но никак не Виллем.
Теофан выслушал молча,прицокнул языком и попытался
утихомирить праведный гнев правителя Северинга.Безрезуль-
татно,даже Иллиатар не помог...
Из слов ревмя ревущего Симеона выяснилось,что,пока тот
резался в карты на сливки,хозяин зачем-то прыгал с веником,
обиделся и ушёл на сеновал.
— И кулончик не взял!— вопил домовой,обеими лапами
обхватив сапог градоправителя.— Не хотел,чтобы я подсмат-
ривал,у-у-у!!!
225
Кот доконал Берена окончательно,и мужчина твёрдо ре-
шил...Нет,не разжаловать Вилля,а прогуляться хворости-
ной по эльфийскому заду.Плевать,что его самого перерос!
Начхать,что значком сверкает!Страж Ворот обязан поддер-
живать порядок,а не устраивать форменное безобразие!В
жизни он не поднял руки на умного и послушного воспитан-
ника,но теперь есть повод наверстать упущенное.А виноват
кто?Клятая оборотниха!До появления вредной знахарки в его
городе было спокойно,может,она беду и накликала.Девку —
пинком за ворота,а потом он расскажет Виллю о кошках,а
особенно подробно о той дряни,что знал лично.
Снегопад настиг его по дороге в караулку.Мужчина знал,
что вечером исполнительный капитан всенепременно явится
туда с инспекцией на предмет горячительных напитков.Пере-
жидать метель пришлось у Арсения и в качестве оплаты за
постой выслушивать «пожелания»,сиречь,нравоучения,как в
его времена было принято воспитывать молодёжь.
Едва ветер поутих,мужчина вырвался-таки из цепких объ-
ятий учёного старичка.Снег валил,как мука из дырявого
мешка,но идти было можно.Вьюга теперь вовсю весели-
лась в районе Ярмарочной Площади — там творилось нечто
невообразимое.Берен выхватил из трости подарочную шпагу
и отправился воспитывать молодёжь по-арсеньевски.Нечисти
Грайт не боялся.Он боялся потерять последнее близкое ему
существо.
Хохот и грохот,доносившиеся из караулки,перекрыва-
ли даже плач непогоды.Мужчина ускорил шаг.Разгильдяи
стражники,удачно спровадившие начальство на подвиги,раз-
влекались вовсю:резались в засаленные карты,пели ядрё-
ные солдацкие песни,щедро сдобренные крепким словцом и,
конечно,квасили.Даже лестницу забыли поднять,чем и по-
способствовали появлению пред свои мутные очи господина
Берена Грайта,злющего,аки шушель,чья пакость не была
оценена по достоинству.
— ЧТО!ЗДЕСЬ!ПРРОИСХОДИТ!!!
226 ГЛАВА 17
— П-поминки!— ответствовал пытавшийся вытянуться в
струнку Сатьян.— Как капитан заказывал,так и поминаем...
Эльфы-то оне...с емоциями,мда-а...
— И где этот...капитан языкатый?!!
— Пошёл в баню,— причмокнув,солидно выпустил колеч-
ко Темар.
— Какую,ядррёна воррона,баню?!!— и понеслась...речь
суровая,но справедливая,для солдатских ушей весьма доход-
чивая.
Немного понадобилось времени господину градоправителю,
чтобы подчинённые его воспитанника усовестились и раская-
лись за неподобающее поведение в столь тревожное время,и
Соррен даже вежливо испросил дозволения сходить «до вет-
ру».Делать это из люка при градоправителе он постеснялся.
— Эх,и лютует там!— ёжась,донёс он полуиспуганно-
полувосхищённо.— Прямо цельная снежная труба ажно до
самих небес,о,как!Учили меня,бывает такое,когда четыре
ветра вместе соберутся,и ну давай силушкой меряться!Такое
вот природное явление.
Темар,видя,что ураган Грайт почти развеялся,наполнил
стаканчик до самых краёв,и при этом не пролил ни капли.
— Давайте и вы с нами,а?Ну-у,как по старинке,все
ж свои!Помянуть усопших надобно,а начальник кармана не
зажал,хороший принёс,вку-усный,сладкий да терпкий аки
мёд липовый!
Хитрый дядька,сообразив,куда тропинки сбегутся,ре-
шил прикрыть любимого начальника,но Берен не зря занимал
столь высокую должность и мгновенно раскусил уловку.
— Я вам устрою поминки,я...
— Г-господин...— промямлил,поднимаясь из-за стола,
Геварн.Стражники раздались в стороны,словно увидели при-
видение.
На столе,застеленном бумагой,посреди заляпанных ста-
канов и огрызков снеди,ярко светился алый шар Индикатора
Преступлений.
227
∗ ∗ ∗
Тугой ком внутри разлетелся множеством хрустальных оскол-
ков,впившихся в желудок и сердце;и если сковывающий во-
лю страх за себя,поселившийся в первом,гнал Алессу прочь,
то тревога за Вилля,наполнившая второе,безжалостно при-
зывала остаться.Решение приняла пантера:«Уходим!Он —
воин,мы — нет!» Невидимые путы,оплетавшие ноги,лопну-
ли,и знахарка рванула прочь,да толку-то!Грудью налетев на
непроницаемую снежную «стену»,кубарем покатилась обрат-
но в круг,едва не потеряв сознание от боли и неожиданности.
Снегопад над ними почти выдохся,полностью сосредото-
чившись на свистопляске.Казалось,бесчисленные снежинки
сплелись в мельтешащий хоровод,образовавший трубу почти
до небес,выбраться из которой не представлялось возможным.
Ко всему прочему,хоровод ещё и пел,разлаженно,зато под
оглушительный барабанный бой.
— Алесса!Отпол...
Пёс прыгнул.Эльф изогнул корпус под каким-то немыс-
лимым углом,пропуская зверя в вершке от себя,и чиркнул
обеими клинками по его правому боку.
— Уходи к «стене»!— и махнул в воздухе кинжалом,объ-
ясняя неслышимые слова.Знахарка его поняла и проворно
отползла к самой границе,едва ли не касаясь «стены» из сне-
га.Над кругом сквозь полупрозрачные облака темнело небо,
и при желании можно было рассмотреть звёзды,но знахар-
ка испуганно таращилась на разодранную чуть выше колена
штанину эльфа,откуда сочилась первая кровь.Самого Вилля
рана только раззадорила,и глаза его яростно зазолотились.
Зверь,снежной шкуре которого клинки не причинили ни
малейшего вреда,повёл головой,к чему-то принюхиваясь,и
красные глаза округлились от восторга.«Вк-у-усно!!!» Они
прыгнули одновременно,но Вилль странным образом извер-
нулся в воздухе и оседлал пса,вогнав клинки ему в загривок.
Рыча,снежная тварь принялась скакать как норовистая ло-
228 ГЛАВА 17
шадь,но аватар держался.Тогда зверь решил повторить ста-
рый приём и повалился на спину.Вилль успел спрыгнуть и
застыл в своей излюбленной позе:на одном колене,клинки
— остриём в снег.От кинжалов повалил пар,будто они были
раскалены.
Алесса,подтянув колени к подбородку и заткнув пальцами
уши,наблюдала...Казалось,пёс потерял всякий интерес к
первоначальной жертве,полностью сосредоточившись на но-
вом противнике.Снежный зверь,набычив огромную белую
голову,медленно переступал передними лапами,топчась на
месте,и исподлобья сверкал на Стража полными ненависти
алыми глазами.
Эльф стоял,слегка пригнувшись и делая упор на здоро-
вую ногу,и напоминал сжатую пружину.Миг — и пружина
выстрелит.Пара странных существ сошлись сегодня ночью в
бою,из которого выйдет живым лишь победитель.
«Красивый зверрь,гибкий,ловкий...»,— одобрила панте-
ра.
Вилль думал иначе.Прыжки и кульбиты не имели смысла,
и аватар просто тянул время в ожидании внезапного озарения.
Такого противника он предположить не мог и клял собствен-
ную самоуверенность на все корки.Белый волк спугнул зверя
внезапным появлением,но сейчас тёмная тварь видела перед
собой привычную двуногую добычу,которой некуда бежать.
Снежный пёс прыгнул вновь.Вилль не стал ни уклоняться,
ни прыгать навстречу.Вместо этого он нырнул под зверя,и,
вжимая тело в снег насколько возможно,прочертил по его
брюху две глубокие борозды.Пёс взвизгнул и завалился на
бок,но тут же вскочил.
— Иди сюда!— рявкнул эльф,зная,что зверь расслы-
шит наверняка.Тот ухмыльнулся и скользнул в «стену».— К
спине,Алесса!
Девушка поняла его,скорее,по губам,слов она попросту
не расслышала.Знахарка с больше охотой уткнулась бы в
эту спину носом и зажала уши,но сделала,как велел эльф.
229
Подбежала и прижалась как можно плотнее,стремясь слиться
с единственным защитником.Сейчас и она сама — зоркие
глаза и чуткие уши,и как раз острый слух подводил обоих:
от грохота кружилась голова,а у Вилля,вдобавок,закололо в
левом глазу — верный признак начинающейся мигрени.
— Только не сейчас,Пресветлая!— бормотал эльф.
— Ой,мамочка!— вторила ему знахарка.
Так и стояли,накрепко прижавшись друг к другу,и сколь-
ко времени прошло,неизвестно...
...Огоньки в белом мареве показались знахарке
насыщенно-розовыми...В сотые доли секунды они налились
сочно-алой краской и стали чуть ближе...Знакомый громозд-
кий силуэт выплывал не спеша,слишком медленно,чтобы
быть настоящим...
«Мама...»
Вспышка леденящего ужаса носительницы кольца — и
Вилль увидел зверя глазами знахарки.Он резко обернулся,
походя отшвыривая девушку в сторону.Сам увернуться уже
не успевал,поэтому просто выставил кинжалы перед собой.
Зверь взвыл и,подмяв незадачливого охотника,грузно рух-
нул в снег.Посеребрённый гномий клинок пробил снежное
сердце.
Алесса,как пушинка,отлетела в сторону и,врезавшись в
стену боком,повалилась навзничь.Теперь девушка понима-
ла,каково пришлось несчастному скалозубу.Кряхтя и поти-
рая ушибленное плечо,она кое-как поднялась и наткнулась
взглядом на живописную конструкцию:оба противника,по-
верженные,лежали на земле.Победителем из схватки не вы-
шел никто.
Знахарка шлёпнулась перед Виллем на колени и охнула —
эльф любовался пляской мерцающих снежинок с совершенно
равнодушным видом.Поперёк его тела лежал мёртвый снеж-
ный зверь,пристроив огромную голову на плечо Стражу.
— Арвиэль?
Тот моргнул и перевёл взгляд на неё.
230 ГЛАВА 17
— Снег кончается...Алесса,ты не могла бы мне помочь?
Разожми,пожалуйста,его челюсти,а то у меня руки заняты.
Девушка чуть не взвизгнула:она только сейчас заметила,
что пёс вцепился мёртвой хваткой в правое плечо эльфа.Кое-
как пересилив страх,она потянулась к морде зверя.
— Не голыми руками!— предостерёг Страж.— У него,
похоже,слюна ядовитая...
Знахарка послушно сунула руки в рукава тулупчика и ре-
шительно ухватилась за челюсти.Напрасно,сил у девушки
явно было маловато.Стоило бы позвать на помощь,но Алессе
не хотелось оставлять раненого Вилля в обнимку с мёртвым
зверем.Почему-то ей казалось,что,стоит развернуться спи-
ной,тварь оживёт и добьёт беззащитного аватара.Знахарка
набралась сил,глубоко вздохнула и снова потянула челюсти в
разные стороны.Получается!Ещё чуть-чуть!Рывок!И башка
зверя откинулась в сторону.
—С-спасибо,—сквозь стиснутые зубы прошипел Вилль.—
А теперь — лапу.
Алесса обежала аватара кругом и увидела,что злобная
тварь успела подпустить когти ему под рёбра.Девушка ох-
нула,в голове у неё сейчас царил полный бедлам.Она тря-
сущимися руками принялась вытаскивать мокрые и скользкие
от крови когти один за другим.
— У тебя...глаза светятся,— натянуто улыбаясь,проше-
лестел эльф.—...А теперь — вместе.
Девушка поняла,послушно кивнула и уперлась в бок зве-
ря,Вилль поднажал снизу,и мёртвое тело скатилось на зем-
лю.Эльф жадно глотнул воздух и тут же закашлялся.
Алесса устроила его голову у себя на коленях и собралась
было обмахнуть платочком мокрое от снега лицо,да вовремя
вспомнила,что именно с руганью оттирала этим платочком
ранее.Ничтоже сумняшеся,тут же принялась за дело голой
ладонью,да только перепачкала лоб и щёки Стража его соб-
ственной кровью.
— Вредоноска...Теперь к пирогам прилагаются ватруш-
231
ки,— тихонько засмеялся эльф,разглядев руку девушки и
пытаясь увернуться от сомнительной ласки.
«Нужно позвать Марту»,— шепнула пантера.
Сейчас,сейчас...
— Ты как?— тревожно спросила знахарка,стараясь рас-
стегнуть тугие пуговицы воротника.Вилль держался молод-
цом,но зрачки расширились до предела,почти скрыв зелёную
радужную оболочку,да,вдобавок,он начал заметно дрожать.
— Отлично!Я его убил!..А у тебя глаза светятся...Как
фосфор.Его из рыбьего скелета получают...на побережье...
— Балда!— всхлипнула знахарка.— Он тебе плечо про-
грыз и бок порвал...Ы-ы-ы...
— Ну и что!— отчеканил Страж и тут же скривился.—
О,нет...Только не реви!Это приказ...И оставь в покое
уши...
— Хны-ы-ы...— «послушалась» Алесса,переводя взгляд
на зверя.— Вилль...Это просто снег...
Аватар тоже повернул голову.Тело странного создания тая-
ло:белая шерсть стала чёрной и опала на снег,обнажив белые
же мышцы.Они тоже почернели,равно как и ледяной костяк.
Алесса ахнула:существо имело абсолютно такое же строение
тела,как и обычная собака,но совершенно всё в ней было
сделано из снега.Взбесившийся снеговик?Минуту спустя от
загадочной твари осталась только грязная лужа,а от велико-
лепных гномьих кинжалов — оплавленные рукояти.
— Жаль!— подытожил Страж и потерял сознание.
— Арвиэль?Вилль...— шёпотом позвала Алесса,легонь-
ко похлопав его по щеке.Голова аватара безвольно мотнулась
в сторону.Девушка бережно переложила её на снег и прижала
три пальца к артерии на горле.И где знакомые толчки?
«Надо Марту позвать!» — подсказала пантера.
Сейчас,сейчас...Знахарский долг превыше всего...
Алесса ухватилась за запястье Вилля и опять потерпела
неудачу.Да что такое,в самом деле?
«Зови Марту,дурра!»
232 ГЛАВА 17
Сейчас,сейчас...Кое-как расстегнув две верхние пугови-
цы,Алесса сунула руку под куртку.Сыро и жарко...Кипя-
ток,уй!Сердце слева или справа?
«Слева,идиотка!» — истерично взвизгнула пантера.Де-
вушка судорожно зашарила по груди Вилля,но и там,и там
было тихо.Странно...А куда делось сердце?
«В рот ему подыши!— уже спокойнее посоветовала панте-
ра.— Ты знахарь или кто?Ну,как Армалина учила?»
Верно,лисица-оборотень говорила про какое-то там дыха-
ние...Второе,что ли?Или вторичное?..Или искусное?Не
важно...Главное,чтобы было оно,дыхание.
«В жизни не думала,что первым,кого поцелую,будет ка-
питан стражи эльф-аватар»,— отстранённо подумала девуш-
ка,прижимаясь губами к губам Вилля.Затем — руки на грудь
и резко нажать.И ещё,и ещё...На заляпанные кровью об-
ломки,торчащие из разорванной куртки,Алесса старалась не
смотреть.И почему Армалина говорила,что кровь у аватар
серебристая?Такая же,как у всех,алая...Зачем врала?
«Он умер,— буркнула пантера.— Умер,и его больше нет.
Уходим...»
И ты туда же!Молчать,вторичная!
«Кровь аватар — сама по себе лекарство,— устало произ-
несла пантера.—Она и с ядами справляется,и раны исцеляет.
Бери ключ,уходим...»
«Бросить его в снегу?!» — растерялась знахарка.
«Ему всё равно!— жёстко припечатала кошка.— Сейчас
набежит стража...и Гррайт!Арвиэль — его воспитанник!
Угадай,на кого подумают?Бери ключ!»
—Вилль...—совсем тихо,на ушко,тайком.Острое такое,
как у ослика или лошадки.
Алесса всхлипнула и зажала рот обеими руками,и кровь
оказалась вовсе не похожей по вкусу на храмовое вино.А
затем осторожно,чтобы не разбудить Вилля,сняла с его шеи
ключ.
«Молодец!Уходим?!»
233
— Стоять!
Гортанный окрик заставил девушку обернуться.В несколь-
ких шагах стоял Риерт,встрёпанный и в расстёгнутой куртке,
и метил в неё из арбалета.Браслет на его запястье высвечивал
«убийство».
— Эх ты,кудррить твою!— присвистнул квартерон.—
Нечисть!Алесса?!
Потом присмотрелся к распростёртому в снегу телу,и его
грубое лицо закаменело.Риерт сейчас походил на орка как
никогда — того самого,свирепого степняка,и врагом была
Алесса.
— Капитан?Капитан Винтеррфелл!Кап...Аррвилль!!!—
и остекленевшими глазами вытаращился на знахарку.— Ты...
Ты что сделала,тваррь?Ну-ка отойди!Отойди,сказал!
Дверь сеней тихонько скрипнула и на порог вышла расте-
рянно озирающаяся Марта.В новенькой голубой блузе и бе-
лом вышитом переднике — настоящая хранительница домаш-
него уюта.Посмотрела на орка с арбалетом,перевела недо-
умевающий взгляд на подругу,а затем — ей под ноги...
— Иии!!!Леська!Ты что с ним сделала?!
— Вы спятили?!— истерично заорала девушка.— Это не
я,это...
И осеклась,представив себе всю картину со стороны.От
снежного зверя ничего не осталось,а она,Алесса-оборотень,
стоит сейчас с горящими глазами и окровавленным лицом над
мёртвым Стражем Ворот.И сжимает в руке его ключ.
«Вот весь сказ!» — пискнула пантера.
— Брось ключ!
С другой стороны улицы к ней подходил запорошенный
снегом Аким,трезвый и бледный до синевы.Левой рукой он
сжимал эртанов топор,а в правой без видимых усилий держал
взведённый арбалет.
— Брось ключ!Я не промахнусь...нечисть.
Ключ от городских ворот с прощальным звяком зарылся в
снег.
234 ГЛАВА 17
∗ ∗ ∗
Рыжая кошка с ленивым интересом наблюдала за ползающей
на подоконнике ярко-лимонной бабочкой.Полусонное насеко-
мое никак не могло взять в толк,что же её разбудило на
исходе зимы и почему за окном,прикрытым ставнями,не зе-
ленеют деревья.Не предполагала она и того,что в трёх шагах
сидит маленькая хищница,для которой бабочка,что диковин-
ная мышка.
Но сейчас Мурчана была сыта,и потяжелевшее от смета-
ны брюшко упрямо тянуло свою обладательницу к полу.Кош-
ка привычно лизнула левый бок,там,где под густой корот-
кой шерстью прятался застарелый шрам.Болот Лемиш очень
неаккуратно размахивал лопатой,тишком от дочери закапы-
вая утопленных котят.
Кошка облизала губы длинным острым язычком и пере-
вела взгляд на хозяйку.Девочка сидела на табурете,поджав
под себя правую ногу и тихонько,едва на грани слышимости,
напевала:
Бяшка-бяшка,не ходи с крылечка,
Волчья стая рыщет недалече...
Спавший на лавке крупный мужчина шумно вздохнул и
перевернулся на другой бок.Радда замолчала и прислушалась
к чему-то,ведомому ей одной.Поднялась с табурета и на цы-
почках прокралась к двери.
— Радда,солнышко,ты куда собралась?— сонно спросила
с печки мать.
— Я утят посмотрю,что вчера народились,— шепнула де-
вочка и надела валенки на босу ногу.Тулуп накинула поверх
рубашонки и выскользнула за дверь так шустро,что верная
кошка едва успела шмыгнуть в щель.
Радда даже не посмотрела в сторону птичника,уверенно
шагая в кромешной темноте к входной двери.На пороге —
серебро россыпью,вместо украшений — чесночные бусы по
235
стенам развешаны.Девочка взглянула на кошку,и её глаза
тоже замерцали алым,но,мгновенье спустя,засветились ров-
ным перламутром.
Поднатужившись,малышка скинула щеколду и осторожно
высунула голову на улицу.На том самом месте,где не так
давно она беседовала с дядей Арвиллем,стояла молодая жен-
щина.Из одежды на ней были только белый сарафан,напо-
минающий ночную сорочку да венок из одуванчиков и речной
осоки,но Лесничей не было холодно.
Женщина грустно улыбнулась старой знакомой и потере-
била букет.Последние магические снежинки,тая в воздухе,
стороной обходили длинноволосую красавицу.
Радда вопросительно посмотрела на Лесничую,но та отри-
цательно качнула головой.Сейчас она была бессильна...
ЧАСТЬ 2.ПРАВО НА ВЫБОР
236
ПРОЛОГ
Что есть душа?И есть ли она у мира?
Душой Неверры эльфы называли Природную Магию.Во-
инственные степные орки считали ее Кровью,обитатели Руд-
ного Мыса — Плотью,дающей самоцветы и руды,а люди —
Силой.
Еще не успели удивиться рассвету новорожденные эльфы,
еще корпели Боги над фигурками орков и гномов,лишь за-
мышлял Триединый людей,а Неверра уже ожила.Дохнул
Творец на созданный Мир и потекла Магия по венам-рекам
и сосудам-ручейкам,сетью грунтовых вод окутала Неверру,
защищая от тех,кого люди звали демонами.
У каждой из рас есть свой Бог Создатель,но их свет-
лые чертоги находятся высоко на Небе,и далеко не каждая
просьба смертного доходит до покровителя.Земля же чувству-
ет все.Тяжело подволакивая усталые ноги,ходят старики.
«Тук-тук»,— постукивает палочка-опора.
А вот — легкий как щекотка бег ребенка,почти невесомый
шаг эльфа...
Великий Творец Мироздания создал Неверру давным-
давно и ушел,оставив под присмотром младших божеств,
каждое из которых населило ее избранным народцем.Природ-
ная Магия — прощальный Дар Творца,божественная капля
в мире смертных,защитница Неверры и ее многочисленных
обитателей.Природная магия — первоформа жизни Мира,его
Истинная Сущность.
Когда-то давно перед севом крестьяне упрашивали мать
сыру-землю подарить им хороший урожай,а любители задум-
237
238 ПРОЛОГ
чивой охоты — рыболовы носили на шее «куриного бога» из
речной гальки на удачу.В нее верили,ее просили о защите от
непогоды и о живительном летнем дожде,о богатых урожаях
и здоровом приплоде.И духов-хранителей сотворила Магия,
создала в помощь самой слабой с точки зрения природы расе
— людям.
Истинная Сущность Неверры не являляется добром или
злом — она наивна.Она не имеет права причинять вред даже
тем,кто разрушает сам Мир,лишь противится их действиям.
Со временем некоторые люди научились использовать Природ-
ную Магию и обращать слова,символы и жесты в заклятья.
Она щедро делилась с ними своим волшебством.Ей было не
жалко,все равно она велика.Велика,да,но не беспредельна.
Когда волшебники начали экспериментировать с живы-
ми существами,Магия заинтересовалась.Она пробила вы-
ходы к чародейским башням Неверры и Скадара,и появи-
лись Колодцы — Источники абсолютной,чистой Магии.К со-
жалению,существа,созданные людьми искусственно,не вы-
живали.Дольше всех продержались грифоны — полульвы-
полуптицы,и именно грифон стал символом правящей Невер-
рийской династии Эскабиан.
Скадарские чародеи не остановились на достигнутом.Им
было интересно,одинок ли Мир Неверры или же является ча-
стью чего-то грандиозного.После долгих неудачных экспери-
ментов,изрядно «выпивших» Магию,колдунам удалось про-
бить в защитной пленке Неверры дыру,крохотную и точную,
как удар иглой.Колдуны не ошиблись,миров действительно
было великое множество,а одним из ближайших оказалась
Бездна.По ту сторону Окна обитали странные темные Сущ-
ности,не наделенные плотью.Сущности,с которыми можно
было заключать взаимовыгодные сделки.В обмен на услуги,
они просили разной оплаты,но лакомым куском были души со
всем многообразием эмоций.И самыми вкусными для демонов
оказались три чувства,что правят любым Миром — Любовь,
Ненависть и Жадность.
239
Природная Магия уничтожала любые чуждые Неверре
Сущности,но и здесь хитроумные чародеи нашли выход:ес-
ли нет плоти,то ее можно создать или заимствовать,изгнав
прежнего хозяина,и населить пустое тело тем,чем выгодно.
Тогда Магия приняла единственно верное решение — она
перестала выходить на поверхность и спряталась в земных
недрах так глубоко,что никто из колдунов не мог до нее до-
браться.Единственной брешью в ее панцире,доступной лю-
дям,остался Неверрийский Колодец.
Об этом помнили эльфы,об этом знали орки и гномы,это
старались скрыть и забыть люди.
Но затворница-Магия не отвернулась от предавших ее
смертных,в конце концов,не все же они одинаковы?И у
каждого из живущих в Мире есть право на выбор...
ГЛАВА 1
«Они сошли с ума!Они все просто сошли с ума!» — верте-
лось у знахарки в голове.Девушка косилась на травницу,но
та упрямо разглядывала носки своих сапог.Алесса-оборотень,
Алесса-убийца — теперь и стражники это знают.В маленьком
городе даже спрятаться негде,и бежать — только беспомощно
трепыхаться на крючке,оттягивая неизбежное.
Хмурый,огромный и несокрушимый,как подоблачный гра-
нитный утес,Аким без видимых усилий перенес тело началь-
ника в дом и уложил в зале на стол.Немного подумав,оправил
распахнутый воротник и кое-как прикрыл рану лохмотьями
крутки,а затем отошел к двери.
Риерт сторожил возле окна,но Алессе была безразлич-
на их молчаливая слаженность.Вооружившись полотенцем,
она мазнула отрешенным взглядом мгновенно подобравшего-
ся Акима,и направилась к тумбочке,где стоял нарядный
золотисто-алый кувшинчик с водой.Дорогущий,зараза!Если
бы Вилль мог,то непременно сказал,что цвет стекла назы-
вается «Руда» и в его состав входит настоящее золото,но —
тсс!никому ни слова.И подмигнул бы заговорщически.Но
эльф молчал,и знахарка небрежно смахнула алую крышечку
на пол,где та благополучно разбилась.
Девушка заглянула в безмятежное лицо Стража.«Алесса,
а за что ты меня ненавидишь?» Вовсе нет,Вилль,отчего ты
так подумал?
— Отойди от него!
Да пошел ты,Аким!А хочешь,стреляй.Все равно в ком-
натке на чердаке прячется за зеркалом...Нет-нет,вовсе не
240
241
ожерелье из эльфийских ушек,которым в свое время Алесса
стращала капитана стражи,а крохотный пузырек с быстро-
действующим ядом.Вот и сгодилось зелье на безвыходный
случай.
Осторожно,едва касаясь кожи мокрым полотенцем,Алесса
оттерла с лица Вилля бурые разводы.Ведь так гораздо лучше,
верно?И голову удобнее положить на мягкую подушку,вот
так.Берен наверняка знает,кто такой Арвиэль Винтерфелл
на самом деле...Нет,кем был Вилль...
Нет,кто...Алесса сильнее надавила на горло эльфа,да
как заорет дурным голосом:
— Марта-а-а!Тащи аптечку и противоядия!Риерт,грей
воду!Аким,иди помогать!
Началась суматоха.Марта,непонятно отчего подвизгивая,
понеслась в сени.Риерт целых несколько секунд извлекал
смысл из выданной скороговоркой фразы,а затем еще несколь-
ко соображал,где в доме нечисти может храниться котелок.
Аким же в одно мгновение оказался рядом с девушкой.
— Что делать?— быстро спросил стражник.
— Кинжал острый?Рукав резать будешь...— пропыхтела
Алесса,расстегивая куртку Стража.
Алесса заворожено наблюдала за четкими движениями
Акима,упрямо воюющего с неподатливой телячьей кожей.На-
дежда!Южная кошка снова будет гулять по крышам,и,может
быть,иногда с ней будет ходить белый крылатый волк!Алес-
са поняла,кого она видела в небе лунными ночами.Надежда?
Девушка сморщилась и потерла лоб.Правое плечо
Вилля было похоже на...Да ни на что оно не было похо-
же.Какие-то кусочки,осколочки,клочки размякшей куртки
— и все вперемешку.Из месива торчит обломок ключицы,
а как собирать плечевой сустав,вероятно,знает только шу-
шель.Аким выжидающе смотрел на знахарку,но та,закусив
губу,пожимала плечами.Ждем воду.Сама Алесса думала.То,
что находилось внутри существа,расплавило гномью сталь,но
руки Вилля не пострадали.Левый бок кровоточил несильно:
242 ГЛАВА 1
спасла толстая кожаная куртка.Плечо зверюга почти пере-
грызла,больно,но для аватара не смертельно.Кровь аватара
— сама по себе отличное лекарство,так почему же Вилль не
лечится?«Значит,все дело в яде,— размышляла девушка,—
что ж за отрава-то такая?Только бы не магическая...» С ма-
гией знахарка-оборотень была не в ладах.
Прибежал Риерт,поставил на треть расплескавшийся коте-
лок и отошел,дуя на обожженные ладони:что дальше?Алес-
са отмахнулась от шкафоподобного квартерона,как от докуч-
ливой мухи.Коли не догадался руку полотенцем обернуть,
чем еще поможет?Вот уж верно,доверила баба зайке капусту
шинковать!
Алесса была абсолютно спокойна:орать и беситься она
будет позже,когда сумеет помочь Виллю,причем,на него
же в первую очередь и накричит.Кто просил ее спасать?Ну,
загрызли,кто б огорчился?
Может,Марта немного,и все.И зачем вообще сунулся...
может,сама бы спаслась...может,не тронули бы ее,постра-
щали немножко — и все...
Алесса в недоумении провела рукой по холодной,как мра-
мор,груди Вилля.Зачем он снял кулон?В свое время история
«чудесного спасения домового»,рассказанная в лицах,довела
знахарку до истеричного хохота,и она поняла,что деревян-
ная волчья голова служит своеобразной связью между котом
и эльфом.Правда,что это за связь,Вилль объяснять отказал-
ся,мол,так надо.«А Симка-то без хозяина развоплотится»,—
поняла девушка.Бедный Симка...Алесса пристально посмот-
рела на эльфа:на белой,как бумага,коже брови и ресницы
казались вычерченными угольком.Бедный Вилль...
Вернулась травница:в руке — аптечка,в подоле — проти-
воядия.
Обмытое плечо стало выглядеть еще хуже — все,что рань-
ше было заляпано кровью,оказалось на виду.Жутковато,ко-
нечно,но...
Девушка нервно зашевелила пальцами,пытаясь сообра-
243
зить,какое из противоядий должно помочь,и внезапно по-
чувствовала знакомый взгляд.
— Гадость...— с чувством выдохнул Вилль.
— Вилль,что чувствуешь?— заторопилась Алесса.
— Жжется...царапает...чужая...Симку...
— Конечно-конечно,сейчас позову!— успокоила его де-
вушка,щедро поливая тряпочку сонным зельем — она,ка-
жется,поняла,что нужно делать.Ощущения походили на те,
что вызывает яд листомордой шурши.
