close

Вход

Забыли?

вход по аккаунту

?

Rodit'sya oborotnem

код для вставкиСкачать
Ломаченкова Наталья Михайловна
Родиться оборотнем
Если тебе не повезло родиться оборотнем, значит тебя всю жизнь будут окружать либо страх, либо ненависть. Если ты ко всему прочему ещё и светлый оборотень, то к этим эмоциям добавляется чистое, кристалльно чёткое презрение. Почему? Да просто потому, что даже малым детям известно, что оборотни убийцы и нежить. И никто не собирается менять своё мнение ради одной, конкретно взятой личности.
Ассоциации, возникающие у людей при словах «оборотень» и «свет» примерно сводятся к одному меткому выражению — абсурд. Вот с этим я пожалуй могу согласиться. Потому что эта фраза как нельзя более точно характеризует то, кем я являюсь, и то, чем я занимаюсь последнее время.
Среди общей библиотеки гильдии ВСС (Владеющие Светлой Силой) на пятом стеллаже продолжает пылиться тонкая незаметная серенькая папочка. Корешок на ней гласит: "Райнасса еш-шери Сиолла, возраст 25 лет, штатный сотрудник отдела Боевых магов, личный номер 66". Как посмотришь, так больше и не захочется иметь с вышеупомянутой Райнассой ничего общего и вообще оказаться от неё чем дальше, тем лучше. Мало того, что она, то бишь я, носит весьма символичный номер, так и является не просто рядовым оборотнем, а еш-шери. Для непосвящённых уместно пояснить, что сие знаит, что моя ипостась не волк, а тигр, причём почему-то белый. Любит шутки шутить природа, наша мать!
Но несмотря на мою невосприимчивость к магии и сущность нежити, терпит меня гильдия, с неизменно вежливыми лицами нагружая поистине умопомрачительными заданиями. А я с такой же неизменной улыбкой-оскалом, принимаюсь за выполнение, каждый раз всё равно умудряясь вернуться живой. Карма, однако.
Меня уважали. Боялись. Презирали и втайне завидовали. Но не любили.
— Еш-шери Райнасса, задание сдала, — немного устало промолвила я, подойдя к приёмному пункту гильдии. Молодой дежурный маг, видимо недавно поступивший в ВСС и теперь очень этим гордившийся, состроил брезгливую мину, показывающую, что он думает о нежити и об оборотнях в частности. Не сказать, что меня это впечатлило — за столько лет успела насмотреться и даже научилась не реагировать. Но всё равно обидно…
— Номер 66, - протянул дежурный, словно раздумывая, сообщать мне важную новость или я могу обойтись. — Вас вызывает Верховный.
— Какого демона?! — не сдержалась я. — У меня законный отдых на три недели! И гильдия об этом прекрасно знает.
— Да уж, не сомневайся, — фыркнул маг. Потом всё же снизошёл до пояснения: — Для тебя новая работа, еш-шери. Вместе с партнёром.
Я оскалила клыки. Никогда за все семь лет сотрудничества с ВСС я не работала в паре. Не из-за своего нежелания или нездорового аппетита. Просто потому, что никто из людей не стремился оказаться в одной упряжке с напарницей нежитью. Среди Боевых магов сложилось такое мнение, что если кого-либо назначают в пару с еш-шери, значит тот либо крупно провинился перед вышестоящими, либо невезучего хотят как можно скорее вышвырнуть из гильдии. Заработать себе такой ярлык никто не хотел. А я не навязывалась.
— Кто такой? — рыкнула я. Голос слетел на приглушённые низкие ноты.
Дежурный нехорошо прищурился.
— Не забывайтесь, еш-шери!
Я чуть подалась вперёд, уже ощущая, как по телу одна за другой прокатываются волны тепла трансформации. Маг напрягся, положив руки на защитные жезлы. По статусу он был несомненно выше меня. По силе… едва ли не в два раза слабее. Но свет не воюет со светом, не так ли?
Заставляю уже поднявшего голову зверя вновь успокоиться и затаиться. Выравниваю дыхание. Мой голос так же безмятежен и спокоен.
— Виновата, дежурный.
Молодой маг ощутимо расслабился. Окинул меня подозрительным взглядом, но больше не стал искушать судьбу и моё терпение. Махнул рукой, устремляясь в один из боковых коридоров, где я так и не побывала ни разу за всё всремя службы. Ну правда, я же не думала, что найдутся люди, готовые допустить оборотня в Святая святых гильдии?.. Пусть даже светлого оборотня. Пусть даже ни разу не пробовавшего крови. Нежить всегда остаётся нежитью, так кажется пишут в мудрых книгах?…
Через несколько поворотов мой проводник остановился, с сожалением поглядев на приоткрытую дверь, сквозь которую пробивался пучок света. Я не сумела удержаться от мысленного смешка. Видимо, полномочия мага здесь заканчивались.
— Вам дальше, — выдавил из себя дежурный, резко развернулся, задев меня по ногам полой плаща, и стремительно ушёл обратно. Я успела уловить волну скрытой зависти и едва не поперхнулась от удивления. Завидовать?! Мне?! Так, мне всё сильнее хочется узнать, кого поставили в пару некой еш-шери…
Сосвершенно бесшумно я прокралась к двери, даже не задев створку просочилась внутрь. И замерла, кляня всех начальников ВСС большими нехорошими словами.
В просторной комнате, больше напоминавшей дворцовый зал в миниатюре, находились двое. Причём от обоих так и веяло силой, — силой, превосходящей мою.
Одного я имела счастье видеть уже два раза: впервые, когда вступала в гильдию, и год назад, когда от начальства получила устное поощрение за "отлично выполненную работу". Истинного имени его никто не знал. Для простых смертных он был просто Верховный.
И сейчас глава одной из величайший гильдий, могущественнейший маг, уговаривал, чуть ли не с мольбой в голосе, второго человека в запылённом плаще, стоявшего ко мне спиной.
Мне достаточно было бросить один взгляд на его волосы, словно присыпанные пеплом, и я сразу поняла, с кем мне придётся иметь дело.
Грей.
Он был не просто лучшим Боевым магом. Он был легендой гильдии и ночным кошмаром тёмных. Работать с ним в паре было величайшей честью, о которой только мог мечтать любой рядовой адепт. Новички произносили его имя с суеверным восторгом; он был всеобщим кумиром. Но всегда оставался одиночкой. Хладнокровный, рассчётливый, опытный. Ни одного проваленного задания, хотя на моём счету таких насчитывалось уже два.
Грей. Боевой маг номер 3. Специализация — оборотни.
ВСС всё же решила избавиться от неугодной ей сотрудницы? Могли бы выбрать менее жестокий способ, господа…
— Мне кажется, вы прекрасно знаете, что я работаю один, — с опасным спокойствием в голосе промолвил Грей. Верховный страдальчески воздел к небу руки, словно моля ниспослать ему терпения. На мага его пантомима никакого эффекта не произвела.
— Я же уже говорил тебе — это особое задание! Мы… я не сомневаюсь в твоей силе, Грей, но в этот раз тебе не справиться одному. Гильдия выделяет своих лучших бойцов!
Я с сомнением покосилась на себя, но решила справедливо промолчать. В конце концов, не так часто мне приходится выслушивать комплименты от высокого начальства…
Судя по скептически дёрнувшемуся плечу, Грей тоже не был настроен столь же оптимистично, как Верховный.
— Ну и кто же будет моим… напарником?
— Честь имею — Райнасса еш-шери Сиолла, номер 66, - я отлепилась наконец-то от косяка двери и отвесила окаменевщему Грею несколько издевательский поклон. Затем в точности повторила жест в отношении Верховного.
На Боевого мага было страшно смотреть. В его темных глаза, устремлённых на меня, полыхала одна мысль — враг. На какой-то миг мне показалось, что он не сумеет сдержаться и порвёт на мелкие ленточки сперва меня, а потом и начальника за компанию. Судя по напрягшемуся в ожидании лицу Верховного, он тоже был приблизительно такого же мнения.
— Как это понимать?! — выдохнул Грей. Я заметила, что по пальцам мага уже начали бешено плясать огненно-алые искры заклинания. — Вы что, не понимаете, что делаете?!
— Может мне стоит подать прошение об уходе из ВСС прямо сейчас? — протянула я, демонстративно не глядя на Боевого мага, сверлящего меня глазами.
Верховный ударил кулаком по столу.
— Всё, довольно! На это задание вам предстоит работать в паре, и мне нет никакого дела до ваших личных отношений! Разбираться кто прав, кто виноват будете после возвращения. Можете хоть на дуэль друг друга вызвать! А сейчас извольте слушать!
Не смогла удержаться от того, чтобы не отдать честь и подобострастно шевельнуть ушами, благо частичная трансформация вполне позволяла проделывать такие маленькие штучки, и продемонстрировать полную готовность к действию. Зверь во мне ехидно фыркнул. Наглею я что-то с каждой минутой, а ведь никогда раньше себе этого не позволяла. Ну ладно, надо хоть вволю повеселиться перед неминуемой смертью. А то ведь я почти уверена, что Грей саморучно прикопает меня сразу после городских ворот, а потом спишет всё на случайных вампиров. Ему простительно… такими кадрами не разбрасываются. А вот рядовой еш-шери вполне можно пожертвовать.
