close

Вход

Забыли?

вход по аккаунту

?

Земли Хайтаны

код для вставки
Автор: Каменистый Артем В одиночку прожить легче – природа запросто прокормит маленькое поселение. Но катастрофа забросила землян не в лучшее место: здесь главный враг не природа и крошечной армии против него недостаточно. Горят поселки, вереницы
Земли Хайтаны
Артем Каменистый
2
В одиночку прожить легче—природа запросто прокормит малень-
кое поселение.Но катастрофа забросила землян не в лучшее место:
здесь главный враг не природа и крошечной армии против него недо-
статочно.Горят поселки,вереницы пленников бесследно исчезают
на землях Хайтаны,вражеский флот показывает всю свою мощь.
Вопрос объединения становится вопросом выживания,но решить
его не легче,чем расправиться с армией хайтов.
3
4 Оглавление
Оглавление
Глава 1
4
Глава 2
25
Глава 3
52
Глава 4
69
Глава 5
87
Глава 6
107
Глава 7
124
Глава 8
142
Глава 9
159
Глава 10
176
Глава 11
195
Глава 12
209
Глава 13
223
Глава 14
241
Глава 15
257
Глава 16
281
Глава 17
308
Глава 18
321
Глава 19
341
Глава 20
372
Глава 1
5
6
Ловко запустив очередной камень,Олег проследил,как тот
трижды подпрыгнул,отскакивая от водной поверхности,и за-
кончил свой путь на большой льдине,вяло идущей на слабом
течении.Посмотрев под ноги,он не обнаружил других подхо-
дящих метательных снарядов.Нет,камней хватало,но все не
то—слишком неровные или округлые,а для такого дела нужен
гладкий,сильно уплощенный.
Отказавшихcь от дальнейших поисков,Олег присел на
бревнышко рядом с Добрыней и лениво произнес:
– Хорошо,что по осени корабли на сушу вытащили.
– Хорошо,– согласился вождь,– только ничего хорошего.
Причал вон напрочь снесло,а мы его две недели строили.
– Место неудачное выбрали,надо было повыше,за косой,
ставить.Там глубина хорошая,не всякий до дна донырнет.
– Это там,где тебя хайты искупали?– ухмыльнулся Доб-
рыня.
– Именно там,– подтвердил Олег.– Как сейчас помню,
ты тогда как раз за стенами прятался,да еще и в сортире
закрылся для верности.Говорят,тебя именно там нашли,когда
я появился.
– Поговори у меня!– беззлобно огрызнулся вождь.– Ну
когда же это закончится?
Олег не стал уточнять,что имел в виду Добрыня,– и так
все ясно.Ледоход,начавшийся почти две недели назад,на-
дежно отрезал остров от внешнего мира.Корабли сохли на
берегу,лодки тоже,разве что рыбаки иной раз пробовали по-
ходить в тихих заливах.
Не будучи знаком с норовом больших рек,Олег хорошо за-
помнил свой шок,когда под утро его разбудил дикий грохот.
Оставив перепуганную Аню,он в одних штанах и с мечом в
руке выскочил на стену,благо лестница на нее была в десяти
шагах от крыльца,и только там увидел,что пошел лед.Пона-
чалу это зрелище привело его в восторг,но только поначалу.
Фреона и прежде не отличалась быстрым течением,а сейчас,
разбухнув от вешних вод,почти стала.Примерно представляя
7
ее протяженность,островитяне приуныли,понимая,что льди-
ны будут спускаться не день и не два.В холодной воде они
почти не тают,так что могут достать сюда даже от берегов
далекого Сумалида.
Всякое сообщение с материком стало невозможно.Поселок
охотников,оставшийся на правом берегу,время от времени по-
давал сигналы,показывая,что там все нормально.За зиму его
худо-бедно укрепили,так что три десятка человек могли чув-
ствовать себя в безопасности при нападении шайки ваксов.Да
что ваксы—даже хайты вряд ли сумеют взять укрепления с хо-
ду.В середине зимы,пользуясь трескучими морозами,стены
несколько дней засыпали снегом,поливая его водой.Теперь
это укрепление простоит до мая,не меньше,а преодолеть его
не так просто.Все это,конечно,хорошо,но теперь на ост-
ров перестало поступать свежее мясо,а без него приходилось
несладко.
За зиму запасы истощились.Рыба,которой по лету кишела
река,будто сгинула—рыбаки неистово пилили лед где только
возможно,но сети приносили столь мизерный улов,что он не
окупал усилий по его добыче.Крупная дичь откочевала на се-
вер и запад,в светлые леса,где можно было кормиться корой
и нежными ветками кустарников.Траву на открытых участ-
ках скрыл снег с обветренным,прочным настом,сражаться с
ним животные не желали.Несмотря на все усилия охотников,
добычи становилось все меньше и меньше.
Островитяне начисто уничтожили популяцию фазанов,вы-
следив в окрестностях всех птиц,укрывавшихся в плавнях,
подъели запасы соленой и копченой рыбы,сушеных грибов
и ягод,съедобных корней.Крупы,привезенные «Арго»,уни-
чтожили почти полностью,оставив неприкосновенный запас
на семена.Несмотря на свое тяжелое положение,поделились
кое-какими крохами с соседними,менее удачливыми поселе-
ниями,но сейчас не в состоянии никому помочь.
Было бы неплохо,если б им кто-нибудь подсобил.
Помимо продовольственных проблем Фреона принесла еще
8
один сюрприз.Все знали,что будет половодье,но думали об
этом как-то абстрактно—не верилось,что столь огромная река
может капитально выйти из берегов.Оптимистично настро-
енный Алик с видом эксперта прошелся вокруг острова по
льду,что-то меряя шагами и считая вслух,после чего уверен-
но заявил,что больше чем на тридцать сантиметров уровень
не поднимется.Несмотря на явную абсурдность его действий,
все почему-то свято уверовали в эту цифру,в лучшем случае
высосанную из пальца.В первый день ледохода кто-то вбил в
урез метровый кол,вымерив спичечным коробком указанную
отметку.
Посмотрев в ту сторону,Олег покачал головой:
– Гляди,наш футшток затопило.
– Нет,– вяло возразил Добрыня,– его льдиной сбило,сам
видел.
– Все равно уровень где-то под метр поднялся.У ме-
ня свой ориентир:вон от валуна только макушка виднеет-
ся,а он как раз на метр возвышался,я проверял.
– Откуда он вообще взялся,такой здоровый...А?Ты ж у
нас геолог.Везде песок и щебень,а тут такой монстр...
– От нашей скалы отвалился,такая же порода.Это не
единственный подобный валун.
– Да?А как же он сюда докатился?
– Пойди у него спроси.Ты что,лекцию по геологии хочешь
послушать?
– Раз жрать все равно нечего,почему бы умного человека
не послушать?
– Ты лучше подумай,как бы нам в лагерь охотников до-
браться.Льда уже поменьше стало,на ходкой лодочке можно
попробовать проскочить.
– А можно и не проскочить.Если что,погибель верная,в
такой воде долго не побарахтаешься.
– Больших льдин уже мало,в основном мелочь идет.Я бы,
пожалуй,смог пройти.
– Подумать надо.Может,завтра и попробуем.Пару дней
9
назад крупных льдин вообще почти не было.Откуда такие
появились?
– Как только пошел лед,их на берег и на мели выдавило.
Сейчас вода поднялась,вот и потащила их.
– Ишь какой умный!Все ты знаешь!
– Верно говоришь,не будь меня,ты бы давно пропал со
своей тупостью.Вон Кабан топает со своей вершей,может,
поймал чего?
– Не думаю.– Голос Добрыни был полон скептицизма.–
Житейский опыт мне подсказывает,что если бы поймал,то не
стал бы на новое место тащить.
Олег молча признал правоту вождя.И правда,кто станет
пренебрегать уловистым местом?Здоровяк,проходя мимо,от-
рицательно покачал головой,отвечая на немой вопрос.
– Что,полный ноль?– уточнил Добрыня.
– Рак...Залез туда зачем-то,– ответил Кабан.
– А разве они по холоду не спят?– удивился Олег.
– Наверное,нет.Только что толку,никто ведь за ними не
полезет.
Спорить с утверждением не стали:холодная вода не слиш-
ком манила для подобной деятельности.Поднявшись,Добры-
ня направился в сторону залива,где рыбаки без особого эн-
тузиазма гоняли на лодке среди застывших льдин,напоследок
буркнул:
– Еще пара дней—и будем песок жрать.
Посидев немного,Олег тоже поднялся,но направился в
другую сторону.Пусть они и отрезаны от всего мира,но это
не повод предаваться лени,подавая дурной пример остальным.
Приятно,конечно,посидеть на теплом весеннем солнышке,но
пора заняться более серьезными делами,убивая время,остав-
шееся до ужина.
В кузне вовсю стучали молоты—хозяйство Алика просыпа-
лось с рассветом и успокаивалось только на закате.Вот уже
третий день Олег мастерил себе щит.За зиму он нахватался
полезных навыков у более опытных кузнецов и считал,что су-
10
меет самостоятельно справиться с задачей.До этого ему уже
удалось выковать хороший шлем—правда,не без посторонней
помощи,– но основную работу выполнил своими руками.Вы-
думывать что-то оригинальное никто не стал—за образцы бра-
ли местное вооружение и доспехи.Возможно,они и уступают
лучшим изделиям земного Средневековья,но других моделей
у островитян не было.