23
По телу разливается
нестерпимый жар и кажется,будто кто-то маленький въедли-
во скребет крохотной когтистой лапкой по костям.Приятного
немного,но,если вовремя выпить противоядие,то через три
дня хоть под дудочку пляши!
Вилль было прикрыл глаза,но тут же широко распахнул
их снова и в ужасе уставился на Алессу.
— Ммм!
— Успокойся,Вилль!— пыхтела девушка,с трудом удер-
живая тряпочку на лице упрямо сопротивляющегося Стра-
жа.— Проснешься — и Симка тебе будет,и все,что хочешь.
Аким,держи его!
Стражник послушно прижал начальника к столу,и тот с
удвоенным энтузиазмом забился в медвежьих объятиях.Бес-
полезно,такой и жеребца на скаку остановит да заседлает!
Аватару все же пришлось сделать вдох,и дурманное зелье
тотчас ударило в голову.
«Все будет хорошо,— успокаивала себя маленькая знахар-
ка,— только бы Грайт не пришел...»
Хоть Алесса была кошкой,а вовсе не вороной,она все же
умудрилась накаркать.Берен Грайт прилетел аки дух смерти,
с бешено горящими глазами и перекошенным лицом во главе
своего воинства из городских стражников.
23
Листомордая шурша — некрупная лесная змейка серого цвета,с мор-
дочкой,по форме напоминающей осиновый лист.
244 ГЛАВА 1
—Что с ним?!!—с порога заревел мужчина,да так,что пе-
репуганный кувшинчик скакнул следом за покойной крышкой.
Дзиньк!
— Ничего!— заверещала Алесса,чувствуя,что паника
прилетела к ней следом за ужасным градоправителем.— От-
дыхает,устал!Пошли все отсюда вон!!!
Грайт залепил ей пощечину,и Алесса в ответ треснула его
по груди кулаком.Истерить перестали одновременно,и вместе
же уставились на виновника печального столпотворения.
— Я потом все объясню,— зачастила Алесса,потирая го-
рящую щеку.-
Уведите вы своих людей,пусть только Марта останется.
Не мешайте!
— Он...поправится?— посмотрел мужчина на знахарку,
и что-то в его взгляде неудержимо тянуло ответить:«Да».
— Не знаю,не мешайте.
В последующие полтора часа Алесса занималась тем,что
применяла свои драгоценные ярмарочные зелья внутренне и
наружно,сращивала обломки костей специальным клейким
составом,кое-как штопала мышцы и кожу.Попробуйте сшить
два куска ткани,если она расползается у вас под руками?
Ерунда получится.Вот и у Алессы тоже вышло,шушель зна-
ет что.Она критическим взглядом художницы осмотрела свое
творение и тяжело вздохнула.
— Да-а,Марта,— недовольно протянула девушка.— Когда
Вилль очнется,по головке он меня точно не погладит.Только,
разве что,кулаком приласкает!
Рану от когтей на левом боку она тоже зашила,правда,го-
раздо аккуратнее.Стражники перенесли его в комнату Алес-
сы и уложили на ее же собственную кровать.Девушка усе-
лась рядом и положила руку ему на грудь:сердце билось едва
ощутимо,неровно.А затем пришел градоправитель,тихонько
притворил дверь и сказал следующее:
— Слушай меня внимательно,знахарка!О том,что ты —
оборотень,знают пока немногие...Если Арвиэль умрет —
245
узнают все.Все решат,что ты его загрызла.Знаешь,что тебя
ждет?
— Знаю,— бесцветным голосом отозвалась Алесса.
— Ворота я не открою.Понимаешь меня?
— Понимаю,но и вы...
— В нашем городе ты — чужак,а я здесь — правила,
понимаешь?
— Но я...
— Арвиэль мне как сын,и его жизнь вместо твоей — для
меня обмен неравноценный.Молчи!— повысил голос градо-
правитель.— Он тебя спас,верно?
— Я его не просила!— чуть не плача,оправдывалась
несчастная Алесса.
— Тебе Марта поверила,но против меня она не пойдет,—
угрожающе произнес Грайт.— Знаешь,что такое самосуд?
— Да вы что,с ума сошли?!— в панике завопила девуш-
ка.— Я не виновата,сами знаете!Там кинжалы под снегом
оплавлен...
— Может,я тебе поверю.И даже,— мужчина недобро
усмехнулся,— кинжалы найду.Но сначала пусть Арвиэль
твои слова подтвердит,ясно?
Твоя жизнь теперь зависит от него.
Хлопнула дверь,и убежище стало камерой для смерт-
ников.С внезапной злостью пополам с обидой девушка-
оборотень зыркнула на
Вилля.И зачем связалась с этим бестолковым эльфом,с
этим дурацким городом?Поискали неведомого зверя,доигра-
лись!
А затем кошка-память подцепила спор на диване и шутли-
вую потасовку в библиотеке.И впрямь было весело втроем.
Домовой,оборотень и эльф — та еще компания!
«А ведь он был на нашей стороне»,— сказала пантера.
«Всегда»,— подтвердила девушка.
Вилль дернул головой и нахмурился.Алесса уставилась
на него во все глаза.Что такое?Эльф что-то прошептал и
246 ГЛАВА 1
вздрогнул снова.
Знахарка похлопала его по щеке и позвала — никакой ре-
акции.Потом он завозился еще сильнее и забормотал громче.
Алесса отказывалась что-либо понимать.
— Хозя-аин!
В комнату влетел домовой,а вслед за ним по полу воло-
чился деревянный кулон,который кот нацепил себе на шею.
Обычно лоснящаяся,словно намазанная репейным маслом,
шкура Симеона выглядела,как побитая молью и временем шу-
ба.
— Ты как его нашел?— удивилась девушка.
— Искал...искал...
Симеон уселся рядом с Виллем на подушку,снял кулон
и положил обе лапы на грудь аватара.Страж бормотал все
громче и,как показалось
Алессе,отчаяннее.
— Хозяин!!!Ты слышишь?!— заорал домовой прямо в
острое ухо.-
Хозяин,проснись!Надень кулон!
— Как он проснется?— возмущенно спросила знахарка.—
Я же его усыпила!
— Ты — что?!— взвизгнул кот.— Хозя-аин!Хозяин,пусти!
Заперто!
— Что заперто?!Марта!— заорала перепуганная Алесса.
— Пусти!
Все началось,как обычно.Восходящее солнце покрывает
золотисто-розовыми бликами синеву узкой извилистой речки.
У самого берега стоит мельница.Сейчас она неподвижна —
ветра совсем нет.
Солнце поднимается медленно-медленно,лениво.Вилль
стоит на зеленом пригорке.Внизу расстилается знакомый уже
до последней травинки берег,мельница и река,а за спиной он
слышит шепот леса.
Все это принадлежит ему одному.Его мир.
Эльф отвлекся от созерцания живописной панорамы и
247
оглянулся на деревья.Вилль ждал Его.Он приходил,когда
капитан Винтерфелл был мальчиком Арвиэлем и жил как все,
с мамой,папой и сестрой.Приходил и уводил его вниз к реке,
и тогда поднимался ветер,и мельница начинала поскрипывать
своими деревянными крыльями.
— Ну,где же ты?— нетерпеливо бормочет Вилль.— Поче-
му так долго?
Солнце поднимается быстрее,от него уже исходит не теп-
ло,а жар.
Деревья переговариваются,перешептываются.Под их се-
нью укрылась от жары роса,но эльф туда не пойдет,лес —
не его царство.Вилль должен ждать — таковы правила его
сонного мира.
— Скорее,пожалуйста,скорее,— просит он.
Ветра нет,солнце почти в зените и посылает на землю
раскаленные лучи.Трава под ногами желтеет и опадает,скоро
высохнет река и сгорит мельница.Эльф пока терпит,но видит,
что кожа уже начала краснеть.
— Иди ко мне!Помоги!— кричит Вилль.
И его услышали.Из леса,перебирая тонкими ногами,вы-
ходит белоснежный единорог.Шелковая грива волочится по
траве.До леса жар еще не дошел,и на зеленых листьях се-
ребрятся капельки утренней влаги.
— Скорее!— в панике зовет Вилль.— Пожалуйста!
Единорог поднял голову и побежал,едва касаясь травы
серебряными копытцами.Он уже не успеет...Солнце раска-
лилось добела и полыхнуло жаром,свет резанул глаза так,
что эльфу пришлось зажмуриться.
Темнота.Тишина.Куда идти?Тьма рассеивается,становит-
ся светлее.
Холодное туманное утро...
Вилль метался по кровати и кричал на эльфийском.Алесса
не понимала ни единого слова,но видела,что аватар до смерти
напуган.
248 ГЛАВА 1
— Да что с ним такое?— спрашивала Марта.
— Откуда я знаю?— дрожащим голосом отвечала знахар-
ка.— Симеон,что это?
— Хозяин!Хозяин,открой!— тревожно просил кот,не
обращая на
Алессу внимания.Он забрался хозяину на живот и изо
всех кошачьих сил пытался растормошить,но пока безуспеш-
но.
Тело эльфа выгнулось дугой,а домовой кубарем скатился
на пол.
Вслед за ним упал и Вилль.
— Пусти,хозяин!
— Симка!!!
...Холодное туманное утро.Светловолосый мальчик соби-
рает ракушки на берегу Бескрайнего Океана...Скрипя чешу-
ей,из тумана неспешно выходит дракон.Красивый,коричне-
вые бока блестят влагой...На берегу лежит перевернутая
корзина...
— Беги-и!!!— кричит мальчику Вилль.
— Беги,беги!Спасай сестру!!!— вторит высокая женщина
с пронзительно-изумрудными глазами...
А куда бежать —везде огонь.Лижет покрытые солью брев-
на.Дерево пахнет водорослями — это волосы его матери.Они
тоже горят...
Полыхает весь дом,ревет,как зверь,из последних сил
защищая хозяина.
Где,куда?Повсюду лишь обгоревшие ребра зверя —он еще
стоит,тоже не хочет умирать.
— Спасите хозяина!
— Вилль!Ви-илль!
— Хозя-а-аин!Открой!
— Спаси!Спаси!— ревет дом.— Спаси сестру!!!
Запах горелого мяса...Копоть и пепел застилают глаза...
Он покрылся гарью,чернота ползет по коже,разъедая ее...
249
Симеон,где же ты?!
— Симка!!!
— Хозя-а-аин!Пусти!Открой!
Зверь падает —не устоял.Поперек тела свалилась горящая
балка,в плечо воткнулось огненное копье...
...Помогло море.Свирепый ледяной шквал обрушился на
берег,смел дом,унося с собой и запахи.Вилль остался лежать
один на берегу такого знакомого Бескрайнего Океана.
Алесса с перепугу не нашла ничего лучшего,кроме как
вылить ему на голову полный ковш воды.Эльф тут же закаш-
лялся,а Симеон перестал орать и застыл на полу меховым
ковриком.Девушка уселась рядом со
Стражем,не обращая внимания на то,что сидит,собствен-
но,в луже.
— Ч-что это было?— пробормотала Марта.
— Н-не знаю,— Алесса уставилась на трясущиеся руки.—
Так...
Ладно,иди вниз и кого-нибудь позови:пусть помогут уло-
жить его обратно.И этого с собой забери!
Марта подняла Симеона и на негнущихся ногах вышла из
комнаты,а девушка схватилась за голову.Потом пришли Те-
мар и Сатьян и переложили эльфа на кровать.С ними был
и градоправитель,который тут же вопросительно взглянул на
знахарку.Алесса гневно зыркнула в ответ,но вслух так ни-
чего и не сказала:ей на ум приходили сплошь ругательные
выражения.«Ненавижу!»
Вода действовала недолго,спустя пару часов эльф жалобно
всхлипнул,а снизу донесся тоскливый вой домового.«Пусти-
и-и!»
Девушка пыталась выведать у лежащего пластом Симео-
на про странные приступы,но тот лишь сокрушенно качал
головой.
— Не открывает!Не пускает!— бормотал кот и печально
оглядывался на выцветающий хвост — домовой начинал раз-
250 ГЛАВА 1
воплощаться.
— От тебя требуется одно — лечи!— хмуро говорил гра-
доправитель,поглаживая Вилля по волосам непривычной для
ласки рукой.— А что у него в душе,тебе знать не надо.
Арвиэль должен прийти в сознание и тогда он справится сам.
Вилль послушно сглатывал противнейшие составы,но да-
же горечь не могла привести его в чувство.На фоне пестрого
лоскутного одеяла его лицо казалось белым,как снег,и таким
же холодным было на ощупь.
«Вдруг он уже умер,а я не знаю»,— паниковала Алесса и
дрожащей рукой касалась его шеи.Жилка упрямо продолжала
биться,но девушка все равно тряслась от страха — ей начина-
ло мерещиться,что по комнате кто-то ходит.За что прокляли
аватар?Вдруг за ним кто-то пришел...Алесса безумно ози-
ралась и,схватив храмовую свечку,заливала воском углы.
Никого...
Марта твердила,что верит,да и Берен к ней прислушается
— никто не тронет!В ответ девушка глупо хихикала.Алесса
твердо решила напиться яда,если Страж умрет — гореть на
костре совсем не хотелось,лучше уж так,по-быстрому.По-
чти пять лет жизни от него бегала,и в смерти убежит — не
догонишь,не поймаешь черную кошку...
На первом этаже квартировались трое стражников и гра-
доправитель,и пантера Алесса чувствовала себя зверем,за-
гнанным в собственное логово.Охотнички...Обложили...
«Никого не бойся!»...Аким знает,
Риерт знает,Темар знает...Скоро узнают все — пробол-
таются старые пьяницы,не удержатся.
На тумбочке сиротливо жались друг к другу капитанский
значок и молчаливый без хозяина браслет с омертвевшим се-
рым камнем.Ключ от городских ворот забрал Аким.В оче-
редной раз кладя на место уже изученный до последней руны
черный браслет,девушка неловко махнула рукавом и значок
упал за тумбочку.А когда Алесса сунулась доставать беглеца,
ее рука нащупала что-то шелковистое,мягкое.Девушка по-
251
гладила пальцем свернувшееся на ладони золотистое колечко,
и оно отозвалось слабым сиянием.«Выздоровеет,подстригу!»
— решила знахарка,цепляя прядку к щепке на оконном ко-
сяке — в звездном свете она и сама мерцала,как маленькая
волшебная звезда.
Прошло три дня,и Вилль настолько ослаб,что почти пе-
рестал шевелиться и лишь тихонько постанывал.Алесса при-
вычно обтирала его лоб и грудь мокрой тряпочкой и держа-
ла за руку — больше она ничем помочь не могла.Кажется,
приходили Ксандра и знахарка Феодора.На вопрос:«Чем по-
мочь?»,девушка мотала головой — ничем.Если врожденная
магия крови не справляется,что могут сделать простые тра-
вы?Ренита долго звала Вилля на ухо,просила не бросать
Радду,обещала принести квас,куриную кулебяку...Разры-
далась и ушла,не перекинувшись с Алессой и парой слов.
Жрец Теофан ободрял,мол,не бойся,поправится,и совал ей
в руку бутылочку с всемогущей святой водой.Бутылку девуш-
ка взяла,но,едва жрец ушел,с яростью швырнула ее о стену.
Внизу заунывно стенал полупрозрачный домовой,а знахарка,
не мигая,смотрела на играющие в осколках свечные блики.
«А ведь он всегда на нашей стороне...»,—подумала Алес-
са.
«...был»,— закончила южная кошка.
Именно тогда Алесса поняла,что имел в виду эльф,говоря
о войне эмоций.В ней боролись два таких противоположных
чувства:жалость и ненависть.Жалость к умирающему у нее
на руках Виллю и ненависть к
Берену Грайту.«Проклятый мучитель!— злобно размыш-
ляла знахарка.-
Вылечи!А что я могу?Сам бы,небось,окажись в его поло-
жении,яду попросил,чтоб не мучиться.Да еще и приплатил!
Ненавижу...»
Утро четвертого дня началось как обычно,Страж вздрог-
нул и негромко застонал.«Началось!» — поняла Алесса.Она
вооружилась знакомой тряпочкой и подошла к кровати,но
252 ГЛАВА 1
встретилась взглядом с изумрудными глазами аватара.Тот ее,
похоже,не узнавал.
— Он...уже идет...
— Кто идет?— тревожно спросила девушка.Он все-таки
пришел в сознание,но явно был не в себе,и,вдобавок,дрожал
всем телом.
Хорошо это или плохо?
— Дракон...дракон...Эстель,тушить...Ведро!!!— за-
кричал вдруг
Вилль,перекатываясь головой по подушке.
— Иди сюда,здесь нет драконов!Иди ко мне!
Эльф судорожно ухватил ее за воротник и,глядя на де-
вушку безумными глазами,торопливо зашептал:
— И меч...Неси...меч...
— Я...принесу тебе меч,все,что хочешь принесу,— про-
бормотала
Алесса,одной рукой поглаживая аватара по голове,а дру-
гой пытаясь прижать его к кровати.Тот немного успокоился,
отпустил воротник и сразу обмяк.
— И...ведро...
— Хорошо,солнышко,радость моя,только успокойся,—
лепетала несчастная девушка,совсем переставая что-либо со-
ображать.— Сейчас принесу ведро.Ты постучишь по нему
мечом — тогда дракон обязательно испугается и убежит!
Вилль моргнул,и его взгляд на мгновение стал осмыслен-
ным.Он удивленно посмотрел на девушку,после чего выдал:
— Т-ты...дура?
И снова закрыл глаза,благополучно избежав гнева оскорб-
ленной до глубины души знахарки.
ГЛАВА 2
Сознание возвращалось медленно и неохотно.Сначала
несколько посветлело,затем из тумана начали выплывать
очертания смутно знакомых предметов...Стул с расшитой
зеленой подушечкой...Шкаф со светлым прямоугольным
пятном вместо снятого зеркала...Самодельный деревянный
мольберт...Где же он видел их раньше?Вилль попытался по-
вернуть голову,и правое плечо тут же пронзило раскаленным
мечом.
Аватар как можно крепче сжал челюсти и зажмурился.
— Проклятье,— прошипел он,чувствуя,как огненная вол-
на неспешно прокатывается по всему телу.— Знал бы,что
будет так плохо,лучше бы умер сразу.
— Не дождешься,— послышался голос,также знакомый
весьма смутно.
— Если бы ты умер,то плохо пришлось бы уже мне.
— Почему?— безразлично спросил эльф.
— Потому что болваны-стражники,включая твоего Грайта,
удумали,что я озверела и решила тебя сожрать!
Вилль даже забыл про боль,все-таки умудрился повернуть
голову и в недоумении уставился на источник столь странных
речей.Ну,конечно,
Алесса,кто же еще такое ляпнет!Девушка стояла у ок-
на,скрестив руки,и как-то странно на него смотрела.Тут
до Стража,наконец,дошел смысл последней фразы,и он за-
хохотал.За что и поплатился:в плечо снова добросовестно
воткнули железку — не балуй!Смех перешел в сдавленный
стон,и знахарка опрометью бросилась к кровати,проворчав
253
254 ГЛАВА 2
что-то о бестолковых буйных пациэнтах.
По лестнице тяжело затопали сапоги — видимо,на первом
этаже услышали их голоса.Спустя секунду в дверь забараба-
нили.Бурча под нос,Алесса побрела открывать,и едва успела
отскочить в сторону:ворвавшаяся в комнату честная компания
чуть не сшибла ее с ног.
— Господин Грайт!Дядька Темар!Сатьян!Аким!Марта!—
радостно восклицал юный Страж.
— Вилль!!!— хором заорали посетители.В маленькой ком-
натке сразу стало тесно и шумно.Все кричали,гомонили,по-
здравляли.Темар что-то доказывал,стуча по груди пудовым
кулаком;по щекам старого воина текли слезы.Марта вздыха-
ла,слушая его,и тоже плакала.
Потерянный Страж не успевал поворачивать ко всем голо-
ву и,похоже,вообще перестал что-либо соображать.«Они все
сбесились!» — злобно подумала Алесса — в суматохе о ней
попросту забыли.
— Хозя-а-аин!— черная тень метнулась с плеча градо-
правителя и приземлилась на подушку.Домовой обнял эльфа
лапой и трепетно ткнулся усатой мордой ему в щеку.
Тот засмеялся и погладил кота по спине:
— Тебя-то,Симка,я рад видеть в первую очередь.
Гомон как-то разом стих,все замолчали.Алесса пробра-
лась к кровати и тоже не смогла ничего сказать.Уж очень
трогательно это выглядело со стороны:бледный,чудом остав-
шийся в живых эльф и нежно прижимающийся к нему огром-
ный черный кот.Градоправитель поджал губы — он такое уже
видел раньше.
Домовой протянул Стражу кулон,и Вилль,с облегчением
вздохнув,одел его на шею.
— Хозя-аин,я без тебя совссем извелся,— гнусаво замяу-
кал Симеон.
— Я без тебя совссем не спал,я без тебя совссем не ел.
— Ну да,— вполголоса пробормотала Марта.— Гуся толь-
ко что спорол и не заметил.Да велика ли птичка?
255
— Ах-х,хозяин,— продолжал вздыхать домовой,— поче-
му ты такой безрассудный?Ты — мой дом,ты — моя жизнь.
Как страшшно,когда рушшатся стены твоего дома,ессли ты
внутри,но еще страшшнее бессильно наблюдать издалека...
Алесса хотела засмеяться —настолько нелепо звучали сло-
ва домового,но осеклась,потому что Вилль вдруг как-то ви-
новато посмотрел на кота и сказал:
— Я знаю,Симка,прости.
— Ах-х,хозяин,не я оказался с тобою рядом,не я...—
кот сокрушенно покачал черной головой и вдруг,резко повер-
нув морду к Алессе,оглушительно заорал,—Спасительница!!!
От неожиданности все,включая Вилля,вздрогнули.У
Алессы так вообще чуть душа не ушла в пятки.Зато теперь
она оказалась в своей излюбленной тарелке — в самом цен-
тре внимания.Знахарка собралась было просто выгнать всех
вон,но вдруг ей в голову пришла шальная и одновременно
коварная идея.
«Надоело бегать!»
«Поцарапаемся,мрр?»
Уперев руки в бока,она,не спеша,подошла к градоправи-
телю и грозно уставилась на него снизу вверх.
— Ну что,господин Грайт,вы довольны?Теперь не будете
меня убивать?
— Это что еще значит?— подозрительно спросил аватар.
— А то,дорогой Арвиэль,что наш уважаемый градона-
чальник поклялся,что,если я не сумею тебя вылечить,то он
всем расскажет,что я — оборотень и что это я тебя покуса-
ла,—цедя слова,Алесса медленно приближалась к Стражу.—
И что он самолично подольет масла в костер!Над твоим по-
лумертвым телом клялся,между прочим!А я заявляю,я —
метаморф,да!Не нечисть!Спросите у Теофана,если его сло-
ва для вас — не пустой звук!Я — свободная кошка Алесса,и
буду гулять,где хочу!
Девушка торжествующе улыбнулась — как завернула!И не
так еще может!Она прекрасно поняла,что теперь Вилль ее в
256 ГЛАВА 2
обиду не даст.
«Он всегда на моей стороне»!— весело думала Алесса.
«Был,есть и будет!» — мысленно провозгласила пантера.Стоя
в изголовье кровати,положив руку на крепкое плечо защитни-
ка,знахарка насмешливо смотрела на градоправителя.Алесса
кожей чувствовала исходящую от мужчины злобу,но абсо-
лютно его не боялась.Око за око,господин градоправитель,
грозить вздумали?«Вот весь сказ-сс»,— мстительно проши-
пела южная кошка.
— Это что,шутка такая глупая?— непонимающе нахму-
рился Вилль.
— Арвиэль,знаешь ведь,как ты мне дорог,— градоправи-
тель и не подумал оправдываться.— Всем нам.Может,и не
она на тебя набросилась,но вина лежит на ней.Ты сам за-
претил разгуливать по ночам в одиночку.А она ослушалась,
хотя знала,к чему это может привести.Девчонка,одна и без
оружия — чем не лакомый кусок?
— Без нее,между прочим,Ксанка Иру бы не родила!—
возразила вдруг Марта.
— Приказ есть приказ.Даже они,— кивок на притихших
стражников,— ему подчиняются.А девчонка делает,что нра-
вится ей.Если хочет жить в нашем городе,то пускай следует
и нашим правилам.Ты что,теперь должен везде за ней ходить
следом?Один раз жизнь ей спас под свою ответственность,в
другой — сам едва жизнь не отдал!Глядишь,у тебя это в
привычку...
— Но,может быть,господин Грайт,вы позволите мне отда-
вать мою жизнь за того,за кого хочу отдать ее я?— перебил
эльф и посмотрел прямо в глаза градоправителю.Тот отвел
взгляд первым,тогда и Вилль смущенно потупился и провел
рукой по лбу — он был собой крайне недоволен.
— Ладно,— буркнул мужчина,— рассказывай,что стряс-
лось...охотничек.
Вилль вздохнул и начал говорить,а Алесса глупо улы-
балась,не обращая внимания на цокающую языком Марту
257
и недовольно ворчащего Акима.Вот какую кашу сумела за-
варить,пускай теперь сами расхлебывают!Пусть все знают,
что целый год жили в одном городе с оборотнем,и ходили к
нему за целебными зельями.Бояться она никого не будет,и в
следующее полнолуние торжественно пройдется по улице,за-
драв хвост!Хотя гораздо интереснее было бы верхом на волке
прокатиться — живописная картина!Когда речь дошла до эф-
фектного появления серебряного волка,Вилль вопросительно
посмотрел на знахарку,и та ему заговорщически подмигнула.
Эльф удивленно изогнул бровь,мол,надо же,не проболталась,
и вместо слова «прилетел» произнес «прибежал».
— Вот и все,— устало закончил аватар.
— Взбесившийся снеговик из тучки?Это что за зверь та-
кой?— округлил глаза дядька Темар.Вилль лишь вздохнул,
мол,не знаю,был — да убил.
— Хек!— крякнул Сатьян.— Вон оне,ельфы-то,какие,с
емоциями,да-а...
— Алесса — спасительница!— неожиданно встал на сто-
рону знахарки черный кот.— Каждый имеет право на жизнь!
— Каждый!— эхом подтвердил эльф.
Два оборотня и один домашний дух выжидающе устави-
лись на градоправителя.
Берен Грайт невзлюбил Алессу с момента ее появления в
городе.
Слишком шумная,чересчур наглая и хамоватая девушка
явно считала себя самой незаменимой в городе личностью,а
бывший воин привык к совершенно иному типу женщин.Еще
и оборотень-науми в придачу.
Наилучшим вариантом было просто выгнать девчонку из
города,пока к ней никто не привык,только существовало одно
«но»...
...Когда он,тогда еще вовсе не градоправитель,а простой
военный,забирал из опустевшего селения эльфенка,Импера-
тор Аристан задал ему вопрос:
— Ты не боишься,что он вцепится тебе в горло?Это ведь
258 ГЛАВА 2
даже не обычный эльф.
— Может быть,— ответил тогда Берен Грайт,— но,в
первую очередь,он для меня — просто ребенок.
Глотку ему Вилль не перегрыз,но шрамы на запястье оста-
лись до сих пор.Год назад капитан Винтерфелл пожалел и
принес в город оборотня,и градоначальник не смог его осу-
дить.Каждый имеет право на жизнь...
— Каждый!— твердо сказал градоправитель.
Маленькая знахарка искренне не понимала,что за без-
молвный диалог идет между этими двумя.Все же хорошо —
зверя больше нет,Вилль не погиб,а она теперь свободна,за-
чем так хмуриться?Храбрый капитан шмыгнул носом и тихо
спросил:
— Разжалуете?
— Ну не-ет!!!— хором заорали стражники,а Темар хитро
прибавил:
— Слухай,начальник,если уж оборотня привел,так мо-
жет,к ярмарке скалозуба на цепи притащишь?Мы его под бу-
бен плясать научим!— и старый дядька оглянулся на осталь-
ных.
— Престиж!!!
∗ ∗ ∗
День желтым шариком плавно перекатывался к западу,и в
знахаркиной душе все громче мурлыкала черная кошка.Она
знала,что новая сплетня уже весенним гремящим ручейком
стремительно несется по городу,и тихо радовалась обретен-
ной свободе.И градоправитель теперь волей-неволей на ее
стороне,и Марта-травница ее любит,и пивовар
Эртан ей многим обязан — не последние ведь горожане...
Капитан стражи первым встал на ее защиту,союзник ценней-
ший!Она еще немного,конечно,посидит взаперти,пока все
не устаканится,а потом — прямиком на крышу!
— Ничего не бойся!— убедительно говорил ей Вилль.—
259
Теофан им все растолкует,обдумают неторопливо,взвесят.
Марта словечко замолвит — у нее за плечами год совместного
проживания с оборотнем имеется...
Может,водичкой святой пару раз обольют для достоверно-
сти...вилкой серебряной потыкают...
— Что?!
—...А потом опять за травами-отравами потянутся,—
невозмутимо продолжал эльф.
Идиллию нарушил Симеон,который беззастенчиво просо-
чился в комнату сквозь дверь.Вилль грозно посмотрел на
домового,но тот и не подумал смущаться.Вместо этого на-
хальный кот запрыгнул на постель и привычно положил лапки
на его плечо.
— Глянь на улицу,ххозяин,там сснегопад!
Тот даже сначала не понял,о чем толкует домовой.Алесса
среагировала быстрее и метнулась к окну.
— Вилль...
На улице был не просто снегопад,а настоящая прощаль-
ная метель — зима решила поставить точку в летописи своих
деяний.Песня зимнего ветра всегда была Виллю во сто крат
милей,нежели щебетанье птиц и звон ручьев,ведь следом за
капелью неизменно приходило лето,ведя на поводке жару и
сухоцвет.В другое время эльф-оборотень от души порадовал-
ся бы неукротимой вьюге,но только не сейчас.Он стоял по-
зади Алессы и в тревоге потирал глазок на браслете.«Сейчас,
сейчас заколет»,— вертелось у него в голове,но браслет не
спешил обжигать алым огоньком эльфийское запястье.Позже
Вилль узнает,что в метель попали и его приятель орк Эртан,
шедший в свой трактир,и градоправитель Грайт,спокойно
гуляющий по безопасным теперь улицам на пару со жрецом
Теофаном.Тем вечером вьюга много кого забросала на ули-
це снегом.Настоящая,неистовая,природная,а не магическая
подделка с ледяным псом-убийцей.Но юный Страж узнает об
этом лишь на следующий день,а сейчас он стискивал браслет
и ждал вызова.
260 ГЛАВА 2
Верный Симка забрался на подоконник и уперся носом в
стекло.Хвост черного кота нервно подрагивал в такт с биени-
ем сердца хозяина.
Наверное,они смогли бы проторчать у окна до рассве-
та,и заворожено любоваться безумной пляской снежинок,но
Вилль пошатнулся и тяжело привалился боком к стене.Засим
был неумолимо спроважен под локоток обратно в кровать и,
несмотря на слабые протесты,устроен на двух взбитых по-
душках.
Они все же не смогли заснуть тем вечером.Девушка обыс-
кала все шкафы и тумбочки,но умудрилась-таки найти колоду
карт,потертую,засаленную,перевязанную серой ниткой.Одна
строптивая «шестерка» куда-то удрала,и ее,вместе с компа-
нией из нескольких разномастных товарок,пришлось рисовать
Алессе.Временно однорукий эльф и совсем безрукий домовой
вызвались помогать,и в результате на лице Вилля появился
экзотический угольный грим.
— Шесть копий!— Алесса торжественно продемонстриро-
вала младшего козыря,ею же самой нарисованного на кар-
тоне.