— Я полагаю, вы уже слышали об Аргастском некроманте? — строго зыркнув на меня, поинтересовался Верховный. Обращался он преимущественно к Грею. Ну и бес с ним, не больно то и хотелось!
Ещё не до конца отошедший от лицезрения меня маг осторожно кивнул.
— Говорят, он стягивает силу из всех окрестных кладбищ и курганов.
— А если учесть, что две сотни лет назад там происходила довольно-таки значительная битва, то можно представить, сколько жаждущей крови нежити вскоре соберётся под его знамёнами, — хмуро продолжил Верховный.
Я вспомнила, что читала о Великом сражении в летописях. Прикинула приблизительную цифру. Прониклась. Да, этот некромант невольно начинает вызывать у меня уважение. Стоп, что за кощунственные мысли! Мы же вроде как светлые!
— Самое удивительное, что многие маги стали докладывать об исчезновении стай оборотней из контролируемых ими участков. А вот город Аргаст уже третий день не подаёт о себе никаких вестей. Словно там все вымерли…
В глазах Грея загорелось неукротимое пламя ярости. Я почла за лучшее промолчать. Тьма и хаос! Меня больше никогда не посылали против «своих»… после того, как я провалила одно из своих заданий.
— В общем, цель вам ясна? — ещё раз оглядев нас, осведомился Верховный. Боевой маг молча кивнул. Я не удержалась:
— А кто будет Альфой пары?
Начальник задумался на секунду, словно взвешивая обе стороны своего решения. И выбирая наименьшее зло.
— Грей.
Я пожала плечами. Ну кто бы сомневался, могла и не спрашивать. И ослу понятно, что оборотень не имеет права быть главной. Ну, при таком раскладе шансов вернуться живой у меня не осталось в принципе. Если не загрызут вурдалаки — прибьёт Грей. Люблю свою работу!
— Вопросы есть?
— Ещё бы! — фыркнула я. — Во-первых, мне не понятно, зачем там нужна я. Не думаю, чтобы у вас были причины сомневаться в компетентности Боевого мага. И мне хотелось бы знать весь расклад до того, как мы наткнёмся на что-то из ряда вон выходящее.
— Причина в твоей особенности видеть направленную чёрную магию, — ровно ответил Верховный, словно ждал этого вопроса. — Если тебе так хочется откровенности, то ты — будешь играть роль страховки, подсказывать и направлять Грея. Ещё что-нибудь?
— Как мы доберёмся до Аргаста? — саркастически осведомилась я. — Если вы не забыли, то еш-шери входят в подраздел Старших оборотней, то есть нежити. И ни одна лошадь не позволит мне даже подойти к ней достаточно близко.
— Пешком, — усмехнулся Верховный. — Не думаю, что Грея затруднит такой способ передвижения.
Я поморщилась, представив, что мне придётся подстраиваться под темп человеческого шага, но смирилась. Как будто у меня был выбор…
— Всё? — начальник прристально посмотрел на меня. — Грей, будь добр, подожди за дверью немного. Мне надо поговорить с Райнассой.
Боевой маг, не произнеся ни слова, скользнул в коридор. Я вопросительно взглянула на Верховного. Что ещё?..
— Ты не кажешься мне слишком довольна своим назначением…
Сперва мне показалось, что я ослышалась. Потом из горла вырвался сухой, чуть хриплый смешок. Зверь внутри меня поднял голову, настороженно озираясь.
— Довольна?! Ну что вы, Верховный, всё просто великолепно! Я семь лет состою в ВСС и за всё это время только дважды видела вас. Сегодня я возвращаюсь в предвкушении законного отдыха, а на меня сваливают задание, достойное магов вашего уровня. Я ещё держу себя в руках, светлейший, скажите спасибо моей сдержанности.
— Спасибо, — ничуть не смутился Верховный. — Давай откровенно, Райнасса, дело ведь не в задании? Тебя не устраивает напарник. Но я не думаю, что тебе придётся опасаться за себя с этой стороны. Грей в достаточной степени профессионал, чтобы не дать себе сорваться.
— Нет ничего приятного в работе с напарником, которому не можешь доверять, — холодно отчеканила я. — И вдвойне хуже, когда работаешь с убийцей.
— Грей. Убивал. Только. Тёмных. — по слогам прямо мне в лицо произнёс маг. — Нежить, с которой ты сама сражаешься ежедневно.
— Он убивал тех, кто одной со мной крови, — прорычала я, ощущая, как заостряются клыки. — Он ненавидит оборотней.
— И имеет на это право.
Я устало выдохнула, как-то разом утратив всё желание спорить и что-то доказывать.
— Все имеют право. Только не я!
Резко развернулась, не обращая больше внимания на Верховного, распахнула дверь, рваным шагом выходя из комнаты. На выходе мой взгляд скрестился с тёмными непроницаемыми глазами Грея. Всё слышал — поняла я. Криво усмехнулась. Ну и пусть. Мне уже давно пора перестать корчить из себя пушистого тигрёнка.
Грей продолжал смотреть на меня, и я помимо воли отвела взгляд. Проклятое звериное наследство — животное не может прямо глядеть в глаза человеку. Но разве обязательно было демонстрировать, насколько он сильнее меня? Ненавижу!..
Я светлая… только даже солнце порой заслоняют тучи.
* * *
Я лениво скользила взглядом по бесконечным стволам деревьев. Мы шли по лесу уже часов шесть, по моим самым скромным прикидам. И сказать по правде, я была бы совсем не против остановиться на привал. Интересно, Грей вообще в курсе, что существует такая маленькая и очень важная детель похода, как ужин?
Я злобно покосилась на серый плащ мага, равномерно шагавшего на несколько метров впереди меня. За всё это время мы не перемолвились с ним и словом. Тишина не угнетала, просто вызывала какое-то ощущение неправильности. Но, рассуждая здраво, о чём мне с ним разговаривать? О том, сколько оборотней ему удалось убить за всю его карьеру?..
Нога зацепилась за очередную корягу, заставив меня мысленно выругаться. Ну не привыкла я ходить по лесам! Я зверь, в конце-то концов! И вообще, почему это я должна терпеть неудобства только потому, что какой-то человек назначен мне в напарники?!
В глазах на миг потемнело, а потом земля знакомо приблизилась. Я подняла голову, ощущая, как ветер играет мягкими шерстинками, довольно повела ухом и изящно спружинила на лапы, одним прыжком навёрстывая упущенное растояние. Ой, слишком близко…
Маг развернулся, одной рукой выхватывая меч. Я с отчаянным взрыкиванием рванулась в сторону, лишь в последний миг успев уклониться от огненного шара. Пламя жадно лизнуло белоснежную шерсть. Я ощетинилась, оскалив клыки, готовая в любую секунду броситься на противника. И только теперь до немного одурманеного трансом транформации и битвы разума дошло, с кем я собственно говоря приготовилась драться.
— Ты с ума сошёл?! — рявкнула я, опуская вздыбленную шерсть и втягивая когти. — "Грей профессионал, он умеет себя контролировать…" Как же! Ты хоть смотришь куда и кого бьёшь?!
Мужчина медленно опустил меч. Ярость в его глазах сменилась непроницаемой коркой льда. Хорошо, что взглядом невозможно убивать… а то от некой еш-шери осталось бы только плачевное воспоминание и груда шерсти.
— Никогда. Больше. Так. Не делай. — отчеканил Грей, пристально глядя на меня. Я наклонила голову и скользящим шагом обошла вокруг него, замершего словно статуя, и легонько мазнула его хвостом по ногам. Мужчина вздрогнул, но не сдвинулся с места.
— Свет не воюет со светом, не так ли, Боевой маг? Что ты мне можешь сделать?
— Наказать. По праву Альфа-лидера, — его голос остался таким же холодно-невозмутимым. Прямо не человек, а зомби какой-то. Кстати, а это мысль! Как только доберёмся до города, куплю себе амулет и проверю Грея на принадлежность к нежити.
Я ещё раз оскалилась и покорно уселась на задние лапы, обвив их хвостом на манер кошки. Впрочем, тигры и есть кошки. Только очень большие и очень хищные.
— Приказывайте, Альфа.
— Остановимся здесь, — перемена поведения от агрессии к повиновению его ни капли не смутила. Может только насторожила немного, но как ни старалась, я не увидела и знака тревоги на его лице. Как он только умудрился стать светлым с таким-то характером, что просто мама не горюй?! — На тебе охота, еш-шери.
Продолжая мысленно негодовать и придумывая Верховному страшную кару по нескорому возвращению в гильдию, я повернулась и нырнула в густые заросли, расширив ноздри, чтобы как можно быстрее напасть на след добычи. Нехорошо заставлять моего неуравновешенного напарника ждать…
На следующий день мы шли, и шли, и шли. А потом опять шли, до тех пор, пока я не перестала сдерживать себя и не заявила, что мне нет никакого дела до того, какой ранг носит уважаемый Боевой маг, но если он сейчас же не объявит привал, то я за себя не отвечаю. Грей окинул меня взором, от которого захотелось немедленно пойти и утопиться в ближайшей речке, но всё же соизволил остановиться. Ах, какой он добрый и сострадающий!
Я с облегчением улеглась прямо на траву, стянув с плеч тяжёлый плащ с кинжалом, и растянулась во весь рост, твёрдо решив, что если Грей только посмеет заикнуться о том, что мне сейчас придётся встать и пойти в лес за пищей, то я его просто пошлю далеко и надолго, где он при всём своём богатом опыте ещё наверняка не был.