Едва Олег переступил порог,как в уши ударил просто чу-
довищный грохот—главный молот бил редко,но зато на со-
весть.Удур вновь закрутил рукоять ворота,поднимая к потол-
ку чугунную чушку,утяжеленную камнями.Она быстро и на
диво ровно сплющивала куски металла,заменяя труд несколь-
ких молотобойцев.Алик упрямо называл сей примитивный аг-
регат «прокатным станом».Олег потратил немало времени в
жарких спорах,доказывая ему абсурдность подобного терми-
на в этом случае,и давно уже махнул рукой.Какая,впрочем,
разница?Хоть горшком назови—действует,и ладно.
Работая над щитом,Олег обратил внимание,что хозяин
кузницы занят ревизией.Алик с озабоченным видом загляды-
вал во все углы,исследовал корзины с обрезками,пересчи-
тывал пластины и чушки металла.Его озабоченность была
понятна—за зиму островитяне извели почти все железо и ру-
ду,запасенные по осени.Были мысли попробовать наладить
добычу в холодный сезон,но от этих намерений пришлось
отказаться—слишком уж много потребуется усилий.
Еда закончилась,руда и уголь почти закончились,да и
дрова давно вышли—люди вовсю уничтожали островную рас-
тительность.Хорошо,хоть без воды не остались.Предаваясь
грустным размышлениям,Олег вбивал бляшки-заклепки в за-
ранее прожженные отверстия.От сего высокоинтеллектуаль-
ного занятия его отвлек звон сигнального била:звук был столь
пронзителен,что пробивался даже через грохот молотов.
Бросив работу,Олег скинул кожаный передник,выскочил
на улицу и поспешно направился к сторожевой вышке.Зави-
дев,что туда же спешит Добрыня,махнул ему рукой,пока-
11
зывая,что успеет первым.Вождь кивнул,замедлил шаг:он
знал,что в случае необходимости Олег сверху коротко обри-
сует ситуацию—карабкаться по крутым лестницам здоровяк не
любил.Давно пора соорудить более прогрессивную вышку,но
сдерживало отсутствие строевого леса:по зиме его доставлять
нелегко.
Уже преодолевая последний пролет,Олег поморщился от
очередного пронзительного звона,раздраженно закричал:
– Анька!Хватит лупить!Или ты думаешь,что кто-то тебя
еще не услышал?
– Извини,я не думала,что ты уже рядом.
– Как ты сама не оглохла?!Я эту железяку непременно
утоплю.Звук просто омерзителен.
– Зато слышно хорошо.
На этих словах Олег выбрался на площадку,не удержал-
ся от улыбки при виде жены,замершей со стальным прутом
в руках.Слова парня явно остановили ее перед очередным
ударом.
– Ну что стала?Собралась мужа по голове огреть?
– Хорошая мысль,– тут же ответила девушка.
Добрыня,наблюдавшей за встречей супругов снизу,недо-
вольно заорал:
– Вы там еще целоваться начните!Задолбали своей вели-
кой любовью!Может,для разнообразия все же скажете,по
какому поводу концерт?
Не отреагировав на слова вождя,Олег кивнул Ане:
– Ну?Что случилось?
– Сигналят!
Без дополнительных расспросов Олег подскочил к западно-
му краю площадки,взглянул в сторону правого берега.Так и
есть,в полосе пойменного леса,темнеющей выше желтоватых
камышовых зарослей,ярко сверкнул солнечный зайчик.Сиг-
нальщику пришлось подняться вверх по течению,чтобы пой-
мать отполированным бронзовым диском отблески заходящего
светила и направить их на остров.Еще несколько минут– и
12
подобный номер вряд ли бы ему удался.
– Возьми бинокль,– предложила девушка.
– А ты смотрела?
– Да.Но ничего,кроме блеска,не различила.Слишком
далеко.И что сообщить пытаются,тоже не поняла.
– Тогда и я смотреть не буду.
Олег нахмурился,не зная,что сказать вождю.Примитив-
ная азбука,разработанная для гелиографа,не позволяла быст-
ро передавать объемные сообщения.В основном она состояла
из коротких условных сигналов,предусматривающих разные
явления.Однако разобрать сейчас,что хотят сообщить охот-
ники,не получилось.Добрыня,устав стоять под башней с
задранной головой,крикнул:
– Ну что там?
– Охотники сигналят.
– И что хотят?
– Да не понять.Солнце почти село,сигнальщик,видно,с
дерева работает,под большим углом.Ничего не понятно.
– Толку с этой азбуки!
– Нет,здесь никто не виноват.Час назад еще можно было
нормально передать сообщение,но сейчас чудо,что вообще
сигнал заметили.Они километра на полтора от лагеря подня-
лись,чтобы хоть как-то посветить.
– Ладно,спускайся вниз.Хватит орать на весь поселок.
Добрыня не был любителем долгих заседаний,большин-
ство вопросов,как мелких,так и жизненно важных,он пред-
почитал решать на ходу.Вот и сейчас не стал заводить Олега
в избу,просто поманив его за собой,направился к лестни-
це,ведущей на стену.Это было его любимое место.С этой
стратегической позиции можно было наблюдать за внутрен-
ней жизнью поселка,но одновременно видеть и то,что тво-
рится за его пределами.По пути вождь непринужденно пнул
в бок замешкавшуюся псину,не успевшую убраться с курса
здоровяка:
– Пошла вон!Проститутка!Недолго тебе бегать осталось,
13
все к тому идет,что плавать тебе в котле.
Отощавшее животное обернулось на Добрыню с укориз-
ной,но он нисколько не усовестился:
– Олег,как ты думаешь,к чему эти сигналы?
– Думаю,что-то случилось.
– Случиться может всякое.С них станется:по бабам со-
скучились,вот и сигналят с тоски.
– Вряд ли,– усомнился Олег.– Не настолько они тупые,
чтоб так шутить.Но и вряд ли кто на них напал.Если б в
осаде сидели,то бродить по округе не получилось бы.Дымом
бы сигналили.
– Вот и я так думаю,– кивнул Добрыня.
Достигнув вершины лестницы,он охнул и не в тему про-
изнес:
– Смотри-ка!Отсюда сразу видать,что вода сильно подня-
лась.Остров наш раза в два меньше стал.
– Это ты загнул,– возразил Олег.– До половины еще
далеко.
– Вон затон корабельный по самую скалу достает.Лесок с
той стороны весь затопило.
– Так там и место самое низкое.Чему здесь удивляться?
– Все равно ничего хорошего.Скоро до стен вода достанет,
ждать недолго осталось.
– Да,до стен точно достанет.Но ничего страшного не
будет,дома затопить не должно.
– Твоими бы устами...Ладно,ты вот что...Вроде как
говорил,что на ходкой лодке можно дойти до берега.
– Думаю,дело несложное.Как раз есть парочка подходя-
щих лодок.
– Это те,что ты месяц назад с мужиками соорудил?
– Да,они самые.Как раз пригодятся:на широких идти
опасно,у них маневренность низкая.Взять на каждую тройку
крепких ребят:двое на веслах,один на руле и смотрит за
обстановкой.
– Так на них и больше спокойно поместится.
14
– Знаю.Так лучше:если одна перевернется,людей сможет
спасти вторая.
– Хорошо задумано,я-то сразу и не понял!Только если у
них беда какая,то вшестером вряд ли получится помочь.Там
сейчас тридцать три человека,такая подмога ничего толком
не изменит.
– А почему ты решил,что на них напасть собираются?
Может быть что угодно...Вдруг покалечился кто на охоте,
вот и сигналят.
– Все может быть,– согласился Добрыня.– Однако не
лежит у меня душа посылать сейчас туда кого-нибудь.
– А придется,– усмехнулся Олег.– И не кого-нибудь,а
именно меня.Сам понимаешь,я ведь главный спец по «мор-
ским» делам.
– Крыса ты сухопутная и море только на картинке видел,–
вздохнул Добрыня.– Ну где здесь море?Думаешь,раз по
Фреоне попутешествовал,то теперь круче тебя и нет никого?
Да я такие реки младенцем переплывал,причем не поперек,а
вдоль.Весь твой опыт и трех копеек не стоит.
– Ты еще кулаком в грудь постучи,– усмехнулся Олег.
– Если в твою,то могу прямо сейчас.Ладно,думать тут
нечего,надо разведать,что там такое.
– С утра пойду.Кто знает,может,льда поменьше станет.
– Разбежался!Так быстро он точно не сойдет.
– Да понимаю я,просто сам себя успокаиваю.
– Ты с такими мыслями лучше не иди,я ж не заставляю.
Дело добровольное.
– Да схожу,схожу.Не думаю,что это слишком опасно.
Неделю назад точно бы не прошли,а сейчас гораздо легче,
так что не волнуйся.
– Добро.Кого возьмешь?
– Своих металлургов.Они сейчас рыбалкой занимаются,
а раньше без конца меж островов гоняли,так что к веслам
привычные.
15
– Ладно,пошли отсюда.На ужин уже зовут,надо посмот-
реть,чем нас сегодня порадуют.
– Мне спешить некуда,за меня Аня порцию получит.
– А ее разве сменили?
– Да.Она уже в столовую прошмыгнуть успела.
– С Аней ты с голоду никогда не помрешь.Где б себе
похожую найти?
– Будто у нас невест мало!Бери любую,только такую,как
Аня,не ищи.
– А что так?
– Да жалко тебя,ведь до смерти заговорит.
– Ты же живой!
– А я нашел с ней общий язык.
Посреди крошечной поляны чадил костер.Четверо муж-
чин мужественно терпели атаки клубов дыма—найти сухие
дрова в эту пору было затруднительно.Один время от време-
ни переворачивал ощипанную птичью тушку,насаженную на
ошкуренную ветку,двое тоскливо наблюдали за его действи-
ями.Несмотря на блеск голодных глаз,признаков большого
аппетита заметно не было,что неудивительно,так как есть
предстояло ворону.Даже хуже того—самую тощую ворону на
планете.Ввиду ветхозаветного возраста она больше не мог-
ла летать,только благодаря этому обстоятельству ее удалось
поймать.