— Угу,— кивнул эльф и положил на одеяло такого же,
только изрядно потрепанного.
Вьюга не затихала почти до рассвета.Перенервничавший
за хозяина Симеон плюнул и задремал прямо поверх битых
карт.
— Думаешь,все?— сросил Вилль,тщетно пытаясь сдви-
нуть увесистую тушку.
—Радуйтесь,капитан Винтерфелл,вы собственноручно от-
правили зверька из тучки обратно на небо...или еще куда-то?
Четыре дня прошло,все живы-здоровы,а наш снеговик осел
в лужу!
— Кинжалы-то как жалко!А я так надеялся,что и у ме-
ня клинки будут,хотя бы такие.Мда,похоже,никчемный я
аватар...Эх!
— Не расстраивайся.Зачем нам теперь кинжалы?Зверя ты
261
убил!
Аватар внимательно на нее посмотрел,а потом перевел
взгляд на тонкую девичью руку,ободряюще сжимавшую его
собственную кисть.
Кольцо никуда не исчезло,все так же дразнилось зеленым
глазком:«Не снимешь,не снимешь!»
— Мда-а,— повторил Вилль и почесал затылок.Двуликая
Богиня явно не считала его достойным аватаром.
∗ ∗ ∗
— Бито!— ликовал высокий звонкий голос.
— Ты смухлевала!!!— возмущался чуть хрипловатый бари-
тон.
— Ну,Вилль,получай свой заслуженный щелбан!
— Меня нельзя обижать — я болею!Ай!!!
Марта подняла взгляд наверх и привычно усмехнулась.Иг-
ра была в самом разгаре,и азартная троица вопила на весь
дом.
Днем она,чем могла,утешала опечаленного градоправите-
ля,и сливовая настойка постепенно превращалась в наливку.
Слова воспитанника действительно затронули сердце сурово-
го воина,и тот вздыхал,хмурился и пил,не забывая,однако,
закусывать ватрушками.
— Моя,говорит,жизнь!— качал головой градоправи-
тель.— А хороша наливка-то!
— Ты ж ее уже проглотил,а значит,это — выпивка!—
хохотала
Марта.— А Вилль прав.Зачем ты так с ней?Леська —
девка хорошая,а что вредничает — не беда,подрастет — по-
умнеет.Вилль это,похоже,сам лучше нее понимает.А ты
что?Загнал девочку в угол,застращал самосудом?Она же
здесь одна,и за помощью пойти не к кому...Да и я,глупая,
поверила.А если бы правда яда напилась?
262 ГЛАВА 2
— Она?!Да ни за что!Уж больно себя любит.Леська твоя
не сахарная,не растает!Не припугнул — удрала бы,а пар-
нишка умер...А ради себя она,что угодно,сделает!Что мне
оставалось?Сама же знаешь,кто он для меня...— вздохнул
грозный Берен Грайт.
— Плохо ты ее знаешь!— уверенно возразила травница.—
Не бросила бы и не удрала!
Градоправитель снова вздохнул.Родного сына он потерял
девятнадцать лет назад — мальчика спалил огонь Алой Вол-
ны,потом в его жизни появился эльфенок-аватар.Тогда еще
совсем маленький,угрюмый и вечно хмурый Арвиэль креп-
ко цеплялся за руку единственного знакомого во всем городе
человека.Берен Грайт знал,что мальчик и кот не сумеют
выжить вдвоем и просто сгинут в суматохе Большого мира,
принадлежащего людям.Теперь он вырос и в состоянии поза-
ботиться и о себе,и о тех,кто ему дорог.Чувства вины перед
наглой знахаркой градоправитель совершенно не испытывал
— всяк сверчок должен знать свой шесток,но взгляд воспи-
танника он уже не забудет никогда.«Вот дрянь,— злился
мужчина,— умудрилась-таки поссорить...»
Последние три дня были поистине ужасными.В городе су-
матоха,ростовщиков и Берту надо срочно хоронить,а у зна-
харки дома умирает Вилль.Наверняка градоправитель просто
разорвался бы на сотню крошечных Беренов Грайтов,если бы
не святой жрец.Больше недели ворота заперты,по ночам на
улицу выходить запрещено,а стража почему-то бездейству-
ет и молчит.«Капитан-то где?Прячется?» — спрашивали его
горожане,не подозревающие о том,что северингские улицы
снова безопасны,а начальник стражи прячется вовсе не по
своей воле.Теофан выслушал Берена внимательно и терпели-
во,и принялся действовать.Во главе длиннющей процессии
он обошел весь город со свечой в руке,а затем заявил,что
«больше не чувствует зла».Выдал самым недоверчивым по
бутыли со святой водой и посоветовал «плескать в подозри-
тельные хари».Мужики почему-то тут же опробовали ее на
263
своих дражайших половинах,а женщины — на уличных соба-
ках и кошках.
И мокрые визжащие бабы,и подвывающие от незаслужен-
ной обиды животные не сгорели в святом пламени — насе-
ление стало успокаиваться.Тогда двое мужчин устроили оче-
редное собрание,и
Теофан,с присущим каждому храмовнику красноречием
поведал людям «истину».
— Изничтожено отродье бесовское!— громко вещал хит-
рый жрец.-
Благословил я капитана отважного на подвиг ратный,буй-
ну голову да клинок вострый святой водою окропил!Нет боль-
ше зверя-живодера лютого,изгнан демон в Бездну огненную!
Спите спокойно да Бога-заступника славьте...
— И капитана!— раздался не совсем трезвый голос Миро-
на.Горожане воодушевленно загомонили.
— А за капитана молитесь искренне,смиренно!— про-
никновенно завыл Теофан.— Ранил его зверь богомерзкий!
С собою в Бездну и душу забрать теперь хочет!Молитесь!
За здравье тела и спасение души отчаянной,ибо если тело
бренное и сгореть может,то душа бессмертная чистая всене-
пременно ввысь вознесется!
Ажиотаж и всеобщее веселье разом поутихли,люди за-
шептались.
Градоправитель видел,как Радда вопросительно посмотре-
ла на мать.
Ксандра прижала тонкие ручки к щекам — что она теперь
мужу скажет?Сидит дома с детьми да на приятеля злится,
чего,мол,не заходит,не поздравляет...Гномка Сатина,же-
на Сидора,резко стукнула кулаком о ладонь — не помогли,не
защитили мужнины клинки...Заваленный в последнее время
работой гробовщик почесал голову и открыл было рот,но гра-
доправитель предупредил,что готов похоронить его самого,
без заступа и лопаты...
Ночью Берен Грайт снова вслушивался в тревожную ти-
264 ГЛАВА 2
шину чердака и внимательно смотрел на неподвижное полу-
прозрачное облачко — Симеон уже утратил форму и лишился
речи...Наутро в зал вошла Алесса и заявила,что чуть поз-
же Вилля можно будет навестить.Сказала,развернулась и
ушла,только черная коса свистнула.За спиной градоправите-
ля громко и протяжно зевнул домовой...Возникло безудерж-
ное желание закопать гробовщика немедля...
— Испортила она его — врать стал,изворачиваться,моя,
мол,жизнь...самостоятельный какой...охотничек...
У Марты насчет «испорченности» Вилля было свое мнение,
но градоправителю она ничего не сказала.Травница улыбну-
лась и подложила на блюдо свежеиспеченных ватрушек.
— Скучно ему у нас в городе.Вот и ищет загадки да при-
ключения на свою голову,а к Леське эти приключения так
и липнут!И снеговиков напридумывали вместе...а все-таки,
что это было?
— Теперь мы этого не узнаем!Ни зверя нет,ни кинжалов.
Арвиэль наверняка огорчился — давно ведь хотел...А ты,
Марта,права,ему у нас действительно скучно.Молчал,не
жаловался,а теперь словно проснулся.В столицу ему надо
— на службу императорскую поступать,там большой город и
жизнь совсем иная!Напишу-ка я письмо!
— Пиши,— вздохнула женщина.— А не пожалеешь?
— Пожалею,но так будет лучше.Все равно Императора
про снежного зверя оповестить надо.
— Раз надо,значит,надо!— травница вдруг усмехну-
лась.— Вилля ты пока не трогай,пускай здесь выздоравли-
вает.Не Симеон же за ним ухаживать будет?Он,похоже,щи
только у меня впервые увидел.Заморит ведь хозяина,бестол-
ковый!
Градоправитель немного похмурился для приличия,мол,
негоже это парню с девкой под одной крышей жить,но все же
согласился и отправил воспитанника на вынужденный двух-
недельный больничный.«А ведь он и правда уедет,— раз-
мышляла травница,провожая Берена Грайта.— Подумает,все
265
взвесит и уедет.А следом,наверное,и
Леська...» С одной стороны плохо,конечно.Северинг опу-
стеет без крикливой знахарки и задорного эльфа,но с дру-
гой...Жизнь — Веселый Игрок,она любит забрасывать свои
пешки в самые невероятные ситуации,и тихий сонный Се-
веринг явно не подходил для этой странной пары.Кошка и
собака — извечные враги или верные друзья.
— Ага,Алесса,получай щелбан!— торжествующе произ-
нес баритон.
— Меня нельзя обижать,я девушка!— мгновенно скук-
сился девичий голосок.
— Ну,ладно...
«А ведь они далеко не пешки,что же их ждет впереди»...
А что плетешь ты,Кружевница?
ГЛАВА 3
Первой же гостьей,ни свет,ни заря переполошившей весь
дом,оказалась малышка Радда.Едва прикорнувшие эльф и
знахарка спросонья и не сообразили,откуда грохочет:то ли
до новогоднего салюта проспать умудрились,то ли аж до ве-
сенних громов.
— Леска-а-а!!!К вам пришли!— Марта стукнула в потолок
черенком метлы,а спустя пару мгновений в дверь тихонько
поскреблись.
— Пуговка!— просиял Вилль,с трудом принимая сидя-
чее положение.У знахарки даже язык не повернулся выгнать
незваного посетителя,она и раньше замечала необычное для
парня его возраста трепетное отношение к детям всех рас.
Радда просидела у них почти до полудня.С присущей де-
тям важностью поведала о последних новостях,попотчевала
душистым свежим квасом,да так,что едва ль не из ушей тек-
ло и попросила тетю кошку отрастить хвост.В ответ Алесса
одухотворенно зашипела к полному восторгу малышки.А по-
том Радда вспомнила,что ей,собственно,еще кур покормить
надобно,рыжую кобылу Калинку проведать...Разом подхва-
тилась,сняла с подоконника Мурчану и вымелась из комнаты
так шустро,словно ее здесь и не было,а два оборотня еще
какое-то время таращились ей вслед одинаково круглыми гла-
зами.
Когда Марта сообщила эльфу о заслуженном отпуске,тот
не обрадовался и не огорчился,а лишь привычно вздохнул.
Зверь убит,оружия больше нет,и Вилль вошел в свое тради-
ционное невозмутимое состояние.Биться не с кем,подзащит-
266
267
ные горожане в безопасности и вовсю готовятся к Ярмарке,
а к семейству Хрустальных приехала многочисленная шумная
родня...Он посекундно прокручивал в голове свой первый
бой,и все больше и больше впадал в уныние.Отец бы,небось,
исплевался!
— Ну что ты машешь руками!— когда-то наставлял его
опытный аватар.— Ты же не ветряная мельница?Один точ-
ный удар или десять бестолковых,что эффективней?Пусть
люди прыгают как блохи и ревут как белые медведи,но ты —
аватар!Точность и расчетливость — минимум движений!
Вилль во время схватки и напрыгался вдоволь и нарычался
— показуха!Маленькая знахарка,описывая бой со стороны,
захлебывалась от восторга и махала руками,козочкой скакала
по комнате и натыкалась на мебель,а Вилль искренне ужа-
сался:неужели схватка смотрелась так?Алессу пугали насуп-
ленные брови Стража,и она плюхалась рядом с ним:«Болит?»
Тот энергично мотал головой,но очередную порцию вонючей
обезболивающей мази получал все равно.«Так тебе и надо,
болван!» — размышлял Вилль,пытаясь настроить себя на то,
что лечение — это самое страшное на свете мучение.
С темнотой к Алессе прилетело смутное беспокойство.Кто
знает,что ночью взбредет парню в голову?В тот же вечер
она попыталась подмешать в отвар сонное зелье,но Вилль ее
мигом раскусил и хмуро предложил отведать самой.Девуш-
ка понимала,почему эльф подозрительно обнюхивает любую
жидкость на предмет снотворного — не хочет снова оказать-
ся беспомощным.Другая особенность удивила ее несколько
больше:каждый раз,когда она брала в руки тряпку,Страж
вздрагивал и делал такое лицо,что ей невыносимо хотелось
его пожалеть.Однажды Алесса все-таки набралась храбрости
и рискнула задать мучивший ее вопрос.
— Вилль,а почему ты так испугался,когда я решила тебя
усыпить?У меня не было иного выхода!Не на живую же
шить!
—Понимаешь ли,все дело в амулете,—смущенно отозвал-
268 ГЛАВА 3
ся Вилль.— Он — посредник между Симкой и мной,некий
ключ-связь.Он становится ключом только в моих руках,а
я снял,болван!А как одеть,если спишь и ничего не чув-
ствуешь?Потом,вероятно,надобность в нем исчезнет,но не
сейчас.
Алесса смутилась — у нее появились некоторые неприят-
ные подозрения.
— А что с тобой такое было?Ты метался,кричал,звал Си-
меона и...почему,если дом рушится,надо находиться внутри
— это же бред какой-то!
— Ах,это.У домовых просто мироощущение другое.Они
— хранители внутреннего пространства,защищают свой дом
от злых сил.Можно пытаться ломать стены снаружи,тогда
домовой будет подпирать их изнутри.А у Симки дом — это я.
Мое тело — стены,а то,что внутри...,- эльф определенно
замялся.— Люди называют это душой,а мы — Истинной
Сущностью.Чувства,эмоции,желания,стремления,сомнения
и страхи.Без кулона дверь в дом была заперта,и Симка не
смог прийти мне на помощь.Он знает о моих страхах и всегда
меня спасает.
— Драконы,да?Но они же давным-давно вымерли?
— Для кого как,— невесело усмехнулся эльф.— По мне,
так очень даже живы...
Опустив глаза,знахарка потеребила кончик длинной косы.
— Значит...ты мог погибнуть из-за кулона и...из-за
меня?
— Вряд ли!Только если бы ты меня все же съела!
Сам он,конечно,вовсе не был в этом так уж уверен — в
подобные переделки Виллю еще не доводилось попадать.Он
впервые оказался в своем ночном кошмаре совсем один,без
верного защитника Симеона.
Повсюду — огонь,дым забивается в легкие,в воздухе кру-
жат густые хлопья сажи.Куда идти?Он спотыкается о трупы,
падает...
Невыносимая жара...Ледяная волна и пустынный туман-
269
ный берег...
Мельница...Солнце бросает в него сноп раскаленных
искр,и снова — дом...В конце-концов Вилль перестал по-
нимать,трещат ли стены дома или лопается его собственная
кожа.Вероятно,он бы сумел выбраться сам,но с равной ве-
роятностью мог навсегда остаться внутри семейного склепа.
Возле дома караулил огромный коричневый дракон,и сквозь
бешеный рев пламени был отчетливо слышен скрежет его че-
шуи.Каждый раз,когда эльф,собрав остатки сил,вставал и
открывал дверь,к дому вновь подкрадывалась злобная тварь,
и огненная стена отшвыривала его назад.Кошмар закончил-
ся внезапно — дверь распахнулась сама,и знакомый голос
настойчиво позвал:«Иди сюда!
Живо,ну!» И Вилль кое-как сумел собраться,дополз до
порога и мешком вывалился на улицу.
Алессу он решил лишний раз не пугать.Девушка была
довольна и счастлива,и увивалась вокруг него,как настоящая
домашняя кошка.
Знахарка-оборотень еще побаивалась выходить на улицу,
вдруг и впрямь посеребренным болтом проткнут?Слыша то-
ропливый перестук каблучков по лестнице,Вилль,усмехаясь,
откладывал книгу и ждал — он знал,что следом за Алессой
к нему придут гости.В комнату,однако,знахарка вплыва-
ла неторопливо,грациозно покачивая бедрами,присаживалась
на кровать и неизменно спрашивала:«Ну,как себя чувству-
ет господин престижный капитан?» Через пару минут в дверь
стучались,и Алесса всегда ворчала:«Ну вот,кого еще там
принесло с попутным ветром!» Ветром заносило всех,кому не
лень,и несчастная знахарка была вынуждена забросить лавку
на попечение Марты и почти весь день торчать в комнатке на
чердаке.
— Вилль,а на тебе все как на собаке заживает,да?—
спросила как-то Алесса,натирая ему плечо обезболивающей
мазью.— С утра намного хуже было!
— Да!— согласно кивнул домовой.Он всегда сидел у хо-
270 ГЛАВА 3
зяина на коленях для моральной поддержки.
— Счастливый!— завистливо вздохнула знахарка.— Я
бы такую пакость месяц затягивала...если бы вообще жи-
ва осталась!
— Да ну вас обоих!— возмутился доселе молчавший
эльф.— Я,во-первых,не собака,во-вторых,эта «пакость»
— мое плечо,а,в-третьих,процесс самозаживления повре-
жденной ткани называется регенерацией!Термин есть такой
скадарский,мудреный!
— Чего?!!
— Ре-ге-не-ра-ция!— отчетливо повторил юноша.— Тер-
мин,обозначающий...
— Чего?
— Эээ...это когда все заживает как на собаке.
— А-а!
Алесса вдруг увлеклась скадарскими словечками,и Вилль
охотно подбрасывал ей все новые и новые знания.Девушка
прилежно записывала «мудреные термины» на бумажке,а ве-
черами эльф засыпал под мерное мурчание Симеона,смешан-
ное с тихим шепотом,доносившемся с раскладушки:
— Процесс...мрр...прогресс...мрр...
Обучение привело к тому,что однажды,после очередного
«осмотра территории»,сиречь,лечения-мучения,Алесса тор-
жественно провозгласила:
— Ну,Вилль,поздравляю!Прогресс твоей дегенерации на-
лицо!
Она даже не удивилась,когда парень,дотоле сидевший
смирно,вдруг завалился на спину и дико захохотал — вон
как обрадовался,дурашка...
С точки зрения самого аватара,регенерация шла как раз
очень медленно,даже слишком.Когда то,что он поначалу
принял за яд,проникло в тело и начало действовать,сознание
просто смыло ледяной волной,и Вилль Винтерфелл на какое-
то время перестал существовать.
Прервалось дыхание,замерло сердце — Дар эльфа-
271
оборотня пытался распознать,с чем ему предстоит бороться.
Вспышка — и Алесса с тряпочкой.Вилль не мог понять,то
ли он справился с отравой сам,то ли помогли знахаркины зе-
лья — с подобной мерзостью он еще не сталкивался.Огонь,
страшный,багрово-черный,сжигал тело изнутри,в то время
как разум грызли сотни жучков-точильщиков,пытаясь уни-
чтожить Сущность прежнего хозяина и заселить в опустев-
шую оболочку своего.Ответ,казалось,назойливо жужжал у
самого уха,но поймать его никак не удавалось.«Странно,—
размышлял Вилль,— неужели кольцо надето на ту руку...
невозможно...Хотя я вполне заслужил...»
С самого детства аватар приучают к тому,что есть опре-
деленный свод правил,написанных самой Богиней.«Слушай
внимательно,Арвиэль!— назидательно говорил ему отец.—
Слушай,запоминай и выполняй!
Тогда по дороге жизни тебя поведет сама Пресветлая,а в
конце пути тебя ждут Благословенные Земли».Эльфенок слу-
шал,кивал головой,но частенько поступал по-своему.Быть
может,Двуликая Богиня уже давно повернулась к нему сто-
роной войны и отчуждения,но капитан
Винтерфелл упрямо в нее верил.Год назад он должен был,
не раздумывая,убить Алессу-оборотня или же оставить на мо-
розе,но засомневался,и этим воспользовалась Великая Кру-
жевница,любительница своевольно сплетать чужие судьбы.
Она же подтолкнула эльфа к следующей ошибке — он взял
девушку под свою ответственность.
— Ответственность,Арвиэль,очень сложная штука,—
втолковывал ему Дариэль.— Ты спас домашнего духа и те-
перь несешь за него ответственность.Скажи,ты уже умеешь
исцелять себя?
— Нет,папа,это будет приходить постепенно,с возрас-
том,— ровно,как по писаному,отвечал мальчик.
— Значит,если ты умрешь,то погибнет и он?
— Да,папа.
— Ты сейчас слишком слаб,Арвиэль,твоя жизнь — лишь
272 ГЛАВА 3
тонкий волосок в Мировой Паутине.Ты уже взял на себя
ответственность за чужую жизнь,пусть это даже «жизнь»
духа,значит,и сам должен быть осторожен вдвойне,— мерно
говорил аватар,не замечая,что сын хмурится все больше и
больше.— Ты один должен выживать за вас двоих,а это
несет определенные ограничения для твоих действий.Так как
ты поступил?
— Безответственно,но что мне оставалось?!Он бы там
долго не протянул!
— И ты не нес бы за это ответственность,— спокойно
продолжал мудрый отец.— Бери чужие жизни под свое крыло
только тогда,когда станешь по-настоящему силен и уверен
в себе,а пока — учись думать и рассуждать.Безрассудство
и безответственность — прерогатива людей,ведь их жизнь
слишком коротка,чтобы успеть чему-то научиться...
С тех пор прошло тринадцать лет,и он успел поднабраться
от людей и того,и другого,и еще много чего совершенно
«неправильного».
Правил у аватар было множество,но юный Вилль не обла-
дал никакой вековой эльфийской мудростью,и постоянно их
нарушал.Безрассудно взял под свое еще толком неокрепшее
крыло жизнь непредсказуемой девушки-оборотня,и о послед-
ствиях не задумался.Излишняя самоуверенность и безрас-
судство толкнули его и на следующий опрометчивый шаг —
поединок с неведомым хищником.«Дурак я,идиот,— корил
себя капитан Винтерфелл,— тренировки забросил,кулон не
взял и еще на что-то надеялся...» От него зависели две чу-
жие жизни,а он даже не смог как следует защитить свою.
Девушка смотрела в задорные изумрудные глаза с золоти-
стыми искрами и,конечно,не подозревала,что прячется там,
в глубине таинственной эльфийской души.Она даже не поле-
нилась ранним утром сделать вылазку в библиотеку и прита-
щить ему стопку книг,как оборотень,прекрасно понимая,что
аватар скучает взаперти.
К ее удивлению,он тут же жадно вцепился в «Словарь».
273
Целый день не выпускал из рук толстенный фолиант и даже
на известие об «осмотре территории» отозвался непривычно
покладисто:
— Ага!А это идея!— и снова уткнулся в книгу.
За «Словарем последовали “История Неверрийской Импе-
рии” и “Богослово”.Ночью Алесса имела удовольствие наблю-
дать,как пара золотистых огоньков над кроватью то сужается,
то расширяется —эльф-оборотень не нуждался в лучинке,ему
вполне хватало света заглянувших в окошко Сестры и дале-
кого Волчьего Глаза.Утром Алесса осторожно забрала книгу
у Вилля,так и заснувшего полусидя,и,поправляя сползшее
на пол одеяло,отметила,что,несмотря на бессонную ночь,
на его щеках появился первый легкий румянец.И означало
это,что очень скоро Арвиэль Винтерфелл вернется к своим
обязанностям и уйдет из комнатки на чердаке.
“Красивый!” — привычно вздохнула юная художница.
“Да и волк,мрр,ничего!” — охотно поддакнула пантера.
По лицу Вилля было заметно,что изучение “Энциклопе-
дии” явно дало результаты,только юноша не спешил делиться
выводами со знахаркой.А парень скисал с каждым часом все
больше,как позабытое на солнце молоко.Он ходил по комна-
те,разминая затекшие ноги и спину,и подолгу стоял у окна,
грустно глядя на заснеженную улицу.Из дома девушка его
пока не выпускала,боясь,что аватару может стать плохо,а
в один прекрасный день ей вдруг захотелось сделать Стражу
подарок...
В ответ на ее просьбу,Марта долго чесала затылок,а за-
тем с торжеством прищелкнула пальцами.Часовое лазанье по
шкафам наконец-то увенчалось успехом,и на свет Божий бы-
ла извлечена рубашка,кем-то когда-то отданная травнице на
починку,да так и позабытая.За годы квартирования в мар-
тином шкафу рубашка пропиталась пылью и пожелтела,да
вдобавок к уже имеющейся дырке на локте она обзавелась
новой — на груди.Моль травницы — насекомое особенное,
воспринимающее любую морилку как экзотическую приправу
274 ГЛАВА 3
к традиционному обеду.
Знахарка,однако,ничуть не растерялась и принялась за
работу.Она даже расщедрилась на свою собственную ткань,
заготовленную для летней праздничной блузы — легкую,яр-
кую,синенькую в желто-красный цветочек.Потерев лоб и на-
гнав в голову больше умных мыслей,Алесса пришила на груди
кармашек.
Рукава были явно коротковаты,но и тут находчивая Алес-
са сообразила — просто закатала их до локтя и зашила.Вилль
не заметит,да и получилось очень симпатично!Вилль ее рабо-
той явно впечатлился,потому что вслух смог сказать только
одно:
— Г-гы...
Несомненно,это было что-то очень хорошее,по-
эльфийски...
Веселенькая рубашка все чаще притягивала взгляд авата-
ра.Алесса вернула ему брюки и сапоги,но насчет остальных
предметов гардероба лишь разводила руками,мол,нету,про-
пали.Вилль даже порадовался своему скромному жалованью,
не позволившему в позапрошлом году купить хорошую каче-
ственную куртку — теплую,но тонкую,из великолепно выде-
ланной кожи.Грубая,плохо обработанная дубленка приняла
на себя первый удар собачьих клыков и когтей,тем самым
оказав своему хозяину последнюю неоценимую услугу.Засим
была безжалостно разрезана и выброшена.Пока Вилль про-
водил больше времени в горизонтальном положении,он не
переживал.При постоянных перевязках лишний раз теребить
больное плечо не стоило,но теперь,окрепнув и почти полно-
стью восстановив силы,Вилль захотел на улицу.
— Алесса,попроси для меня у гномов трубку!— сказал он
однажды утром.
— Зачем,ты же не куришь?
— Начать никогда не поздно!— Вилль поднял на знахарку
умоляющий взгляд.— Я здесь скоро со скуки помру,я не
привык так долго бездельничать!
275
— Ну,тогда...— знахарка почесала лоб,и ее тут же осе-
нило.-
Давай я принесу полено и инструменты — нарежешь себе
хоть десяток трубок.Только табака для них я тебе не дам!
Эльф немного подумал,а потом вдруг тряхнул белокурой
головой.
— Неси!Все лучше,чем плевать в потолок,— резонно
ответил Вилль.
Алесса отправилась в сарай,и по пути она представила
себе всю комичность ситуации:на ее кровати сидит эльф-
оборотень и сосредоточенно вырезает себе из полена трубку.
“Небось всю комнату стружками завалит,— подумала девуш-
ка,—Да и пускай!” Как говориться,чем бы дитя ни тешилось.
А Вилль ей сейчас как раз напоминал большого капризного
ребенка,который все время норовит подкинуть новые пробле-
мы и заботы.
Раньше пантера-оборотень никогда не чувствовала себя
одинокой.У нее была Небесная Сестра,с которой можно мыс-
ленно поговорить,а то и просто помолчать.Ей нравилось сто-
ять у открытого окна,когда ласковый весенний ветерок неж-
но гладит по щеке.Зимой она любила гулять по заснеженным
крышам,наблюдать сверху за людишками,которые и не до-
гадываются об ее присутствии.Смотреть снизу на парящее
высоко в небе крылатое создание,и грезить о полетах.Так
вот кто это был!То самое таинственное существо,которому
она так отчаянно завидовала.То самое,что недавно умирало
у нее на руках.И то самое,которое сейчас сидит на кровати
в ее комнате и собирается мастерить себе трубку!Так почему
же она не хочет его отпускать?
Привыкла,призналась сама себе Алесса,привыкла к тому,
что есть с кем поговорить перед сном,и не с молчаливой лу-
ной,а вполне осязаемым остроумным собеседником.К тому,
что каждое утро тебе улыбаются и желают здоровья.К то-
му,что ты кому-то необходима.К тому,что кто-то необходим
тебе.Привыкла...не быть одной.Алесса остановилась как
276 ГЛАВА 3
вкопанная,сраженная собственными умозаключениями.
Привыкла?За полторы-то недели?
“Да”,— припечатала южная кошка.
Хмурясь,девушка стянула с поленницы первую попавшу-
юся деревяшку.
Она понятия не имела,из какого дерева делают трубки,
да это было и неважно.“Все равно курить ему не дам!” —
решила Алесса.Назад она шла специально неторопливо,об-
думывая складывающуюся ситуацию.Надо же,северный волк
и южная пантера.Пес и кошка.Белое и черное.Лед и пламя.
“Можно продолжать до бесконечности,— размышляла девуш-
ка,— мы абсолютно противоположны друг другу.Как вышло,
что мы встретились?Неужели Великая Кружевница решила
так подшутить?”
Алесса ухватила за ручку ящичек с инструментами и оч-
нулась от раздумий:ящик был неимоверно тяжел.Девушка
положила полено и попробовала поднять его обеими руками,
но сумела оторвать от пола всего на пару ногтей.“Ладно,—
подумала знахарка,— полено я ему,так и быть,принесу.А
это пусть тащит сам.Вон у него мышцы какие,и одной ру-
кой поднимет!” Приняв,наконец,такое многотрудное решение,
Алесса побежала вверх по лестнице.“Бедненький,заждался,
поди,совсем”,— растроганно умилялась знахарка.
Но коварный Вилль,похоже,не подозревал о терзающих
девушку чувствах.Открыв дверь,Алесса в первую очередь
увидела пустую постель и остолбенела.Потом перевела взгляд
на распахнутое настежь окно и встретилась взглядом с ава-
таром — в изумрудных глазах плескался неподдельный ужас.
Строптивый пациент уже успел натянуть штаны и сапоги,и
теперь старался просунуть в рукав тесноватой рубашки боль-
ную руку.
— Солнышко,ты куда это собрался?— хреновым голосом
вопросила знахарка.— Ну-ка немедленно назад в кровать!
— Нет!— Вилль затравленно смотрел на Алессу,грозно
надвигавшуюся на него с поленом наперевес.
277
— Давай-давай,дружок,ложись,не буди во мне зверя!
— Алесса,чего это тебе неймется уложить меня в постель,
а?— вдруг спросил парень.
Девушка поперхнулась от возмущения и застыла на ме-
сте,чем хитрый Вилль и воспользовался.В мгновение ока
запрыгнул на подоконник,ухватился за него здоровой рукой и
перекинул ноги на другую сторону.
На один миг замер,упираясь ногами в стену,и легко
спрыгнул на землю.
— Свобода!
Алесса бросилась к окну.На улице Вилль все-таки умуд-
рился надеть рубашку,и теперь пытался справиться с пуго-
вицами.Похоже,холод его совершенно не смущал.Заметив
высунувшуюся на улицу девушку,эльф весело помахал ей
правой рукой,стараясь не морщиться от боли.
— Спасибо,Алесса!
— Вилль,немедленно назад!
— Ни за что!— проорал пациент.
— Арвиэль Винтерфелл!Если тебя снова погрызут — ко
мне не приходи!— пригрозила знахарка
— Отлично!Есть хотя бы шанс умереть без мучений!
— Ты — неблагодарная остроухая скотина!
— И я тебя люблю,Алесса!
Девушка зарычала и швырнула ему в голову полено,но,
разумеется,не попала.Эльф легко увернулся и поймал его
здоровой левой рукой.