Умираю, как хочу спать….
В уже закрывающихся глазах вдруг знакомо потемнело, и резкая алая линия прочертила горизонт по направлению к наклонившемуся над землёй магу. Словно подброшенная, я взлетела в воздух, уже не человеческим, а звериным прыжком; извернувшись, успела перехватить древко стрелы за секунду до того, как она достигла бы своей цели.
— Грей, берегись!!
Мужчина стремительно обернулся, отгородившись защитной сферой, о которую ударились ещё две стрелы. Рявкнул, с плохо скрываемой ненавистью:
— Я не нуждаюсь в твоей помощи, еш-шери!
Я криво усмехнулась, отходя подальше. Уселась, подвернув под себя одну ногу, и с безопасного расстояния, подбрасывая и вновь ловя кинжал, принялась наблюдать за развернувшимся передо мной сражением. А посмотреть было на что. Не знаю, справилась ли я на месте Грея… Скорее предпочла бы тактично отступить с поля боя.
Боевой маг номер 3 недаром носил имя профессионала.
Не обращая внимания на градом сыпавшиеся на него стрелы, Грей вскинул руки, коротко выкрикнув какую-то фразу. Мгновенно его защитная сфера полыхнула огнём, и от неё отделились десятки миниатюрных молний, умчавшихся в сторону противников. Я повела носом, принюхиваясь… Судя по запаху — нас атаковали гоблины. И ещё кто-то… не могу определить. Человек? Или это от Грея так пахнет?
Тем временем Боевой маг глубоко вдохнул и резко опустил руки. На деревья, где скрывались враги, просыпался град дротиков. Откуда он сумел вытащить сие оружие, осталось тайной, покрытой мраком неизвестности. Из кустов донеслись полные боли вопли, а потом всё смолкло. Грей замер на мгновение и снял защитную сферу. Неторопливо повернулся ко мне. Я ехидно склонила голову, картинно хлопая в ладоши.
— Аве, Грей, победитель нежити!
…Поздно, слишком поздно вспыхнула в сознании алая линия опасности! Чересчур рано расслабился Грей. Среди гоблинов был ещё и более опытный враг. Тёмный колдун. Который сумел увернуться и от молний, и от зачарованных дротиков.
Я заметила его только, когда он вышел из-под прикрытия деревьев и размахнулся, кидая под ноги Грею неприметную крошечную склянку. Почти одновременно с ним я вскочила на ноги, практически без замаха кидая ему в грудь кинжал. Почти, но не совсем… не успела. Я не промахнулась. Только вот и он тоже.
Земля под ногами Бевого мага вспыхивает огенным цветком, в один миг охватывая пламенем всю фигуру мужчины. Грей вскрикнул от боли, страшно, мучительно, упал на колени, но на последних крохах силы всё же сумел перекатиться в сторону, сбивая с себя огонь. И остался лежать неподвижно.
— Грей!
Я рванулась к нему, торопливо сдирая с себя плащ и затаптывая последние уже угасающие язычки пламени. Опустилась на колени рядом с находящимся без сознания человеком, осторожно перевернула его на спину. Вскрикнула от ужаса.
* * *
Он очнулся и тихо застонал от боли. Я поспешила подойти, но остановилась рядом в нерешительности, вспомнив о его ненависти ко всем мне подобным. Один раз он уже отказался от моей помощи… примет ли её теперь?
— Грей, это Райнасса, — говорю торопливо, но старясь, чтобы голос оставался мягким и спокойным. — Ты был сильно ранен. Не шевелись пожалуйста, чтобы я смогла поменять повязки.
Мужчина с трудом поднял руку, дотронувшись ею до лица.
— Я ничего не вижу, — хрипло и глухо произнёс он, чуть помедлив. Я, попытавшись как можно громче шуршать травой, подошла ещё ближе.
— Я знаю, — всё же дрогнувшим голосом проговорила я. — Огонь сжёг тебе глаза.
Он не сказал ни слова, только бессильно откинулся обратно на подстеленные плащи. Я грустно покачала головой, ощущая, как во мне пробуждается жалость. Присела рядом. Грей вздрогнул, но не отшатнулся.
— Позволь мне помочь, — тихо попросила я.
Он помедлил немного, а затем расслабился. Я осторожно начала снимать старые повязки и накладывать на их место новые, смоченные в специальном растворе. Страшные ожоги и раны понемногу заживали, оставляя только шрамы.
— Давно мы здесь? — наконец спросил Грей, вслепую поворачивая ко мне голову.
— Два дня, — ответила я, аккуратно смывая с кожи мага запекшуюся кровь.
— Так долго! — выдохнул мужчина. С усилием приподнялся на локте, безошибочно схватив меня за запястье. Я могла бы с лёгкостью стряхнуть его руку, но почему-то осталась сидеть неподвижно.
— Ты должна торопиться в Аргаст, еш-шери. Задание должно быть выполнено любой ценой… Я тебе больше не помощник.
— Я пойду в Аргаст, Грей, — согласно кивнула я, забыв, что он всё равно этого не видит. — Но перед этим мы завернём в Силарон, что недалеко отсюда. Там есть целители из ВСС.
Маг отрицательно покачал головой.
— Нет времени. До Силарона порядочный крюк. Ты должна спешить. Я смогу добраться до города сам.
— Я не брошу тебя здесь! — возмутилась я, представив, как он будет вслепую пробираться через лесные заросли, кишащие нежитью. Без пищи, раненый, совершенно один…
Грей сжал моё запястье.
— Я приказываю, как Альфа-лидер! Уходи и выполни задание.
— А не пойти бы вам далеко и надолго, Боевой маг номер 3, - устало промолвила я. — Я сказала, что не оставлю тебя здесь, и мне плевать, какими словами ты будешь меня ругать. Если хочешь, можешь даже жалобу Верховному написать, я не обижусь! Только всё это будет после того, как мы доберёмся до Силарона.
Грей выпустил мою руку и без сил откинулся обратно на спину. Я поднялась на ноги, сворачивая измазанные кровью повязки. Надо будет поскорее добраться до речки, а то я извела почти весь запас воды.
Мда, легко сказать, поскорее! А ведь у нас даже лошади нет…
— Зачем тебе это? — внезапно промолвил мужчина. — Зачем ты заботишься обо мне? Об убийце своего рода?
— Темно уже, — буркнула я. Поёжилась от налетевшего невесть откуда пронизывающего до костей ветра. Холодные осенью ночи, ничего не поделаешь…
— Зачем? — упрямо повторил Грей, слепо поворачивая голову, чтобы понять, где я.
— Мы же напарники, — несколько раздражённо ответила я. — А напарники для того и существуют, чтобы не давать друг другу погибнуть.
Мне показалось, или маг чуть заметно усмехнулся?
Грей попытался привстать, вытаскивая из-под себя плащ. Подойдя ближе, чтобы помочь, я увидела, что он весь дрожит от холода. Маг с некоторым недоумением коснулся пальцами моей накидки, которую я тоже постелила ему под спину и с трудом протянул её мне.
— Ты так и спала на таком холоде? — он недоверчиво покачал головой.
— Мне проще, — я шагнула ближе, аккуратно ступая мягкими лапами по земле. Уши подрагивали, ловя малейшие колебания. Грей протянул ко мне руку и вздрогнул, когла его пальцы коснулись пушистой шерсти.
Я фыркнула, точно ручная кошка и нырнула к нему под плащ, согревая его своим теплом. Нерешительно, точно пересиливая себя, маг положил руку мне на шею, а потом его пальцы по-хозяйски зарылись в белую шерсть, будто так было всегда.
Ну не всегда, а последние три ночи.
Я прислушалась к спокойному ровному дыханию спящего и опустила морду на лапы, погружаясь в привычную полудрёму и готовая в любой миг вскочить при малейшем признаке опасности.
Я проснулась первой. По старой привычке замерла, точно статуя, втянула носом воздух и, с облегчением не обнаружив ничего и никого подозрительного, попыталась осторожно, чтобы не разбудить, выскользнуть из-под руки Грея. Ага, разбежалась!
Боевой маг рывком поднял голову, и в тот же миг неведомая сила отшвырнула меня в сторону, словно нашкодившего котёнка, не дав даже возможности извернуться, и крепко приложила спиной о ближайшее дерево. В глазах потемнело, и я с тихим рычанием сползла на землю, царапая землю ослабевшими лапами. Только бы не был перебит позвоночник!…
Тем временем замерший в бевой позиции Грей нерешительно опустил руки, меж которых уже плясали искры магического огня и прислушался. Потом на его лице проступило нечто, что при обладании большой долей воображения можно было бы назвать виной.
— Райнасса?..
— Нет, призрак твоей бабушки! — рявкнула я, пытаясь прогнать назойливый гул в глазах и заставить вращающиеся облака вернуться в исходную позицию. — Чтоб я к тебе ещё раз ближе чем на два метра подошла без предохранительного амулета!
— Очень больно? — несколько смущённо проговорил Грей, осторожно поднимаясь на ноги и нерешительно делая шаг в моём направлении. — Подожди, я помогу…
— Эй, даже не думай! — в панике взвыла я, торопливо собирая лапы в кучку. — Не подходи!