Четвертый мужчина был занят весьма важным делом—
натирал рану в бедре сосновой живицей.Рана выглядела
нехорошо—шла от колена наискосок почти до паха,– правда,
была неглубокая.Охотник,на которого вчера напала «велико-
лепная четверка»,оказал отчаянное сопротивление,не желая
расставаться с одеждой,оружием и тушкой кролика.На тот
момент четверка была пятеркой,но эту встречу один из них
не пережил,скончавшись от потери крови.Вадиму повезло
больше,хотя еще неизвестно,можно ли это считать везением.
Надеяться на врачебное обслуживание было глупо—если рана
16
загниет,умирать придется мучительно долго.
Поднеся ладонь к костру,раненый дождался,когда смо-
ла размягчится от жара,и,зашипев от боли,втер в разрез
приличную порцию:
– Ну и зараза!И выглядит очень грязно.Не окочурюсь я
от нее?
– Не должен,– поспешно утешил его «повар».– Мелкие
ранки милое дело ею залеплять.Она и называется живица,
потому как жизнь дает.
– Гарик,где ты видишь маленькую ранку?Да меня распи-
сали будто косой!Говорил я,не надо было с этим охотником
связываться.Драные штаны да дрянное копье,вот и вся до-
быча.Курам на смех!
– Заткнись!– коротко заявил Рог,доселе молчаливо смот-
ревший в огонь.
Вновь поднеся ладонь к костру,Вадим вздохнул:
– Уходить надо.Ничего мы здесь не высидим.
Гарик,принюхавшись к ароматам своего неприглядного ку-
линарного шедевра,вздохнул:
– Маловато нас.Вот бы десятка на полтора сколотить бри-
гаду,тогда не пропадем.Да и встретят нас как правильных
ребят,а не шаромыжников каких.
– Это ты шаромыжник,с Вадимом на пару.Мы с Антоном
ребята хоть куда,это с первого взгляда видно.
Вожак не лукавил:крошечный отряд был четко разде-
лен на две половины.Он и Антон последние,кто остались
от маленькой группы,дезертировавшей с острова во время
осады.Бурные события последующих месяцев превратили их
в шайку мародеров,к которой присоединялось разное отре-
бье.Несколько человек ушло,еще парочка погибла в крупной
стычке.Но они сумели сохранить оружие и амуницию,при-
хваченные из поселка,так что выглядели весьма грозными
воинами.На их фоне Гарик и Вадим не смотрелись,так что
возражать не стали.
Впрочем,вожак не стал развивать тему своего превосход-
17
ства,наоборот,согласился:
– Да...Прав ты,Гарик,прав.Делать здесь больше нече-
го,надо уносить ноги.Нищий край,голодные люди...Нет,
пойдем на север,хуже,чем здесь,не будет.
– И правильно,– охотно поддержал раненый.– Нас в этих
краях каждая собака уже знает,рано или поздно возьмут за
жабры.Уголовного кодекса здесь нет,так что кончат без вся-
ких церемоний.
– Как твоя нога?– поинтересовался Рог.– Идти сможешь?
– Легко!Только смолы больше намазать надо.Хорошая
штука,будто клеем края стянула,никаких швов не надо.За-
живет как на собаке,даже шрам затянется.
– Жди!Затянется он тебе!– хмыкнул Гарик,поворачивая
вертел.
– Ну...может,маленько и останется,– частично признал
Вадим.– Но все равно я еще с девками попляшу!
Вожак покачал головой:
– Плясун!Жаль,что охотник яйца тебе не отрезал:такие,
как ты,не имеют права размножаться.
– Рог!Да ты чего такой злой сегодня?– обиделся раненый.
– С чего мне веселиться?А?Переться придется побольше
сотни километров.Нас всего четверо,причем от тебя толку
мало.К арбалету осталось три болта,а вся округа мечтает об
одном:прибить нас максимально мучительным способом.Ну?
И где повод для радости?!
– Да чего ты на меня орешь?– обиделся Вадим.– Я,что
ли,в этом виноват?Остынь!
Вожак молча подкинул в огонь охапку веток,почти спо-
койно произнес:
– Ладно,проехали.Погорячился маленько.Завтра с утра
уходим на север,нам здесь оставаться нет резона.
– Я не пойду,– спокойно произнес молчавший доселе Ан-
тон.
– Да ты что,вконец тронулся?– дернулся Вадим и тут же
взвыл от боли в ране,куда нечаянно заехал пальцем.
18
– Цыц!– отозвался Рог.– Кончай базар!Я говорить буду!
Антон,что это за номера?
– Я не пойду,– столь же спокойно повторил парень.
– Хорошо.Поняли.А теперь еще раз и на русском языке:
почему не пойдешь?
– Ты знаешь.
Вожак хлопнул себя по коленям,хохотнул:
– Антоша,ну ты и кадр!Из-за этой белокурой сучки?
Парень молниеносным движением вырвал меч из ножен,
приставил к горлу приятеля,покачал головой,угрожающе
процедил:
– Не называй ее так!
Рог,ничуть не испугавшись,криво усмехнулся:
– Хорошо,будем называть ее «их императорское величие
принцесса шалава первая».Доволен?
Антон стиснул зубы,покачал головой:
– Если ты хочешь меня разозлить,то движешься в пра-
вильном направлении.
– Меч спрячь,а то порежешься,– хмыкнул вожак.– И
вообще,давно уже пора за ум взяться.Мало ли всяких Анек
на свете.
Помедлив,Антон убрал меч,с затаенной обидой произнес:
– Ты обещал,что она будет моей.
– Обещал,– подтвердил Рог.– Только не уточнил,когда
именно она станет твоей.На севере присоединимся к Монаху,
рано или поздно он всех к ногтю прижмет.Будет Анька твоей,
никуда не денется.У тебя целый гарем этих Анек будет.
– Я без нее никуда не пойду,– непреклонно произнес Ан-
тон.
Вожак вновь хлопнул по коленям:
– Ну дурак!Будешь в лесу объедками питаться,покуда
тебе кишки кто-нибудь не выпустит?
– Буду,– обреченно вздохнул Антон.
Рог призадумался.Ему не хотелось терять хорошего бойца,
резко ослабляя и без того невеликий отряд.Но и перебороть
19
упрямство парня казалось невозможным.Впрочем...Идея,
пришедшая ему в голову,была столь невероятной по нахаль-
ству,что он едва не расхохотался.Сдерживаясь,несколько
раз хлопнул себя по коленям—это был его излюбленный жест,
подходящий для многих случаев,после чего толкнул в плечо
повара.
– Рог,ты чего?!– опешил Гарик.
– Ничего!Ты у нас вроде как раньше почтальоном был?
– Нет,водитель я:таксовал последние годы.
– Придурок,я не о Земле спрашивал.Ты ведь здесь одно
время почтальоном бродил,пока к нам не прибился?
– Да.Работа непыльная,кормят везде,встречают хоро-
шо...Только проблемы потом появились...
– Как же им не появиться,– хохотнул Вадим.– Мало
того что прихватывал с собой все что плохо лежало,так еще
и девок без спроса трахал.Такие вещи почему-то народу не
нравятся.
– Заткнись!– оборвал насмешника Рог.– Вот что,Гарик,
у тебя записи сохранились?
– Да.Но не все,я большую часть бумаги в боты по холоду
запихивал,им амба пришла.Но одна пачка уцелела,да и
картонок несколько тоже.
– Молодец Гарик!
– А на хрена тебе эти записи?
– Идея есть...Рисковая,но веселая.Под конец неплохо
бы нашего Добрыню по носу щелкнуть,а если все пройдет
как надо,то и Аньку с собой прихватим.
– Это как?– оживился Антон.
Рог сделал паузу,с превосходством наблюдая,как парня
все более охватывает нетерпение,после чего с расстановкой
заявил:
– Дело верное,но рискованное.За это ты мне будешь очень
много должен.
– Что угодно сделаю!– неистово произнес Антон.– Только
помоги!
20
– Ладно.Слушайте сюда...
Разувшись,Олег нацепил холодные шлепанцы,подошел к
печке.Как он и предполагал,угли еще тлели,не зря он с утра
закинул увесистую чурку.Достав нож,быстро нарезал тонких
щепок,раздул огонь,загрузил порцию мелко поколотых дро-
вишек.Захлопнул дверцу,а поддувало,наоборот,приоткрыл
пошире.Прислушался и,лишь убедившись,что пламя загуде-
ло,снял куртку,повесил на деревянный гвоздь—меж бревен
их было забито немало.
Все это Олег проделывал в полной темноте—дом свой,об-
становка изучена до мелочей.Он вообще мог бы существовать
без света,но вот супруга на это неспособна—пришло время
позаботиться и о ней.Едва зажег свечу и бросил горящую
щепку назад в печь,как по крыльцу простучали хорошо зна-
комые шаги,скрипнула дверь.Первым делом Аня споткнулась
о высокий порожек,что происходило почти ежедневно:
– Олег!С этой деревяшкой надо что-то делать!Я опять
едва миски не выронила!
– Под ноги смотреть надо.Сколько можно его задевать,
ведь не первый день здесь живешь.
– Темно сильно,я его не замечаю.
– И не надо замечать,просто помни об этом.
– Я так не могу!Мне нужен свет!
– Прости,дорогая,но с электричеством у нас небольшие
проблемы.И вообще,у нас этот диалог стал ритуальным.Если
не ошибаюсь,вчера говорили то же самое,слово в слово.