— Спасибо,Алесса!Пойду мастерить себе трубку — я
очень хочу курить!
Немногочисленные прохожие замерли,жадно впитывая
каждое мгновение разворачивающегося перед ними действия.
Эльф развернулся и,насвистывая,быстрым шагом пошел
прочь от дома знахарки,люди перед ним благоговейно рас-
ступались.
Шипя,как рассерженная кошка,Алесса с грохотом закры-
ла окно и уселась на пол,обхватив колени руками.Внутри
278 ГЛАВА 3
нее все кипело.Вот гад!
Когда девушка немного успокоилась,к ней в голову при-
шла такая мысль:городские сплетницы теперь получили но-
вую животрепещущую тему для размышлений,и исчерпается
она нескоро.
∗ ∗ ∗
— У-у-у!!!— тоскливо подвывал крупный,но невероятно то-
щий волк.
Хищник брел по заснеженному лесу,с трудом передвигая
лапы — он был голоден как...зверь.Последние охоты обер-
нулись полными неудачами,и волк совсем отчаялся.Пару но-
чей назад он обнаружил пойманного в силок зайца-беляка,
тощего,как и он сам,но все равно заманчивого и,несомнен-
но,вкусного.Но не успел волк вдоволь пооблизываться да
поскалиться,как подоспела Быстрая,и добычу пришлось от-
дать ей.
Ничего не поделаешь,она — Мать Стаи,она — Тиэлле,
любимица Владыки.Прожорливая Быстрая слопала зайца це-
ликом,с костями,вылизала окровавленный снег,а затем бла-
годарно фукнула носом и,не спеша,затрусила прочь.Лю-
бимица Владыки не должна голодать!А бедному голодному
волку какой прок с этого фуканья — есть-то все равно хочет-
ся,у-у-у...Сегодня он едва не пообедал,но снова не повез-
ло.Упитанная серая ворона,так удобно примостившаяся на
нижнем суку толстенного приземистого дуба,несколько ми-
нут радовала обманчивой неподвижностью золотистые глаза
хищника.Волк прыгнул.От голода и нетерпеливости он не
рассчитал силу толчка и врезался головой в дерево,а ворона
с негодующим карканьем улетела,одарив на прощанье обид-
чика большой черно-белой плюшкой...Холодно,голодно...
У-у-у...
Прошлая Ночь Зова
24
подарила им роскошный ужин — це-
24
По-волчьи — полнолуние.
279
лых три человечьих хвоста.
25
Хвосты были крупные но почти
без крови,к тому же совсем одеревеневшие на морозе,да и
выкапывать их из-под снега пришлось долго...Тем не менее,
волки знатно попировали и ходили довольные,с маслеными
от удовольствия глазами и раздутыми как барабан животами.
Но с тех пор прошло так много времени...
Это время отразилось на внешнем и внутреннем состоянии
лесных хищников — они озлились и окончательно одичали.
Если бы Владыка не жил в деревянном кольце,они бы,несо-
мненно,туда ворвались и устроили Большую Охоту,но Белый
Волк этого делать не позволял.
Лесные хищники искренне недоумевали,отчего их Влады-
ка ходит на двух ногах и не трогает человечьи хвосты,ведь
он охотник гораздо более сильный да ловкий,чем простые
волки.Он может поймать даже летящую птицу и спастись от
быстрой колючей стрелы...
Волк уселся под мохнатой еловой лапой и облизнул нос —
запахло новым снегом.Этого еще не хватало,итак весь лес
завалило — на каждом шагу вязнешь.Посыпался первый хо-
лодный горошек,сначала медленно,и вдруг в одно мгновение
встал непроницаемой снежной стеной.Волк тяжело вздохнул.
Сейчас бы в теплую нору,да чтобы в желудке было тесно,а
под бок — волчицу,мягкую,уютную.
В белой завесе мелькнула пара раскаленных угольков.
Волк сморгнул — почудилось...
— Р-р-р...
25
Так презрительно волки называют собак.
ГЛАВА 4
Сбежавший от не в меру ретивой знахарки Вилль медленно
брел по улице.Он прекрасно понимал,что,если Алессе взбре-
дет в голову продолжить лечение,то искать она его в первую
очередь будет дома.
Сейчас эльфа мучил каверзный вопрос:куда податься?
Встречные горожане кивали ему со смесью радости и удив-
ления — как-никак,у склочной оборотнихи гостевал,не у
девушки-домохозяйки...да,вроде,шерстью не покрылся и
когтей не отрастил.Юноша привычно улыбался и кивал в от-
вет,но думал о своем.Он не совсем понимал,почему вдруг
захотел покинуть дом знахарки именно так,через окно,как
хулиганистый деревенский мальчишка,а не взрослый серьез-
ный эльф.
“Это аура алессина виновата,— нашел себе оправдание
Вилль,— в ее комнате кому хочешь голову снесет!”
Вилль воровато оглянулся,завернул за сарай и с интере-
сом уставился на край крыши.Он выбрал самую длинную
и острую,перламутром блестящую сосульку,с наслаждением
привалился горящим плечом к заманчиво-прохладной стене и,
жмурясь,откусил хрустящий кончик.
— Дядя Вилль!А вы зачем сосульку едите,снова заболее-
те!
Капитан стражи несколько смущенно посмотрел на девоч-
ку и попытался спрятать сосульку за спину,но Радда неодоб-
рительно покачала головой.
— Живот болеть будет!— серьезно вздохнула малышка.—
По крышам моя Мурчана бродит,метки оставляет...А еще
280
281
тетя ведунья гуляет.
— Ну да!— усмехнулся Вилль,представив пантеру,с пес-
нями метящую территорию.
Радда наморщила пуговичный носик и задумчиво поглади-
ла полосатую кошку.
— А знаете,дядя Вилль,я ее видела осенью...Посмот-
рела в окошко,а она на крыше сидит,луной любуется.Мне
мама не поверила,сказала,что я — выдумщица!
— Видишь ли,— осторожно подбирая слова,заговорил
эльф.— Многим проще поверить в ложь — так спокойнее.И
для многих проще солгать,чтобы успокоить...С возрастом
почему-то к этому привыкаешь,только вот...тем быстрее
начинаешь путаться,и сам перестаешь видеть разницу между
настоящим и выдумкой.
Радда снова задумалась.Вилль внимательно наблюдал за
вьющейся возле ног Мурчаной,и его приподнятое настроение
плавно катилось кошке под хвост.Сам хорош!Врал всему го-
роду,выкручивался,пытался поспеть везде и сразу.Старался
оградить Алессу от Берена,а,заручив ее в помощницы,тут
же солгал.И сам едва не погиб,и ее мог сгубить.Кто знает,
как на самом деле мог бы с ней поступить градоправитель,он
ведь человек.
—Дядя Вилль,а господин Теофан ненастоящий,он нечест-
ный!— внезапно выпалила Радда,сверкнув свинцовыми гла-
зами.— Господин Демьян свои денежки оставил тем,кто его
похоронит,а хоронили жрец да градоправитель Грайт!Вместе!
Господин Грайт с родителями Берты поделиться хочет,а госпо-
дин Теофан говорит,что Храм расписать заново придется,по-
тому как тетя Алесса — не очень человек,и в Бога-Создателя
не верит...Из столицы мастеров настоящих пригласить хо-
чет...А бертиным маме с папой что до этих росписей?Одни
они остались...овец продавать собираются...
— Не волнуйся,Радда,не бросим мы их,поддержим!—
улыбнулся дядя капитан.— Сам летом за косу возьмусь,а
тетю ведунью в телегу запрягу — сено овцам возить будет.И
282 ГЛАВА 4
тебя верхом посажу,на настоящей пантере покатаешься!А на
маминой свадьбе попросим ее на гитаре сыграть...
— Не будет свадьбы.Поссорились они...Взрослые!— де-
вочка вздохнула и с непонятной злобой прибавила,— а дядя
Зосий вовсе не плохой,меня грамоте учит...И он не стал бы
топить котят.
— Помирятся!— без особого энтузиазма пожал плечами
эльф.
— А приходите к нам в гости на квас!Уж как мама обра-
дуется...
Хотите,с тетей ведуньей,а хотите — сами,как раньше.
Маленькая забавная человечка с полосатой кошкой на ру-
ках вприпрыжку бежала по улице,а Вилль все продолжал
привычно улыбаться ей вслед.Это ведь несложно —пошутить,
развеселить кого-нибудь,доставить хоть несколько мгновений
искренней радости.Если каждый станет делиться с другими
хотя бы малой толикой своего света,то,собрав все искры вме-
сте,можно вылепить целый солнечный шар — совсем неплохо
для недолгой человеческой жизни.А для ребенка запас света
важнее во сто крат,ведь от этого зависит,каким он вступит
на свою взрослую Дорогу Жизни,и кто пойдет рядом с ним.
Он заслужил Северинг — город хрупких недолговечных
людей,сначала презираемых за слабость,затем горячо нена-
видимых за бессмысленную жестокость и законы “вражьего
логова”,а теперь ставших своими...
—Города людей беспокойные,как муравейники,и шумные,
как осиные гнезда.Мы не станем вмешиваться в их дела,—
хором повторяли старшие аватары,и мальчик кивал головой
— он знал,что родители ему не солгут.
— Ненависть,Вилль,как огонь,как пожар...Она дотла
выжигает душу,оставляя на ее месте лишь черную золу да
пепел,— говорил Берен Грайт,тогда еще вовсе не градопра-
витель,а просто единственный знакомый человек.
—Радуйтесь,капитан Винтерфелл,вы собственноручно от-
правили зверька из тучки обратно на небо!— весело мурлы-
283
кала знахарка-оборотень,маленькое забавное создание,кото-
рому Двуликая Богиня зачем-то подкинула кольцо аватар.
“Кольцо передумает,наверное,— размышлял Вилль.— Но
хотя бы она...настоящая...” Он внезапно четко осознал,
куда хочет пойти,где ему сейчас действительно будут рады.
Вскочил с алессиного полена и решительно сжал в кулаке
деревянный амулет.Возле самых его ног заклубилось смо-
лянистое облачко.Симеон превращался постепенно,сначала
из дымных завитков соткался длинный пушистый хвост,за-
тем черное тело и,наконец,голова с намертво зажатой в зу-
бах куриной ножкой.Зов хозяина сработал молниеносно,и
остальная часть птицы осталась на столе травницы.
— Хозя-аин,— жалостливо заныл домовой,— не делай так
больше!Все самое вкуссное потеря-ал!
— Тебе по природе вообще есть не положено!Тем более,
столько...
Эх ты!— эльф невольно пошатнулся,когда черный кот,
разделавшись с ножкой,запрыгнул на свое законное место —
широкое хозяйское плечо.
— Ахх,хозяин,какой ты хитрый да ловкий,— льстиво
запел подхалим и обвил хвостом шею Стража.— Как хорошо
ушел,красиво...
— Да ну тебя,Симка!Пойдем к Эртану,надо же его по-
здравить?А что может быть чуднее,чем дриадоорки,или,—
Вилль замялся,— оркодриады?
— Эльфооборотни!— услужливо подсказал Симеон.
Вилль строго посмотрел на кота.
— Ты это брось!Нашлась вторая Марта!
Он еще немного похмурился для приличия,совестя не в
меру болтливого духа,а затем подхватил памятное полено и
решительно зашагал к дому приятеля.Когда Вилль лечил-
ся,Эртан попытался было его проведать,но натолкнулся на
непреодолимую стену в виде маленькой знахарки.Посмотрев
сначала на широкую клыкастую улыбку орка,а затем — на
здоровенный бочонок пива,трепетно прижатый к его груди,
284 ГЛАВА 4
вредная Алесса сдвинула брови и вытянула указательный па-
лец в сторону двери...Больше Эртан решил не рисковать.
Вилль,еще слабый после ранения,тогда дремал,и про неудач-
ный визит друга узнал от ябеды Симеона.Эльф,конечно,здо-
рово рассердился на знахарку и не разговаривал с ней целый
час...“Вилль,у тебя горло заболело?Давай полечу!” — на-
ивно тараща голубые глаза,предложила ему девушка.От вос-
питательных мер пришлось отказаться...
Теперь он даже был рад некогда проявленному своеволию
знахарки — встреча будет приятней вдвойне.Дом орка — это
дом орка,Ксандра всегда рада друзьям мужа и не гонит их
вон.А дом пивовара — это дом пивовара,и за его дверями
ждет море восхитительного пенного напитка...А после отва-
ров дом пивовара — это...ммм!!!
С каждым шагом юный Страж веселел все больше.Встреч-
ный ветерок трепал его волосы и уносил с собой еще недавние
мрачные мысли.
Маленькая Радда умудрилась сделать то,чего не смогли ни
знахаркины постоянные оскорбления,ни обида градоправите-
ля.Так бывает,когда занозишь незаметно палец и удивляешь-
ся,отчего же больно?Заноза-то махонькая,невидная совсем,
да колючая.Капитану стражи было искренне жаль загублен-
ные человеческие жизни.Но не с детства знакомую девушку
с русыми косицами и корзиной пирожков,которая тоже ему
верила.Заноза вылетела вместе с северным ветром,и от нее
осталась лишь крохотная ранка,которую можно попросту не
замечать,пока не нарвет.
Вилль прошел мимо городского Храма и увидел статуей
замершего на пороге Теофана — тот задумчиво разглядывал
синее небо.Заметив юношу,жрец приветливо и немного снис-
ходительно улыбнулся,и снова уставился вверх.Вилль тоже
заинтересовался неведомыми небесными объектами — ничего,
только ясное солнышко да легкое облачко над лесом.“Небось,
решил,что и тучка по его святой воле развеялась!— внезап-
но зло подумал эльф.— Теперь знаков божественных ждет!”
285
Вилль зашагал прочь,так и не поздоровавшись со жрецом.
Гостеприимный дом пивовара встретил его незапертой две-
рью.Эльф,пару раз стукнув для приличия,заглянул и остол-
бенел:в некогда чистенькой и уютной комнате царил настоя-
щий бедлам.На полу валялись стаканы,подушки,игрушки,
какие-то тряпки.На столе курганом нерадивой хозяйке красо-
вались грязные простыни,а под потолком висели нанизанные
на веревку маленькие рубашки и носочки.В углу комнаты сто-
яли две детские кроватки.Ребенок,лежавший в маленькой и
плетеной из тоненьких ивовых веток,крепко спал,не обращая
никакого внимания на шум.Другой малыш стоял,держась за
дубовые прутья своей колыбели,и воинственно рычал.Эртан
с кружкой в руках скакал вокруг нее,приговаривая:
— Это корровка молоко прринесла,попрробуй!
— Крровка...— ребенок на мгновение озадачился,но тут
же запротестовал.— Пива!
— Бардак!— выдохнул Вилль,обводя взглядом захламлен-
ное помещение.
— Аррвилль!
— Рр-ого!— округлил глаза малыш:таких дядей он еще
не видел.И тут же потянул к эльфу ручки.
— Дрруг,ты ей понрравился!
— Это — она?!— ахнул Вилль и обалдело уставился на
девочку.
Он медленно подошел к кроватке и принялся внимательно
разглядывать странное дитя.Коричневатая кожа,волосы всех
оттенков осенней листвы и черные внимательные глазки явно
достались девочке от мамы-дриады,впрочем,как и миловид-
ное личико.Щечки,словно наливные яблочки с материнского
дерева Ксандры.Но сурово насупленные брови и клыки вы-
давали орочий нрав.И явно папочкина стать!Малышка уже
в полторы недели могла подниматься в кроватке,цепляясь за
прутья — орки вообще очень быстро развиваются и крепнут.
— Хорроша?— с гордостью вопросил орк.
— Просто нет слов!— искренне отозвался Вилль.
286 ГЛАВА 4
— Ррр-о-о-о!— требовательно заорала малышка и сделала
ручками хватательное движение.
— Похоже,Ирра к тебе на руки просится!Иди к дяде
Аррвиллю!— сказал Эртан и тут же,не спрашивая согла-
сия эльфа,сунул ему малышку в руки.Ира,правда,успела
прихватить из кроватки погремушку — высушенную тыковку.
Симеон с диким визгом спрыгнул на пол.
— Р-о-о?— девочка сурово ткнула Виллю под нос свою
игрушку.
— Очень красивая!— отозвался тот.Ире что-то не понра-
вилось,и она с размаху треснула его по лбу погремушкой.
— Ай!
— Рра-ха-ха-ха!— обрадовалась малышка:такой ответ ей
пришелся по вкусу.Тут Ира заметила полено,которое Вилль
продолжал держать подмышкой,бросила погремушку на пол
и потянула к нему руки.
— Р-а-а!— требовательно заорала девочка.
— Что,это?— удивился эльф.— Ну,держи!
Малышка трепетно прижала полено к себе и начала баю-
кать.
— Настоящий оррк!— довольно сказал Эртан.— Дикий,
но...— Добродушный!
Эльф засмеялся,похлопал девочку по спине и согласился
немного “понянчиться”.На предложение Эртана выпить пива,
Вилль ответил таким красноречивым взглядом,что орк тут же
усовестился нелепого вопроса и притащил целый здоровенный
бочонок.
— Как ррана?— отхлебнув изрядный глоток,поинтересо-
вался Эртан.
— Да так себе,ик,— безразлично отозвался эльф.От жад-
ности он залпом выдул целую кружку и теперь изрядно зако-
сел.Ему сейчас просто на все было начхать,а окружающий
мир казался чудесным и добрым.Плечо,конечно,сильно ныло
— Алесса не успела снять швы,почти заживший левый бок
тоже решил постонать за компанию.Да это не беда,просто
287
нужно еще немного выпить,и все пройдет.“А бок я прямо се-
годня затяну!— бесшабашно подумал аватар.— Хотя,может,
для красоты оставить?А то не уважает никто...” Напротив
сидел самый лучший на свете друг,который так хорошо его
сейчас понимал и,бесспорно,уважал.На коленях копошилось
прелестное дитя,самозабвенно играющее поленом.Эльфообо-
ротни!Ик!Ха!
—Ты дррался как зверь!До последней кррови!Ты —насто-
ящий оррк!Клянусь степью!— хлопнул себя по груди Эртан.
— Спасибо,— искренне обрадовался Вилль:в устах степ-
ных орков это было высочайшей похвалой.— Но,по счастью,
хоть последняя осталась.
Ксана-то где?Детей на тебя бросила и ушла?
— К Денне вышивать отпрравилась,а сидим мы по очерре-
ди!— гордо отозвался орк.— День я,день — она!Кстати,—
Эртан понизил голос.
— У меня лучше выходит,а она с Иррой спрравиться не
может!
— Крровка!!!
Эльф скосил глаза на малышку.Ира сидела у него на ко-
ленях и в восторге лупила поленом по столу.Вилль вдруг
представил себе,что будет с городом лет через пять:милая
девочка разберет дома по бревнышку,и раскатает стену по
колышкам.Только ворота и останутся...Внезапно ребенок
потянул носом и,сунув полено в руки эльфу,полез за стояв-
шей на столе кружкой с пивом.
— Э-э,нет,— засмеялся Вилль,— тебе еще рановато.
Он отодвинул кружку на середину стола.Ира сердито за-
сопела на обидевшего ее “дядю Аррвилля” и треснула его по
колену кулаком.
— Какой же оррк не пьет пива?— удивился Эртан.— Дай
ей.
— Но...
— Дай,говоррю!Все рравно потом в чулан залезет,прроб-
ку вышибет — трреть бочонка выпьет,остальное рразольет.
288 ГЛАВА 4
Убыток!
Окончательно оторопевший Вилль молча подвинул девочке
кружку.Та обхватила ее обеими руками и в несколько глотков
осушила.
— Рр-ха!— выдохнула Ира и хлопнула по столу пустой
кружкой.Та раскололась на части.
Орк расхохотался — он тоже любил так делать,да жена
не позволяла,мол,зачем посуду портить?А с ребенка что
возьмешь?Орк Эртан искренне гордился своей дочерью — вся
в папочку!
— Да-а,— протянул Арвиэль.— Повезло Кусаю,что во-
время исчез,а то несдобровать бы ему сейчас было...Стоп!
∗ ∗ ∗
Домой они отправились уже в потемках — юный эльф и его
верный домовой,правда,уже без третьего спутника,полена.
Оно нашло свою нишу в доме орка.Маленькая Ира не поже-
лала расстаться с игрушкой,и добрый дядя Аррвилль,конеч-
но же,не посмел отказать ребенку.“Я Ирре из него палицу
сделаю”,— сказал,прощаясь,Эртан.От себя он отжаловал
эльфу куртку.“А то ходишь в ррубахе,как брродяга какой!”
Куртку орк и вернувшаяся из гостей Ксана искали очень
долго,большинство на эльфе скорее смотрелись как плащ.
Наконец,из недр пронафталиненного шкафа они выудили кур-
точку,которую орк носил лет в пятнадцать.Вот она пришлась
Виллю почти впору,только рукава немного подрезали.Кса-
на,когда вернулась и увидела за столом нежданного гостя,
заахала,заохала и запричитала.Ах,бедненький,ох,несчаст-
ненький,тебе больно,наверное,но добрая Ксана сейчас помо-
жет.Эльф,скорее не бедненький,а пьяненький,захохотал и
от помощи отказался.В конечном итоге Ксана настояла сде-
лать для руки перевязь,и против этого Вилль не возражал.
Правда,ему пришлось терпеть пять минут счастливого сопе-
ния,а потом еще пять — копания в волосах.Что поделать,
289
кружевница!
Сейчас протрезвевший Вилль чувствовал себя уже не так
прекрасно и мысленно благодарил Ксандру за перевязь — хотя
бы есть,куда пристроить ноющую руку.
— Так идем или нет?— уже в который раз спросил Вилль.
— Лечить опять будет!
— Будет,— уныло протянул аватар.— Только поговорить
мне больше не с кем.Беспокоят меня эти собаки,а с ней
как-то привычнее,что ли...
— А давай,хозяин,поступим так.Ляжем спать,а утром
посмотрим:ясно — пойдем,пасмурно — не пойдем!— мудро
рассудил черный кот.
— А что,хорошая идея!
Однако,добраться до родной двери им пока было не суж-
дено.Дело в том,что Великая Кружевница снова взялась
за подопечных.Год назад она познакомила эльфа и девушку-
оборотня,проследила за тем,чтобы
Вилль отнес ее к Марте,и на этом успокоилась.Судьбе
казалось,что дальше все пойдет как по маслу и без ее вме-
шательства.Одиннадцать дней назад она вновь решила по-
интересоваться,как у них идут дела,и в ужасе всплеснула
руками.Как же так,нить жизни эльфа снова рвется?Нить
Алессы пока еще держала ее,но с трудом.Справится ли?
Кружевница присмотрелась внимательней и поняла,что да,
удержит.С Привратницей она была не в ладах,так как пре-
красно знала,что у жадной Смерти просить бесполезно.По-
этому предприимчивая Кружевница подхватила пышные юбки
и побежала к совершенно иному Богу.
— Вилль,погоди-ка!— знакомый хрипловатый голос заста-
вил эльфа обернуться.
— Сидор?
— Ф-фух,ну и быстроногий же ты,сынок,— тяжело пере-
водя дыхание,одобрил гном.— Я ж за тобой невесть сколько
бегу,да все угнаться никак не могу!
Юноша улыбнулся.Сидор,как и все гномы,был маленько-
290 ГЛАВА 4
го роста,а
Вилль,как все эльфы — высокого,при чем же здесь быст-
рые ноги?Все дело в их длине!
— Пойдем ко мне в кузню,Вилль,потолковать кое о чем
надобно.
— Ты из-за кинжалов,да?— сразу погрустнел Страж.—
Прости,что не уберег!
— Ты бы себя лучше берег!— сердито ответил Сидор.—
А кинжалы,пес с ними!
Вилль из уважения к почтенному возрасту гнома (а тому
уже перевалило за две сотни лет),пытался идти как можно
медленнее,но Сидор все равно поспевал еле-еле.То время,за
которое они добрели (а для кого-то — добежали) до кузни,по-
казалось несчастному эльфу вечностью.Симка,свесив лапы,
задремал у него на плече.
В помещении кузни было жарко и душновато.Вилль огля-
делся,прикидывая,куда бы сесть,и,в конце концов,устро-
ился на столе,вежливо потеснив щипцы и молоток.
— Вот что,сынок,слушай меня внимательно,— степенно
проговорил гном.
Эльф против воли поморщился.Да,похоже,для того,что-
бы избавиться от намертво прилипшего “сынка”,пары-тройки
шрамов будет маловато!Может,бороду накладную купить или
щекой к печной заслонке приложиться покрепче?Глядишь,то-
гда и зауважают!
— Сон мне был вещий,— продолжал между тем Сидор,—
аккурат в ту ночь,когда ты со зверем дрался.Пришел ко мне,
значит,Хозяин Железной Горы,и говорит:“Если нити сплете-
ны крепко,то одна другую удержит,да только игла сломалась.
А нить без иголки что может?Сделай иглу,ибо шить ей еще,
да шить.” Не понял я тогда слов странных,да и позабыл.А
опосля жена прибежала,стоит,мычит,кулаком по столу сту-
чит.Я воды-то в кружку набрал,да и в рожу ей выплеснул,
гляжу,успокоилась.Все,говорит,убили капитана нашего,за-
драл зверь поганый.У Марты,говорит,лежит,помирает.Я
291
— бегом туда,а в лавке стража толчется,ругается,да Бе-
рен кулаком потрясает:“Я те похороню,мол,нас с тобой еще
переживет!”
— Так и сказал?— сконфузился Вилль.
— Так,так.И тут смекнул я про нитки эти:ты сражался
— ранили,Леська тебя врачует — на этом свете держит,а
кинжалам-то каюк пришел!Так что...— гном полез в ящик,
вытащил оттуда узкий продолговатый сверток и положил на
стол рядом со Стражем.— Держи-ка свою иголку,да не одну,
а две!
Эльф,все еще мало,что понимая,развернул тряпицу и
ахнул.Сабли!В два локтя длиной,слегка изогнутые,острые
— потрясающие сабли!
Они походили на недавно погибшие кинжалы:по темной
стали вьется серебряная руническая гравировка,полярный
волк сторожит у черной рукояти.Концы фигурной крестовины
загибаются вверх полумесяцем,а посередине сверкают камни,
да только не изумруды,а рубин и сапфир.
Огненно-алый рубин и льдисто-синий сапфир...Неужели
заговорят?
Вилль замер и прислушался.
— Ну как,хороши?— по привычке спросил гном.
— Сид,я...— и больше ничего не смог сказать.Эльф по-
смотрел на бородатого кузнеца:тот самодовольно поглаживал
рыжую бороду — угодил.
—Давай,нитка,шей и не рвись.И иголок чтоб мне больше
не ломал!— погрозил пальцем Сидор.— Что ж за капитан
такой без оружия?
— Сид,а можно я дам им имена?
— Валяй!
— Я назову вас Лед и Пламя,— обращаясь к клинкам,
сказал эльф.
— Хорошие имена,простые,да сильные!— одобрил
гном.— А вот сталь — не простая.Был у меня меч один,
старый-престарый,здоровенный!С Рудного Мыса привез,от
292 ГЛАВА 4
отца памятка осталась.
Сколько столетий ему было — неведомо,может,им еще
против скадарцев кто рубился.А отец мне наказ дал такой,
мол,не продавай никому,пока тебе не скажут.Пытался я,
пытался,прости,папа...да прятался он.Я только кому пока-
зать хочу — глядь,и нету.Уходит купец — да вот же лежит,
посмеивается.А как Хозяин пришел,так сразу ясно стало,
для кого он предназначен был.В сабли решил перековать,те-
бе они по сердцу.А волшебство — оно и есть волшебство,что
меч,что сабли,что зубочистка...
Вилль слушал,и его улыбка становилась все шире.Виде-
ние грозной
Зубочистки-Убийцы-Мух в колпачке стало последней кап-
лей,и эльф захохотал так,что едва не навернулся со сто-
ла.Дожили!Фамильное кольцо носит человечка-оборотень,а
именные Тай-Кхаэ» лисс выковал гном по просьбе бога Гель-
фера...Что дальше,Пресветлая?
Недоумевающий Симеон в тревоге посмотрел на кузнеца
— хозяин сошел с ума?
— Голову ты мне не принес,так что ножны старые возь-
мешь,подправил я их,— добродушно проворчал Сидор.—
Чай,не Император я — товаром разбрасываться...Эээ...Те-
бя Леська-то,часом,не цопнула?
ГЛАВА 5
Вилль не мог расстаться с клинками полночи:устроив сабли
на коленях,разговаривал с ними и тихо радовался,слушая
лаконичные ответы Льда и ехидные замечания Пламени.Свои
собственные,заслужил!
Второй шаг к совершеннолетию сделан,осталось дождать-
ся Тай-Линн,и тогда Арвиэль Винтерфелл может с гордостью
назвать себя полноценным аватаром,мужчиной и защитником.
— Ты,хозяин,попробуй ими в печке пошурудить!— шут-
ливо предложил Симка.
Добрый ласковый хозяин в ответ на это запустил в кота
сапогом.
Домовой опасался,что эльф возьмет с собой клинки и в
постель вместо него,верного Симеона,но,по счастью,напрас-
но.Черный кот занял свое законное место на груди хозяина,
сабли устроились на ночлег под подушкой.
Утро выдалось смешанным — не пасмурно и не ясно.Солн-
це то показывалось,то пряталось за набегающие тучки,и
словно лукаво подмигивало — сам решай!И Вилль решил.Он
стряхнул пирующую моль с воротника старой куртки,сунул
сабли в ножны и пошел к стене.
Северингский лес — родина дубов в три обхвата и вы-
соченных корабельных сосен,деликатно уступающих редкие
прогалины кустарнику да худеньким северным березкам.Мир
за стеной — вотчина Тиэлле.
Арвиэль знавал ее голопузым звонким щенком с тонким,
вечно дрожащим хвостиком и клыкастой улыбкой до ушей.
Четыре года спустя Белый Волк дал заматеревшей волчице
293
294 ГЛАВА 5
заслуженное имя,и она стала Матерью Стаи.
Быстрая...Неподкупная преданность,помноженная на
звериную силу и ярость.
Вилль надеялся отыскать в лесу подтверждение догадки,
и сейчас он с удвоенным энтузиазмом размышлял о беспри-
чинно исчезнувших псах.С удвоенным,потому что это бы-
ло проблемой первой важности,и,к тому же,едва в память
вторгались голубые глаза и насмешливая полуулыбка,как на-
чинала ныть рана.Швы цеплялись за разболтавшийся ночью
бинт,и причитания искалеченного плеча отдавались в висках
нудным звоном.
Солнце в очередной раз выбралось из укрытия и освети-
ла идущую навстречу Стражу пару.Маленькая Радда едва
доставала Зосию до пояса,и мужчина двигался медленным,
несколько судорожным шагом,словно внезапно охромел на
обе ноги.Почуяв охотника,плечо эльфа-оборотня отчаянно
завыло,а Вилль разозлился.
Девочка,выпустив руку Зосия,подобрала юбку до колен и
вприпрыжку поскакала к эльфу,весело горланя на ходу:
— Дядя Ви-и-илль,я лошадью править научила-а-ась!—
подбежав вплотную,красуясь,притопнула новенькими мягки-
ми сапогами.— А мы в подлеске волка нашли дохлого.Здоро-
овый аки медведь!Шубка мне будет,как у мамы!
Арвиэль молча улыбнулся девочке и перевел мигом потем-
невшие глаза на охотника.
— Да не в капкане нашли!Глотку ему подрал кто-то и со-
всем недавно.Еще воронье поклевать не успело.А вас с почи-
ном,господин капитан!— Зосий метнул на его плечо красно-
речивый взгляд,в котором читалось:«Чего ж,не сдох,щенок?