— Да не бойся ты, — чуть поморщился Грей, медленно и неуверенно приблизившись ко мне и присев рядом на корточки. Вытянул руку, нащупав испачкавшуюся в смоле и земле шерсть. Потом провёл ладонью вдоль позвоночника, что-то бормоча на непонятном наречии, и задержал руку над головой. Я внезапно ощутила, как тёплая волна пробежала от кончика хвоста к ушам, согревая и унося с собой боль. Головокружение прекратилось, и я резко села на задние лапы и принялась яростно вылизываться.
— Ну и зачем было силы тратить?! Мы же регенерируем в три раза быстрее, чем люди. А так ты опять будешь свой резерв полдня восстанавливать…
Грей с чуть заметной усмешкой выслушал мою проникновенную тираду и вдруг, протянув вперёд руку, коснулся наклонённой головы. Я замерла, а его пальцы уверенно зарылись в шерсть и осторожно принялись чесать меня за ухом. Не вполне осознавая, что делаю, я заурчала, как домашняя кошка, и подалась вперёд за ласкающей рукой.
— Неистовая хищница… или игривый котёнок, — прошептал Грей.
Я отскочила, тяжело дыша.
— Грей, какого демона?!
— Когда-то давно Верховный сказал мне одну фразу, смысл которой я так и не понял, — не обращая на меня внимания, пробормотал Боевой маг. — До этого момента…
Он со вздохом встал и развернулся, ища меня. Я подошла к нему справа и, осторожно взяв под локоть, довела до вчерашнего кострища, на котором, бережно завёрнутые в тряпицу, чтобы не сгорели и не охладились, лежали остатки ужина.
— Надо идти, — наконец сказал Грей, после того, как последние крошки были старательно доедены мной. Ну не было у меня времени ещё и на охоту бегать! Ладно, авось до обеда протяну… наш род вообще славится редкой живучестью.
— Пойдём, — согласно вздохнула я, взваливая себе на спину ножны с его мечом. Оставлять было жалко, а заставлять Грея… жестоко. Потом взяла Боевого мага под локоть, готовая поддержать в случае чего, и мы неторопливо вошли в лес.
… За какие-то полтора часа я вымоталась так, как обычно бывало после двухдневного гона. И при всём этом требовалось учесть, что прошли мы всего ничего — в лучшем случае один перелёт стрелы. Хуже всего конечно, приходилось Грею. Со стиснутыми и побелевшими от напряжения губами он шёл, спотыкался, вновь шёл, но я почти физически ощущала, чего ему это стоило. Предлагать привал мне не позволяло его чувство гордости. Если Грей осознает, насколько медленно мы движемся…
Наконец я не выдержала. Легко сжала его руку, и он послушно остановился, безошибочно повернувшись ко мне лицом.
— Грей, я… в общем я думаю, мы сможем найти другой способ передвижения.
Он прикусил губу. Постарался выровнять прерывистое дыхание.
— Мы возле деревни?
— Нет… но вполне возможно, будем там к вечеру, — и видя, как горькая тень накрыла его лицо, торопливо добавить: — Грей, мне тяжело идти на такие длиные расстояния. Будет лучше, если я приму облик тигра.
Он замер на миг, а потом с тонкой саркастической усмешкой кивнул. Конечно, он понял, что дело вовсе не во мне. Но, хвала свету, не собирается протестовать.
Я прогнулась, с наслаждением отмечая, как перестают гудеть натруженные мышцы, и мягко подошла к неподвижному магу.
— Садись, прокачу.
Вот теперь он удивился. Сильно. Настолько, что я едва не фыркнула от смеха, увидев его донельзя остолбеневшее лицо. Потом к Грею всё же вернулся дар речи.
— Ты сошла с ума. Я знаю, что оборотни конечно, сильнее волков…
— В три раза, — невозмутимо уточнила я. Он только досадливо отмахнулся.
— Хоть бы и в три! Но всё равно ты не утянешь на спине человека!
— Упускаешь одну маленькую деталь, — я бесшумно прошлась совсем близко от него, и только слегка пощекотала хвостом раскрытую ладонь. — Я не просто оборотень. Я еш-шери.
— Но… — беспомощно начал он. Мне пришлось наступить на горло жалости.
— Грей, мы не успеем.
Это его проняло. Не произнося больше ни слова, он нагнулся, нащупывая мою услужливо подставленную спину. Нерешительно провёл рукой по гладкой шерсти, перебросил ногу и застыл, боясь сесть, чтобы не сломать мне хребет. Я коротко рыкнула и прянула с места одним длинным высоким прыжком, так что магу не осталось ничего другого, как с приглушённым выдохом ухватиться обеими руками за мою шею и подобрать ноги. Я мысленно улыбнулась. Моя маленькая мстя за утреннюю бучу.
Спустя минуту Грей уже смог в достаточной мере прийти в себя, чтобы разжать с моего горла стальные тиски и дать мне наконец вздохнуть свободно. Что я собственно говоря, и сделала. Чувство бега, скорости и ночного ветра одурманивало сознание, и тяжесть на спине совсем не ощущалась.
— Как полёт на драконе, — вдруг тихо проговорил Грей. Я на миг сбилась с темпа, и ровный прыжок превратился в два кособоких шага. Мда, маневренность оставляет желать лучшего… До опаздывающего мозга наконец достучалось…
— Грей, ты летал на драконе?!!
— Только однажды, — в его тоне проскользнуло нечто, отдалённо напоминающее смущение. Да нет, наверное мне показалось… — Когда был на задании в Туманных горах.
— Ты был в Туманных горах?!! — я только восхищённо-завистливо вздохнула. За какие такие заслуги мне выпала честь путешествовать вместе с легендарным героем?.. За всю свою историю я не слышала, чтобы кто-то смог проникнуть в обитель драконов и выйти из неё живым. Да, Боевой маг номер 3, мне до тебя, как до луны — еще выть и выть…
Потом мы замолчали, думая каждый о своём, и я принялась считать прыжки. Взлёт — вдох; приземление — выдох… Вдох… Выдох… По моим прикидам мы уже пробежали стрел семь-восемь, и усталость сказывалась всё явственней. Вот и первая оплошность, лапа задела какую-то корягу, я досадливо дёрнула головой, переходя на плавную трусцу — излюбленный волчий бег. Теперь главное для меня было беречь дыхание, медленно но верно превращавшееся в странные хрипы. Теряешь форму, милая…
— Тебе надо отдохнуть, — неожиданно проговорил Грей, и я удивилась непривычной мягкости, проскользнувшей в его голосе. Но послушно сбавила темп, размеренным шагом скользя по лесу и выискивая подходящее место для стоянки. Заметила небольшую полянку и нырнула туда.
— Приехали, командир, — пробормотала я и едва не прикусила язык, услышав собственный рваный и надорванный голос. Легла на такую соблазнительно-нежную траву и устало положила голову на лапы. Умереть, но не подниматься… А ведь придётся. Еды-то никакой не осталось совершенно. И деревня поблизости… надо бы лошадь купить, а то ведь я просто не смогу одолеть весь путь до Силарона с таким грузом…
Грей осторожно встал с моей спины и опустился рядом на колени.
— Как ты? — так, наверно у меня слуховые галлюцинации… В его тоне — заботливость?! И, если мне не привиделось — искренняя?!
— Я… сейчас… — вяло отзвалась я, борясь с настойчивым искушением закрыть глаза. — Я уже почти встала и собираюсь на охоту… одну минуту, Грей…
— Я не спешу, — еле слышно промолвил он и повёл рукой перед моим лицом (извините — мордой). — Спи.
В тот же миг я ощутила, как неодолимая волна дремоты накотила на меня, и ей нельзя было не подчиниться. Возмутиться по поводу используемых против воли напарника чар я уже не успела. Хотя, я уверена, что у мага нашёлся бы на это достойный ответ.
Грей аккуратно снял с себя плащ, стеля его на траву, и, после секундного колебания, улёгся рядом с белой тигрицей, обняв руками её мягкую и не свалявшуюся даже после длинного бега шерсть. Уютное тепло почти мгновенно наполнило тело, и Боевой маг успел только коротким повелительным движеним пальцев поставить защитную сферу вокруг него и еш-шери, прежде чем тоже провалиться в сон.
Проснувшись, я только мысленно обругала нехорошими словами спящего Грея. Ну чего ему приспичило наслать на меня сон?! Тревога о моём хрупком здоровье?! А если бы кто в это время догадался подзакусить умилённо храпящей парочкой, а?! Кто-нибудь об этом подумал? Ага, конечно.
К счастью во время сна рука мага сползла с моей спины, так что я безпрепятственно встала и блаженно потянулась, разминая лапы. Не может быть, неужели мне сегодня ничего не свалится на голову. Пусть даже она и глупая, но это всё равно не повод…
Два шага в сторону полностью опровергли моё наивное предположение.
Вскочивший спустя мгновение Грей смог в полной мере усладить свой слух самыми разнообразными эпитетами и сравнениями из всех языков, которыми я владела. А за двадцать пять лет словарь собрался вполне обильный.
— Райнасса, прости, я вчера не успел тебя предупредить о защитном контуре, — виновато пробормотал маг, взмахом руки снимая сверкающую черту. Я, ковыляя и чертыхаясь, отбежала подальше и уселась, сумрачно зализывая проплешины на белой шерсти, радужно оставленные мне на память магической преградой.