– А холодно почему так?– не успокаивалась супруга.
– Потому что печку только сейчас растопил.
– Вот ты какой нехороший!Хочешь заморозить любимую
жену до смерти.
Впрочем,развивать тему Аня не стала,хотя умолкать и
не подумала.Просидев полдня на вышке в одиночестве,она,
как обычно бывало в таких случаях,заливалась соловьем.В
столовой ей явно не удалось выплеснуть скопившуюся лавину
21
слов,так что пришлось отдуваться Олегу.Впрочем,он почти
не слушал,что именно она говорит,лишь изредка поддакивал.
Нет,за неполные четыре месяца совместной жизни девушка
ему ничуть не надоела,скорее наоборот.Ему по-прежнему
нравился ее голос,и он был готов слушать ее щебетание ча-
сами.Но при этом не собирался вникать в смысл—достаточно
одной мелодии слов.Аня,похоже,прекрасно это понимала,но
на мужа никогда не обижалась.Да и грех обижаться:где еще
найдешь столь идеального собеседника—никогда не перебива-
ет и не заснет на самом интересном моменте.
Впрочем,сегодня девушка была на удивление прагматич-
ной и,свернув потенциально бесконечное описание замечен-
ных за день косяков перелетных птиц,приступила к обсужде-
нию более животрепещущих тем:
– Угадай,что у нас на ужин!
– Судя по запаху,вареные сапоги,– буркнул Олег,приса-
живаясь за стол.
– Не угадал!
– И что же,раз не сапоги?Грязные носки?
– Лучше.Остатки солонины сварили,да еще корней немно-
го добавили.Вот какая замечательная похлебка!
Олег скептически посмотрел на содержимое миски,окунул
в нее ложку,прощупывая дно,печально вздохнул:
– Кулинарный замысел хороший,но исполнение подкачало:
солонину в котел явно забыли положить,а корни подгнившие.
– Нормальные корни,– возразила Аня.– Я их позавчера
помогала чистить,гнилых почти не было,и никто такие в
котел не бросал.Еще по куску сушеной рыбы досталось.
– От нее толку больше,чем от этой сказочной похлебки.
– Представляешь,хвосты и головы накопились,из них уху
завтра будут варить.Уха из сушеной рыбы!Как-то не сильно
аппетит возбуждает.
Олег,невозмутимо опустошающий свою тарелку,вздохнул:
– Радуйся,что хоть какая-то жратва осталась.
– Ничего,лед сойдет,рыбы опять наловим,много запасем,
22
больше так голодать не будем.Да и не голодаем мы:кормят
три раза в день.
– С такой кормежки не разговеешься.Нормальному мужи-
ку раза в два больше надо.А за кусок хлеба я вообще готов
год жизни отдать.
– И где же его взять?Съешь мою порцию рыбы,мне по-
хлебки хватит.Ты ведь знаешь,я много не ем.
– Ишь какая у меня супруга добренькая!Да кто тебя спра-
шивать будет?Отощала за зиму,одни глаза остались.Ну на
кой мне такая жена?Выброшу,пожалуй,на улицу,а себе по-
толще девку найду.
Аня,ничуть не взволнованная пугающей перспективой,по-
жала плечами:
– Это все из-за того,что нас так много стало.Было бы как
прежде,всем бы еды хватило.
Спорить с этим утверждением Олег не стал.Действитель-
но,за зиму население поселка увеличилось прилично,пере-
валив через отметку в четыреста человек.К островитянам
прибилось несколько мелких групп,пришедших с севера,где
людей вконец достала бескормица,нападения мародеров и на-
беги хайтов.Кроме того,к ним пришло немало погорельцев—
пожары стали настоящим бедствием.Ненадежные печи,осве-
щение лучинами,скученность деревянных хижин,зачастую
утепленных связками сухого тростника...Полыхали поселки
лихо—выгорая в течение часа,жители оставались без крыши
над головой в двадцатиградусный мороз.Не приютить таких
бедолаг означало обречь их на верную смерть.
Уничтожив содержимое миски,Олег взялся за рыбу.Она
была не слишком соленая,так что можно не опасаться после-
дующей жажды.Впрочем,ее было чем утолить—Аня подняла
крышку в плите,установила неказистый медный чайник,са-
мую ценную посуду супругов.Напиток,приготовляемый по
рецепту Млиша из обожженных орехов,чем-то по вкусу на-
поминал кофе.К сожалению,сахара у островитян не было,
мизерный запас меда давно вышел,так что приходилось ми-
23
риться с горьким вкусом.
Аня,взявшись за свой кусок рыбы,как бы невзначай по-
интересовалась:
– И что вы с Добрыней так оживленно на стене обсужда-
ли?
Олег усмехнулся и ответил преувеличенно сурово:
– Сие есть великая тайна,не предназначенная для женских
ушей!
– Тоже мне великий секрет,– фыркнула Аня.– Решали,
как реагировать на сигналы из лагеря охотников?
– Раз такая догадливая,то почему спрашиваешь?
– А потому!Что-то подсказывает,что мой муж собрался
в очередную авантюру.Скажи прямо:думаешь попробовать
добраться до берега?
– Я женат на детекторе лжи!– рассмеялся Олег.– Нет,
даже хуже:не успею соврать,а она уже всю правду выдает!
Не поддержав веселье супруга,Аня нахмурилась:
– Ты с ума сошел!Река белая ото льда,пройти невозмож-
но.
– Не переживай,пройдем.У нас есть парочка подходящих
лодок.
– Знаю я наши лодки:один хороший удар—и они разо-
бьются.
– А кто тебе сказал,что мы ударяться собрались?Не бой-
ся,возьмем шесты,с их помощью от любой льдины оттолк-
немся.Лодки маленькие,легкие и подвижные,пройдем без
проблем.
Аня покачала головой:
– Мой муж самый сумасшедший человек в мире!Ну по-
чему ты всегда встрянешь в любую намечающуюся неприят-
ность?Что,кроме тебя,некому?
– Да прекрати причитать,будто по покойнику!Дойдем нор-
мально,не бойся,льда поменьше стало,к утру почище будет.
– Да,конечно!Почище!Будто я сверху не вижу!Сегодня
льдина прошла длиной в сотню шагов!А ты говоришь:«почи-
24
ще»!
– Про сотню шагов ты загнула,и вообще,крупных льдин
немного.Большая часть сошла,сейчас идут опоздавшие,их с
мелей половодье поднимает.Так что не переживай,все будет
нормально.
– И мне с тобой,разумеется,нельзя,– безнадежно уточ-
нила Аня.
– Догадливая.
– А раз нельзя,то,значит,там опасно!Ты никогда меня
не возьмешь,если чего-то опасаешься!
– Неправда.По осени,когда ходили к порогам за купече-
ским кораблем,тебя с собой взял.А ведь плавание опасное,
всякое могло случиться.
– Это тебе похоть мозги затуманила!– лукаво произнесла
девушка.– Ты как раз дорвался до моего тела и не в силах
был с ним разлучиться!
– В высшей мере странное заявление,– улыбнулся Олег.–
Насколько мне помнится,за время плавания у меня не было
ни малейшей возможности с тобой уединиться,чтобы восполь-
зоваться упомянутым телом.
– Но ты все равно умудрялся это делать!– Не сдержав-
шись,Аня рассмеялась.
Олег тоже не сдержал смех,супругам было что вспомнить.
Плавание в тот раз выдалось спокойным,так что максималь-
ные переживания были связаны как раз с невозможностью
уединиться.Из-за этого произошло несколько трагикомиче-
ских историй,одно воспоминание о которых заставляло улы-
баться.
– Ладно,Анька,ты сама прекрасно понимаешь,что тебе в
лодке не место.
– Да понимаю я...Ладно,ты там поосторожнее...Хоро-
шо?
– Само собой.Не волнуйся,я не из тех людей,что с гвоз-
дем в руках на танки бросаются.
– И возвращайся скорее.А не то буду тебе изменять.
25
– Не будешь,– преувеличенно сурово заявил Олег.– Я
тебе так лицо разукрашу,что на такой кошмар даже шимпанзе
не польстится.Никогда тебя не наказывал,но за такие слова
сам бог велел.
– Ой!Испугалась!– фыркнула девушка.– Это была шут-
ка.Но помни:в каждой шутке есть доля истины.Так что не
вздумай там задерживаться.Но и не спеши назад,если это
будет опасно.Хорошо?
– И как,по-твоему,мне разобраться в этих противоречи-
вых словесах?– вздохнул Олег.
Глава 2
26
27
Шест уперся в удобную выемку,Олег напрягся,стараясь
задержать ход льдины,помогая лодке проскочить опасное ме-
сто.За спиной лихорадочно работали гребцы,стараясь как
можно быстрее проскочить в узкий канал,грозящий захлоп-
нуться в любой момент.Расположение пассажира на носу не
самым лучшим образом сказывалось на скорости,но с этим
приходилось мириться—с кормы расталкивать лед практиче-
ски невозможно.
Убедившись,что впереди более-менее спокойный участок,
Олег обернулся,убедился,что со второй лодкой все нормаль-
но.Она существенно отстала и сместилась ниже по течению,
но идти в такой обстановке рядом было невероятно трудно:
– Табань!– приказал он гребцам.– Надо подождать,пока
ребята подтянутся.
Весла ударили в обратную сторону,лодка замедлила ход.