Ай,не уважил...»
Эльф вернул ему улыбку,сочащуюся изысканным ядом
тропической гидры.
— Благодарю,господин охотник!Вы бы капканы-то свои
прибрали,а то,не ровен час,столичники приедут да птичек
лесных послушать захотят.Они ж,маги,во гневе огнешарами
295
стрелять шибко любят!
И мужчины,сохраняя лучезарные мины при хмурой по-
годе,засим распрощались.Дум у Вилля мигом прибавилось,
и он пошел медленней.С какого перепоя бирюк Зосий вдруг
решил заменить отца чужому ребенку?
Странно,и это факт!Да и Радда не особо огорчилась вне-
запной распре.Ренита позволяет бывшему жениху обучать
дочь верховой езде.
И,ядрена ворона,кто задрал волка?
Двадцать второе вьюжня ознаменовалось первой в новом
сезоне оттепелью,подтопившей снег на крышах и превратив-
шей иней на городской стене в то,что невежды любят выти-
рать о занавеску.Именно такие ассоциации возникли у брезг-
ливо сморщившегося аватара.Весна уже не за горами...На
юге плещутся в первых лужах воспрянувшие духом воробьи,
в средней полосе проклюнулись подснежники.
Вилль собирался выйти через ворота,как всякий уважа-
ющий себя культурный горожанин,но одно только действие
Риерта больно ужалило негодованием и беспомощной обидой.
Квартерон,расслабленно сидевший на чурбаке нога на ногу,
выудил из кармана флягу и с удовольствием отхлебнул,а за-
тем перебросил «сугревающее зелье» напарнику Климу.
Капитана,стоявшего в пятидесяти шагах под прикрытием
пушисто-белой вишни они не заметили.Эльф развернулся и
пошел восвояси.Жизнь городка воистину вернулась на круги
своя.Словно не появились среди сосен три новых холмика,
будто не скулил от страха запертый в собственной комнате
маленький оборотень.Бриенна не сошла с ума,все в поряд-
ке.А следующим капитаном стражи выбрали бы Акима или
Темара,как самых рассудительных.
Аватар шикнул на полусонных ворон,дремавших за эрта-
новой пивоварней,и достал с поленницы бревнышко поуве-
ститей.Прислонил к стене и — оп!с разбегу взял неприступ-
ную для остальных горожан оскаленную вертикаль.Подтя-
нувшись на руках,легко перекинул через колья гибкое тело.
296 ГЛАВА 5
Даже Алесса не додумалась до такого простого способа,а ведь
смогла бы...Попытки с...цатой.
Лес.Его стихия.Его помощник и покровитель.Лес,в кото-
ром живет волчица Быстрая,которая не предаст и не солжет.
Та,что,склонившись,из уважения зовет аватара Владыкой и
при этом прячет хитрый блеск янтарных глаз.
Вилль очнулся от воспоминаний только в лесу и понял,что
ему стало легче.Не дымный угар и запахи домашней скоти-
ны заполнили легкие,но ароматы хвои и свежего снега.Да
и боль поутихла,лишь изредка лениво тыкала затупленной
спицей куда-то в районе лопатки — просто,чтобы не забывал.
Он оглянулся:зашел еще совсем недалеко,за черной паути-
ной обнаженного кустарника виднеются стена и дорога.Вилль
перешел на легкий бег,на ходу уклоняясь от летевших в лицо
веток,и снег под ногами почти не приминался.
— Кра!!!— потревоженная ворона тяжело снялась с еловой
ветки.
«Здесь»,— решил юный Страж.Он сделал еще несколь-
ко шагов вперед,а потом прижал к губам ладони и завыл.
Прислушался и завыл снова.
— А-ооуу!— донесся отзыв.
«Идет»,— понял Вилль.Меж деревьев мелькнула
жемчужно-серая тень,и перед аватаром предстала Мать Стаи.
Она остановилась в нескольких шагах от Владыки и преданно
склонила голову.
— Ты звал,Владыка.Я пришла.
— Ты — хозяйка Стаи,Тиэлле!— традиционно начал при-
ветствие Вилль.
—Нет,ты —хозяин Стаи,Владыка,—не поднимая головы,
отвечала умница волчица.
— Ты быстра,словно ветер,Тиэлле!
— Но мне не обогнать Ветер Севера.
Теперь,когда все формальности соблюдены,можно было
разговаривать более привычно.Если бы кто-то увидел их со
стороны,то немало изумился,наблюдая,как эльф с капитан-
297
ским значком на груди рычит,поскуливает и стрижет ушами
не хуже заправского скакуна.
— Скажи,Тиэлле,ты голодна?— участливо спросил ава-
тар.Они,не спеша,шли по ельнику — эльф-оборотень знал,
что Быстрая не любит стоять на месте.
— Злая зима,жадная,— вздохнула волчица,— Лес не
посылал нам пищи с последней Ночи Зова.
— Это были Человечьи Хвосты,Тиэлле?
— Владыка знает все о своей Стае!— благоговейно покло-
нилась волчица.— Да,Владыка,Хвосты.Хвост для Тиэлле,
Хвост для Отца
Стаи и Хвост для Сына Стаи.Много,но невкусно — жест-
ко.Мало крови,очень мало!Мы поделились со Стаей.Те,кто
предан Владыке,не должны голодать.
Умница Тиэлле поступила согласно законам Леса и сумела
обойти запрет Владыки есть то,что пахнет Двуногими.Бе-
лый Волк не разрешал убивать живое мясо,но о падали не
было и слова.Даже если брюхо волчицы прилипло бы к хреб-
ту и ребра начали выпирать сквозь редеющую шубу,она не
стала бы пожирать тухлую мертвечину и не позволила делать
это другим членам Стаи.Значит,трупы притащили в лес не
позже,чем на следующий день после ритуала,а снег и мороз
послужили наподобие природного ледника.Вот и все,что смог
выяснить Арвиэль
Винтерфелл,но и этих знаний хватило с лихвой,чтобы
эльф горько усмехнулся и в очередной раз упомянул мать шу-
шеля.
А значило это,что в городе завелся маг,не брезгующий
некромантией.Тот,кто выжидал несколько лет,копя силу
либра для проведения одного из сложнейших и магически
емких ритуалов.Кто ежедневно раскланивался с будущими
жертвами своей твари и сидел с Виллем за одним празднич-
ным столом возле дома градоправителя Грайта.
Что это,очередной эксперимент или расчет породить вто-
рую Алую Волну здесь,в Северинге?Убивая исключительно
298 ГЛАВА 5
людей,вызвать человеческую ненависть к иноверцам?Возмез-
дие или безумие?
Довериться можно только Акиму,люто ненавидящему кол-
дунов,гному Сидору,в срок справившему оружие для ночной
охоты,и той,что носит на безымянном пальце фамильное
кольцо аватар.
И что,кудрить твою,делать капитану Винтерфеллу,а?Не
стучаться же головой о дубы в поисках готового поделиться
своей вековой мудростью!
— Владыка?— Тиэлле осторожно потеребила эльфа за ру-
кав.
— Ммм?
— Ты стал другим,Владыка,— вильнув хвостом,довольно
рыкнула волчица.— Ты стал ближе к нам.Ближе к своей
Стае.
∗ ∗ ∗
Аватар и Тиэлле и думать не могли,что за ними наблюда-
ют.В ту минуту,когда Вилль зашел в лес,маленькое пухлое
облачко снизилось и поплыло следом за ним.Ему велели при-
глядывать за пищей,но убить за пределами города,где не
действует Индикатор Преступлений,и когда эльф будет один.
Облако плотоядно перекатывало белесо-серые завитки,гото-
вое в любой момент разразиться снегопадом.Много мыслей,
много чувств,спрятанных глубоко в сердце,и надежно защи-
щенных ледяной коркой.Лакомый кусочек,не то,что глупый
волк или безмозглые пташки...Опасно,но так притягательно
выслеживать,смотреть,вновь слушать его мягкий голос.Еще
вкуснее,чем убивать.
Нарушение условий Договора грозит гибелью,но ведь его
можно обойти,верно?Тот-кто-назвал-себя-Хозяином приказал
убить эльфа Арвиэля в лесу,но на сей раз он был не один.
Темные Сущности — твари хитрые и изворотливые,они
гораздо старше и мудрее тех,кто составляет жалкие Договоры
299
и подписывает собственной кровью.Глупышки...
Облако долго размышляло,как себя именовать.Из всех
троих оно вышло наиболее слабым и уязвимым,но таков был
выбор самой Сущности.
Получив жертву,бесполое существо внезапно задалось во-
просом,отчего у него нет имени?Увы,ему не понравилось ни
одно из смертных имен,зато на задумчиво плавающее туда-
сюда облачко снизошло озарение,что «оно» на самом деле
«она».
∗ ∗ ∗
Тиэлле проводила Владыку до самого подлеска.Мир,окру-
женный деревянным кольцом,принадлежал Двуногим хищни-
кам,и звери не ходили за тракт,ведущий к городским воро-
там.Волки еще не знали о гибели одного из собратьев,чему
Вилль,признаться,был рад.Не хотелось объяснять доверчи-
вой Тиэлле,что зимой маленькой девочке теплая шуба пона-
добится гораздо больше,нежели мертвому хозяину.
У ворот эльф прочистил горло и,набрав полные легкие
воздуха,рявкнул:
— А-аткррыть начальству!
Серьезные намерения он подкрепил увесистым ударом по
створке.
— К-капитан?
— Что,Клим,давно не виделись?Начальство не призна-
ешь?— едко поинтересовался эльф.
Лязгнул вынимаемый из петли засов,и в щель между при-
открытыми створками робко протиснулся арбалетный болт.
Арвиэль расхохотался в голос.
— Точно капитан!— громогласно «шепнул» напарнику Ри-
ерт.— Это я его рржать выучил!Откррываем!
— Капитан,а ты как за стену-то перебрался?— поинтере-
совался
300 ГЛАВА 5
Клим,когда Вилль был дружно ощупан на предмет нали-
чия телесности.-
Мы ж никуда не отлучались?
— Таки и никуда?!
— Ну,Риерт по делу отбегал...Я вот за угол пару раз
думать ходил,— покаялся стражник.
Вилль смерил его скептическим взглядом с головы до ног.
Клим — рослый,широкоплечий,с волосами цвета белого пес-
ка — был чем-то похож на Акима,и недаром.Оба родились
на северо-западном побережье
Неверры,где кровь поселенцев была несколько разбавлена
берберианской.
— Пока ты,Клим,за уголком думу думаешь,в ворота не
то,что я или медведь,табун датхарских
26
носорогов с погон-
щиками пройдет.А теперь к делу.Клим,найди Акима.Пускай
идет к господину Берену,да поживей.Это приказ!Затем пой-
дешь к Мирону.Скажи,чтобы к трем часам пополудни был
в...— Вилль говорил ровно и доходчиво,особо напирая на
то,что мельник ему нужен позарез,как уважаемый человек,
ценнейший свидетель,да и просто разносторонняя личность.
Убедившись,что исполнитель приказа движется в нуж-
ном направлении,а,главное,расторопно,капитан Винтерфелл
изъял у Риерта ключ от городских ворот и почти опустошен-
ную бутылку.Откупорив,нюхнул содержимое и моменталь-
но скривился,и тара со свистом улетела за ворота.Впрочем,
квартерон,с улыбкой провожая спину начальника,уже доста-
вал из-за пазухи полнехонький,приятно булькающий бурдюк.
Вилль шел по направлению к аптеке решительно и целе-
устремленно,но вовсе не к знахарке на пироги собрался юный
капитан.Гораздо больше его интересовал пустующий дом на-
против.Эльф усмехнулся,обнаружив,что плотно прикрытая
дверь только кажется надежно запертой,а дужка замка во-
гнана в отверстие не до упора.
26
Датхар — одна из провинций Скадара.
301
Запах одиночества поселился в доме покойника с тех пор,
как вдовая капитанша уехала в Равенну.За одно лето окна
заросли слоем поднятой с дороги пыли,и зеркало,не желая
отражать увядание некогда чистого зала,спряталось за пау-
чьими кружевами.Госпожа Ведро захватила с собой только
самое необходимое и драгоценности,а мебель бросила,и ни-
кто из горожан не польстился ни на дармовые половички,ни
на шкаф с комодом из редкой черной орцойи.
Эльф методично обшарил подпол и первый этаж,но ни-
чего,достойного внимания сыскаря,не обнаружил.Крепкая
лестница с полированными,покрытыми прозрачным лаком пе-
рилами привела его в мансарду,и там,под кроватью супругов
Ведро,нашлось-таки искомое.
— Вот ты где,— усмехнулся эльф,растирая пальцами ме-
ловую пудру.
— Ну,щучий сын!
Вот и собралась мозаика,да какая ладная!Нашлось вра-
жье логово,теперь дело за малым — выманить зверя,но для
умелого охотника это не вопрос.Вот только где такого охот-
ника сыскать,чтобы еще и Вилля премудростям обучил!
На пороге он немного замялся,высматривая в окошке на
чердаке знакомый силуэт.Но,увы,день в разгаре,и госпожа
ведунья прячется за толстыми стенами аптеки да перегородкой
чулана,увешанной вязанками сушеных трав,и сейчас начиты-
вает рецепты очередному твердолобому покупателю.Леська из
леса,которая едва не убила его по незнанию,а потом три дня
просидела у постели.Любительница словесных изысков,спо-
собная за пару мгновений сложить стих или обозвать чабрец
«ползучим Демьяном».Зайти к ней,что ли?«А это идея...—
с сомнением раздумывал Вилль.— Зайду и поздороваюсь сти-
хами,тогда уж точно кричать не будет!» Эльф уставился в
небеса и одухотворенно забубнил:
— Я — аватар...из носа пар?Нет,не то.Стар,бар,жар...
самовар?Тьфу!Я — Арвиэль...эээ...трель,свирель,ме-
тель...в носу капель?— спросил он пробегавшую мимо ры-
302 ГЛАВА 5
жую дворнягу с рваным левым ухом.
— Тьфу!!!— чихнула псина и потрусила прочь.А юноша
развел руками — не судьба!и отправился к Берену Грайту.
Вилль долго и тщательно оббивал снег о ступеньки крыль-
ца градоправителя,одновременно собираясь с мыслями и пы-
таясь привести себя в более-менее благонадежный вид.В ито-
ге короткие волосы,перевязанные найденным в кармане об-
рывком шнурка,приобрели вид крысиного хвостика,на кото-
ром в свое время настаивала знахарка,а челку Вилль про-
сто убрал за уши.Куртку он застегнул под горло,а ремень
затянул так,что дышал едва ли через раз аки придворная
барышня,томящаяся в корсете.Оставалось последнее приго-
товление,и эльф сунул руку за пазуху.
Постепенно чернеющий кот отчаянно зевал и натирал лап-
кой правый глаз.
— Хозяин,ты опять издеваешшься?
— Нет,Симеон.Найди Сидора и Эртана и передай им сле-
дующее...
Из хозяйских речей дух уяснил только то,что орк и гном
должны быть в назначенном месте без четверти три пополу-
дни.
Вилль с силой выдохнул и решительно толкнул дубовую
дверь с медным кольцом посередине.Год назад он переступал
этот порог,чтобы получить значок капитана стражи,неверный
шаг сегодня означал потерю должности и несмываемое пятно
на репутации.Чет или нечет,какое число выпадет на игорных
костях Бога Удачи?
Клим оказался понятливым и расторопным на деле,а не
на показ для капитанских глаз.Аким уже сидел за одним из
столов и,тихо насвистывая,деловито точил шлифовальным
камушком и без того острый,как бритва кинжал.Завидев
начальство,поднялся без спешки и,коротко кивнув,замер.
Берену же было достаточно одного взгляда на воспитанника,
чтобы смекнуть — дело нечисто.
— Что задумал?
303
И Вилль объяснил.Четко,коротко и по-простому.Госпо-
дин Грайт дослушал отчет капитана до конца,поцокал язы-
ком...и начал ругаться!
— Винтерфелл,ты рехнулся?!— выговаривал мужчина,
стуча себя по лбу твердым,как кость,указательным паль-
цем.— Понимаешь,что если облажаешься,я тебе не помощ-
ник?!
— Понимаю.Вы должны будете меня уволить,чтобы со-
хранить должность.Все,конечно,на меня ополчаться,а его
престиж подскочит до небес — эльф усмехнулся.— Вы сами
назначили капитаном нелюдя,господин Грайт.
— А если это он,держите меня семеро,иначе я его по-
рву!— свирепо рявкнул Аким.
Берен окинул обоих тяжелым взглядом из-под кустистых
бровей.Стоят прямо,как к кольям привязанные,и обменива-
ются недобрыми ухмылками.
Орлы,нечего сказать!
При набожном Императоре Аристархе,не особом любите-
ле нелюдей,за подобное самоуправство могли выжечь клеймо
на предплечье или прилюдно отвесить плетей,а неверрийца
при должности и титуле приговорить к ссылке на север,в Су-
меречное Предлесье.Сейчас законы смягчились,но память о
межрасовой войне еще не изгладилась до конца,и Вилль здо-
рово рисковал навлечь на себя гнев человеческой половины
Северинга.Как так,растудыть!Нелюдь на уважаемого горо-
жанина клевещет!Богохульник!Пригрели змееныша,а он...
С одной стороны,как ни крути,доводы капитана стражи
были довольно вескими.Опять же,найденная на втором этаже
прокопьевского дома пентаграмма не могла нарисоваться сама
по себе.С другой — риск,и риск серьезный.Арвиэль,умница,
все понимает и не хочет ставить под удар Берена.
Грайт с сомнением побарабанил твердыми пальцами по ла-
кированной столешнице.
— Хорошо,мы с Мартой будем к четверти четвертого.Куда
сейчас пойдешь?
304 ГЛАВА 5
— К Алессе.Она — представитель пятой расы.
ГЛАВА 6
Это утро постучалось в комнату на чердаке вместе с черного-
ловым воробьем.«Весна идет!» — чирикнул пернатый задира и
упорхнул,а на то место,где он сидел,уронила слезинку мок-
рая сосулька.Алесса встрепенулась,сгоняя налипшие пылин-
ки сновидений,и вприскочку подбежала к окну.Скоро Новый
Год...
Ближе к полудню в аптеку сунула любопытный нос Фео-
дора,мол,кружаника у нее закончилась,а мазь от нарывов
делать надо.Женщина вела себя странно:хмурилась и,по-
сматривая на молодую коллегу крайне неодобрительно,с при-
цокиванием покачивала головой.Едва сушеные ягоды оказа-
лись у нее в руках,вопрос так и брызнул:
— Ты,Алесса,зачем капитана скалкой по хребтине лупи-
ла?Он,конечно,паренек-то крепкий,да смотри,к ласковой
от тебя сбегет!
На это Алесса степенно отвечала,что,мол,не по хребтине,
а по макве,потому как дурь из мужиков еще до свадьбы выко-
лачивать надобно.Упрыгала сплетня из аптеки,и разбрелись
по городу слухи подобно одуревшим весенним котам,поющим
один громче другого,но непонятно,о чем.
Некоторое время спустя к девушке наведался Сенька —
младший из близнецов Лесовят — и приглашал кататься на
салазках.Алесса удержала падающую челюсть и даже сумела
вежливо отказаться.
— Ты это,ежели кто заобидеть удумает,скажи.Мы с
Венькой его — ухх!!!— разглядывая пол,пробубнил Сеньян и
вместе с «ухом» сверкнул голубыми глазами и многообещаю-
305
306 ГЛАВА 6
ще погрозил кулаком встрепанной метле.
Сенька еще немного потоптался и вышел,и за дверью по-
здоровался с тем,чей голос Алесса узнала бы из миллиона.
На пороге капитан поправил сабли,глубоко вздохнув,вы-
пятил грудь и храбро вошел внутрь.За прилавком никого не
было.
— Что,блудный пациент вернулся?— раздался голос у
него за спиной.Алесса наблюдала из окна за всеми его мани-
пуляциями,давясь от смеха,а потом спряталась за дверь.
Эльф вздрогнул,и его решительность как ветром сдуло.
Весь внешний вид знахарки,ее поза,выражение лица отобра-
жали крайнюю степень презрения.В голубых глазах плещутся
обида,разочарование и негодование одновременно,в уголках
поджатых губ притаились гнев и горечь,даже черная коса,
казалось,вот-вот превратится в змею и прошипит:«Шшто,
вернулассь,ссскотина оссстроуххая?» Знахарка гордо проше-
ствовала за прилавок мимо Вилля,чуть не свистнув его косой
по лицу.
— Алесса,я вернулся!— покаянно склонив голову,опове-
стил ее эльф и,дождавшись,когда в голубых глазах сверкнет
лучик интереса,добавил,— вернулся с просьбой.
— Нам не о чем с вами разговаривать!— холодно отвечала
девушка.-
В моих услугах вы больше не нуждаетесь,а иные я вам,
увы,предложить не могу!
— Алесса,ну хватит дуться,— примирительно улыбнулся
Вилль.— Я и впрямь не могу долго усидеть на одном месте.
— Дуются,господин капитан,пузыри!— неумолимо под-
боченилась знахарка.— А если вы не можете сидеть,то у вас,
простите,геморрой,а с этим уже к Феодоре.
— Алесса,я тебе благодарен!..Просто у тебя очень заман-
чивый подоконник.
— Какая благодарность,господин Винтерфелл?— изуми-
лась знахарка и забарабанила ноготками по прилавку.— Где
море цветов?Где ужин при свечах?Где заверения в вечной
307
преданности?
— Да какие цветы — зима на дворе!— растерялся
Вилль.— Хочешь,елку из леса тебе принесу?Или снеговика
слеплю?А насчет ужина с Симкой переговорю.
Алесса внезапно упала лицом на прилавок и затряслась,
с надрывом всхлипывая,и вот тут-то Вилль по-настоящему
перепугался — он и не думал,что знахарка окажется такой
ранимой.Вихрем подскочив к столу,приподнял ее за плечи и
с тревогой заглянул в лицо.Алесса действительно рыдала...
от смеха.
— Ой,Вилль,над тобой так здорово подшучивать!— нако-
нец,отсмеявшись,сказала девушка.— Ты бы себя со стороны
видел — дитя дитем!Елку он мне принесет!
Эльф мысленно плюнул и сделал в памяти зарубку уло-
жить Алессу на обе лопатки при первом же споре.А знахарка
облокотилась на прилавок и с легким оттенком снисхождения
неспешно обласкала капитана взглядом с головы до ног.
— Мы поговорим,только для начала я осмотрю твое пле-
чо.И не вздумай перечить,пациент!Говоришь,тебя мордой
города назвали?Так вот,на этой морде все прекрасно написа-
но:зеленый как лягушка,глаза красные,губы синие.Пойдем,
горе луковое,— позвала Алесса и толкнула дверь в сени.
Она не слышала шагов за спиной,но чувствовала,что
Вилль идет следом.«Если сейчас не скрипнет,тогда обер-
нусь»,— подумала девушка.Пятая ступенька лестницы скри-
пела всегда,без предпочтения к отдельной расе.Даже бес-
шумный по природе Вилль умудрялся задевать чуткие струны
загубленной сосновой души.«Сейчас посмотрю...»
Крррек...Знахарка зашла в комнату,а за ней,привычно
кланяясь потолочным балкам,проследовал эльф.
— Нет слов!— восхитился Вилль.Все пространство чер-
дака было заставлено сохнущими бутылками.Они стояли на
подоконнике и на тумбочке,на шкафу и стуле,тянулись строй-
ными разноцветными рядами вдоль стен.Девушка явно хоро-
шо поработала прошлой ночью.
308 ГЛАВА 6
Она немного удивилась,когда эльф,раздеваясь,бережно
положил пояс с саблями рядом на зеленый плед из краше-
ного козьего пуха,заменяющий покрывало,а не отставил в
угол с глаз подальше.«Старые забрал,памятные прокопьев-
ские...»,— подумала Алесса,и отчего-то ей стало за капита-
на обидно.
— Все вы,мужики,одинаковые,— ворчала знахарка,раз-
матывая бинт.
— Как с клинками наголо бегать,так это — вперед и с
песней,а как лечиться потом — сразу в кусты!
Вилль решил промолчать,ссора не входила в его планы.
Рядом лежали драгоценные и такие долгожданные Тай-Кхаэ’
лисс,казалось,только дотронься,и рукоять сама прыгнет в
раскрытую ладонь...Он обреченно сморщился,когда выма-
занная чем-то бледно-желтым маленькая теплая рука знахар-
ки легко заскользила по плечу,спине и груди.А потом вдруг
отметил для себя:не так уж и неприятно.У той же Марики
ладони твердые и мозолистые,лопатой да граблями натружен-
ные.
Эльф развернулся немного резче,чем хотелось,и,подпу-
стив в голос умоляющие нотки,шутливо боднул знахарку в
плечо.
— Леська,пойдем в Храм,а?
— Ага!— обалдело кивнула Алесса.
— Леська,ты — золото,права была Марта!Мне еще три
дня бездельничать одному,— пожаловался Вилль.— А ты бы
рассказала,как краску мешать надо,как накладывать...
— Тебе зачем?!
— Век живи — век учись!— улыбнулся парень,и знахарка
растаяла.
На улице она пожалела,что сдалась практически без боя,
но дороги назад уже не было.На сей раз девушка сама взяла
Вилля под руку и внезапно вспомнила слова Марты о том,что
главное в жизни — опора.
Крепкая,надежная,которую для настроения можно шут-
309
ливо потрепать за уши.
Почти у самого Храма звонкий многоголосый лай заполнил
Весеннюю
Улицу,а мгновенье спустя на дорогу вылетела верткая
рыжая псина,остромордая,как лисица.Сучка восторженно
взвизгнула и,стрельнув на парочку шальными глазами,мет-
нулась в переулок.Дружки жениха отстали ненамного.Пяте-
ро разномастных кобелей явно поставили целью вернуть сбе-
жавшую невесту.Последний пес,черный,злобный аки бесь,
яростно облаял знахарку и эльфа и,сочтя долг исполненным,
помчался догонять быстроногих соплеменников.Наверняка,то
был сам припоздавший жених.
«Интерессно,а у Арвиэля женщин много было?» — полю-
бопытствовала южная кошка,но Алесса сердито отказалась
рассуждать на эту тему.
«Интересно,клюнет или нет?Ядрена ворона,шушеля мать,
кудрить твою...Пресветлая!» Мысли хаотично скакали,пе-
риодически натыкаясь друг на друга и создавая в голове ви-
негрет из дичайших компонентов.
«Хозяин!Мы на мессте...»
Отлично!Справа от Храма за поленницей сидит Темар,на
крыше слева притаился Аким.Оба с арбалетами,и выход взят
на прицел.Эльф надеялся,что до стрельбы не дойдет,и все
же береженого беси сторонятся.«А у Леськи родинка за уш-
ком.Как раньше не замечал?» — отстраненно подумал Вилль,
пропуская девушку вперед.
На лавке возле двери уже лежали рядышком орочий бое-
вой топор и широкий меч,короткий,как раз под гномий ро-
сток.Сабли не возражали против временной разлуки,только
Лед шепнул напоследок:«Осторожно».
Храм — Обитель Божия в тварном мире,где внемлет мно-
гомудрый всепрощающий Иллиатар робкой молитве смертно-
го,и теплеют очи верных учеников его,когда кается просвет-
ленный грешник.Впрочем,святые лики на фресках сейчас
наблюдали гораздо более прозаическую картину.
310 ГЛАВА 6
Жрец задумчиво вертел в руках золотой кубок для таинств
и с присущей ему терпеливостью внимал наперебой галдящим
гномам.
— А по ножке лоза виноградная вьется с листом малым
кружевным,— кивая сам себе,басил кузнец.
— А на чаше виноградинки рубиновые да агатовые слезу
алмазную пустили аки сам Триединый по нам,грешникам,
плачется,— расписывал хитрый Дорий.— Не так дорого и
выйдет,да лепо!А человеку святому и скидочку сделать не
грех,как постоянному клиенту.
Эртан,смиряя от природы громкий голос,переговаривался
с мельником по поводу грядущего сева — ячмень и окульту-
ренный хмель для пива сажали на полях Мирона.
Градоправитель,что-то бормоча под нос,ставил заупокой-
ную свечку,и счастливая Марта одобрительно поглаживала
его по спине.Алесса подтолкнула Вилля к противоположной
от двери нише и сделала большие глаза.Марта подмигнула
и,переведя взгляд на Берена,хищно потерла руки.Алесса
не осталась в долгу и произвела целую серию ответных же-
стов:хитро сощурилась в сторону Вилля,провела по горлу
ногтем большого пальца и в завершение невинно улыбнулась,
приобняв себя за плечи.
Пяти минут не прошло,как эльф начал шалеть от объясне-
ний.Алесса упоенно расписывала преимущества новой крас-
ки,в состав которой входит водоотталкивающий компонент,
над старомодной,на яичном желтке.Оказалось,что черную
следует вливать в белую тонкой непрерывной струйкой,поме-
шивая и приговаривая «Липни,липни,медовая!»,а в заверше-
нии «обряда» необходимо плюнуть в получившуюся смесь.
Золоченую статую Иллиатара,занимавшую центр ниши,
Алесса одарила хмыканьем и критическим взглядом.
— А вот она мне не нравится.Без души делали,сразу вид-
но — халтура!— принудив эльфа наклониться,доверительно
шепнула знахарка.
— Мне тоже!— не преминул согласиться тот.— Алесса,
311
погоди,я к Берену отойду.
Впрочем,до правителя он не дошел.То ли важное что
вспомнил,то ли передумал?Кто ж их,эльфов,разберет!
Вилль остановился на полпути и присмотрелся к Теофану вни-
мательней.Спокойный,даже умиротворенный аки Бескрайний
Океан смиренной веры и добродетели.
Ровно,как по книге,речет,мол-де,не в красе напускной
дело,но в содержании.И нет в голосе снисхождения к ино-
верцам,чей языческий
Бог выкован из железа,одна любовь безграничная терпели-
вого отца к неразумным чадам.На устах играет поллулыбка,
кончики пальцев скользят по святому треуглу...
«Дядя Арвилль,а господин Теофан ненастоящий!»
«Ложшшь» — пела аура Храма,и ей вторили Лед и Пламя.
— Гассдин жрец,мне вам кой-чаво передать велено!Ба-
мажки под рукой не сыскалося,потому словесно!— громко,
на весь Храм,отрапортовал Вилль.
— Но-но!— предупреждающе зазвенело эхо.
Берен приобнял ахнувшую Марту,гномы по очереди кряк-
нули и отошли к Эртану — Вилль через Симеона предупредил
их при случае держаться от жреца подальше.Алесса,наобо-
рот,заинтересованно хихикнула и,отлепившись от изваяния,
подалась ближе к «сцене» — «чавокающий» эльф был для нее
в новинку.
Теофан обвел взглядом насторожившихся прихожан и ми-
ролюбиво склонил голову,мол,говори,мне от народа скрывать
нечего.
На лбу эльфа образовалась задумчивая морщинка,а глаза
сделались круглыми и пустыми,как у деревенского дурачка.
— Теофан,ты — щучий потрох!— безоговорочно заявил
Страж,шаг за шагом приближаясь к жрецу.— Мне,хрыч
сопливый,тело человечье обещал,а подсунул что?До встречи
в Бездне.Подпись:ишицу-горгол.
Время натянулось струной,грозя лопнуть и стегнуть по
глазам,взвизгнуть над ухом беспощадной плетью палача.Сей-
312 ГЛАВА 6
час...
Представители пяти свободных рас собрались в одном ме-
сте,и каждый подтвердит слова иноверца.Клевета исключена,
путаница исключена,лжесвидетельство и сговор невозможны.