— Райнасса…
— Грей, в тот день, когда ты будешь рядом со мной в радиусе пяти метров и мне ничего не даст по голове, я выйду замуж, — устало рявкнула я. Грей только усмехнулся. Нет, ну как с ним можно нормально разговаривать, скажите на милость?!
— Говоришь, тут недалеко деревня, — он задумчиво наклонил голову. Я уныло осмотрела свой вид драной кошки, которую только что спустили через дымоход, и вздохнула.
— Да, Выселки. До неё около полстрелы… Слушай, маг, можешь сделать так, чтобы твои заклятья хоть раз принесли пользу?
— Смотря что от меня потребуется, — нисколько не смутился Грей, разминая руки. Я опасливо покосилась на него и поторопилась отойти чуть дальше.
— Набросить на меня морок, чтобы меня к себе лошадь подпустила, сумеешь?
— Перекидывайся, — уверено распорядился маг, прислушиваясь к чему-то. — Суметь-то сумею, но вот чуть только тигром станешь, морок тут же развеется и придётся накладывать по новой. Так что не обессудь, до деревни тебе придётся пешком идти.
— Одни проблемы с этими магами, — буркнула я, покорно присаживаясь перед ним. Он пробежался пальцами по моему лицу, затем замер на секунду и резким шёпотом выдохнул длинную свистящую фразу. Тут же я ощутила, как что-то словно кольнуло меня в груди, а лицо Грея посерело от напряжения.
— С ума сошёл?! — я поторопилась поддержать начавшего медленно оседать на землю мужчину. — Ты зачем столько силы влил?! Жить надоело?!
— Думаешь… легко истинную сущность… скрыть?.. — попытался улыбнулся Грей. — Ты же у нас не абы кто, а сама еш-шери, Старший оборотень.
— Ну и как я тебя теперь оставлю? — страдальчески поинтересовалась я, возведя глаза к небу. — Тебя же в таком состоянии любой зверь сожрёт.
— Подавится, — Грей устало опёрся спиной о камень и нащупал рукой ножны со своим мечом. — Если ты поторопишься, то ничего страшного просто не успеет произойти.
— Только попробуй меня не дождаться! — огрызнулась я. Стремительно вскочила на ноги, бросила последний взгляд на мага и тенью скользнула в лес, почти сразу нащупав тропу, ведущую в деревню. Ну должен же этот проклятый закон подлости хоть раз не сработать!
Пора бы уже принять к сведению, милочка — законы потому так и называются, что работают постоянно и в любой ситуации.
Неладное я почувствовала ещё за несколько сотен шагов от стоянки. Лошадь фыркала и испуганно косила блестящими глазами, но к счастью, убегать не пыталась. Ещё раз прислушавшись, я быстро привязала поводья к дереву, понадеявшись на сытость здешних волков, и бесшумно скользнула вперёд, сливаясь с лесными тенями.
Грей ровно стоял, опираясь на свой меч, безошибочно устремив невидящий взгляд на вольготно расположившуюся перед ним на бесопасном расстоянии тройку. Я замерла на границе лесного полога, понимая, что ещё шаг и я непременно буду обнаружена. В мозгу лихорадочно прокручивались различные варианты выхода из сложившейся ситуации, и тут же отметались один за другим. Как я ни старалась, выходило, что либо я, либо Грей мирно упокоится вместе с Тёмным отрядом. Такое меня не устраивало.
— Похоже, для нас всё же удачный день, дорогая, — насмешливо произнёс вампир, очевидно старший из троики, поигрывая висящим на шее амулетом. Я мгновенно сделала себе зарубку — колдун. Положение из просто сложного неумолимо превращалось в безнадёжное. Женщина с хищными чертами лица, к которой он обращался, сладко ухмыльнулась, и на меня тут же повеяло знакомой с детства силой. Миг — и на месте Тёмной лениво облизывается серая волчица.
— Светлый маг, да ещё и если я не ошибаюсь, Грей собственной персоной. Лорд сильно обрадуется, увидев тебя в числе своих рабов.
— Не думаю, что он обрадуется, узнав о вашей смерти, — ровно, не показывая ни малейшего смятения, ответил Грей. Он даже не шелохнулся, когда оборотень яростно зарычала, а третий вампир натянул тетиву лука.
— Он нужен живым! — властно крикнул Старший. — Ты как был, так и остался самоуверенным глупцом, светлый. Что ты можешь нам сделать, слепой маг?!
Не дождавшись от Грей никакой реакции, он продолжил, но уже гораздо более спокойным и вкрадчивым тоном:
— Впрочем, мы ведь можем и договориться, Грей. Мы уважаем своих врагов, а ты всегда был достойным соперником… Нам нужна твоя напарница, еш-шери. Ты же всё равно ненавидишь оборотней. Я даже избавлю тебя от проблемы… Скажи, где она, и мы уйдём с миром. Даю тебе слово чести.
Я замерла, кажется даже перестала дышать. Но голос Грея был всё так же иронично и неколебимо спокоен.
— Я работаю один, нежить. К тому же… слово вампира — чего оно стоит?
— Ты умрёшь в муках, Грей! — рявкнул, не сдержавшись, вампир. Меж его рук заплясало багровое пламя. Я поняла, что больше медлить нельзя.
— Вечного вам покоя, господа, — громко произнесла я, белой тенью метнувшись из-за дерева. Ошибка — следовало напасть молча, и может быть, тогда у меня был бы шанс. Но мне надо было предупредить Грея, чтобы он случайно не запустил в меня шальным файерболом.
Рефлексы у тройки были отточены до блеска — едва я снялась с места, как по стволу, около которого я только что была, растёкся алый огонь, и вонзилась стрела. Колдун отгородился защитной сферой, по которой пробегали короткие разряды. Я не стала ждать, а извернувшись в воздухе и счастливо избегнув ещё одной стрелы, прыгнула на лучника. Вампир попытался достать меч, но не успел. Я смяла его своим весом, точным рывком когтей превратив нежить в горстку пепла. И, даже не успев повернуть голову, а лишь заметив алый всполох опасности, рванулась влево так, что пущенный колдуном лиловый шар чего-то непонятно-страшного с громким хлопком врезался в кусты и испарился.
Я развернулась, почти на кончиках когтей, готовая в любую секунду броситься в сторону.
Голос колдуна был пугающе спокоен:
— Если ты шевельнёшься, еш-шери, Грей умрёт.
Я в отчаянии взглянула на источавшие багровую окраску смерти всплески заклятья на его пальцах, и сразу поверила. Оскалила клыки.
— Сразу за ним умрёшь и ты. Я не промахиваюсь.
— Идём с нами, — промолвил колдун, полуразвернувшись ко мне. Его тон был вкрадчивым и обволакивающим. Парализующим волю. — Ты же Тёмная, как и мы, Райнасса. Я знаю, что все эти семь лет ты тосковала по дому…
— Дому, который вы уничтожили! — бешеным рыком сорвалась я. Вампир не остановился:
— Это была трагическая случайность! У тебя ведь никогда не было друзей среди Светлых, Райнасса. Ни любимого, никого, кому ты могла бы доверять. Тебя считают нежитью, которую надо побыстрее упокоить. Так же, как и нас. Ты одна из нас, Райнасса.
— Нет… — прошептала я. Когти впились в землю так, что лапы пронзила боль. — Нет. Грей!..
Маг остался невозмутим, как и всегда. Даже голос его не дрогнул:
— Отойди с дороги, Райнасса.
На непослушных лапах отпрянула в сторону, и тут же, догадавшись, что за этим последует, выкрикнул заклинание Тёмный колдун. Сгусток пламени понёсся в грудь неподвижному Грею, чтобы бессильно растечься по окружавшей его невидимой сфере. Она тут же лопнула, заставив Боевого мага покачнуться. Но он тут же распрямился вновь, и с его пальцев ударил один короткий и прямой луч света. Щит вампира дрогнул и исчез, а сам колдун вскрикнул, лихорадочно пытаясь создать какую-либо преграду, перед тем, как рассыпаться прахом.
Все мы были прахом и в прах обратимся… Напомните мне никогда больше не ссориться со Светлыми магами. И особенно с Греем.
Оставшись в одиночестве, волчица загнанно огляделась и замерла, наткнувшись на мой взгляд.
— Уходи, — тихо прорычала я. — Убирайся прочь.
— Ты же не убьёшь меня, сестра, — внезапно оскалилась оборотень. И смазанной тенью бросилась на оставшегося без защиты Грея.
Я прыгнула ей наперерез, своим телом сбивая и отбрасывая с дороги. Мы покатились по земле, яростно хрипя и пытаясь разорвать противника. Белый тигр и серый волк. Одной крови. Она дралась отчаянно, защищая свою жизнь, но у неё не было шансов. Я прижала её к дереву, чувствуя, как из неё с каждой секундой уходят силы.
— Сестра, — выдохнула волчица. Я не шевельнулась.
— У меня нет сестёр.
Последняя судорожная агония пробежала по её телу, и оно изогнулось, изменяясь в последней трансформации. Вот уже на земле лежит, скорчившись, та самая женщина, что ещё так недавно смеялась в лицо Грею.
Я отвернулась и резко встала. Вспышка света залила глаза, я разогнулась и мгновенно ощутила, как по спине и руке стекает кровь. Значит всё-таки успела задеть… Подошла к Грею, чуть более резко, чем следовало, подхватила его под локоть.