От кормы тут же донесся противный скрежет—ее зацепи-
ла приличная льдина.К счастью,задумка Олега работала
хорошо—вместо того чтобы пробить борт,они попросту оттал-
кивали легкое суденышко.Главное—не давать себя подмять
или зажать,но исполинов,способных на это,было немно-
го.Хуже всего пришлось на стрежне,где течение ничуть не
замедлилось—половодье на нем не отразилось.Дабы преодо-
леть опасную стремнину,пришлось спуститься почти на кило-
метр,согласовывая свой ход с потоком льда.
Теперь,когда трудный участок остался позади,можно бы-
ло вздохнуть спокойно.Нет,опасностей еще хватало,но Олег
не сомневался,что лодки пройдут.Даже вода,хлюпавшая
под ногами,не вызывала тревоги.Не выдержав частых уда-
ров,корпус дал течь.Но она была несмертельна—суденышко
не нуждалось в серьезном ремонте,достаточно проконопатить
щели—и будет как новенькое.Если не считать того,что дорога
заняла более двух часов,переправу можно считать успешной.
Дождавшись отставшую лодку,Олег приказал грести даль-
ше.Здесь,на спокойной воде,льда было немного,да и ско-
рость его перемещения не внушала опасений.Не прошло и
28
пяти минут,как они достигли плавней.Тростниковые заросли
сильно подтопило,и звериные тропы превратились в каналы,
чем ловко воспользовались островитяне,добравшись по од-
ной их них до полоски прибрежного леса.Его тоже залило,
что было только на руку—лавируя между деревьями,лодки
направились вверх,компенсируя потерянное расстояние.
Завидев впереди подозрительное движение,Олег предосте-
регающе поднял руку.Понятливые гребцы оставили весла в
покое,заскрипели взводимые арбалеты.
– Это я,не стреляйте!
– Кто—я?– уточнил Олег.
– Брось придуриваться!Будто по голосу не узнал!
Из затопленных кустов выдвинулось неказистое плавсред-
ство,сооруженное из парочки бревен,обвязанных охапками
тростника.На нем стоял молодой мужчина с шестом в руках.
Легкий шлем с мордой волка,плащ из шкуры медведя,кожа-
ные доспехи,лук за спиной– не узнать этого человека было
невозможно.Впрочем,Олег лукавил—голос он и в самом деле
определил сразу:
– Да это наш Макс!Вот так встреча!Интересный у тебя
корабль...Как называется?
– «Титаник»,– огрызнулся предводитель охотников.– Сам
бы попробовал на наших лодках по лесу поплавать,а я б над
тобой посмеялся.
– Ладно,– успокаивающе произнес Олег,– я просто изу-
мился встрече со столь грозным фрегатом в этих мирных во-
дах.Ты нас здесь караулишь?
– Нет,грибы собираю!Решил вот с картошечкой поджа-
рить.Кого мне еще здесь дожидаться?Вас,конечно.Дозорный
шум поднял,едва вы от острова отошли.
Лодка достигла утлого плотика,Макс ловко пришварто-
вался с помощью грубой травяной веревки,перешагнул через
борт,пожал руки всем присутствующим,напыщенно произнес:
– Я чрезвычайно горд встречей с такими насквозь отморо-
женными людьми!Это какими надо быть придурками,чтобы
29
добраться сюда в такую пору!
– Поговори у меня,– огрызнулся Олег.– Сам нас вызывал,
а теперь дурака валяешь.
– Ты чего?Никто никого не вызывал.Вы сообщение вче-
рашнее неправильно прочитали.
– Мы никак его не прочитали.Просто поняли,что кто-то
что-то пытался просигналить.
– Понятно...Жаль,зря вы с такой прытью сюда попер-
лись,да еще в такую рань.Мы бы по рассвету сразу продуб-
лировали,пока солнце удобно стоит.
– Ладно,проехали.Что хоть за сообщение было?
– Ваксы появились.
– Много?
– Штук сорок.Но не это главное:они зверя какого-то при-
гнали.
– Что?– не понял Олег.
– Типа мамонта.Гонят его,прибить хотят,а у него совер-
шенно другие желания.Бегают за ним туда-сюда,по одной
долинке,тут неподалеку.Нас вроде не видели.Наверное,про-
сто охотничий отряд,запросто могли прийти за сотню верст,
преследуя этого зверя.В нем мяса не меньше трех тонн.
– Нам бы не помешало,– вздохнул Олег.
– Что,совсем сурово?
– Не то слово.Сожрали все что можно,теперь едим то,
что нельзя.У вас-то как?
– Никак.Все живое уперлось за холмы:там,по долинам,
в светлых перелесках им полегче.На открытых местах не по-
являются:днем все тает,а за ночь снежок лед прихватывает.
Наст такой,что человека местами держит,но у нас ступни
широкие,оленям на копытах тяжелее.Сам понимаешь,какая
при таких делах охота.
– Совсем пусто?
– За все время два оленя и одна тощая косуля.Последнюю
неделю только зайцев бьем да птиц по плавням гоняем.Да
что же мы тут стоим посреди леса:поплыли в лагерь!Там
30
хоть мяса пожрете от пуза.
– Не зря приперлись,хоть поедим нормально,– усмехнулся
Олег.– И не мешало бы на диковинного зверя взглянуть.
– Переться далеко,да и ваксы могут заметить.
– Ничего.Есть у меня такое соображение,что три тонны
мяса нам самим не помешают.
Олег пригнул голову,пытаясь уберечь глаза от солнечного
сияния,отражаемого заснеженным склоном долины.Неплохо
бы попробовать обойти ее по дуге,дабы оказаться с западной
стороны,но подобный маневр займет не меньше трех часов—
передвигаться на лыжах было невозможно,а наст держал пло-
хо,то и дело охотники проваливались.Не стоит терять силы
на столь сложные маневры.
Повернувшись к Максу,пристроившемуся по соседству
среди вытаявших валунов,маскирующих его голову,Олег ти-
хо поинтересовался:
– И этого зверюшку ты обзывал мамонтом?
– Да.
– Слушай,ты хоть смутно представляешь,как выглядит
мамонт?Я бы,мягко говоря,сказал,что он не слишком на
него похож.
– А что мне было делать?Хомячком называть?
Возражение было дельным,и спорить Олег не рискнул.
Зверь и впрямь ничем не походил на мамонта,если не счи-
тать столбообразных ног и густого,длинного меха.Имелось
некоторое сходство с собакой,а именно с таксой.Только очень
уж огромная такса,да еще и с коротким,массивным рогом,
увенчивающим костяную пластину,защищающую переднюю
часть головы.Несколько подобных пластин,покрытых бугри-
стыми наростами,виднелось на спине и боках,в промежут-
ках между ними торчали клочья длинной шерсти.Местами
она едва не доставала до земли,придавая животному комично
косматый вид.
– Ладно,пускай будет мамонт,– согласился Олег.
31
– Бедный мамонт,– вздохнул в ответ Макс.
Зверя убивали,причем убивали медленно и жестоко.Вряд
ли ваксы специально растягивали его мучения,им попросту
трудно было справиться с такой добычей при помощи своего
неказистого оружия.Десятки фигурок водили вокруг громад-
ной «таксы» смертельный хоровод,раз за разом нанося удары
копьями.Олег заметил,что они бьют исключительно по но-
гам,стараясь обездвижить животное.
Зверь,крутясь на одном месте,мотал головой и бил хво-
стом,стараясь достать врагов.Но те ловко уходили из опасной
зоны,держась у боков.Добыча столь резво поворачиваться не
могла—ваксы специально загнали животное в низину,засы-
панную толстым слоем слежавшегося снега.«Мамонт» прова-
лился в него по самое брюхо,в то время как каннибалы легко
перемещались в своих снегоступах,не продавливая наст.
– Сейчас свалится,– заявил многоопытный Макс.
И точно,не прошло и минуты,как зверь испустил громо-
гласный то ли визг,то ли вздох и рухнул на бок после удач-
ного удара,перебившего сухожилие на передней лапе.Длин-
ная туша забилась:животное пыталось поскорее подняться,
но тщетно—сделать это в глубоком снегу было непросто.
Ваксы,только и ждавшие этого момента,бросились на зве-
ря со всех сторон,остервенело тыкая в него копьями.
– Да они его будут неделю убивать,– заявил Олег.– Вон
их деревяшки даже шкуру не пробивают!
– А им это не надо,– загадочно произнес Макс.– Смотри,
что эти вонючки придумали.
Олег пригляделся и понял,что остервенелое избиение яв-
ляется не более чем отвлекающим маневром.Под его прикры-
тием парочка ваксов вскарабкалась на добычу,один уверенно
приставил роговой кол в сочленение шейных пластин,второй
с уханьем ударил огромным деревянным молотом.По ушам
резанул истошный звериный визг,после второго удара он сме-
нился хрипом—туша задергалась в агонии.
Каннибалы резво брызнули во все стороны.Вовремя—тело
32
животного скрутило в дугу,хвост беспорядочно описал лома-
ный полукруг,подняв в воздух несколько центнеров плотного
снега.На этом заключительном рывке агония завершилась—
зверь больше не шевелился.
– Ишь какие хитрые!– уважительно произнес Макс.
– Тут удивляться нечему,– констатировал Олег.– Они
охотятся на этих созданий не первый раз,давно выработали
тактику охоты.Наверняка кол забили в самое уязвимое место.
– Похоже...Интересно,откуда вообще взялся этот зверь?
Мы даже следов таких никогда не видели.
– Откуда я знаю?Не исключено,что пригнали его изда-
лека,с запада или севера.Наверное,в «Красную книгу» за-
несен...как исчезающий вид.Здесь лесостепь,со всеми вы-
текающими последствиями:встречаются животные из обеих
зон.Антилопы уживаются с оленями,медведи с шакалами,
суслики с белками...Охотники даже обезьян встречали,ес-
ли не врут.Почему бы не забрести монстру из какой-нибудь
дремучей чащи?