Жрец смотрел вроде бы с удивлением,и подвела его пра-
вая рука,непроизвольно потянувшаяся к груди.Эльф гадень-
ко ухмыльнулся и кивнул на треугл,одновременно позволяя
«рыбке» высунуть мордочку из рукава.
— Теофан,амулетик-то отдай,а?!
А Теофан сделал то,чего Вилль ожидать никак не мог.
Отшатнувшись назад,схватил Алессу за ворот и,крутанув
волчком,выставил перед собой на манер щита.И действовал
он столь четко,что у эльфа развеялись последние сомнения в
военном прошлом господина жреца.
Вилль сумел удержаться от броска,но при взгляде на
недоуменно-глуповатое выражения алессиного личика,расте-
рянность сменилась яростной досадой.И чего ей,дурочке,на
месте не стоялось?!Кошачья неусидчивость знахарки спута-
ла все планы аватара застать жреца врасплох и при попытке
к бегству повязать тепленьким и без ущерба для чьего-либо
здоровья.Ну,Алесса!
Струна напряжения все же лопнула с тихим испуганным
всхлипом.
— Мама...
— Теофан,пусти ее!
— Не подходи!— голос был угрожающим,но по лбу жреца
предательски катилась липкая капелька.Левой рукой Теофан
держал девушку за косу,принуждая запрокинуть голову,а
правой прижимал к горлу изогнутый серпом нож.Вилль не
особо удивился взявшемуся невесть откуда оружию — при
желании под жреческим балахоном можно и меч спрятать.
— Теофан,не бери лишний грех на душу!Пусти девоч-
ку!— Берен,напротив,говорил спокойно и размеренно,а для
пущей убедительности демонстрировал жрецу пустые ладони.
— Я не убивал!Всем стоять!Берен...Мы знакомы восемь
313
лет!Неужели думаете,что я мог?!
—Правильно,не мог!Это сделал твой зверь!—со змеиным
присвистом прошипел эльф.
Алесса,казалось,впала в какой-то ступор.Невидящими
глазами смотрела на побелевшего от ярости капитана,и по
смуглым щекам ползли терпкие злые слезинки.Она не слы-
шала гомона,заполнившего
Храм,и плевать было,что горло жгло и саднило.Тот,кого
она хотела бы назвать другом,попросту воспользовался ее
желанием кому-то доверять.
— Отойди!— жрец натянул косу так,что знахарка едва не
падала.— Берен,скажи,чтоб отошел!
— Назад,Винтерфелл!Назад,щщенок!— рявкнул Берен,
и Вилль как-то сразу поник,ссутулился и покорно отступил.
— Теофан,не надо!— умоляюще мотала головой Марта.—
Она же ничего не сделала!Пусти,пусти,родной...
— Трронешь,из Хррама не выберрешься!
— Я не убийца!— пятясь к двери,твердил Теофан.— Я
был в Равенне в ночь Алой Волны.Я видел,как рвали на
части и живых,и мертвых.Я.Не хочу.Быть.Магом.Я,Тео-
фан Улесс — жрец Триединого Бога истинного.Восемь лет я
служил Иллиатару и всем вам,и ни разу не воспользовал-
ся либром...А сейчас вы приведете к Храму вашего коня,
Берен,и,как только я отъеду на безопасное расстояние от
Северинга,отпущу девушку.Клянусь.Арвиэль,брось нож!
Что ж,будь по-вашему,господин убийца.«Рыбка» и не
нужна тому,кто некогда поклялся свернуть шею приблудив-
шемуся магу,псу шелудивому,что полез в логово,а,зарезав
щенят,внезапно обнаружил у входа матерого волка.
— Арвиэль?!
Да,Берен.Капитан Винтерфелл знает,что сейчас ты
вспомнил ту боль и недоумение,когда Арвиэль укусил руку,
бинтующую его раненое плечо.
Эльф бросил на мужчину безучастный взгляд и нарочито
медленно поднял руку с ножом.«Рыбка» выпала из послуш-
314 ГЛАВА 6
но разжатых пальцев и камнем полетела вниз.Вот только не
звякнула она о крытый медными листами пол,а глухо стукну-
лась костяной рукоятью о нос казенного капитанского сапога.
А мгновенье спустя воющий от боли жрец баюкал на груди
пробитое почти насквозь запястье.
Он не видел,как медленно оседает на пол знахарка,и
сквозь прижатые к горлу пальцы бегут алые ручейки.Не слы-
шал,как Берен вновь обозвал его щенком и срывающимся
голосом велел «не сметь».В ушах бешеной кавалерией пуль-
сировала кровь,а руки сами тянулись к шее презренного кол-
дунишки.
Костры,рвущие северное утро.И каким обжигающим ка-
зался клинок,пробивший плечо насквозь!
«Арвиэль,ты — ветерок с вершины ледяной скалы Артенн,
ты летишь ровно и спокойно»...
Вилль пнул нож,отшвыривая его к стене,и,не особо забо-
тясь о чувствах заоравшего Теофана,выдернул из его запястья
«рыбку».
— Дернешься,и до суда будешь висеть на дыбе,— срывая
треугл,с улыбкой прошептал эльф,и было в его сузившихся
зрачках что-то особенное,заставившее Теофана замолчать.
Вилль завертел в пальцах амулет,пытаясь сообразить,как
же тот открывается.Ага!А ларчик-то с секретом оказался!
— Смотрите!— торжествовал он,вытряхивая на ладонь се-
рый камень в форме плоской ракушки-улитки.На заостренной
половине было проделано отверстие для ношения на цепочке.
— Это либр,да?Гм...Так когда ждать магиков?— осве-
домился
Мирон,невозмутимо разглядывая колдовской талисман.
Похоже,он уже предвкушал,как будет расписывать особенно-
сти поимки преступника.Не каждый день мельники убивцев
заарестовывают!
— Да,либр.В сплав треугла-чехла входит мертвое золото,
потому его не засек ни Индикатор,ни приезжий маг.Удобно,
а,господин жрец?Увидим,как вы перед коллегами сие чудо
315
объяснять будете.
Слышал я,у равеннских следователей имеется немалый
опыт по развязыванию языка.
Судя по мрачной физиономии Теофана,как раз он-то знал
об этом не понаслышке.А Вилль и не собирался щадить его
тонкую душевную организацию.Нечего людей собаками тра-
вить,господин жрец липовый!
— Арвиэль,подойди!— сурово окрикнул Берен,и все тор-
жество вымело напрочь.
Алесса сидела на лавочке съежившись,безвольно уронив
руки на колени,и оттого казалась еще меньше ростом.Мар-
та,Сидор и Эртан хлопотали вокруг,и травница прижимала
к ее шее в алых разводах платок.А вот на лице правителя
было написано обвинение пополам с разочарованием.И в ком
именно,сомневаться не приходилось.
— Алесса,это царапина,не бойся!— как всегда мягко,
говорил эльф.— Ночью перекинешься,и все пройдет.А я
выношу тебе личную благодарность за проявленное мужество
и соучастие рассле...
— Вилль,ты почему не предупредил?
Аватар смешался.Как предупредить,если не знаешь,чего
ожидать от деятельной пантеры?!Взгляд,неосторожное слово
могли послужить для жреца объяснением внезапному наплыву
посетителей всех рас.И предупреждением.Успей он вытащить
либр,и не обошлось бы без жертв.
— Почему не предупредил,а?Потому что я дура?
—Пойдем,Марта,сами разберутся,—проворчал градопра-
витель,подталкивая травницу к выходу.Улика перекочевала в
его карман,и теперь по горячим следам надлежало допросить
преступника и свидетелей.Аким и Темар слаженно спеленали
жреца веревкой и без особого уважения вытолкали из Храма
в шею.А вот нечуткий капитан придет в тюрьму чуть поз-
же,когда получит заслуженную порцию упреков от обижен-
ной женщины.О,господин Грайт видел последствия кошачьей
ярости на челе одной высокосветской особы!
316 ГЛАВА 6
— Ты.Почему.Мне.Не сказал?!— настойчиво прошипела
девушка.
Вилль окончательно растерялся.Никогда раньше чужие
слезные истерики не вызывали ничего,кроме снисходитель-
ной жалости к любителям по пустякам низвергать соленые
водопады вперемешку с причитаниями.Впервые в жизни ава-
тару по-настоящему хотелось утешить,но он просто не знал,
как.И понял господин капитан,что никакая он не скотина,а
самая распоследняя сволочь,и разом потемневшие лики чело-
веческих святых смотрели на него с мрачной укоризной.
Алесса била его кулаками по груди и плечам,но Вилль,
не обращая внимания на прострелившую лопатку боль,сгреб
девушку в охапку и усадил к себе на колени.Вот тут ее окон-
чательно прорвало.
—Вилль,ты же сам пришел!Просишь верить,а сам врешь!
Всегда врешь,постоянно!Я думала,тебе интересно,а ты...
— Леська...Леська не плачь!— не менее беспомощно
бормотал Вилль и гладил ее по голове и худенькой вздрагива-
ющей спине.— Ну,накричи,ударь меня,ТОЛЬКО НЕ НАДО
ПЛАКАТЬ!
Наилучшим выходом было остаться на часок одному и
как следует разобраться в незнакомых эмоциях,с настой-
чивым восторгом вытесняющих традиционное хладнокровие.
Оставить привычные чувства на средних полочках,а новые
отложить на антресоли до времени очередного озарения...
Проклятье!Но как же не хотелось выпускать из рук малень-
кий доверчивый комочек,чье теплое дыхание смешно щекочет
шею.Кажется,эльф что-то говорил,впрочем,смысл был во-
все не важен.Гораздо убедительней на Алессу подействовала
вся возможная нежность,которую Вилль стремился вложить
в каждое слово и движение.
Постепенно она перестала дрожать и всхлипывать,и — ка-
питан мог в этом поклясться — негодующие лики на фресках
чуть посветлели.Даже халтурная статуя Иллиатара,смягча-
ясь в любопытном солнечном луче,сверкнула улыбкой.
317
— Леська,ты успокоилась?— нехотя отстраняя знахарку,
с облегчением спросил Вилль.
Алесса посмотрела на него стеклянными,как у рыбы,гла-
зами.
— Скотина!!!
Маленькая ручка оказалась на удивление тяжелой,и пра-
вая щека Вилля вспыхнула в огнем,а в ушах задребезжало.
— Ох,Алесса!— эльф потер скулу.— Хотя я заслужил...
Вторая пощечина звенела чуть дольше.
— Для симметрии,— шмыгнув носом,пояснила девушка,
а затем притянула к себе за уши и чмокнула в переносицу.
— Это хоть за что?!— простонал Вилль.
— За спасение жизни прекрасной дамы,то бишь,меня!—
потупила глаза южная кошка.— А ты правда думаешь,что я
храбрая,умная и красивая,как тропическая орхидея «Медо-
вый поцелуй»?
— Ага!— обалдело кивнул эльф.
— Эхх,два дурака — парра,— умилился с порога Симеон.
В тюрьму отправились только после того,как знахарка
вдоволь налюбовалась в карманное зеркальце красным рас-
пухшим носом.Вилль своей внешностью привычно не заинте-
ресовался,и девушка мысленно выдохнула.Синяки уже ста-
ли наливаться насыщенно-сливовым цветом,а тот,что слева,
весьма художественно перечеркивали три алые полосы.
Первым исповедовался Мирон,особо напирая на то,«как
же он переструхался»!Эртан не испугался вовсе,зато «окр-
ровожадил аки вупаррь!Ба-а-анзай!!!» Потирая переносицу,
юный Страж мучительно размышлял,что за зверь чудной?
Ответ оказался прост донельзя — разбушевавшаяся фантазия
дикого степного орка попросту скрестила лопаря и вупыря.
Степенные гномы ни «струхали»,ни «кровожадили»,а весь-
ма доходчиво объясняли,что капитану,мол,положена теперь
медаль али кинжал наградной всенепременно с настоящими
изумрудами под цвет глаз.
— Виллюшка,может,не он,а?Обознались,перепугали
318 ГЛАВА 6
доброго человека,а могли и о помощи просить?— шептала
Марта,заглядывая в глаза и робко пощипывая гусиное перо,
зажатое в его левой руке.И после этой беседы Вилль по-
чувствовал себя лимоном,досуха выжатым в чай скупердяя.
Хотелось туда,где бежит по хрустящему насту легконогая
волчица.Где,сидя на выкорчеванной ураганом сосне,можно
пить вино и любоваться звездами,запутавшимися в плетении
ветвей,словно золотые рыбки в неводе счастливца...
Девушка весьма красочно и достоверно расписала процесс
охоты на жреца-оборотня,но на бумаге все выглядело до обид-
ного сухо и коротко.Дело в том,что капитан Стражи не счел
нужным упоминать в рассказе одомашненных животных и по-
троха неких зубастых рыб.Зато,когда глянула Алесса вниз
страницы,где надлежало ставить роспись...
В общем,дар речи к ней вернулся не сразу.
— Вилль,это что?«Записано верно со слов Залесской А.,
проф.“лекарь”?!
— Тебе фамилия не нравится,да?— парень вопросительно
приподнял бровь.— Просто без фамилии не положено.Несо-
лидно для лекаря!..И я обязательно настою на публичной
благодарности в содействии...
— Очень нравится,мне все нравится!Звучно,ох,звуч-
но!— в восторге завопила девушка,звонко чмокая эльфа в
расцарапанную щеку.
— Ой,Вилль,какая же ты прелесть!
— Какая-какая...Лохматая и ушастая!
У Вилля в голове медленно разваривалась булькающая ка-
ша,когда свидетели соизволили отбыть.Последней ушла Мар-
та,предварительно пошептавшись с господином Грайтом.И,
надо отметить,сдержать довольную улыбку ей так и не уда-
лось!
Со жрецом вышла капитальная промашка.Он не только не
желал каяться,но и сотрудничать вообще.Эльф сыпал про-
клятиями и брызгал слюной,хватаясь за нож,бешено вра-
щал глазами,грозя прирезать колдовскую падаль или хотя бы
319
подкоптить жрецу пятки.Берен благоразумно занял сторону
оппозиции и оттаскивал воспитанника от прутьев камеры.В
итоге упарились оба,а Теофан все так же тупо изучал по-
толок и бормотал под нос то ли молитву,то ли бесполезное
заклинание.
Небо,не торопясь прощаться с ночью,старалось обмануть
песочные часы,а Страж и Берен Грайт все перечитывали по-
казания свидетелей.
Один листок заставил господина правителя помрачнеть
окончательно.
—Дурак ты,Винтерфелл,зачем с оборотнихой связался?И
ее мог сгубить,и сам бы перед судом ответ за погибшую дер-
жал.Не догадался,что ль,чем твои выкрутасы обернутся?!—
с незнакомой эльфу горечью выговаривал Берен.— Да и она
хороша — это что за сцены семейного быта?Шушеля мать,
не можешь девку приструнить,так на кой ляд козе ярмо?!А
теперь любуйся мордой своей престижной!
— Порезался,когда брился,— мельком глянув в сунутое
под нос зеркало,невозмутимо бросил Вилль.Все.Пора домой.
Скандал в Храме выглядел некрасиво,а,если уж быть от-
кровенным с собой до конца,так просто отвратительно.Ни
одна из рода аватар не посмела бы поднять руку на аватара-
мужчину,даже затей он очевидное безумство.Потому,что это
— неправильно!Вилль сам был во многом виноват,и все же,
хвала Пресветлой,Алесса не навешала ему оплеух прилюдно.
Определенно,стоило провести с ней беседу о неравенстве по-
лов исключительно в целях воспитания!Хотя...Было в этом
что-то сродни охотничьему азарту — загадывать,ждет его при
встрече кнут или пряник?На этот раз Вилль искренне наде-
ялся на второй вариант.В плече вел боевые учения отряд
беспощадных арбалетчиков,а завтра утром он должен твердо
стоять на ногах.
320 ГЛАВА 6
∗ ∗ ∗
Знахарка полночи кружила по залу,не находя себе места.
Симка уже давно смотрел десятый сон на так и не убранной
в чулан раскладушке,а Марта как в воду канула.Впрочем,
Алесса догадывалась,что нет причин беспокоиться за подру-
гу.Хоть кому-то хорошо,и на том спасибо тебе,Великая Кру-
жевница!
Вилль пришел под утро и,победно усмехаясь,с порога
заявил:
— Наверняка вы хотите знать подробности преступления,
госпожа Залесская?Думаю,в мои обязанности входит удовле-
творение вашего любопытства.
Алессу,конечно,не обманул бодрый тон,так не сочетаю-
щийся с серыми губами и тенями вокруг глаз.
— Ага!Поведаешь,что терзает твою Истинную Сущность,
господин капитан,когда я исполню свои профессиональные
обязанности.И — цыц!Это приказ.
Вилль,не долго думая,предложил прекрасной тропической
орхидее капитанский значок,заверения в преданности новому
начальству и ужин в трактире “Оркан-бар”.
...Кррек...Крекк...Вилль замер на пятой ступеньке,
прикрыв глаза и опираясь плечом о стену.Алесса подавила
желание помочь и терпеливо дождалась,пока он переведет
дыхание.Она чувствовала досаду существа,которому боль-
но и неловко признаваться в собственной слабости.А он не
стал возражать,когда профессиональный лекарь сама сняла с
него куртку и рубашку,и взбрыкнул,почувствовав в ладонях
знакомую глиняную кружку.
— Алесса,я просил — никакого снотворного!
— Это всего лишь теплый чай,Вилль.С лимонником.
“Неужели запомнила лимонник?Надо же...” — размыш-
лять таким образом было приятно,но с каждой минутой все
ленивее.Алессина подушка гораздо мягче его собственной и
пахнет зелеными яблоками и мелиссой,а руки знахарки похо-
321
жи на бархатные кошачьи лапки.Зачем воспитывать сейчас,
когда так тянет расслабиться и хотя бы чуть-чуть посидеть на
берегу реки рядом с единорогом?Пожевать травинку,послу-
шать песню мельницы...
— Вилль?— шепнула знахарка в острое ухо,но тот уже
спал,и накладывать мазь пришлось в два раза медленнее,
дабы не разбудить ненароком.
Знахарка честно попыталась соблюсти законы приличия и
устроится на своей раскладушке,но не тут-то было — свято
место пусто не бывает.
Кот,открыв пасть и раскинув лапы в стороны,дрых на
спине.
Нежелание расставаться с нагретым пледом мохнатый па-
разит продемонстрировал самым безобразным образом.Зна-
харка успела отдернуть руку от чиркнувших в воздухе когтей
в последний момент.
И пришлось воспитанной девушке устраиваться рядом с
бывшим врагом,а ныне,вроде бы,первым другом мужского
пола.Вилль,не просыпаясь,сгреб ее в охапку и умиротворен-
но засопел в макушку.Это пахло той наивной беззаботностью,
с которой Алесса некогда прижимала к себе набитого ветошью
лоскутного медвежонка.Затем его сменили подушка в чужом
доме да охапка сена в худшем случае,а мягкий друг остался
с Лешкой,и ночью наверняка так же оживал в его детских
миражах.
“За Симеона нас принял,что ль?” — усмехнулась панте-
ра.А какая разница?Тепло.Уютно.Безопасно.И,возможно,
капитан Винтерфелл изволит заспаться до полудня,если зве-
робой и пустырник действуют на аватар так же,как на людей.
Долг каждого уважающего себя лекаря — без слов чувство-
вать внутреннее состояние пациента.
Домовой приоткрыл хитрющий зеленый глаз и,зевнув с
типично кошачьей ленцой,перекатился на живот.Сонный по-
кой дома нарушало лишь тихое дыхание троицы сыскарей да
благодарный писк завтракающей мыши,рискнувшей таки по-
322 ГЛАВА 6
кинуть родной чулан.
ГЛАВА 7
Утром двадцать третьего вьюжня господин Берен Грайт полу-
чил разом все,что полагается уже немолодому,но еще при-
влекательному мужчине.
Поцелуи достались каждой щеке и носу в придачу,а вор-
кование перешло в смущенное хихиканье,когда мужчина,ре-
шив вспомнить молодость,ущипнул травницу пониже талии.
Завтрак,правда,прошел не в постели,но лишь оттого,что
все это ароматное великолепие было просто грешно разлучать
с матерью-кухней!Оладьи соленые да сладкие,с вареньем,
с медом,со сметаной;картошка вареная,размером и формой
меж собой схожая,укропом да шкварками присыпанная;нечто
заманчивое,до поры сокрытое белоснежной шапкой взбитых
сливок;бодрящий напиток из цикория в фарфоровом чайнич-
ке...
— Эхх!!!
— Ты ешь,ешь,не разговаривай!— щебетала Марта,
яростно орудуя венчиком в кастрюльке.— А то снедь оби-
дится,да не усвоится,как положено.И разберет тебя этот...
Кастрит,вот!Такое слово мудреное,лекарское!Мне Леська
сказывала...
Берен огладил задумчивым взглядом шею,статную спи-
ну травницы,крепкие ягодицы,сейчас,увы,задрапирован-
ные синей шерстяной юбкой...Его первой жене удивитель-
но шло бледно-лиловое кемалевое
27
платье,подаренное фаво-
27
Кемаль — плотный эльфийский шелк.
323
324 ГЛАВА 7
риткой наследного принца.Она была высокой и хрупкой,его
среброволосая красавица полуэльфийка Мартина.
Она вышивала шелковой нитью толщиной в собственный
волосок,и ее пение заставляло улыбаться самого императо-
ра Аристарха.Не выпади Берену честь сопровождать принца
Аристана в Оркан,он увидел бы ночь Алой Волны вместе с
семьей.И кто согласился бы усыновить злобного волчонка и
попытался воспитать из него человека?
Так стоит ли взращивать горечь и боль о том,что так и
не произошло?Или устроить весеннюю уборку в собственной
памяти?Нет,не вырвать ее с корнем,а просто выполоть сор-
няки.И господин градоправитель макнул в мед оладушек,уже
остывший,но все равно восхитительно вкусный.А почему бы
и нет?
∗ ∗ ∗
Эльф распахнул глаза и проснулся окончательно.Некоторое
время он наблюдал,как солнечные зайчики играют в салки на
потолке.С памятью проблем не возникло,и,если следовать
рассуждениям,проснулся Вилль именно там,где засыпал.Са-
мочувствие по великолепию не уступало настроению,что было
крайне подозрительно.Факт!В мыслях царил не квелый лет-
ний полдень,а уже почти позабытый северный рассвет,мо-
розный едва ли не до ощутимого хруста.Организм пощадил
его,дав выспаться вволю,да и сейчас,хвала Саттаре,не по-
нукал куда-то бежать,позабыв в доме шапку.Хотя нежиться
в кровати недостойно взрослого мужчины,да и одеяло шиб-
ко жаркое...Стоп!Опоили!Опоили жидкой разновидностью
ненавистной тряпочки!И вылечили.Вместо того,чтобы жа-
лобно стенать,плечо довольно мурлыкало.Та-ак...
На левом плече уютно пристроилась черноволосая головка,
и легкая улыбка ее обладательницы едва касалась застарелого
шрама.На правом мурчащем...Еще одна,только маленькая,
усатая и мохнатая.
325
Личности Вилля принялись совещаться.Белый Волк ис-
кренне недоумевал,как он дошел до жизни такой,что ночует
в объятиях двух кошек?!Капитан стражи требовал завтрака
и скорейшего начала воспитательного процесса для закрепле-
ния собственного морального удовлетворения.Градоправитель
вызвал магов неделю назад и не удосужился посоветоваться
с начальником охраны,собственные подчиненные зовут “сын-
ком” и посылают в баню.А девчонка,которая почти на пять
лет младше,щиплет за уши и бросается тяжелыми предмета-
ми.А это,если подумать,вообще можно назвать покушением!
Не на жизнь,а на капитанский престиж.Безобразие!И,
наконец,пробудился Деревенский Хулиган.Потянулся,зевнул
и ехидно потер лапки...
День призывно стучал в окно,а зайчики перепрыгнули с
потолка и осалили паренька.А почему бы и нет?
∗ ∗ ∗
Алесса полусонно вздохнула и зашарила под одеялом в поис-
ках “стиральной доски” — так красноречиво юная художница
некогда именовала живот аватара.Но рука ее нащупала лишь
смятую простыню.
Девушка огорчилась настолько,что решила проснуться.
Увы,рядом с ней на подушке вместо белокурой головы теперь
царственно возлежала...
— Мышь!!!
— Ааа!!!
Обеих кошек с кровати как ураганом смело.Еще минут
пятнадцать они в обнимку тряслись в уголке,пережидая,ко-
гда оглушенное животное очухается и с безумным писком ис-
чезнет в норе.
— Мышши-оборотни пошшли в атаку!— с трагическим
пафосом пояснил домовой.
—Перестань,Симеон,еще скажи,что Вилль мышкой обер-
нулся.Сможешь его найти?
326 ГЛАВА 7
— Хозяин в последнее время ещще чуднее,чем обычно!—
пожаловался кот.— Сапогами бросается,вссе порубать кого-
то спешшит!А в голове щщучьи стаи плавают — не пробере-
шшься!
— Вылечим!— одеваясь,успокоила его девушка.Алесса
знала лучший метод по выбиванию идиотических фантазий.
Как?Правильно!Скалкой по глупой голове!
Капитан Винтерфелл не сыскался ни под кроватью,ни в
платяном шкафу.Он не сидел,пряча смех в кулак,под лестни-
цей и острые уши не торчали из-за прилавка.Его престижной
персоны вообще не было в аптеке.Досада перешла в грему-
чую смесь обиды и глухой тревоги,и даже ступенька решила
на этот раз не отвлекать ее от сумрачных мыслей своими сто-
нами.
— Он вернетсся,— уверенно прошипел со шкафа домовой.
Оконная створка чуть приоткрылась,привлекая внимание
Алессы.
Покидая знахаркину обитель полюбившимся способом,ка-
питан стражи умудрился закрыть окно снаружи,но шпинга-
леты задвинуть не сумел.
По улице,подобно разноцветным муравьям,сновали горо-
жане и приезжие.И двигались они слаженно,вытянувшись в
две противоположно направленные стройные цепочки.Платки
самых немыслимых расцветок перемежались с меховыми шап-
ками и простоволосыми головами опрометчивых поклонников
“авося”.Но белокурой,с забавно торчащими кончиками ост-
рых ушей,среди них не было.
— Ссскотина...— с чувством прошептала знахарка и тут
заметила клочок бумаги,приколотый к щепке.Угольное при-
знание гласило:“И я тебя люблю,Алесса!”
Она раздраженно отодрала записку и,захлопнув створки,
прислонилась лбом к холодному стеклу.Гад ушастый,в кото-
рый раз просчитал ее действия наперед!И злиться на такого
невозможно,и досадно,что он с легкостью бросается подоб-
ными заявлениями.
327
— Точно вернетсся!— с предвкушением бурной встречи
глумливо хихикнул Симеон.
На стук входной двери Алесса не отреагировала никак,
заинтересовали ее голоса.Один,знакомый и родной,принад-
лежал
Марте,обладателя второго,молодого и звучного,она не
знала,но отчего-то захотела познакомиться.
Надо сказать,Алесса была не просто удивлена,а потрясе-
на,заинтригована и восхищена одновременно!Рядом с травни-
цей стоял...эльф.Нет,не настоящий,а лишь наполовину —
аккуратные уши заострялись совсем чуть-чуть.Лицо с нече-
ловечески правильными чертами покрывал бронзовый южный
загар,и в агатовых глазах под соболиными бровями скакали
плененные смешинки.И все же Алессу,в первую очередь,вос-
хитили волосы.Длинные,угольно-черные каскады,в которых
солнце,смущенно зардевшись до багрянца,отражалось,ровно
в зеркале.И оправа была достойна украшать диковинный ал-
маз:черный глянцевый гордон
28
выгодно оттеняла серебряно-
алая вязь по обшлагам и лацканам,да и сапоги он прикупил
явно не в мастерской за углом.
Пока мужчина церемонно кланялся,прижав холеную руку
к груди,
Алесса успела снизойти до первого этажа.Да-да,иными
словами и не передать то величие и грацию,которыми испол-
нилось каждое ее движение!
— Леська!Это господин Аэшур Ринвейн,он прибыл к нам
с караваном из-под самой Поднебесной Цепи!— Марта гово-
рила плавно,аки песню пела.Воистину счастье не скроешь!
— Алесса Залесская,— с достоинством произнесла знахар-
ка и протянула руку для пожатия,— лекарь.Добро пожало-
вать в Северинг,господин Ринвейн!
Однако мужчина счел недостойным тискать хрупкую деви-
28
Гордон — утепленный кафтан.Обычно украшается орнаментом расти-
тельного типа,изображающим вьющиеся растения.
328 ГЛАВА 7
чью кисть,и потому аккуратно приложился к ней прохладны-
ми губами.
— Что вы,какой из меня господин!— рассмеялся полу-
эльф.— Просто
Аэшур,госпожа Алесса.Изучаю фольклор:традиции,пре-
дания,легенды...Я слышал,вы чудесно поете?
— Шшушшеля мать...— процедил Симеон.
∗ ∗ ∗
Через пятнадцать минут после бегства капитан Винтерфелл
уже подходил к Ярмарочной Площади,мысленно благодаря
погоду и природу.
Легкий морозец да ясное солнышко — чем не денек!Сей-
час вьюга навевала бы только одно осознание собственной бес-
помощности — превращаться в волка было опасно,пока рана
не зажила.Совершенствуя создаваемую расу,Богиня Сатта-
ра вдохнула в их кровь каплю своей силы.Для бессмертной
обитательницы Неба — это лишь малая толика
Сущности,но для жителя Срединного Мира — бесценный
Дар,который нужно уметь использовать правильно,который
может исцелить или покалечить,просто запутавшись в воле
хозяина.Не понять,сейчас он нуждается больше в смене ипо-
стаси или исцелении?
“Запомни,Арвиэль,мы — avatte d” Shaattar,Отмеченные
Саттарой.
Пока ты мал и слаб,Дар сильнее тебя.Он сам выберет,
какая помощь тебе нужнее в данный момент.Когда подрас-
тешь и сумеешь его подчинить,он предоставит право выбора
тебе...»
Город вовсю готовился к празднику,чтобы в ночь на пер-
вое славицу взорваться огненными фейерверками да брызга-
ми заморских пузырьковых вин,раздробиться топотом острых
каблучков и грянуть плясовыми.
329
Многие окна уже пестрели приклеенными к стеклам разно-
цветными бумажными ромашками.На подоконниках замерли
в ожидании тепла чахлые о зимнюю пору цветы,и только
пророщенный лук гордо вздымал ярко-зеленые стрелы.
Возле помоста на Площади стоял высоченный ящик,до-
верху набитый снегом,а рядом сновали с ведрами детишки,
счастливые приобщиться к ответственному процессу заливки
будущей Ледяной Девы.Через пару-тройку дней за дело при-
мутся гномы,и на месте заготовки будет стоять,пряча в муф-
ту хрупкие руки,миловидная женщина в семизубой короне и
тяжелой мантии,отнюдь не суровая,а,скорее,задумчивая.
А под Новый Год усадят их с соломенной Сестрой в распис-
ную карету,и свистнет пронзительно ряженый кучер-медведь.
Помчит сестер по городу
Северингу каурая тройка с песнями да улюлюканьем,и
снегом обдаст прянувших в стороны горожан.
На сей год праздник будет отмечен с привычным размахом
во многом благодаря Виллю,и эльф это понимал.Понимали
и горожане,и приезжие,а вон та златовласка с ямочками на
щеках так призывно улыбнулась,что Вилль ощутил себя вои-
ном,в одиночку взявшим бастион и внезапно обнаружившим
в покоях королеву.К Храму он подошел в столь приподня-
том настроении,словно королева уже успела его обласкать по
всем правилам супружнего этикета,и на пороге святой
Обители нарисовался не растрепанный паренек,но гордый
орел,осиянный лучами славы.