— Идём, лошадь недалеко.
Он, как обычно, промолчал, уже гораздо более уверенно шагнув вперёд. Кобыла нервно заржала при моём приближении. Я остановилась где-то в пяти шагах, опасаясь, что испуганное животное может разорвать повод. И ищи её потом в этом лесу… Лично мне приключений на сегодняшний день хватило с избытком.
Грей осторожно подошёл к лошади, провёл ладонью по её шее, что-то тихо шепча. Коняга понемногу успокоилась, лишь только встревоженно всхрапывала и била по земле копытом. Я нашла в себе силы ехидно усмехнуться. Скоро она наверстает упущенное в полной мере. Надеюсь, Грей в такой же степени профессионанальный наездник, как и маг.
Мужчина забрался в седло, нащупал и легко отвязал поводья. Сосредоточился.
Я испустила коронный рык тигра-вожака, перекидываясь в зверя. Истерично заржав, конь встал на дыбы, едва не сбросив наездника, и во весь опор рванулся прочь из леса. Я понеслась за ним, медленно но неумолимо ощущая, как тяжелеют мускулы. Вскоре мы выбежали на широкий тракт, ведущий в Силарон, и я позволила себе увеличить разрыв так, что только сливающийся с ночной темнотой силует коня был виден на фоне ослепительно чёрного неба. Изредка я порыкивала, заставляя скакуна прибавлять скорости, и вновь вслушивалась в едва различимый цокот копыт по дороге.
Постепенно в тело возвращалась позабытая в горячке боя боль. Прокушенное плечо горело, словно в огне. Бег, и так всё более медленный, становился неровным и рваным. Всё сложнее было опираться на раненую лапу. Длинные порезы на спине тоже причиняли мало приятных ощущений… Всё, больше ни шагу…
Мутным взором я увидела, как возвращается лошадь со всадником. На этот раз она была подозрительно спокойна, покорно позволив подвести себя к страшному хищнику (ко мне, то бишь). Я зарычала, но протест вышел каким-то слабым и неубедительным.
Грей соскочил с седла, подошёл ко мне, опустился рядом. Я взрогнула, когда его руки коснулись до сих пор кровоточащих ран. От укусов оборотня регенерировать в пять раз сложнее, чем от обычного, пусть даже и магического удара.
— Перекинуться сможешь? — тихо спросил Грей. Я даже ухитрилась засмеяться.
— Недолго осталось, напарник. После смерти все мы перекидываемся.
Кажется, он вздрогнул. Потом прошептал что-то, и я ощутила, как судорожная боль немного отступила. Правда раны затягиваться не спешили.
— Я не целитель, Райнасса, — торопливо проговорил маг. — Но до Силарона осталось совсем немного, я чувствую. Там тебе помогут, там есть наши из ВСС. Но ты должна принять ипостась человека, иначе лошадь тебя не довезёт.
— Должна, всё я кому-то что-то должна, — прохрипела я, диким усилием заставляя себя перекинуться. Тело скрутило судорогой. Как БОЛЬНО!!!
Грей без видимого труда поднял меня на руки, усадив в седло перед собой. Лошадь даже не шелохнулась, продолжив стоять словно статуя. Затем маг тряхнул поводья, властно крикнул что-то, и кобыла безо всякого принуждения взяла с места в галоп, ровным аллюром неся нас в сторону спасительного Силарона.
— П-почему она не боится? — с усилием выдохнула я, заставляя себя дышать через раз, потому как каждый вдох отзывался ударом бича. Только руки Грея удерживали меня от бесславного падения с лошади. Впрочем, я и ездить-то на них не умею… не приходилось ни разу. До теперешнего момента.
— Я взял под свой контроль её сознание, — помедлив, отозвался маг. — Запретное для Светлых заклинание, это область некромантов, да и силы требуется много… но сейчас исключительный случай.
— А выговор от Верховного? — слабо усмехнулась я.
— Не думаю, что я всё ещё буду состоять в ВСС в таком состоянии, — с хорошо скрытой горечью ответил Грей. Я замолчала, вспомнив о том, что надо беречь силы. В голове крутились последние слова мага. Значит, он спас меня только потому, что не верит в своё исцеление. А будь он здоров, разве стал бы нарушать запрет из-за какого-то оборотня…
Отголосок мысли: "я столько сделала для него, а он..!" заталкиваю поглубже. Вампир всё же был прав. Никогда у меня не будет дома и друга. Среди Тёмных — потому что не смогу я. И среди Светлых — потому что не смогут они. И ничьей вины нет в том, что мне не повезло родиться оборотнем. Оборотнем, который во время своей Испытательной Охоты не смог убить человека просто так.
Обрывками фраз я слышала, как на повелительный окрик Грея открываются тяжёлые ворота; как почтенному господину магу указывают кратчайшую дорогу к целителю ВСС. Как гулко цокают рядом подковы спешно собранного отряда, сопровождающего нас к зданию гильдии. Как отдаёт приказы заспанный целитель, как кто-то поднимает меня и бережно вносит в дом. А потом боль окончательно захватила власть над моим сознанием, и я даже с неким облегчением погрузилась в благословенную тьму беспамятства.
— Еш-шери Райнасса, — позвал незнакомый сухой голос. Я открыла глаза, мгновенно напрягшись и приготовившись вскочить на ноги. И через секунду успокоилась, позволив невысокому старику с длинной седой бородой подойти и внимательно осмотреть мои раны. Целитель наклонился надо мной, провёл тонкими изящными пальцами по гладкой коже и удовлетворённо кивнул.
— Даже шрамов не осталось… Ваши способности к регенерации поистине неизмеримы, еш-шери Райнасса.
— Спасибо, что помогли, — помедлив, произнесла я. Старик пожал плечами.
— Светлые не воюют со светлыми.
Я проглотила всплывшую в сознании горькую усмешку. Не сейчас.
— Что с Греем?
Целитель нахмурился, словно раздумывая, отвечать мне или нет. Я терпеливо ждала. В конце концов, это его право. Но…
— Я его напарница. Я должна знать.
— Он вернётся в ВСС, — наконец промолвил старик. — Я смогу вернуть ему зрение. Но не так быстро. Потребуется ещё несколько дней до полного выздоровления. А у Аргаста нет столько времени. Вы должны будете выполнить задание в одиночку, Райнасса.
— Я понимаю, — буркнула я. Впрочем, на что-то другое я и не рассчитывала. Это — лучший из всех вариантов. Тем более если Грей вновь сможет вернуться в форму. — Грей знает?
— Нет, я не говорил ему про то, что он вновь будет видеть, — отозвался целитель, сверля меня пронзительным взглядом. Я против воли опустила глаза. — Иначе он бы не отпустил вас. И вам лучше ничего ему не сообщать.
— Мне потребуется Амулет Смерти, — ровно и даже с некоторым безразличием проговорила я. — Вы знаете, зачем.
— Знаю, — старик протянул мне невзрачный резной камень на цепочке. Внутри чёрного амулета билась в ожидании выхода страшная сила разрушения. Сила, против которой нет спасения. Которая рванётся наружу при моей смерти. Отдать жизнь во имя Света… нас ведь так учили, верно? Как тогда гордо и красиво звучали эти слова… И мало кто из адептов-новичков представлял, что же такое смерть на самом деле.
— Всё предусмотрели, — с сарказмом усмехнулась я, надевая амулет на шею. — И ведь это не я должна была защищать Грея, а он меня. Чтобы я смогла добраться до некроманта и там уже активировать Смерть. Не так ли, любезный Светлый?
— Только сейчас догадалась? — тихо и устало проговорил целитель. Его фигура поникла, словно угас поддерживающий его огонь. — Не злись, Райнасса. Работа у нас такая. Это как в шахматах — порой требуется пожертвовать более мелкой фигурой, чтобы выйграть партию.
— Я разучилась злиться, — холодно ответила я, вешая на пояс ножны с кинжалом. Ещё один, тонкий и невероятно острый отправился в специальное крепление на сапоге. На всякий случай… — Надеюсь, игра была этого достойна.
— Per Aspera… — задумчиво произнёс старый целитель.
— Ad Astra, — закончила я.
Не сказав больше ни слова, Светлый поднялся и неторопливо вышел из комнаты. Я упала на кровать, раскинув руки, и хмуро уставилась в потолок. Вот так скоро и закончится эта нелепая и непонятная жизнь… даже не жаль, странно… Конечно, никто меня не заставляет идти навстречу своей гибели, никто, кроме меня самой. Можно хоть сейчас снять с себя этот амулет, от которого так и веет неизбежностью, выпрыгнуть в окно — и я свободна, как ветер. Но вот только зачем она мне нужна, эта свобода? Одна… вечно одна. Ничего, осталось потерпеть совсем немного, а потом всё закончится.
Я усмехнулась своим мыслям. Смерть будет такая, о которой я и мечтала — смерть, которая спасёт сотни жизней, ослепительная огненная вспышка силы. Это будут помнить. Помнить оборотня, которая просто хотела найти своё счастье. Видно, не судьба.
— Райнасса, ты здесь?
Я повернула голову, увидев Грея. Маг осторожно шагнул в комнату, касаясь рукой стены, и остановился в нерешительности.