– Обычно местные создания похожи на земные или абсо-
лютно неотличимы,– заметил Макс.– Вон конопля точь-в-
точь как наша.
– Не наша,а индийская,– язвительно возразил Олег.– А
вспомни тайсов с соляных рудников—на медведей они похожи
слабо.Да и без них странных тварей хватает,так что этот
«мамонт» меня не удивляет.
Охотник возразить не сумел,и разговор затих.
Ваксы времени не теряли:деловито накинулись на тушу,
принявшись ее разделывать с завидной сноровкой.Олег понял,
что такими темпами часа через два здесь останется голый ске-
лет,а вереница каннибалов,нагруженных мясом,отправится
в обратный путь.Макс,нетерпеливо поерзав,вкрадчиво по-
интересовался:
– Ну так что?Нападаем?
– Да.Только подождем немного.
– А чего ждать?
33
– Тебе охота в мясе копаться?Пускай сами разделают,чтоб
мы одежду не запачкали.
– Хитро придумано!– усмехнулся охотник.– Выходит,они
сейчас на нас работают?
– Пускай поработают,– угрюмо отозвался Олег.– Не знаю,
сколько здесь мяса,но не удивлюсь,если нам на месяц хватит.
Дикари,не подозревая о присутствии землян,трудились не
покладая рук.Олег знал,что у ваксов исключительный нюх,
но запах разделываемой туши не давал им почуять опасность.
Он не сомневался в победе:каннибалов было сорок два,а с
ним тридцать девять человек—численность практически оди-
наковая.Но в отличие от троглодитов,земляне имели более
совершенное оружие и могли действовать сообща,не превра-
щая бой в россыпь индивидуальных схваток.
Нет,ваксам победа не светит.
Дикари закончили свою кровавую работу часа через
полтора—скорость впечатляющая.Все мясо они сложили
несколькими кучами и,столпившись вокруг,принялись о чем-
то спорить.
– Чего это они?– удивился Макс.
– Делят...наверное.
– А чего делить?Уходить надо.
– Скорее всего,они из разных родов.Слишком уж их мно-
го:ни в одном поселении не найти столько охотников.Вот и
делят,кому сколько положено.
– Так они к мясу даже не прикасаются.И вообще,вряд ли
все утащить получится.Что это за дележка?
– Ваксы утащат,силы у них хватает.Считают...наверное.
Сколько кому положено в зависимости от вклада в общее дело.
– Так они такими темпами считать до вечера будут.
– Ты прав.Что поделаешь,с математикой у них слабовато.
Ладно,пора начинать.
Олег осторожно сполз вниз,следом скользнул Макс.Охот-
ники,просидевшие в снегу около двух часов,дружно подня-
лись,принялись подготавливаться к бою,все поняв без слов.
34
Многие поспешно приседали и наклонялись,разминаясь перед
схваткой.
Жестом подозвав всех поближе,Олег тихо обрисовал план
схватки:
– Значит,так.Выходим шеренгой,без всяких хитростей,и
начинаем бить их стрелами.Атаковать врукопашную не будем,
нам потери ни к чему.Скорее всего,они бросятся врассыпную
после первых же залпов.Преследовать их не будем:ваксы
трусливы и никогда не возвращаются на то место,где их ис-
пугали.Но если их переклинит настолько,что кинутся на нас,
то стреляйте как можно чаще:надо нанести им максимальный
ущерб,чтобы до нас добрались единицы.Понятно?
План был несложный,и вопросов не возникло.Заскрипе-
ли арбалеты,охотники с натугой наваливались на коромысла
луков,натягивая тетивы.Выждав,когда все приготовления
окончились,Олег направился вверх.Огибая его и рассыпаясь
в стороны,туда же направились все остальные.
Как ни странно,но ваксы заметили чужаков не сразу.
Олег успел выбрать удобную позицию и потянуться к колчану.
Только в этот момент снизу донесся испуганно-яростный рев.
Дикари наверняка уже сталкивались с землянами или слыша-
ли о них от сородичей,так что понимали,со сколь опасным
противником столкнулись.
Выпустив первую стрелу,Олег с досадой понял,что за зи-
му подрастерял сноровку.Нет,он,конечно,тренировался,но в
последнее время делал это все реже и реже—скудная кормеж-
ка не располагала к интенсивным физическим упражнениям.
Результат налицо—вместо того чтобы попасть противнику в
грудь,пронзил ему руку.
Выстрелив второй раз,Олег понял,что дикари не испуга-
лись.Дружно взревев,они бросились вверх по склону,раз-
махивая разными смертоубийственными предметами.Многие
оставили снегоступы внизу,где вокруг туши была утоптана
приличная площадка,но даже в них не так-то легко преодо-
леть полсотни метров по скользкому насту.
35
Олег успел выпустить еще три стрелы,прежде чем вокруг
загудели болы.Земляне прекрасно знали все недостатки дан-
ного оружия и,прекратив обстрел,попадали,вжимаясь в снег.
Поднявшись после пролета снарядов,Олег отбросил лук на-
зад,где он не пострадает в рукопашной,и выхватил меч.
Очень кстати—к нему,занося дубину,подскочил первый
вакс.Похоже,стрела в плече ему вовсе не мешала—вид у
него был почти жизнерадостный,если не обращать внима-
ния на явные признаки крайнего раздражения.Олег не стал
терять время на замах—распластался в длинном выпаде,пере-
бив дикарю бицепс.Он знал,что людоеды живучи и,прежде
чем нанести ему смертельную рану,следует подстраховаться
от удара по голове.Противник взвыл,выронил свое оружие,
парень,делая вид,что собирается отскочить назад,ткнул его
еще раз,но уже между ребер.
Заметив краем глаза угрожающее движение,Олег инстинк-
тивно пригнулся.Вовремя—над ним прогудел исполинский де-
ревянный молот,доселе применявшийся для умерщвления ма-
монтов.Он сочно врезал по смертельно раненному ваксу,все
еще удерживающемуся на ногах.Этот удар его все же под-
косил,отбросив на спину.Выпрямляясь,Олег вонзил меч
дикарю в брюхо,лишь потом поняв,что это уже лишнее—
молотобойца пронзили сразу два копья.
Стычка,едва начавшись,тут же и окончилась.Каннибалы,
в двух местах достигнув шеренги охотников,получили реши-
тельный отпор,после чего дружно помчались назад.Некото-
рые,самые медлительные,все еще швыряли болы и копья,но
Олег не стал опасаться этого обстрела—повернулся за луком.
Зря—копье,брошенное напоследок одним из ваксов,рва-
нуло меховой воротник,вспороло плечо до самой шеи,после
чего,отскочив от ворота кольчуги,бессильно воткнулось в
снег.Не удержав равновесия,Олег рухнул на колени,с удив-
лением чувствуя,как горячий поток заливает спину и грудь.
Странно,но боли он не ощутил и поначалу вообще не понял,
что ранен.Только увидев обращенные на него взволнованные
36
взгляды,понял:что-то не так.
Подскочивший Макс молча принялся стаскивать с него по-
лушубок:
– Тихо!Олег!Не шевелись!
– Да нормально все,– ответил тот испуганным голосом.
Только сейчас он понял,что рана может быть очень опасной.
Охотник разрезал рубашку,горестно вздохнул:
– Твою мать!
– Что там?– тихо уточнил Олег,боясь даже покоситься в
сторону раны.
– Ничего хорошего!Да не бойся,жить будешь!Пробило
твою кольчугу,но воротник выдержал,иначе бы конец.А так
шея не пострадала,это главное.Сейчас...Эй!Мишка!Тащи
свою сумку!..Сейчас,потерпи,перевязать надо...Кровь как
из быка хлещет.
– Ладно,ты это...Иди распоряжайся.Без тебя справимся.
Мясо...надо быстро его перетащить,до вечера.По темноте
волки придут,сам знаешь.
– Да знаю я!Ты не дергайся,сейчас тебе Мишка рану
заштопает,пока свежая.
Олег мужественно сжал зубы,готовясь к варварской про-
цедуре.Лекарь остался на острове,так что придется терпеть—
Мишка,выполнявший у охотников обязанности повара и са-
нитара,безжалостно зашивал раны товарищей без малейшего
наркоза.Некоторые при этом теряли сознание.Пока никто не
умирал,но Олегу очень не хотелось открыть счет.
Впрочем,ему так и так не жить:Аня его точно убьет по
возвращении—за неосторожное поведение.
Не меньше сотни человек столпились у кромки воды,с вол-
нением наблюдая за приближающейся лодкой.Это были пер-
вые гости острова за последние две недели—никто не пытался
к нему добраться в ледоход.Странно,почему рискнула эта
парочка,да еще на утлой,неповоротливой лодке,явно сделан-
ной руками ваксов.Подобные посудины мало подходили для
37
сложных маневров между движущихся льдин.Как бы то ни
было,но трудности незнакомцев не остановили—они успешно
преодолели все опасности.Здесь,под восточной оконечностью
острова,им больше ничего не грозило.
Лодка,не достигнув суши,встала накрепко на затоплен-
ном лугу.Двое гребцов спокойно убрали весла,разулись,за-
катали ветхие штанины,пошли вброд.Добрыня,встретив их
на берегу,нахмурился—люди были незнакомые.Впрочем,не
показывая вида,радушно произнес:
– День добрый,или,скорее уж,вечер добрый!Какая чума
заставила вас в эту пору преодолеть Фреону?