— Ничего не нашли?!— он не задавал вопросов,а подтвер-
ждал свое знание очевидного.— Книги,артефакты,амулеты,
травы...Подземелье?
— Ничего!— невесело вздохнул Аким.— А должно быть.
— Глухо!— подтвердил Соррен,и даже умничать не стал.
— И под полом глухо?В смысле,гротов нет...А ежели я
что найду?
Спорим?
— На детинку!— с готовностью осклабился Риерт,за что
330 ГЛАВА 7
и получил от Акима увесистый тычок под ребра.
— Будь я магом и жрецом одновременно,куда бы положил
необходимые в колдовстве вещи?— Вилль спрашивал то ли
себя,то ли святых,то ли подчиненных.
— Поближе к своим рукам,подальше от чужих глаз.Но
мольну мы обыскали.
— Верно,Аким!А теперь ее обыщу я,а вы будете сторо-
жить снаружи мой покой и не станете мешать сосредоточить-
ся.Вы-пол-нять!
В самом деле,где в строгой мольне можно спрятать гри-
муар?Из мебели — только березовый светлый шкаф у сте-
ны,стол,два стула да узкая постель.Вилль предполагал,что
некромантская книга с пентаграммами,длиннющими закля-
тьями и сложнейшими ритуалами должна быть размером с
четверть стола как минимум.И куда липовый жрец поде-
вал сего черного исполина?Или все же свитки?По памяти
сложнейшую гексаграмму призыва демона-ишицу,испещрен-
ную рунами,не начертишь.
Эльф добросовестно простучал стены и пол,заглянул в
шкаф,за и под него.Кровать осматривать не пришлось:все,
что можно,уже вспороли и распотрошили ретивые подчинен-
ные.Вилль уселся на стул
Теофана с треугольником на спинке,зажег три оплавлен-
ные свечи в подсвечнике,да призадумался.Вряд ли Теофан
рассматривал фолиант,лежа в кровати или сидя на полу.Сле-
довательно,находился он на этом самом стуле,а рисунок звез-
ды лежал на столе.
— Ведь так удобнее,верно?— спросил эльф золотую ста-
туэтку
Триединого,прижимавшего к груди свиток и простиравше-
го длань куда-то Виллю за спину.— И что ты хочешь мне
показать,человечий божок?
За спиной был шкаф,но там он и стоял десять минут на-
зад.Аватар,не отдавая себе отчета в действиях,поднялся и
зачем-то встал по правую руку маленького Бога.Теперь шкаф
331
оказался на свету,и тень иллиатаровой длани указывала на
днище.Прочное,толщиной в полпальца.
— Я,наверное,схожу с ума,— пробормотал Вилль и,взяв
подсвечник,подошел к шкафу.
Увы,днище оказалось сплошным,и единственными тре-
щинами в нем были места сцепления березовых досок.Эльф
принялся водить вдоль краешка чуткими пальцами,мысленно
обзывая себя так,что уши загорелись.Он успел несколько
раз занозить подушечки,когда ему вдруг показалось что-то
неладное.Вилль распластался на полу,и его глаза вспыхну-
ли по-волчьи.Вот ты где!Трещинки совпадали с древесным
рисунком,и человеческий глаз их попросту не заметил бы.
Щели оказались такими узкими,что не пролез даже са-
мый кончик острой гномьей «рыбки».Вилль принялся стучать
внутри и снаружи фигуры,отдаленно напоминающей прямо-
угольник с волнообразными сторонами.
Звук по-прежнему оставался одинаковым,но это не смути-
ло сыскаря,и после очередного удара выскочил плоский ящи-
чек.Скорее всего,внутри была скрыта пружинка,выстрелива-
ющая при стуке определенной силы.Он оказался не плоским,
а с углублением,вырезанным точно по размерам лежащей в
нем книги.
Колдовской фолиант выглядел,мягко говоря,странновато.
Эльф ожидал увидеть окрашенную в черный цвет кожу пере-
плета (несомненно,содранную с человека живьем!),золотое
или алое тиснение,загадочные руны...Книга была неболь-
ших размеров в обложке из проклеенной прессованной бума-
ги,залапанной и истертой настолько,что прочитать название
не представлялось возможным.А когда Вилль подцепил ее за
корешок,то оказалось,что она всего в два ногтя толщиной.
Эльф положил книгу на краешек стола и,отойдя на рассто-
яние вытянутой руки,откинул картонную обложку кончиком
ножа.Он ожидал снопа пламени,дыма,жутких проклятий на
свою голову,наконец,но не произошло ровным счетом ниче-
го.Вернее,почти ничего,разве что на пустой первой странице
332 ГЛАВА 7
словно изнутри проступили и засветились кроваво-алые бук-
вы.Вилль в один прыжок подскочил к столу.
— Ага!Значит,это ты!— возликовал бесстрашный капи-
тан,хотя кто-то непременно назвал бы его легкомысленным.
«Приветствую тебя,Ищущий Знание!Ты хочешь постичь
Мудрость,сокрытую во мне?» — сурово вопросил истрепан-
ный «фолиант».
— Хочу!— кивнул капитан стражи.Где-то в недрах подсо-
знания осторожность робко пискнула о том,что неплохо было
заставить самого жреца открывать книгу,но дух Авося на сей
раз превзошел сам себя.
«Читай,запоминай и выполняй!— велела колдовская кни-
га.— Скрести указательный и средний пальцы правой ру-
ки»...
Едва Вилль загнул средний палец за указательный,про-
ступила следующая надпись:
«Возложи безымянный палец на средний...»
«...Доверши фигуру мизинцем,наложенным сверху.Да
будет так!»
Вилль безропотно проделал все вышеперечисленное,и по-
следнее указание погасло.Пару мгновений ничего не происхо-
дило,а затем на странице проявилась лопоухая глумливая ро-
жа,намалеванная обычной фиолетовой тушью,и надпись под
ней гласила:«Теперь скажи “ко-ко-ко” и возрадуйся,Студиоз!
Ты прошел Посвящение и принят на первый курс факультета
“Целителей и травоведов”.Да храни тебя Авось от деканата!
Приписка:“И помни:в случае задержки сего фолианта,Ива-
риус придет по твою душу ровно в полночь следующего дня
по истечении срока возврата”.
Вилль хотел плюнуть прямо в провокаторскую рожу,да
вместо этого рассмеялся.Вовсе не маги оказались идиота-
ми,а он не шибким разумником.Тринадцатилетние детишки-
первокурсники обвели вокруг пальца престижного капитана
стражи эльфа-аватара.
Все еще посмеиваясь,он зашелестел страницами.Увы,не
333
обнаружилось ничего,что можно было использовать супротив
темного колдуна.Учебник “Вводного курса зельеделания” был
чист и невинен аки муж,явившийся из трактира до полуночи
своим ходом.Самым злокозненным оказалось “Приворотное
зелье”,в состав которого входили волосы привораживаемого,
пенька и такая пакость,как вороний помет сушеный.Впрочем,
рецепт для варки отворота прилагался на следующей страни-
це.“Зелье прочности” эльф отметил,как чрезвычайно в бы-
ту полезное:бельевую веревку вымочить,куртку обмазать на
всякий случай,пройтись мокрой кисточкой по мебели.Вилль
решился бы наступить на горло собственной гордости и попро-
сить жреца об услуге в обмен на часовые прогулки,но,увы!
Заклинание подходило лишь для вещей из материалов расти-
тельного и животного происхождения и,помимо этого,имело
досадный изъян.Да,заколдованный шкаф прослужит много
десятилетий,если впавший в очередное безумство Вилль не
додумается схватить колун и разнести его в щепки.Иначе го-
воря,вещи нельзя было разорвать или поломать вручную,но
расколоть,разрезать или распилить — запросто.
Капитан не счел нужным оповещать подчиненных о стран-
ной находке,и в ответ на испытующие взгляды неопределенно
хмыкнул.Понимайте,как хотите,господа!На храмовые двери
был навешен замок,и к черному матовому ключу с петуши-
ной головкой прибавился блестящий,размером поменьше и с
головкой треугольной.
Сейчас Вилль мучился с выбором,стоит ли потрясти кни-
жицей перед постной физиономией жреца или же приберечь
ее до поры,до времени.
Уж больно странной и безвредной казалась улика.
ГЛАВА 8
— Морда уже лучше!Побрился без увечий?— поприветство-
вал воспитанника Берен Грайт.Он по-хозяйски разместился
на капитанском стуле в допросной,положив под седалище
сплющенную диванную подушку и вольготно закинув ноги на
стол.
— Бабье мыло нежней солдатского оказалось,— кивнул
парень.— Как наш подопечный?Гулил али проказничал?
— Рука у него ноет,хоть он не признается.Господин Улесс
с тобой разговаривать не желает.Не догадываешься,почему?
— Могу только предполагать!— хмыкнул эльф,присажи-
ваясь напротив,и добавил,— мне его псина вообще чуть руку
не отгрызла,я же не жалуюсь.И?
— И думает господин Улесс,что его подставили.Он дей-
ствительно...ммм...приврал,говоря,что не использовал
либр.Он им заряжал воду для исцелений.
Эльф прикусил губу.Все верно,есть в учебнике такое зе-
лье с заклинанием.Оно очищает грязную воду и предупре-
ждает мелкие недуги,вроде головных болей,насморка и рас-
стройства кишечника.
— Авторитет культивировал?Так что ж не в открытую
ворожил?
Глядишь,больше престижу добавилось бы.А нож откуда?
— У Сидора заказал на грядущие свадьбы...И не мор-
щись,сам знаешь,что в обрядовое вино кровь ягненка подме-
шивают,— мужчина убрал ноги со стола и плеснул воды из
графина,стоявшего тут же и уже наполовину опустошенного
— ему пришлось ждать воспитанника-соню довольно долго.
334
335
Посмотрел стакан на просвет,в душе жалея,что в нем пле-
щется не красное игристое.— Арвиэль,а наш ли птиц-то?
— А чей же?Гляньте-ка,что я в Храме нашел.
Вилль со злорадным любопытством ожидал,что Берен так
же будет сооружать из пальцев петушиную голову с гребеш-
ком и говорить:
“Ко-ко!” Напрасно!Мужчина прочитал,одобрительно
хмыкнул и перевернул страницу.
— Я этих пакостников неоднократно за уши тягал в свое
время.Они в Равенне на улицах потише такие шутки отка-
лывали — хоть святых выноси!И по этой книжке он вызывал
демона?!Ты в своем уме,Винтерфелл?!
— Он мог держать ее для будущего ученика,Берен.А кни-
га,вероятно,не единственная.Пускай маги головы ломают,
где остальные схроны искать.
— И то верно!Думать — только извилины путать!— с
готовностью закивал язва Грайт,и Вилль решил про себя,что
излишек нежного бабьего мыла тоже не есть хорошо.Берен
явно избавлялся от опостылевшей щелочи.
В арестантскую Вилль решил зайти просто для собствен-
ного успокоения,что липовый жрец никуда не испарился и все
так же лежит на соломенном тюфяке в одной из трех зареше-
ченных камер.Да,он был на месте,и да,шушеля мать!все
так же лежал,сложив руки на животе,и пялился в потолок.
И даже не пытался туда доплюнуть для разнообразия.
— Зря вы так,господин Улесс...Хотя вряд ли это ва-
ше настоящее имя.Полагаю,тело его несчастного законного
обладателя уже давно общипали рыбы или обглодало лесное
зверье.Еще одна смерть на вашей совести,между прочим!Вы
его убили и забрали вещи.Спрятались подальше от столицы,
дабы экспериментировать в свое удовольствие...
Вот только думаю,родственники и знакомые погибшего
вряд ли примут вас за него даже с чужим фамильным ли-
стом
29
и треуглом на шее.
29
Фамильный лист — аналог паспорта.В основном,его имеют жите-
336 ГЛАВА 8
И жрец не счел нужным оспорить выводы доблестного ка-
питана Винтерфелла,грозы беглых магов и убийцы снежных
псов.
Эльф привычно оседлал стул задом наперед и бесстрашно
навалился на дряхлую спинку.
— Хотите я вам расскажу,как все было,господин маг?А
вы внимательно послушаете.
Тихо было в арестантской,и только бесстрастный голос
Вилля горсть за горстью отмерял мгновения охоты за жизня-
ми.Фальшивый жрец сотворял,вызывал и укрощал,и вот на
улицу ступила мягкая снежная лапа.А затем...Разорванная
в клочья фанатичка Агафья,влюбленная Берта на кровавом
троне,жадный до денег и выпивки Демьян с простеньким
деревянным треуглом на веревочке.О,да!он до последнего
надеялся,что святой символ защитит уверовавшего от порож-
дений Бездны.
Капитан не угрожал,и в уговорах не было нужды.Эльфий-
ские чары,способные вскружить голову чопорной женщине
и расположить недружелюбного мужчину,против мага были
бессильны.Они действовали лишь на тех,кто подсознательно
хочет этого сам.
Теофан с тем же безразличием изучал трещинки на потол-
ке,вероятно,имеющие для него потаенную символику,и бес-
сознательно поглаживал левой рукой перебинтованную пра-
вую.
Вилль вздохнул,поднимаясь со скрипучего стула.
— Я вижу,вы не хотите разговаривать со мной,господин
маг?Что ж,жаль!Вероятно,у вас нашлось бы объяснение
своим поступкам,играющее в вашу пользу.Боюсь,ваши кол-
леги не будут церемониться,как мы.
Эльф был у двери,когда жрец негромко окликнул его.Тео-
ли крупных городов,лица,занимающие какую-либо государственную или
местную должность,и храмовники.Селяне и жители периферии не счита-
ют нужным обзаводиться скоропортящимися «бамажками».
337
фан приподнялся на локте и смотрел без тени страха ни перед
тюремщиком,ни перед будущим.Было что-то иное.Быть мо-
жет,осуждение и толика понимания.
— Не знаю,что с тобой произошло,Арвиэль,но далеко не
все маги живут,чтобы совершать зло во имя зла.
— Нет,господин Улесс,большинство это делает ради на-
живы.
Когда Темар,отпущенный домой отобедать с чувством да
расстановкой,изволил вернуться,то обнаружил в допросной
пустой графин,хрупкой преградой стоявший меж двумя на-
хохленными мужчинами.
Иначе говоря,ястреб умудрился принизить орла до воро-
бьиного полета.
Градоправитель около часа упоенно расписывал методы
воспитания строптивых знахарок,переходящие в прощупыва-
ние и смакование на вкус.Берен не считал,что Избраннице,
поджидающей своего Arvielle в заоблачном будущем,необ-
ходимо знать о молодецких похождениях супруга,а Вилль с
тоской вспоминал ворошение марикиного сена в полупьяном
состоянии...
Напоследок Берен велел передать,чтоб знахарка о Мар-
те не беспокоилась,а лучше сочиняла платье на осень для
подружки невесты.
А господину капитану следует заранее привыкать к мун-
диру,ибо гулять придется никак не меньше недели!Вилль
несказанно обрадовался исполнению тайных чаяний и от ду-
ши обнял Грайта по-аватарски крепко,но не сразу.Сперва он
вникал,осознавал и переваривал услышанное.
До-о-олго!
Низвергнутый орел поднимался все выше и,наконец,вос-
парил над алеющими облаками в гордой уверенности,что весь
бесконечный мир внизу принадлежит ему вместе с лесами да
полями,реками,городами,и даже маленькими вредными зна-
харками.
Чем хорош четко распланированный день,так это отсут-
338 ГЛАВА 8
ствием времени на дуракаваляние,и в результате успеваешь
объять необъятное.Вилль с опережением успевал по всем
пунктам,а,значит,вечер можно провести исключительно в
угоду личным воспитательским потребностям.
Он обещался выгулять кошку до бара?Будет исполнено,
госпожа
Залесская!А когда вы подопьете до покладистого состоя-
ния,воспитательная беседа станет легкоусвояемой.
Он заметил черного кота издалека,вприпрыжку скачущего
по белым сугробам вдоль заборов аки по твердой земле.
— К нам эльф приеххал с караваном,полукрроффка.Фи-
ники привезли ссушшшеные и...абыр...абырыкоссы!— за-
дыхаясь,выпалил домовой.
Впрочем,одышка была приобретенной вследствие усилен-
ного подражания кошачьему племени.
Недоумение сменилось тревогой и предчувствием дурных
вестей.
— Охолони,Симка!— пытаясь сохранять хладнокровие,
попросил аватар.— Эльф приехал с караваном,верно?Он обо
мне знает?Спрашивал?
— Нет,хозяин,не спрашшивал,но знает.Он к Алессе
пришшел,сспеть проссил.Байки он изучает и пессни.
— Ах,к Алессе пришел...Вон оно как получается...
Вилль зашагал к дому несколько быстрее,и домовой под-
строился под хозяина семенящей рысцой.
— Ему и про нее ссказали.А он сспеть проссил,— повто-
рил кот.
— И что,сразу согласилась?— Вилль успокоился,и в его
голосе прорезались ревнивые нотки.
— Я сструну перекуссил!— самодовольно мяукнул кот.
— Молодец,хвалю!Если этот абырыкос позволит себе
лишнее,я перейду на подножный корм!— пригрозил аватар и
в ответ на удивленный взгляд пояснил.— Отпинаю и сожру!
Где она сейчас?
— Ушши драть тебе хочет у насс дома...
339
— Как дома?!А если за сабли хватится?!
— Я вперед прошшмыгнул,сспрятал их под диван...
— Идиот!
Было,за что волноваться — эльф не успел познакомить
сабли с девушкой.Тай-Кхаэ» лисс признают лишь хозяина,и
если неосторожный знакомый отделается предупредительным
порезом,то ворью и хапугам они поблажек не давали — могли
отрубить руку выше локтя,а при повышенной кровожадности
и голову снять.От мысли,что девушка лежит у него в го-
стиной в луже собственной крови,эльфу становилось дурно
до головокружения.Вилль мчался,как на пожар,и едва не
пролетел мимо собственного дома.Задержав дыхание,он по-
тянулся к ручке,но дверь открылась сама.В грудь уперлось
острие Льда,с холодным торжеством сверкавшее на солнце.
— Ну-с,господин капитан,теперь объясниться изволи-
те?!— глаза
Алессы полыхали фосфором.
Домовой,с трудом сдерживая ликование,шмыгнул в дом
и сжался на шкафу взъерошенным от любопытства комочком.
Он не солгал и действительно спрятал клинки под диван,но
перед уходом вручил знахарке метлу и швабру с просьбой
уберечь верного доброго Симеона от хозяйского сапога.
— Объясняться будешь,вредонос ушастый?!— повторила
знахарка,но один лучик смеха все же выскользнул из грозо-
вой тучи.
Спустись вдруг с небес Лукавый Угодник.
30
Всего Богов
Линий семеро:Великая Кружевница (Судьба),Веселый Иг-
рок (Жизнь),Белая Привратница (Смерть),Капризная Гостья
(Любовь),Чет-Нечет (Удача),Лукавый Угодник (Порок),Ал-
мазный Тур (Воля,Упорство).] и предложи выкурить с ним
козью ножку,Вилль ничуть бы не удивился.Более того,вы-
курил и даже запил бы крепчайшим самогоном на свете,на-
литым в калошу доярки.Ибо Алесса держала в руке клинок-
30
Лукавый Угодник — Бог Порока (Линейный Бог
340 ГЛАВА 8
убийцу,и тот,похоже,был этим обстоятельством вполне до-
волен.Тай-Кхаэ’ лисс приняли в семью аватар существо иной
расы и нарекли его Тай-Линн.Этот выбор значил слишком
многое.Эльфу вовсе не было жаль половины лет своей жизни,
которые вытянет из него недолговечное по природе создание.
И пусть
Алесса не закалена северными ветрами,не способна защи-
тить даже себя,и не признает мужскую правоту.Взбалмошна,
своенравна.Непредсказуема,наконец!Пусть лупит его хоть
поленом,хоть сковородой,когда никто не видит,а потом ле-
чит.Опускает ресницы,пряча виноватый блеск,и идет зава-
ривать чай с лимонником.Поддерживает стакан за донышко
и вздрагивает,ненароком коснувшись его руки.Дожидается,
пока он уснет,и лишь тогда калачиком сворачивается рядом.
Привыкнет со временем.Привыкнут оба.
Существовало «но»,что перечеркивало все и подрезало су-
хожилия будущему.Алесса — не аватар.
Вилль пошел грудью на клинок,и растерянная девушка
попятилась.
Было уже такое,и тогда она едва не проткнула ему горло.
Случайно.
Не сводя со знахарки взгляда,он переступил порог.Мрач-
новато в гостиной,маленькие окна запутали в занавесках
тусклый свет.
Скрипнула дверь,отгораживая живые звуки улицы.
— Алесса,— вкрадчиво зашептал эльф,— подойди ко мне
ближе.
На дне изумрудных глаз таинственно замерцали золоти-
стые огоньки,и девушка против воли подчинилась.Опустила
саблю и приблизилась вплотную к Виллю в ожидании следую-
щей просьбы.Или приказа?Аватар,не мигая,смотрел на де-
вушку,и перед ее глазами блестели полуденным солнцем два
невозможно зеленых лесных озера,где черные омуты зрачков
кружат-вертят,втягивают волю,желания,остатки силы.
Собственное тело отказывалось повиноваться,его власте-
341
линами сейчас были зеленые эльфийские глаза и тихий сви-
стящий голос.Аватар молча развернул Алессу спиной к себе,
и накрыл ладонями обе ее кисти.
— Не бойся...— шептал ветер на правое ухо,и сильные
пальцы сомкнулись на руке,сжимающей клинок.
— Ты мне веришь?— пел он на левое,и аватар погладил
раскрывшуюся навстречу ласке ладонь.
—Смотри!—звенело в ушах,и Алесса доверчиво откинула
голову на его плечо.
А хищный эльф Арвиэль резко полоснул острой саблей по
девичьему запястью.
— И-а-а-а!— заверезжала вмиг очнувшаяся знахарка и
вихрем взлетела на диван,так и не выпустив клинок.— Ты
спятил?!Псих!Не подходи!!!
— На руку посмотри.
Алесса глянула и едва не завопила снова — ни царапины.
Не может быть,она чувствовала холодное прикосновение ста-
ли!Знахарка в ужасе вытаращилась на аватара и заледенела
— тот приближался к дивану,посверкивая изумрудными зме-
иными глазами.Тихо шел,неторопливо,зная,что она никуда
не убежит,и ни одна половица не скрипнула под тяжелым
сапогом.Он прижал ладонь к лезвию у самой крестовины и
медленно сжал кулак.
— Ты хотела волшебства?Настоящего,не фальшивого?
Смотри!— и скользнул по клинку сомкнутой рукой от кре-
стовины до острия.
— И-и-и!!!Сумасшедший!
Алесса шагнула назад и непременно кувыркнулась бы че-
рез подлокотник на пол,но Вилль ухватил ее за пояс,демон-
стрируя неповрежденную левую руку.
— Вот тебе эльфийское волшебство,нравится?
— Т-ты ч-что вытворяешь,ш-шут балаганный?Выпусти
меня отсюда!
— Тебе,Алесса,проще доказать,чем сказать!— прогово-
рил парень,сняв ее с дивана.— Эта сабля не причинит вреда
342 ГЛАВА 8
ни тебе,ни мне.
Успокойся,выпей валерианки.
—Какая валерианка!—заорала Алесса.—Выпусти,дурак,
или я за себя не отвечаю!
— Нет!— жестко ответил Вилль и пошел к двери.Отчет-
ливо щелкнул,поворачиваясь,ключ.— Хочешь,лезь в окно.
Знахарка плюхнулась на диван,скрестила на груди руки
и выпятила нижнюю губу,пытаясь выдать страх за обиду.В
носу отчаянно свербило,но она боялась спровоцировать Вилля
на новые эльфийские фокусы.У нее на коленях лежала сабля,
украшенная льдисто-синим камнем,и белый волк на лезвии
то ли насмешливо скалился,то ли зевал.
«Не буду реветь!Не дождется!» — твердо решила знахар-
ка,и выступившая слезинка испуганно попятилась.А волк
определенно улыбался.Ободряюще.
Аватар подкинул дров в печь и кочергой подгреб к ним
пламенеющие угли.Плененный огонь затанцевал,перебрасы-
ваясь на угощение.Вилль опять свалял дурака по-крупному:
еще месяц назад он и предположить не мог,что кольцо уже
отыскало его в затерянном на северо-востоке городе и притя-
нуло Тай-Линн.Именно оно придало сил замерзающей
Алессе и направило Вилля к воротам.А тот в благодар-
ность накричал на свою Тай-Линн,расстроил и запугал.В
конце концов,Алесса не виновата в том,что Богиня выбрала
именно ее.
— Хозяин,зачем ты так с ней?— укоризненно по-
эльфийски спросил возникший рядом Симеон.
— А как еще?— прошептал Вилль.— Попросил бы руку
дать обрезать — наорала,дураком обозвала и кочергу бы об
мою голову погнула.
— Привыкай,хозя-аин,привыкай!— противненько захихи-
кал кот.— Шлем купи!Значит,у насс теперь ессть хозя-айка?
— Не знаю,уйди!За ней теперь выбор.
Черный кот,торжественно задрав хвост,пошел к дивану,
и Вилль искоса глянул на предмет явного недоразумения Дву-
343
ликой Богини.
Фамильное кольцо — маленькая вещица,передаваемая по
наследству от матери к сыну.Мудрая Саттара пыталась преду-
смотреть все.Кольцо наблюдало,как развивается ребенок его
хозяйки,и поджидало момента,когда тот будет готов искать
себе пару.Тогда оно покидало руку носительницы и,одетое
на цепочку,согревало грудь молодого волка,пока не появ-
лялась она.Та самая,единственная,которая обеспечит наи-
более сильное и выносливое потомство — будущих воинов-
защитников эльфийской расы.Двуликая Саттара пыталась
предусмотреть все,но ошибаются даже многомудрые боги.
— Алесса,я волновался за тебя.Очень!Тай-Кхаэ’ лисс —
не игрушка,а сабли-убийцы.А если бы ты покалечилась?!.
И...спасибо.Что ты хочешь за уборку?
Девушка ответила строго и не сразу.
— Я — не горничная,чтобы драить полы и получать на
чай пятинками.
Я хочу знать про сабли...Только не ври!
Эльф согласно гмыкнул и,поднявшись,по-хозяйски прове-
рил вьюшку.
Интересно,Алесса ее в прыжке открывала или с табурета?
—Сабли —именные Тай-Кхаэ’ лисс.Обычно их куют наши
кузнецы,но для меня такой,очевидно,уже не найдется.Это
— работа Сидора.
Видишь ли,они,в некотором роде,живые,и сами выбира-
ют,кто им нравится,а кто — нет.Тебя они приняли...
...Поселения аватар были небольшими — полтора-два де-
сятка домов.
Рассыпанные вдоль всего Себерского Перелива на севере
Неверры,они находились на довольно приличном расстоянии
и друг от друга и,что самое важное,от человеческих горо-
дов.Высоко в полярном небе навстречу радужным всполохам
северного сияния летали белые волки и в соседние поселения,
и в дальние.Ни ледяные морены,оставшиеся с незапамятных
времен,ни гигантские белые медведи,ни Сумеречный Лес не
344 ГЛАВА 8
могли остановить небесного летуна.Другое дело,двуногих,
тех,кто,к счастью,нуждается в земной опоре.
Люди...Жадные,прожорливые,ненасытные...Их маги,
словно вечно голодные псы,готовые за краюху хлеба грызть
друг другу глотки.А если поманить куском мяса?Откусят
вместе с рукой,которая его держит.Именно от них авата-
ры старались держаться подальше,волкам было,что прятать.
Разумные сабли — одно из сокровищ эльфов-оборотней,ко-
торое человеческие колдуны называли «полезной магической
вещицей».Кузнеца в поселениях чуть ли не обожествляли.
Еще бы,ведь именно он воочию видит во снах саму Сози-
дательницу
Пресветлую!И Богиня подсказывает,кто из ею сотворен-
ных уже достоин получить сабли.Валит из кузни дым,под-
вязав волосы ремешком,трудится до рассвета Говорящий с
Богиней.Наутро толпятся обитатели поселения возле дома
кузнеца,все ждут,всем интересно,чье имя будет сегодня
произнесено.До тех пор аватар зовется щенком,волчонком,
переярком,как угодно,но волком становится,только сделав
первый шаг к совершеннолетию — в торжественный и долго-
жданный день получения сабель.Пресветлая чувствует руку,
прикоснувшуюся к живому оружию,и подсказывает молодо-
му волку подходящие имена.Часть сущности аватара и капля
света Богини дают саблям разум,характер и волю,сливаясь
в две новые Истинные Сущности.Клинки никогда не преда-
дут хозяина,не потеряются,не сломаются и не затупятся.Их
невозможно купить,обменять или украсть — отрубят чужаку
руку,а то и голову.Забрать сабли можно только у мертвого
аватара,но и они умирают вместе с хозяином,и тогда на ме-
сте Истинной Сущности образуется пустота.Пустота,которую
можно чем-нибудь заполнить...
Чем-то полезным,выгодным...
— Алесса,я правда волновался.Лед вполне мог отрубить
тебе руку,понимаешь?— мягкий голос раздался у самого ее
уха.Вилль,как всегда,подошел незаметно.
345
— Но не отрубил...Лед?!
Черный кот потерся мохнатой головой об алессино пред-
плечье.
— Лед и Пламя...Они ссами выбрали имена...
Эльф обошел диван и,присев на корточки,положил ей на
колено левую руку.Правую он держал за спиной.
Обида сменилась удивлением,и это мгновенно отразилось
на ее лице.
— Пообещай,что не будешь брать чужие вещи — это мо-
жет быть опасно.
— Д-да,— отрешенно кивнула знахарка.Лед и Пламя...
Он что,прочитал ее мысли?!
— И ты не будешь ходить по темноте в одиночку.Обеща-
ешь?
— Да.
— И не станешь подмешивать снотворное мне в чай.
— Да.
— Вот и славно!Послушай,мне надо сходить в караулку.
Ненадолго и,если хочешь,пойдем со мной.Я тебе расскажу
про Теофана,а вечером — к Эртану.Договорились?
Караулка...Ненавидимая ранее коробочка-на-ножках при-
обрела вдруг некую притягательность,и Алесса с энтузиазмом
кивнула.
— И еще,— Страж понизил голос,— я покажу тебе кол-
довскую книгу,которую нашел в тайнике...
А про себя добавил:«А ты мне расскажешь про этого абы-
рыкоса.»
— Книгу?!Ага!
Хвала Саттаре,гроза миновала,так и не разразившись со-
леным ливнем.Эльф вынул руку из-за спины и вручил Алессе
лопатку для блинов,а затем покорно склонил голову.
— Бей!Я знаю,тебе понравится!
— Дурашка!
«А он умеет печь блинчики?Мрр...Неплохо!»
ГЛАВА 9
Любопытство — не порок,а неотъемлемая часть характера
кошачьего племени.Барабаня пальчиками по столу,Алесса
прожигала взглядом грудь Стража,где под курткой пряталась
от нее колдовская книга.А эльф словно дразнил ее нарочно:
жевал неторопливо,каждую порцию прихлебывая сладким ча-
ем.Госпожа Залесская решила временно сменить профессию
лекаря на кухаря,и первый подопытный вкушал плоды по-
верхностного ознакомления с рецептами Марты.
— Ну как?— не вытерпела знахарка.
— Очень вкусно!— усердно закивал Вилль,делая очеред-
ной спасительный глоток.Картофель,мятый с тушеным мясом
и специями,был и впрямь восхитителен.Если не обращать
внимания на соль.
Они вышли,когда тени начали растворяться в подступаю-
щих сумерках.