— Утро доброе, — ответила я, поднимаясь на ноги, оторожно взяла мужчину за запястье и подвела к кровати. Усадила, хотела отойти, но он не отпустил мою руку, а легонько потянул, побуждая сесть. Пожала плечами и уселась прямо на ковёр у его ног. Разве зверь может быть равен человеку?..
Мы оба замолчали, не зная, как начать разговор.
— Я смотрел твою историю в Архивах ВСС… — наконец произнёс Грей. Я пожала плечами, забыв, что он не может видеть жестов. Впрочем, сейчас это даже к лучшему, а то выражение моего лица навряд ли соответствует статусу Светлой.
— Это допустимо, как Альфа-лидер ты имел на это полное право. И что?
— Я знаю, что ты провалила… не смогла выполнить два задания. Где дело касалось оборотней.
Я прикусила губу. В глазах встала картинка из прошлого, старательно забываемая, но всё равно не забытая…
Дым и пепел… Разрушенные дома, на улицах смрад от горелой шерсти и человеческой крови. Облака сажи застилают небо… Смерть пронеслась сквозь эти края, не пощадив никого, выкосив всех подчистую. И я пришла, чтобы наказать тех, кто самовольно присвоил себе право убивать.
К щербатой каменной стене прямо передо мной прижимается молодая тигрица. В зелёных фосфорецирующих глазах, где ещё вчера бесновалось пламя разрушения, теперь страх и отчаянная мольба.
— Сестра… Отпусти, сестра…
И я втягиваю когти, смертоносные кинжалы, перепачканные кровью, не в силах поднять руку на ту, с которой вместе в далёком детстве бегала по густым лесам. Отхожу в сторону, освобождая проход… Каждый шаг отзывается болью, словно душа разрывается на части. Надо убить, ведь она монстр, чудовище, нежить!!!…Она моей крови…
Тигрица недоверчиво, шатаясь от слабости подходит, всматривается мне в глаза. Что она там видит? Чего не могу найти в себе я?
— Пойдём со мной, сестра… ты наша, пойдём!
Отшатываюсь вбок, зрение застилает пелена. Из груди вырывается рык:
— Уходи!!!
Она больше не пытается настаивать; проскальзывает мимо и растворяется в сумраке дыма. Я дышу через силу, каждый вздох забирает последние крохи энергии. С трудом выхожу из тупиковой подворотни, окидываю мутным взором пустую улицу. Откуда-то из горящего дома несётся плач, туда уже спешат люди, заливая огонь водой… Мои лапы в крови, но горячая и липкая волна словно поднимается, заливая всё тело целиком. Я отпустила зверя… Сколько крови на мне теперь? Сколько невинных жизней?..
Грей всё так же сидит, не шелохнувшись, дожидаясь моего ответа.
Произношу с усилием, словно это не слова, а расплавленный свинец я проталкиваю сквозь горло:
— Я отпустила оборотня шесть лет назад. Я виновата.
— Тогда почему ты убила вчера? — тихо спрашивает маг. Я вздрагиваю. Могло быть что угодно, начиная с обвинений в измене и заканчивая немедленной карой за сотрудничество с Темными. Но чего я точно не ожидала, так это такого вопроса.
— Иначе она бы убила тебя.
Замолчали вновь, до конца не осознавая это полное нелепости утверждение. Там я поступилась возможными десятками жизней. Здесь — убила ради одной.
— Я принёс тебе… в общем, смотри сама.
Он разжал ладонь, и я с любопытством уставилась на фигурку дракона, также продетую сквозь прочный шнурок. Наклонила голову, и Грей безошибочно надел мне её на шею.
— Что это? — тихо поинтересовалась я.
— Он защитит тебя от магии, — несколько смущённо пояснил Грей. Тряхнул головой. — Ты уже знаешь, что не смогу пойти с тобой. Но хоть что-то… Амулет сумеет отразить некоторые заклинания, направленные на тебя.
Он провёл пальцами по шнурку у меня на шее, и внезапно замер, наткнувшись на другой амулет. Я вздрогнула, торопливо отодвинулась, но маг уже всё понял.
— Амулет Смерти! Зачем, Райнасса?!
— Я не дойду до некроманта сама, Грей, — мягко произнесла я. С ума сойти, кто кого здесь должен успокаивать?! — Я же не маг. Ты сам понимаешь, что это единственный способ.
На какой-то миг мне показалось, что мужчина превратился в статую, настолько страшной неподвижностью сковало его фигуру. Словно сама жизнь ушла из него вместе с моими словами. Я наклонила голову, недоумевая, что же произошло, как в памяти всплыла брошеная вскользь фраза целителя: "..Иначе он бы не отпустил тебя." Неужели?.. Но нет, это невозможно!
— Грей, в этом нет твоей вины, — промолвила я. — Нас специально послали вдвоём, чтобы хоть одного был шанс закончить начатое…
— На твоём месте должен был быть я, — выдохнул маг. Я только горько улыбнулась, радуясь про себя, что он не может меня видеть. Ты ещё многого не знаешь, напарник. Хотя бы того, что Альфой должна была быть я, а не ты.
— Я пойду, Грей, — просяще произнесла я. Мужчина вздрогнул и ещё сильнее сжал мне руку, словно опасаясь, что я могу в любой миг растаять в воздухе.
— Обещай мне, что используешь Амулет Смерти только если другого выхода уже не будет! Обещай, Райнасса!
А смысл? — подумала я, но посмотрела на напряжённое лицо мага и судорожно сжатые губы, и неожиданно для самой себя, прошептала:
— Обещаю.
Медленно, неохотно его рука выпустила мою. Я поднялась на ноги. Провела пальцем по его щеке и шраму, пересекающему место, где раньше были глаза.
— Прощай, напарник. У тебя всё будет хорошо.
— Возвращайся, Райнасса, — беззвучно прошептал он.
Я вышла из комнаты, не обернувшись. И он, и я знали, что мне придётся использовать Амулет Смерти. Даже с подарком Грея я ничего не могла противопоставить некроманту, пьющему силу из тысяч воскрешённых мертвецов.
…Per Aspera Ad Astra — Сквозь Тернии К Звёздам…
В Аргасте я была уже к вечеру.
Город стоял такой неестественно молчаливый, что грудь невольно защемило ощущением прошедшей беды. Так не бывает! — кричал, мечась в панике, разум. Не бывает, чтобы ни одного звука не доносилось из-за каменных стен, пусть даже они и в две руки толщиной, пусть и с этой стороны нет жилых домов, а только забытые всеми мастерские. Ну и что, что сейчас уже темно, — хоть стон, хоть скрежет, хоть шорох — но должны доноситься до усиленного звериным обликом слуха! Но нет — ничего не слышно, тишина, словно на кладбище…
…В полнолуние.
С некоторым трудом, сильно оттолкнувшись лапами, взмыла в воздух, едва сумев удержаться на вершине стены, а не слететь вниз с другой стороны. Глухое рычание вырвалось из горла.
Город пуст, действительно пуст — ни души. Только дома с выбитыми окнами и дверьми, плотный туман, лениво стелящийся по некогда чистым плитам улиц, а теперь сплошь залитыми кровью. Но нигде не видно ни одного тела, а это значит…
…Это значит, что у некроманта появилось больше пушечного мяса.
Амулет Смерти обжёг холодом белую шерсть — слишком мощный, чтобы исчезнуть вместе с одеждой и оружием при смене ипостаси. Скоро, уже скоро, потерпи.
А смогу ли я? — вновь и вновь мысленно задавала я себе один и тот же вопрос. Всё просто, когда враг сам ткнёт тебя мечом под рёбра. Но ведь некромант не дурак — одного взгляда будет достаточно, чтобы понять, что за штука болтается у меня на шее, которую не снять без желания носителя. И он будет стараться во что бы то ни стало захватить меня в плен, удержать, что угодно, но не дать умереть. Вот потом уже, когда покинет своё логово, и оставит меня там, погибать от голода… а мы живучи, даже слишком живучи, ему хватит времени, чтобы успеть уйти. Значит мне надо будет обнажить меч… против себя самой. Смогу ли?
Тракт проносился мимо, безлюдный и вымерший, как и всё вокруг. Я неслась бледным отсветом, мягкие подушечки лап едва касаются жёсткой земли. Бежала, не чувствуя усталости, не ощущая в себе ничего, кроме тупой пустоты.
А как ещё может ощущать себя тот, кто идёт умирать?
Всё же это был замок, некромант не решился отступиться от первого знака власти и величия, не утерпел продемонстрировать свою мощь. А она поистине ужасала.
Я скорчилась за гигантским валуном, издали осматривая пятнистое колышущееся море у подножья древней крепости. Окрестности то и дело оглашались яростным животным рыком, воем, визгом за право быть ближе, быть первым. В большинстве своём волки, но и здесь мелькали угольно-чёрные спины грозных и гибгих хищниц ночи — пантер, рыжие шкуры рысей, словно белые пятна зредка проплывали тигры.
Запах, дурманящий запах ближущейся охоты, крови и добычи туманил разум, заставлял сердце биться учащённее, чем следовало, ибо идущий на смерть должен быть всегда бесстастен.
Я вздохнула поглубже, успокаивая дыхание и скользнула вдоль безопасной цепочки валунов, позволяя зверю, над которым всегда держала контроль, выглянуть наружу. Я здесь, вы чуете меня, но я такая же, как вы, я тоже жажду этой охоты, когда можно будет наконец стереть с лица земли это зарвавшееся человеческое племя, наконец напиться тёплой, чуть солоноватой крови, которая всегда дарила нам мощь силу. Мы ведь все братья, разве не так?