Вадим,поморщившись,провел рукой по перемотанной пра-
вой штанине—рана ныла от холода.Но Гарик приветливо
улыбнулся,компенсируя нетактичное поведение приятеля:
– И вам привет!А принесло нас сюда важное дело.Поч-
тальон у нас в лодке при смерти.Очень просил,чтобы его
поскорее на ваш остров доставили.
Толпа зашумела.Почтальоны,несмотря на не всегда до-
стойное поведение,стояли особняком в иерархии землян.
Они бродили по всему левобережью,в каждом селении на-
ходя кров и пищу,но расплачивались за это своеобразным
способом—собирали анкетные данные жителей и зачитывали
им списки людей,встреченных прежде.Если попадалась зна-
комая фамилия,уточнялись другие сведения:имя,отчество,
возраст.В случае совпадения начинался настоящий празд-
ник:почтальона богато одаривали,он рассказывал,где именно
встретил этого человека.Каждый из этих бродяг таскал це-
лые кучи исписанных блокнотных листов,кусков картона и
табличек из древесной коры,у самых богатых записей бы-
ло столько,что они зачитывали их часами.Естественно,что
они пользовались специфическим уважением,и ничего уди-
вительного,что нашлись смельчаки,готовые исполнить волю
почтальона.
Правда,среди них хватало отребья,именовавшего себя
почтальонами без особых на то оснований.Так что при всем
38
уважении люди зачастую относились к ним с подозрением.
Впрочем,вряд ли из-за мошенника кто-то станет так риско-
вать.
Утешившись таким выводом,Добрыня заявил:
– Хорошо!Сейчас доставим его в теплую избу,у нас от-
личный лекарь.
– Поздно,– фальшиво вздохнул Гарик.– Отходит он:док-
тор здесь не поможет.
– Ты вроде тоже ранен?– спросил вождь,указывая на ногу
Вадима.
– Да,– кивнул тот.– Меня ранило в бою с бандитами.
Тогда же досталось и почтальону.
– Ну и дела!– охнул Добрыня.– Совсем разум потеряли,
уже почтальонов убивают!
Толпа загудела сильнее,некоторые начали было разувать-
ся,дабы проследовать к лодке.Это в планы мошенников не
входило—Гарик немедленно разразился потоком слов:
– Люди!Почтальон умирает,но его записи сохранились.
Много записей.Покуда он жив,надо поскорее их зачи-
тать перед всеми жителями.Если кто-нибудь найдет род-
ных,это скрасит его последние минуты.И еще,он очень про-
сил встречи с Анной Карцевой.Есть у вас здесь такая?
– Есть!– разом закричали десятки человек.
Гарик достал из-за пазухи сверток с записями,протянул
Добрыне:
– Вот возьмите.Пусть кто-нибудь зачитает.
Приняв записи,вождь заметил:
– Аня как раз обычно и читала—голос у нее звонкий,–
повернувшись,он выкрикнул:– Эй,Егор,сгоняй к вышке,
Аньку подмени!Серега,на вот,прочитаешь со стены...у
тебя голос мертвого поднимет.Только пускай все соберутся.
Гудящая толпа потянулась к поселку,прослушать списки
почтальона хотелось всем.Добрыня,оставшийся в одиноче-
стве,завел с гостями разговор:
– Сейчас Анька прибежит,разберемся здесь,потом устрою
39
вас на ночь в поселке.По темноте вам никак не вернуться...
не пойму,как вы вообще проскочили на эдаком корыте?
Гарик поморщился:
– Да...страшно вспоминать.Сто раз на волосок от смерти
были.
– А лодка-то знакомая,– заметил Добрыня.– Я ее по осе-
ни Кругову отдал,она у него в заливе стояла,с остальными.
Как там посудины:не пострадали?
– Не,нормально там все.Их на берег повытаскивали.
– Понятно.И как в поселке дела?
– Все нормально,все живы-здоровы.
– Где ж нормально,если с голодухи пухнете?И что-то я
вас,ребятки,не припомню...
– А мы новенькие,– встрял Вадик.– Недавно там.
– Это откуда же вы пришли?
– С севера.Месяц как пришли.
– Месяц?– изумился Добрыня.– Я три недели назад у вас
был,с Круговым разговаривал,и со знакомыми мужиками—
никто ничего не сказал про людей с севера.
– А что про нас говорить?– ухмыльнулся Гарик.– Мы
вдвоем и пришли:толпой это не назвать.Вот и не посчитали
это большой новостью.
Вождь нахмурился,покачал головой:
– Странно все это...очень странно.Слухи ходят,что на
севере бандит крупный объявился,по прозвищу Монах.Лю-
тует крепко,всех там под себя подминает.Мы ждем со дня
на день наплыва беженцев из тех краев,так что любой,кто
пришел с той стороны,вызывает немалый интерес.Вы тоже
от Монаха спасались?
– Нет,– ответил Гарик и принялся рассеивать возникаю-
щие подозрения вождя:—Мы недалеко тут селились,от нас до
краев,где Монах бродит,слишком далеко.Так,слухи иногда
о нем доходят,но не больше.
– А чего ж в такую пору решили в большой поселок пере-
селиться?
40
Ответить Гарик не успел—подбежала запыхавшаяся Аня:
– Здравствуйте!Где почтальон,который должен мне что-то
сказать?
– Здравствуй,красавица!– осклабился Гарик.– В лодке
почтальон,я тебя туда на руках отнесу.Тебе в воду лезть не
стоит:холодная она.
– Успокойся,– остановил Гарика Добрыня.– Я сам ее
отнесу.Силы во мне побольше,извиняй,но ты выглядишь
полным хлюпиком.Уронишь жену нашего Олега в воду,он
тебя под землей найдет и еще глубже закопает.Да и самому
на этого почтальона взглянуть охота.
Бандиты с досадой переглянулись,но возражать не стали—
нечего усиливать подозрения вождя.Тот спокойно разулся,
закатал штанины,присел.Аня шустро пристроилась у него на
плечах,не сдержавшись,рассмеялась:
– Но-о-о-о!Поехали,лошадка!
– Не нукай,не запрягала!И прекрати брыкаться,а то я не
посмотрю на Олега,собственноручно в воду брошу.Да еще и
место поглубже выберу.
Аня,ничуть не испугавшись подобной перспективы,спо-
койно произнесла:
– Сейчас дядя Николай подойдет.Наверняка почтальон и
для него что-то важное скажет.
– Отец Николай,– поправил Добрыня.
– Для кого отец,а для меня дядя,– не согласилась девуш-
ка.– Ой!Неужели у почтальона известия о моих родных!
– Посмотрим,– заявил Добрыня,шагнув в воду.– И не
голоси так радостно:помирает он.
– Ой!..Мне не сказали.Я не знала...
– Теперь знаешь.
Гарик с Вадимом обменявшись зловещими взглядами,на-
правились следом.Оба считали,что вождь заподозрил нелад-
ное,раз решил самолично взглянуть на умирающего почта-
льона.Его поведение их удивило:вместо того чтобы позвать
вооруженных мужчин,он пошел в одиночку.Даже берег к
41
этому моменту опустел—все бросились в поселок,откуда до-
носился зычный голос Сергея,зачитывающего списки.
Однако опасения бандитов были беспочвенны—Добрыня
ничего плохого не заподозрил.Да,его насторожили некоторые
противоречия в рассказе гостей,но на своем острове вождь
чувствовал себя уверенно,не ожидая подвоха.Кроме того,
свою роль сыграло то,что это были первые гости островитян
за две недели.Им попросту надоело быть отрезанными от ми-
ра,и прибытие лодки вызвало бурю эмоций.Ее не избежал и
Добрыня.
Великан прилично обогнал парочку бандитов,завис над
краем лодки,с удивлением разглядывая содержимое.Всю кор-
мовую часть суденышка покрывала лысоватая оленья шкура,
разглядеть,что под ней спрятано,было невозможно.Склонив-
шись еще ниже,он потянул край на себя и опешил,уставив-
шись на ухмыляющееся лицо Рога.В свое время этот моло-
дой мужчина доставил ему немало хлопот,став зачинщиком
нескольких драк.Кроме того,лишь нападение хайтов остано-
вило разбирательство о попытке изнасилования.К сожалению,
этот мерзавец ухитрился сбежать во время осады,прихватив с
собой группу дезертиров,сколотив из них разбойничью шай-
ку,бедокурящую на левобережье.Встретить его здесь вождь
не ожидал.
– Привет,Добрыня!– насмешливо произнес Рог.– Что?
Удивлен?
Шкура отлетела в сторону,вскочив,Антон ухватил Аню
за руки,потащил на себя.Девушка,опешив от неожиданно-
сти,не оказала ни малейшего сопротивления,лишь вскрикну-
ла,падая в лодку.Рог пырнул Добрыню ножом,но неудачно:
вождь успел отшатнуться,лезвие лишь полоснуло по боку.
Взревев,здоровяк отступил на шаг,выхватывая топор.Но
Рог не полез в рукопашную,зловеще усмехнулся,поднял взве-
денный арбалет.Добрыня не был самоубийцей и,понимая,что
от смерти его отделяет один миг,проворно бросился в воду,
стремясь под нависающий борт.Здесь его и настигла дубин-
42
ка подкравшегося Гарика.Но удар не смог проломить могучий
череп—вождя лишь оглушило,и он погрузился полностью,на-
глотавшись обжигающе-ледяной воды.
В этот момент на берегу показался священник.С ходу оце-
нив ситуацию,он шустро сунул в рот пару пальцев,издал
залихватский свист,после чего зычно заорал:
– Тревога!Добрыню убивают!Все сюда!
Рог,собиравшийся добить вождя из арбалета,выругался,
почти не целясь,выстрелил в священника,но промахнулся.