Солнце закрыли вязкие,грязно-белые тучи,и в ауре города
зазвенели тревожные нотки.И представилась Виллю ехидная
рожа затейника,шутки ради подложившего в сапог мелкий
гвоздь,да только гвоздик тот был вымазан ядом.
Домовой предпочел семенить рядом с Алессой,не отвлекая
хозяина от осознания того,что произошло час назад.Он знал,
что Вилль спустит на него собаку за опрометчиво подсунутые
сабли,но это будет потом.
Симка ошибался:мысли Вилля,защищенные от назойли-
вого кота щучьими стаями,текли совсем в ином направле-
нии.Блеклый «фолиант» казался никчемной уликой,и все же
аватар чувствовал,что пропустил нечто важное.Недоглядел,
346
347
недопонял,не разгадал секрет хитрой книжицы.После Ярмар-
ки приедут маги,но хватит ли доказательств?
Арестованного мага-целителя да учебника по зельеде-
ланию для первокурсников.Есть частично использованный
либр,но кто разберет,на что потрачена сила амулета?Пен-
таграмма в пустом доме не походила на гексаграмму призыва
Темной Сущности,зато каждый горожанин расскажет о силе
святой воды,заряженной магией.
Сам того не замечая,Вилль забормотал вслух,и знахарка
несколько раздраженно дернула его за рукав.
— Арвиэль,в пятый раз тебе повторяю:я не видела,чтобы
в дом
Прокопия входил Теофан либо кто-то другой.Я не заме-
чала в окнах свет и не слышала песнопений.И,козья вошь,
я не стану вынюхивать его следы!Я же не собака-сыскарь?!
Попроси Тиэлле...О-о!
— Она тоже не умеет!— уныло вздохнул эльф.— Не пой-
мет да,к тому же,испугается города...Что?
Впрочем,Вилль уже понял,что.Им навстречу шел высо-
кий,по-южному смуглый черноволосый мужчина.От чисто-
кровного эльфа его отличала лишь некоторая резкость движе-
ний,в целом уверенных и скупо четких.
И,что самое неприятное,нахальный полукровка улыбался,
умильно зыркая по левое плечо аватара.
Подойдя ближе,мужчина,прижав к груди правую руку,
тепло поклонился Алессе и учтиво сородичу.Вилль мрачнова-
то покосился на расплывшуюся в улыбке Избранницу.
— Капитан стражи Арвиэль Винтерфелл,— негромко про-
изнес аватар,протягивая руку для пожатия.
—Сложно не признать капитана городской Стражи,—веж-
ливо заметил мужчина,бросив выразительный взгляд на зна-
чок.— Аэшур Ринвейн.Еще раз здравствуйте,госпожа За-
лесская.
— Вы уже получили разрешение на торговлю?— аватар
перебил открывшую рот Алессу.
348 ГЛАВА 9
— Я приехал не торговать.Я изучаю фольклор отдаленных
уголков
Неверры.Хочу написать книгу о легендах,приметах,суе-
вериях.
Въездная пошлина уплачена господину...эээ...Буряку.
И я уже предъявлял фамильный лист,но могу...
Полукровка принялся истово расстегивать ворот гордона,и
Вилль едва не скривился — Алесса весьма ощутимо пихнула
его локтем в бок.
На фоне законопослушного приезжего капитан стражи
смотрелся дотошным чинушей,жаждущим придраться хоть
к не вычищенным сапогам.
— Не стоит,право!— мотнул головой аватар.— Если лист
одобрен и пошлина уплачена,то все в порядке.Добро пожа-
ловать в Северинг!
— Я вас прошу — взгляните!Мечтаю на новом месте уви-
деть во сне невесту.Боюсь,иначе мне будет сниться господин
Буряк,требующий документы!— полукровка сунул Виллю
сложенный вчетверо лист и привычно оправил задравшуюся
правую манжету.
Вилль принял бумагу,и алессина ручка тут же соскольз-
нула с его локтя.Желание превратить шушелева полукровку
в подножный корм возросло стократно.Тем не менее,он дело-
вито развернул лист и даже посмотрел документ на просвет.
Имя «Аэшур» явно было липовым,впрочем,как и указанная
дата рождения.А вот бумага с бледно-оранжевым грифоном
посередине листа и печатью торгового центра Зельгорда на
фамилии полукровки оказались настоящими.
— Все хорошо.Оружие,амулеты?— для порядка спросил
капитан,передавая документ владельцу.
— Да,— кивнул полуэльф,— циката
31
и съерт.
32
Но за
31
Циката — сабля ильмарранского образца с сильно изогнутым лезвием.
32
Съерт — длинный кинжал.
349
них я уплатил господину Буряку.
— Все в порядке!Добро пожаловать в Северинг,господин
Ринвейн!— и по-хозяйски пристроил ручку оторопевшей зна-
харки обратно себе под локоть.
На сей раз,Аэшур поклонился обоим одновременно,учти-
во и с улыбкой,но не подобострастно.Какое-то время Виллю
казалось,что приезжий полуэльф смотрит ему в спину,но
того уже и след простыл.
Зато Алесса не только прожигала в нем дыру,да еще и
сопела в придачу.
— Каким же ты бываешь противным,Вилль!Сам говорил,
что раса для тебя не имеет значения!Опять врал?!— сказала,
как укусила.
Аватар нахмурил черные брови и плотнее прижал к себе
ее руку.
— Я — капитан стражи,Алесса.Я доверяю Темару,но
также имею полное право проверять приезжих...
— Не в этом дело!Ты на него смотрел,как на сорняк!
— Сына судят по отцу,Алесса!— строго сказал Вилль,
останавливаясь.— Дело в том,что эльфы не сочетаются бра-
ком с другими расами,однако,погулять перед свадьбой не
считается зазорным.Все полукровки — бастарды,рожденные
падшими женщинами либо знатными дурочками.Хотя,вто-
рые предпочитают избавляться от не рожденных детей.Пер-
вые подбрасывают на чужой порог,а раньше продавали иль-
марранцам в рабство,пока Император Аристан не запретил.
Редко,когда оставляют себе.«Аэшур» по-ильмаррански озна-
чает «сова».Что,Алесса,может получиться из беглого раба,
воспитанного в стране свободных нравов,а?
Алесса вспыхнула и резко выдернула руку.
— А я,Вилль?От меня отказались и отец,и мать,а воспи-
тали неграмотные крестьяне!А ты?Тоже не считаешь зазор-
ным погулять перед свадьбой и благополучно забыть о под-
брошенных кому-то детях?!
Тот смешался,и кончики его ушей заметно порозовели.
350 ГЛАВА 9
Алесса,как обычно,поняла его неправильно.
Симка почуял одновременно негодование одной и растерян-
ность другого,а самому ему показалось,будто кто-то пытает-
ся разорвать верного Симеона на две враждующие половинки.
Черный кот тряхнул головой,встопорщил усы и,усаживаясь
возле хозяйской ноги,с гордостью произнес:
— Никогда!Дети — вот одна из цсселей,ради которых
живет аватар.
Воспитать досстойное потомство,гордящщееся деяниями
своихх родителей и предков.
— А тебя,Алесса,воспитали человеком.
— Но я — не человек,Арвиэль!Я нелюдь-метаморф!—
едко усмехнулась знахарка.
Аватар медленно покачал головой и осторожно,но крепко
сжал ее руки в своих ладонях.
— Почему ты не взяла с меня денег за лечение?
Девушка отвечала,не раздумывая.
— Художник не пройдет мимо расколотой вазы равнодуш-
но,особенно,если она упала прямехонько на макушку обид-
чика.И это — моя Истинная
Сущность,Арвиэль.
— Хочешь знать,почему целебные травы сами спешат в
эти ручки?Магия чувствует,что ты хочешь.У нее особое
отношение к целителям,одновременно трепетное и требова-
тельное.Тебе нужны травы склеивать то,что разбилось,а не
ради денег для покупки новой вазы.И,в первую очередь,ты
— настоящий человек.
— Шушель с тобой,ушибленный на голову,— проворча-
ла девушка,вновь беря его под локоть.— А Грайту своему
скажи,чтоб мешочки мне больше не совал!
Эльф помрачнел.День начался удачно,но к вечеру Вилль
дважды едва не рассорился с Тай-Линн.А Грайт,выходит,
по-своему заботится о капитанской репутации,оплачивая рас-
ходы на воспитанника.Методы,значит...И так не кстати
вспомнились пристрастия художницы к горячим южным брю-
351
нетам.
Когда они подошли к караулке,Алесса была спокойна и
наслаждалась взглядами молодых завистниц.
— Вилль,а у вас в караулке уже весна началась?Капель
же!— и
Алесса ткнула пальцем в желтоватую струйку.
Вилль очень недобро посмотрел на предвестницу весенней
оттепели и решительно подошел к бревну-ножке.
— Геварн!Я сколько раз просил?!
— К-капитан?
Капель прекратилась,как по мановению волшебной палоч-
ки.Вилль смущенно закидал снегом результат «весеннего» ху-
лиганства и утрамбовал сапогом.
— Добро пожаловать,Алесса!
Протянутую из люка руку знахарка решительно отвергла,
прекрасно понимая,что именно она сжимала десятью минута-
ми ранее.Брезгливо ухватившись кончиками цепких пальцев
за грязноватый пол,девушка поднялась в святую святых —
«кабинет» капитана стражи — и тут же испуганно засипела.
Из темного угла на нее пялилось нечто лохматое,огромное,с
выпученными глазами и голодно оскаленной пастью.
— Вашу шаль,госпожа!— замогильным голосом провыло
нечто,требовательно протягивая когтистую лапу.
— Мама!— пискнула знахарка и начала отступать к люку.
— Алесса,это чучело!Симка,вылезай оттуда немедля!
Противно хихикающий домовой выпрыгнул из брюха ска-
лозуба и вперевалочку подошел к хозяину.Он явно не рас-
каивался в только что учиненном безобразии.Вилль прищу-
рил потемневшие глаза на шатавшегося,аки камыш на ветру,
стражника.«Дурной знак»,— понял
Геварн и попытался принять строго вертикальное положе-
ние.
— Мда...Геварн,иди домой.Пришли Сатьяна в шесть,
трезвого...
352 ГЛАВА 9
«Обошлось»,— обрадовался стражник и,дохнув на зна-
харку пахучей улыбкой,полез вниз.
— Уютно у тебя здесь,— вдруг улыбнулась Алесса.—
Только пол подмести надо.
Уютно?Вилль никогда бы не смог назвать будку охраны
уютной.На заплеванном полу растерт грязными сапогами пе-
пел,потолок летом делят две враждующие стороны — мухи да
пауки.И бесполезно с ними воевать,чем больше убьешь,тем
быстрее расплодятся новые.В одном углу притулился шкаф
с запасным оружием — старыми мечами да арбалетами,в
другом устроился скалозуб со стаканом.Печурка почти не
используется,а зачем?Вилль не мерз,а у его подчиненных
имеется свой проверенный способ погреться,и дрова заросли
паутиной.Диван,явно когда-то принадлежавший миру вели-
косветских господ,свыкся с новым жилищем и подстроился
под остальных его обитателей...Пол грязный,стол грязный,
стены черные — какой,спрашивается,уют?Эльф недоуменно
посмотрел на Алессу,издевается,что ли?
Девушка только вздохнула.Как ему объяснить,что сто-
ит немного прибрать,и помещение сразу же преобразиться.К
суровой ауре мужчин-воинов прибавить женскую теплоту да
ласковую руку,и включить немного воображения.В зимний
вьюжный вечер будет гореть на столе свеча-маячок,огонек ко-
торой был виден двоим издалека уже много-много лет.И они
придут,непременно найдут и маленький неприметный Севе-
ринг,и старую караулку-на-ножках.
— Мда,Вилль,не романтичный ты какой-то!— укоризнен-
но сказала Алесса.
При чем тут романтика,когда и ключ от шкафа с оружием
где-то прячется?А в самом шкафу прячутся две оплавленные
рукояти,на которые стоит взглянуть.Эльф вытянул из сапог
свои узкие кинжалы и прижал один к губам — тсс...сейчас
престижный капитан немного пошалит.Алесса заговорщиче-
ски подмигнула — давай-давай,начинающий взломщик,нико-
му не скажу.Пока Вилль ковырялся в замке,девушка заин-
353
тересовалась чучелом.Почитала надпись на стакане,отщип-
нула украдкой клочок шерсти на память,тщетно попыталась
выдрать коготь...
— Ты руку ему в пассть засунь,там интерессно,— хихи-
кая,прошептал Симеон.
Алесса воровато прокралась к столу и подцепила табурет
— нельзя мешать мастеру,когда он занят.Острое ухо слегка
шевельнулось,но Вилль ничего не сказал,и знахарка горде-
ливо сочла себя незамеченной.Пыхтя,девушка забралась на
табурет и едва не сверзилась,отшатнувшись.С такой морды
хоть портреты на заказ пиши!
Знахарка потрогала желтый пуговичный глаз,поковыря-
ла пальцем в носу-пятачке и,наконец,с видом бесстрашного
дрессировщика сунула руку в раззявленную пасть,сразу на-
щупав нечто гладкое и продолговатое.
Эльф довольно хмыкнул,засунул ножи в сапоги и снял
замок.Потянул обе ручки шкафа на себя...и тут же рез-
во отскочил назад.Весело подпрыгивая и постукивая,на него
обрушилась стеклянно-глиняная бутылочная лавина.Она вела
себя,о,как неуважительно!Плевалась в престижного капи-
тана вонючей жидкостью,усеивала пол его «кабинета» разно-
цветными осколками и,в конце концов,раскатилась по всей
караулке.
— Шушеля мать!!!Ядррена воррона!!!..!!!..!!!
— Эээ...Вилль?— неуверенно позвала знахарка.
— Чего?!!
Бешеное лицо эльфа стало меняться,как по волшебству.
Черные ресницы жалостливо дрогнули,рот слегка приоткрыл-
ся,а брови поползли вверх...В обеих руках Алесса сжимала
по бутылке,и на донышке одной из них лежал маленький
серый ключ.
Вилль шумно выдохнул и,согнувшись в элегантном по-
клоне,плавно повел рукой.
—Добро пожаловать,госпожа Залесская!Вы правы,у меня
здесь жуть как уютно!Приходите чаще,будем вместе бутылки
354 ГЛАВА 9
собирать!Надо же додуматься — заперли шкаф,чтобы я не
открыл,и сунули ключ в скалозуба,чтобы не нашел!Когда
не надо,у них воображения — хоть отбавляй,когда надо —
зулейка мозгов на кружку спирта!
— Ты не волнуйся,выпей водички,— пробравшись к столу
и наполняя из чайника памятный стакан,с сарказмом заявила
Алесса.— Фу!
Эльф отобрал стакан,не нюхая,выпил,после чего глубо-
комысленно изрек:
— И тут спирт!Но пошел хорошо...
Да,стражники были отменными выдумщиками.
Вилль,закатав рукава,нырнул в шкаф и храбро принял-
ся за раскопки.Подчиненные умудрились засунуть рукояти
почти в самое основание пирамиды из зазубренных мечей да
тупых ножей.Им гораздо важнее было здоровье капитана,за
которое можно выпить,нежели вещественное доказательство.
А над грудой ржавых мечей и развешанными на гвоздиках
маленькими арбалетами,лежала на полочке
«Великая головная боль капитана Винтерфелла».Точнее
«Свод происшествий» или попросту «Отчетник».Записи по-
следних двенадцати дней следовало проверить с пристрасти-
ем.
Под лязганье перебираемых Виллем старых мечей и хруст
бутылочных осколков,девушка пошла к печурке — надо со-
здавать уют.Скоро окончательно стемнеет,и к тому времени
затрещат дрова в печке и польются первые восковые слезы.И
свечные блики будут играть в битом стекле.По-праздничному
яркие огоньки,живые и подвижные в отличие от того,чье
сердце тогда едва билось...Нет!К шушелю,все закончилось!
За неимением лучшего материала для розжига,Алесса на-
строгала мелкой щепы и сложила в печь.На лист грязной,мя-
той бумаги уложила мох,скорее прелый,нежели сухой.Трут
получился так себе,ну да на безрыбье,как говорится...Лихо
чиркнула кресалом о кремень — ай,да искорки,любому гному
на зависть!Однако отсыревший старый мох ее мастерства не
355
оценил.Еще искры,и трут издевательски зашипел.
Девушка пробовала снова и снова,но эффект был все тот
же — никакой.
— Арвиэль,а что означает надпись на саблях?
— Надежда жива,пока живет Вера в нее.Это — девиз и
мой жизненный принцип.
Эльф стоял у нее за спиной и любовался бесплодными
попытками создать уют.В руках,по локоть перепачканных
ржавчиной,он держал стакан и чайник.
Вилль покопался в поленьях и,без видимых усилий пере-
ломив о колено пару чем-то приглянувшихся,сунул в печь.
Наполнил стакан вонючей жидкостью «для сугрева» и плес-
нул на дрова.
— А теперь я покажу тебе настоящее эльфийское вол-
шебство,Алесса из леса!Призываю тебя,о,саламандра!Да-
руй мне свою благосклонность!— торжественно провозгласил
Вилль,и сноп искр улетел в печь.
Видимо,эльфы — великие заклинатели духов,ибо сырые
дровишки вспыхнули моментально,да еще как весело!Сала-
мандра осталась довольна подношением.
Симеон уютно возлежал на столе между «Отчетником» и
бледным
Индикатором Преступлений,по-кошачьи подвернув перед-
ние лапки.И щурился он,как обыкновенный хитрый кот.«Хо-
рошшо,шшто помирились,хорошшо»,—думал Симка,разгля-
дывая странную пару узкими,зеленовато-желтыми глазами.
За всю историю существования Неверры кольцо никогда
не украшало палец представительницы другого народа,но те-
перь воспротивилось воле Богини.Оно должно было попасть
к эльфийке,но выбрало науми-оборотня.Тай-Кхаэ’ лисс вы-
ковал гном по велению своего Бога.
Казалось,Двуликая совсем позабыла свое творение,и о его
судьбе печется кто-то другой.Домовой знал,почему Неруши-
мые Правила аватар ломаются одно за другим,и чувствовал,
что так надо.
356 ГЛАВА 9
Алесса стала хозяину другом,который не бросит и не пре-
даст.
Теперь она должна сделать выбор.Кольцо чувствует все,
оно еще может соскользнуть и попасть в руки Вилля.
Чего сейчас хочет сам Вилль,Симка не знал.По глазам
хозяина что-либо прочесть было невозможно,а лезть в его
мысли опасно.
— Хозя-аин!— позвал Симеон.— Сидор-то рукоятями по-
брезговал,а вот камушки повыковырял!Сразу видно — хоро-
ший торговец,настоящщий!
— Ну да!— усмехнулся Вилль,сдвигая рукояти в сторону
и усаживая знахарку на стол рядом с котом.— И ножны мне
старые дал!Видишь ли,Алесса,голову я ему не принес,а
откуда ее взять-то?
— Я из-за ножен и подумала,что сабли прокопьевские!—
вздохнула девушка.— Да и рукояти очень похожи...А это
что?!
Заинтересовал ее «Отчетник».Тетрадь состояла из лист-
ков разного размера,тетрадь была подшита суровыми нитка-
ми,тетрадь была...грязная,засаленная и прожженная тру-
бочным пеплом.На картонной обложке твердая рука вывела
каллиграфическим почерком дату «1435».
— Говоришь,показались тебе похожими?Тогда не расска-
зывай никому о том,что видела,пусть все думают,как ты...
А это?Это донос на всех жителей города!— зловеще ска-
зал Вилль и развернул тетрадь перед Алессой,демонстрируя
кривенькие малоразборчивые письмена.-
Так вы хотите послушать сказку о злом колдуне,госпожа
Залесская?
Эльф лукаво изогнул бровь и улыбнулся в ответ радостно-
му кивку.
Откинул корпус немного назад,принимая удобную позу,
скрестил руки на груди и начал:
— Когда и где родился господин колдун,сказать про то не
могу.
357
Его способности пробудились лет в шесть-семь,как и у
остальных детей-магов.В тринадцать он поступил в Акаде-
мию Магии и обучался там ровно десять лет,пока не стал
целителем.Быть может,уже тогда в нем пробудился интерес
к экспериментам и черной магии.
Потом началась Алая Волна.Я не знаю,принимал ли он
участие в равеннской резне,и на чьей был стороне.После
войны маги устроили чистку в своих рядах.Думаю,Теофану
было что скрывать,и он решил уехать подальше от столицы.
По дороге он встретил жреца Триединого,убил его и взял
себе одежду,атрибуты и имя.В первой же попавшейся деревне
он,заплатив кузнецу,переплавил треугл в медальон и спрятал
в него либр.
Скрываясь от ловцов беглых магов,Теофан,вероятно,объ-
ездил все окраины Неверры...
— Пока однажды,знойным златнем не постучался в ворота
славна града Северинга...— Алесса слушала внимательно,
положив ногу на ногу и подпирая кулачком подбородок.
— Да.Он приехал восемь с половиной лет назад.Севе-
ринг — резервация,и,как ты сама заметила,все мы живем
общиной.У нас есть все,и даже власть своя собственная.Бе-
рена поддерживает и стража,и ремесленники,и зажиточные
горожане.Он лично знает
Императора,и сумел выпросить у Аристана дополнитель-
ные привилегии для города.Мы до сих пор не платим налога
на лес,да и торговые доходы в отчетах явно занижены.Для
казны урон невелик,а Северинг процветает.
— Вилль...А ты никогда не задумывался,почему капита-
ном выбрали тебя?Помимо этой ерунды о престиже?
Эльф прикусил губу и,нахмурившись,отвел взгляд в сто-
рону.
— Задумывался,конечно...Но сейчас это не важно.Слу-
шай дальше.
Какое-то время Теофан приживался,зарабатывал доверие
и репутацию.
358 ГЛАВА 9
Приколдовывал понемногу,но так,чтобы не привлекать
внимание.Пока не испортился Индикатор Преступлений.Про-
копий сам и попросил равеннского мага оставить настройку
только на убийства.Не хотели путаницы...А вышло...У
Теофана оказались развязаны руки.Раньше ему приходилось
колдовать за городской стеной,где Индикатор не действует.
Теперь в его распоряжении был весь город.Еще год он решил
обождать,чтобы история с Индикатором немного затерлась,а
затем достал свои записи.Видишь ли,при досмотре его по-
возки мы...эээ...
— Схалтурили?— подсказала знахарка.
— Ты бы видела лица горожан!Люди были в восторге от-
того,что в
Северинге появился настоящий священник!Как мы могли
его обыскивать и допрашивать у всех на глазах?Целая толпа
провожала его до постоялого двора Кирима.Мы проверили
вещи поверхностно,прочитали названия книг,и ничего по-
дозрительного не нашли.Никому даже в голову не пришло
осматривать треугл!Магические книги можно было спрятать
под обложкой храмовых — видела,какие они здоровые?А уж
свитки и подавно...
— Ты тоже его досматривал?
— Нет.Я был выходным и собирался на рыбалку.Мы с Эр-
таном тогда только подружились,и тоже решили посмотреть
на приезжего.
— Тогда ты не виноват,что стражники проворонили кол-
дуна!Как ты можешь нести за них ответственность?
— Да,но теперь я несу ответственность за последствия.
Этой зимой
Теофан решил,что силы переполненного либра будет до-
статочно.
Требовалось провести два сложных ритуала,и первый из
них — создание искусственной плоти.Снежный пес — не что
иное,как горгол,только необычный...
— Горгол?— вскинулась Алесса,припомнив знакомое сло-
359
во.—О них в «Истории Неверрийской Империи» упоминается!
Принимали участие в войне на стороне скадарцев!
— Ага.Горгол — это помесь голема и горгульи.И тех,
и других создают при помощи магии и исходного материала,
но голем — просто вылепленный из глины и оживленный ма-
гией чурбан,способный выполнить наипростейшие команды.
Горгулья устроена сложнее.Ей можно придать любой облик,
используя тела животных.Их убивают и,кхм,шинкуют.
Прости,Алесса!— парень развел руками в ответ на брезг-
ливую гримасу,исказившую симпатичное девичье личико.—
А затем сшивают нужные части.У горгульи есть Сущность
— души убитых животных,но ей сложнее управлять,чем го-
лемом.Горгола можно сделать из глины или воды...Гм,о
снежных я не читал.В случае опасности,они способны рас-
сыпать свое тело в одном месте и собрать в другом.А все
потому,что их Сущность разумна.Горголом управляет маг,
его создавший,и он также может колдовать.
Симка,притворявшийся доселе спящим,не удержался и
приоткрыл хитрый левый глаз.
— Это удобно,хозя-аин.Можно что-нибудь украссть или
кого-нибудь убить.И проссто иссчезнуть,исспариться...
Вилль понимающе хмыкнул.Он знал,что черный кот ду-
мает сейчас о сливках и мышах.
— Да,маг может в любой момент покинуть искусственное
тело и вернуться в свое.Вот почему скадарцы предпочитали
посылать в бой горголов,а самим оставаться в безопасности.
После заключения Поднебесного Союза
33
создавать горголов
запретили.Не только потому,что практически неуязвимый
маг стократ опаснее человека во плоти.Само заклинание за-
мешано на крови.
— Использовать магию крови запретили тогда?
— Учи историю,матюмачиха!Именно тогда и запретили.
33
Поднебесный Союз — Скадаро-Неверрийский союз,заключенный с
неверрийской стороны Поднебесной Цепи.
360 ГЛАВА 9
Почти вся черная магия на ней основана.В жертву приносят
черных козлов либо беременных кошек,но кровь разумных
существ — самая сильная.Кровью проклинают,кровью под-
чиняют,кровь умирающей жертвы способна оживить неживое.
Теофан решил использовать собачью кровь,но идеальный
горгол получился лишь с третьей попытки.Снежный пес по-
требовал не только крови,но и знание стихийной магии.Доч-
ка Прокопия Файна,когда приезжала на летние каникулы,
рассказывала,что хороший стихийный маг умеет управлять
погодой.Те,кто обучался вершкам,могут создавать грозовые
и снежные облака.То бишь,почти каждый дельный волшеб-
ник...
— А ваш Прокопий был магом?— удивилась знахарка и
слегка подалась вперед.— Я слышала,что дар передается
только по наследству?
Эльф прогнулся и потер затекшую спину.Не зная,куда
девать с жесткого табурета свое несчастное тело,он облоко-
тился на алессины колени.
Черный кот понимающе фыркнул и приоткрыл правый глаз,
мудрый.
— Нет,Алесса,и жена его не была.Бабушка Файны по ма-
теринской линии была магом,а капитанша — носителем.Но
кое в чем ты права:дар действительно передается по наслед-
ству.Потому маги борются за чистоту крови и предпочитают
сочетаться браком с другими волшебниками.Если один из ро-
дителей — маг,а другой нет,то дар перейдет через поколение
по линии мага.
А наш жрец липовый решил поэкспериментировать.Ума не
приложу,как ему удалось создать подобную тварь!Впрочем,
маги разберутся.А,может,и орден ему вручат за достижения
в науке.Кхм,посмертно.У этого варианта горгола есть одно
преимущество.Весной снег начнет таять,и горгол обречен на
гибель.Что и явилось залогом дополнительного послушания
демона!Не удивляйся,Алесса,Сущностью снежного пса был
никто иной,как ишицу,демон-убийца.
361
Не думаю,что для призыва силы частично опустошенно-
го либра оказалось достаточно,наверняка у Теофана есть и
другие накопители.
Либр хорош тем,что со временем подстраивается под но-
сителя и его силу можно черпать по частям,да и пополняется
он постоянно.А к другим предметам Магия притягивается
неохотно и выплескивается тоже целиком,стремясь уйти об-
ратно под землю.Так что,я думаю,остальные накопители
теперь опустошены.
Призвать демона,тем более,в одиночку,сложно и опас-
но.Тем не менее,Теофану это удалось.Он вызвал ишицу
и заключил с ним Договор.В обмен на послушание колдун
пообещал ишицу человеческое тело и души.Демону нужно
тело,чтобы спрятать туда уязвимую для Природной Магии
Сущность,а из душ он черпает то,чем обделен изначально —
эмоции и чувства.Излюбленное лакомство.
— Да он полоумный!— рассердилась знахарка.— Нашел
поляну для экскре...приментов!
— Не только,— мотнул головой эльф.— Причиной могло
быть,что угодно:от желания развязать усобицу здесь,в Севе-
ринге,до жажды мести кому-то из коллег,столичных магов.
Или Императору.А Северинг стал одновременно расплатой и
тренировкой на будущее.Город на окраине Империи,удален-
ный от других городов — найдется ли место лучше?
Три самых сильных чувства,что живут в любом из нас —
Ненависть,Любовь и Жадность.Именно такую плату потре-
бовал вызванный демон за выполнение будущих приказаний.
Агафья ненавидела всех,кроме себя и самого Теофана...
— Берта была влюблена...
— Мда...Но жадность овладела и самим Теофаном.Ви-
дишь ли,у Демьяна была небольшая доля в торговле деревом
из Сумеречных лесов между Неверрой и Ильмарраном.Он
вложил деньги еще до Алой Волны...
— Хозя-аин,— протянул кот,— когда я плавал на «Морс-
ском ежшше»,то видел корабли с прицссепами,гружены-
362 ГЛАВА 9
ми лессом.Черные деревья,бурые,вишшневые.Опассные и
сстрашшные...как мышши.
— Да,Симка,доля этого страшного золота принадлежала
Демьяну.
Основную часть денег он хранил в равеннском гномьем
банке,а в Северинге притворялся обычным ростовщиком.А,
быть может,и здесь где кубышка запрятана...
—И,несмотря на все это,он предпочитал травиться моими
настойками от бронхита?!— возмущенно возопила госпожа
«проф.лекарь».
— Именно!Демьян был скопидомом до мозга костей.Ага-
фья не зря говорила,что он и вороны дохлой пожалеет...
— Но кольцо он мне подарил?
— Наверное,ты ему понравилась,— с легкостью выкру-
тился парень.-
После гибели Агафьи тот уверовал,что сам Триединый
избавил его от опостылевшей жены.Теофан и не подумал воз-
разить.Напротив,стал убеждать — не без помощи магии,ко-
нечно — будто Демьяна осенила милость Иллиатара,и теперь
ростовщик должен быть благодарен Богу.
Дочь Демьяна живет в Ильмарране и в средствах не стес-
нена,и мужик,ничтоже сумняшися,решил завещать свое
имущество и вклады тем,кто его похоронит.Он знал,что
жрец всенепременно примет участие в похоронном обряде.Как
свидетели,на завещании расписались Мирон,
Дорий и Кирим — уважаемые представители трех рас.Де-
мьян намекнул
Теофану,что-де Триединый будет доволен его благодар-
ностью,и жрец подарил ростовщику треугл,уверив,что тот
убережет его от зверя.
Той ночью Демьян возвращался от жреца...
— Но до дома он так и не дошел.
— Да,Алесса.Ишицу получил свои души.А жрец — по-
слушного сытого демона-убийцу и деньги ростовщика.Севе-
рингский кошмар мог закончиться,если бы в дело не вмеша-
363
лась одна любопытная кошка,— эльф усмехнулся,глядя,как
легкий румянец знахарки наливается свекольным оттенком.—
Но я тебе благодарен,Алесса,правда!Эта тварь на меня бы
не клюнула,а ты своими расспросами насторожила жреца.И
подписала себе смертный приговор.Видишь ли,демон не пи-
тается плотью.Ему нужны души — он их высасывает через
страх жертвы.Люди верят в демонов,а верить в кого-то,либо
во что-то — значит,признавать его равноправие или превос-
ходство.Я верю в
Пресветлую,Алесса,и в то,что надежда есть всегда.И
чхал я на всяких ишицу,будь они хоть трижды горгол