Я пришла вовремя, взгляды ближайших оборотней только вскользь прошлись по мне, с удивлением зацепив иссиня-чёрный Амулет, резким пятном выделявшийся на моей шерсти. Все затаили дыхание, когда на ступенях, ведущих ко входной двери в облаке дыма возникла тощая фигура некроманта. Я опустила голову, вместе со всеми ощущая этот пронзительный, властный зов, которому нельзя не подчиниться. Но в то же время ехидная насмешка зародилась в мозгу: даже этот и тот упивается своим господством, хотя и прекрасно понимает своё мелкое позерство, недостойное великих.
— Что у тебя за талисман, сестра? Я не помню тебя, — тихо, едва слышно рыкнул над ухом чей-то голос. Я обернулась, чтобы слегка наклонить уши перед таким же, как я тигром. Старшим оборотнем, еш-шери, элитой из Меняющих облик. Глаза захлестнула кровавая дымка его памяти, разрушенный город встал в памяти, залитый огнём и кровью, яростное упоение и восторг сплелись в причудливую вязь.
Стиснула клыки, прогоняя из сознания видение. Посмотрела на некроманта, властно вещавшего застывшим оборотням о новой цели.
— Это подарок, брат.
— Тогда иди, — промолвил он, потеряв ко мне интерес.
Идти? Да, надо идти, пока он не закончил говорить, пока ещё есть шанс пробраться ещё ближе, в самую середину поля. А там уже конец.
Я скользнула между волками, те неохотно подались в стороны, не отрывая зачарованного взгляда от некроманта. Отттеснила других, словно вода пробивая себе путь между камней. В висках стучала кровь, без этого нельзя, — как бы не почуяли, что во мне нет огня ярости, чтобы убивать людей. Скорее, пока все они смотрят на колдуна, пока не обратили внимание на чёрный камень на моей груди…
— Вы пойдёте за мной!!! — выкрикнул некромант, пафосно воздев руки к небу. Неистовый рёв пронёсся над равниной, оборотни бесновались, скаля клыки. Тем отчётливей прозвучал в зверином вое мой голос.
— Нет, не пойдут.
Ближайшие шарахнулись в обе стороны, скорее от неожиданности, чем от страха, и я разогнулась, одной рукой хватаясь за шнурок Амулета, другой вытаскивая из ножен кинжал. В наступившем гробовом молчании с некоторой издевкой покачала блестящим камнем, демонстрируя его некроманту. Мой взгляд скрестился с его. И я поняла, что он догадался.
— Не двигайтесь! — хрипло рявкнул он на напрягшихся в предвкушении драки оборотней. Те замерли от оторопи, не сводя с меня глаз. Их морды выражали неуверенность — что же там такого в этом невзрачном крохотном камешке, что эта Светлая так нахально держит в своих руках? Некоторые торопливо меняли ипостаси, стремясь поскорее оказаться с оружием.
— Что ты хочешь? — торопливо спросил колдун, демонстрируя полное дружелюбие и согласие к сотрудничеству. Только вот его пальцы безостановочно шевелились, выплетая нечто страшное и очень магическое.
— Ты можешь упокоить всю присутствующую здесь нежить, — мило улыбнулась я, ощущая, как хрипят сзади в бессильной ярости оборотни. — И сохранить жизнь.
— Правда? — он словно изумился, будто ему и в голову не пришёл подобный вариант. И тут же без всякого перехода вскинул руку, и в мою сторону стремительно понесся сгусток лилового пламени, прямо в полёте раскрываясь в трепещущую краями сеть. Я не стронулась с места — чары налетели и растаяли в воздухе, заставив колдуна вздрогнуть. Фигурка дракона разогрелась до такой степени, что обжигала кожу. Это значило, что ещё одного удара она может и не выдержать.
Я улыбнулась, развернув кинжал к себе лезвием, и ударила.
Амулет в руке взорвался ослепительной мощью, белый огонь рванулся во все стороны, кругами расходясь по равнине. Сквозь пелену в глазах я видела, как мгновенным пеплом осыпались изготовившиеся к прыжку оборотни, как те, кто стоял чуть дальше, стремительными скачками разворачиваются, стремясь оказаться за невидимой чертой, за которую не зайдёт смертоносное пламя, но не успевают, не успевают…
Боль нарастала толчками, приложив титанические усилия, я выдернула кинжал из раны, ощутив, как обрадованно заструилась кровь. Кровь это жизнь, некстати вспомнила я. Скоро всё закончится… с дырой в сердце не регенерирует даже еш-шери. И что мне так жжёт кожу?..
Скосив взгляд, разглядела, как тает, растворяется драконий амулет, даже с трудом попыталась сфокусировать зрение — не чудится ли? И увидела, как в двух шагах от меня голубым лучом блеснул открывшийся портал, и оттуда появились двое. Один — старый целитель, только окинул взглядом выжженную дочиста равнину, а второй шагнул ко мне, без усилий подхватив на руки.
— Грей?… — обалдело выдохнула я.
— Не спеши перекидываться, напарница, — сурово одёрнул он, вновь входя в портал. — Это ещё не конец.
* * *
— И всё-таки, как ты сумел меня найти? — спросила я. Лезвие кинжала ловило солнечный луч и пускало яркие зайчики на потолок.
Грей отвернулся от окна.
— Драконий амулет это ещё и портал… для того, на кого он завязан. Он кое-как сумел защитить тебя от пламени Смерти, и на остатках сил раскрыл нам двери.
— Ааа… — протянула я. — Ну спасибо.
— Спасибо! — с неожиданной злостью рявкнул маг. — Да если бы я знал, что этот мерзавец сумеет вернуть мне зрение уже спустя пару дней!…
— У нас не было даже пары дней, Грей, — спокойно проговорила я. — Они уже готовились выступать. Да и… ты бы не прошёл сквозь всех. Их было слишком много.
Мы снова помолчали.
— Можешь объяснить, что тут делает Верховный? — наконец спросила я. — Ведь это он сумел каким-то образом вытащить меня из… гм… преисподней?
— Порталы — великая вещь, — сухо произнёс Грей. Поймал мой вопросительный взгляд и недовольно передёрнул плечами. — Я сказал, что уйду из ВСС, если тебя не исцелят. Вот им и пришлось… пошевелить конечностями.
— Ясно, — вздохнула я. — Как всё банально просто, только я об этом как всегда ничего не знаю. Ну что же, спасибо, Грей. Мне было приятно работать с тобой в паре.
Он взглянул на меня с затаённой усмешкой, но пропустил к двери, и только у самого порога положил руку на плечо. Я недоумённо остановилась. Что-то ещё?
— Ты забыла об одном обещании, Райнасса, — улыбаясь, произнёс он. — Я стою рядом, а тебе на голову ничего не упало, не разбилось. Не пора ли тебе замуж?
Я вздрогнула, нахмурилась, попытавшись ответить как можно более безразличным и холодным тоном:
— Я ещё не нашла достойного кандидата.
Грей смотрел на меня всё с той же насмешливой иронией, словно принимая мой вызов. Убрал руку, пропуская.
— Ну что же, я подожду… Кстати, ты знаешь, что нам уже дали новое задание, напарница?
— Нет, ну что это такое?! — в праведном гневе возопила я, отыскивая взглядом что-либо, чем можно запустить в потерявшего честь и совесть Верховного. — А где же мой законный и давно обещанный отпуск?!
— Увы, еш-шери, — лицемерно покачал головой Боевой маг. — Пора в поход, труба зовёт!
Он шагнул было в дверной проём, но я, быстренько соеринтировавшись, нахально оттёрла его плечом.
— Нет, дорогой. На этот раз Альфа-лидером буду я!
И довольно усмехаясь, легко сбежала по ступенькам вниз, к залитому солнцем крыльцу. Остановилась, жадно вдыхая свежий предгрозовой воздух. Спустя миг ощутила, как Грей вышел и остановился рядом, чувствуя веявшую от него надёжность.
Он сказал — замуж? Ну что же…
Скажи, друг мой, сможешь ли ты,
Не присваивая — любить?
В мире злобы и пустоты,
Не обязывая — дружить?
Сможешь ли среди сплетней злых,
Не судя никого — понять?
Не подстраивать под себя,
А такой, как я есть — принять?
Ненавязчиво рядом быть —
Жизнь у каждого ведь своя;
Не держа за душой — простить,
Все мы грешны, и ты, и я.
И не требуя — лишь просить,
Пусть почётней права твои;
Смех и горе со мной делить,
Hе чувствуя гнёта вины.
Без упрёков — критиковать,
Мне ведь нужен простой совет;
Не настаивать, если вдруг
На вопрос я не дам ответ.
Не обидев ничем — помочь,
Снисхожденье оставь другим;
Вслед за мною пройти сквозь ночь —
Не ища специальных причин.
Если сможешь, тогда вперёд,
Крепче наших уз — не найти.
Рука об руку в жизнь войдём,
Не сворачивая с пути.
Автор
mila997
mila9971660   документов Отправить письмо
Документ
Категория
Фантастика и фэнтэзи
Просмотров
36
Размер файла
119 Кб
Теги
rodit, sya, oborotney
1/--страниц
Пожаловаться на содержимое документа