Тот не остался в долгу:подхватил камень,швырнул в про-
тивников с куда большим успехом—Вадим заорал,хватаясь за
ушибленный локоть.
– Уходим!– завопил Рог,бросив попытки добить Добрыню.
Головорезов не надо было звать дважды:оттолкнув лодку
от берега,они перевалились через борт,тут же схватившись за
весла.Маскироваться резона не было,и Рог принялся им по-
могать.Лишь Антон не участвовал в гребле:он связывал оже-
сточенно отбивающуюся Аню.Та брыкалась отчаянно,пуская
в ход ногти и зубы,однажды едва не ухитрилась прыгнуть в
воду.Парень старался вести себя с ней бережнее,но вот она
это стремление нисколечко не ценила.
Рог,устав наблюдать за этим поединком,коротко ткнул ее
веслом в живот.Аня сложилась вдвое,хватая ртом воздух,из
глаз брызнули слезы.Антон гневно вскрикнул,уставившись
на вожака.Но тот лишь усмехнулся и покачал головой:
– Добрый ты больно...Антоша.Сразу бы стукнул пару
раз и успокоил моментально.А теперь радуйся,что эта кошка
только щеки тебе расписала,до глаз не добралась.И вообще,
где твое спасибо?Я сказал,что она будет твоя,и я это сделал.
С тревогой обернувшись через плечо,он довольно
осклабился—берег быстро удалялся.Даже если островитяне
решатся их преследовать в сумерках,быстро не получится.
Похитители идеально подгадали время и место:затоны с лод-
ками располагались на противоположной стороне острова,сра-
зу их не доставить.
43
К тому времени когда из поселка подоспели лучники,стре-
лять было бесполезно—бандиты ушли на пару сотен метров.
Добрыня,зажимая ладонью кровоточащую рану,бессильно
смотрел им вслед,понимая,что организовать немедленную по-
гоню не удастся.Как ни странно,больше всего он сейчас вол-
новался за безопасность похитителей—если лодку разобьют
льдины,Аня неминуемо утонет.Весенняя река не место для
девушки,тут не спастись даже сильному мужчине.
А еще он с ужасом думал,что же скажет Олегу.
Олег удивился,рассмотрев,что лодки встречает столь
огромная толпа людей.Странно,что в сумерках они вооб-
ще смогли заметить их приближение,и вдвойне странно,что
устроили столь пышную встречу.Не зная правды,он предпо-
ложил,что народ радуется успешному прибытию экспедиции
в охотничий лагерь.
Впрочем,его не слишком тянуло размышлять о поведении
островитян.Рана,садистски обработанная коновалом Мишей,
разболелась просто немилосердно—каждый удар сердца отзы-
вался в ней мучительной вспышкой.Он никогда не страдал
от плохих зубов,но сейчас прекрасно понимал,что чувствуют
люди в такой ситуации.Сейчас ему все было безразлично—
хотелось просто добраться до своего домика и рухнуть на по-
стель,не обращая внимания на причитания жены.Он знал,
что,плача и осыпая его упреками,Аня стянет с него всю
одежду,размотает варварскую повязку из кожаных ремней и
сердцевины камышей,наложит новую,мягкую.При этом на-
трет целебной мазью,утихомиривая боль...Боль и сама на-
чала стихать при таких мыслях.
Несмотря на то что каждую лодку утяжеляло пол-
тора центнера мяса,обратная дорога прошла почти без
происшествий—гребцы приспособились к опасному плаванию.
Один раз из-за нерасторопности Олега,замешкавшегося с ше-
стом,корму зажало.Поврежденная лодка быстро наполнялась
водой,ее приходилось вычерпывать во времена затишья.Но
44
других неприятностей не было,так что отделались незначи-
тельной поломкой суденышка,что можно исправить за пару
часов.
Ступив на берег,Олег не обратил внимания на стран-
ные взгляды толпы,встретившей его на удивление молчали-
во.Сейчас он не думал ни о чем,кроме раны.Возможно,
задет какой-то нерв,иначе откуда такая дикая боль?В воро-
тах пришлось остановиться—путь преградил Добрыня.Вождь,
стеснительно морщась,попытался что-то сказать,но Олег его
перебил:
– Потом...Все потом...Я ранен...Неопасно,но на-
до быстро повязку сменить,эту только законченный мазохист
сможет терпеть,да и то не больше трех минут.Сейчас Ань-
ка быстро поменяет...Да и лекаря неплохо позвать,мне у
охотников рану веревками зашили.Это без шуток...
– Постой!– Вождь придержал парня за руку.– Нет твоей
Ани.
– Она что,до сих пор на вышке?– не понял Олег.– Ее
сменить давно должны!
– Нет ее,– повторил Добрыня.– Недавно...В общем,
похитили ее...
– Как—похитили?– Олег все еще ничего не понимал:
сознание,затуманенное болью,отказывалось воспринимать
страшную реальность.
– Да только что...Почти...Антона Берцева помнишь,
наверное?Он с тобой вроде сюда пришел,а потом слинял во
время нападения хайтов.Тогда еще за Аней увивался...как
ты в плавание подался,ни на шаг от нее не отставал.Вот он
и похитил...
– Как?– еле слышно произнес Олег,хватаясь за створку
ворот:до него начала доходить истина,вызвав приступ голо-
вокружения.
– Очень просто...Как дураков нас сделали,целый спек-
такль разыграли.С ним еще Ванька Рогов был,тоже должен
его помнить,и пара каких-то ублюдков.В общем,кинули Аню
45
в лодку и драпанули.
– Кого послал в погоню?– почти спокойно произнес Олег.
– Никого.– Добрыня виновато опустил глаза.
– Как?!!
– А что мне оставалось делать?Наших лодок на восточном
берегу не было,пока притащим,пройдет не меньше получаса.
А уже смеркается.Да и лодки...Лучшие ты забрал,а осталь-
ные сущие гробы или большие слишком—на них не пойдешь.
Нет,никак не догнать...Но ты не переживай:я уже приказал
готовить отряд,утром попробуют добраться до левого берега.
Льда поменьше стало,раз эти сволочи прорвались,то и на-
ши ребята дойдут.Там в лесу снег лежит,следы не спрячут.
Догонят их,не сомневайся.
Олег кивнул,четко произнес:
– Одна лодка повреждена,но вторая в порядке.Мне на-
до парочку крепких ребят—мои слишком устали.И лодку
необходимо перенести на руках—идти на ней в обход острова
слишком долго.
– Никто никуда не пойдет!– решительно произнес Добры-
ня.– Я сказал—утром,значит,утром!
– Ты не можешь мне приказывать!– Олег в ярости схва-
тился за рукоять меча.
Вождь вздохнул,устало произнес:
– Можешь меня убить,дело нехитрое.Покуда я жив,нико-
го в потемках на реку не выпущу.Ничего хорошего не выйдет:
даже если по темноте удастся ее преодолеть,все равно на дру-
гом берегу придется ждать утра,после чего начать его проче-
сывать в поисках места,где они высадились.Нет,сказал—не
пущу,значит,не пущу.Так что убивай.
Олег посмотрел в непреклонные глаза вождя,скрипнул зу-
бами,в ярости стукнул кулаком по воротам.Удар вызвал в
плече столь жуткую вспышку боли,что он,не сдержавшись,
простонал.Добрыня покачал головой:
– А тебя и засветло никуда не пущу!С такой раной дома
посидишь.И даже не спорь:так будет лучше.Сейчас...сей-
46
час тебя лекарь подлатает,даст хороших порошков.И уснешь
ты как миленький.Успокойся,без тебя разберутся...У нас
хороший лекарь,не зря ты его по осени из южных краев при-
вез,ой не зря!Он тебя...
Но Олег уже не слушал;резко развернувшись,он напра-
вился к дому.В голове его царил дикий сумбур,но из ха-
оса противоречивых мыслей постепенно вырисовывался план
дальнейших действий.
В доме было непривычно тихо и как-то неуютно,будто он
лишился чего-то неуловимого,того,что было главной частью
его души.Осиротел.Даже свеча,казалось,едва чадила,будто
вот-вот собиралась погаснуть.Олег мог бы обойтись и без нее,
но не стал экономить воск.Кроме того,этим тусклым светом
он пытался обмануть самого себя,представляя,будто Аня где-
то рядом и сейчас войдет с тарелками в руках,как всегда
споткнувшись о порог.
Впрочем,тарелку ему принесли—она сиротливо ютилась
на краю стола.Содержимое давно остыло,к нему никто не
притронулся.Ужин принес Добрыня,посидел немного,наблю-
дая,как лекарь обрабатывает рану,пытался поговорить,но,не
добившись ответа,ушел.Судя по всему,решил,что товарищу
сейчас нужно побыть одному.
Дождавшись,когда за лекарем закроется дверь,Олег начал
действовать.
Он рвался как можно быстрее покинуть поселок,
но справедливо полагал,что сделать это сейчас будет
затруднительно—наверняка его кто-нибудь заметит.Однако
жизнь в пасторальных условиях без электричества и со-
путствующих ему развлечений имеет свои плюсы—никто не
сидит у телевизоров до полуночи.Два-три часа,и остров
угомонится—вот тогда и можно будет приступить к главной
части своего плана.
Собирая скудные пожитки,Олег каким-то краем рассудка
прекрасно понимал,что поступает глупо.Но также понимал и
47
то,что иначе не может,а значит,все идет как надо—своим че-
редом.Жаль,что с Добрыней не удалось найти сейчас общий
язык,но уговаривать его Олег не собирался.Непреклонный
вождь быстро заподозрит неладное и приставит к обезумевше-
му парню наблюдателей,дабы уберечь его от опрометчивых
поступков.Здоровяка удалось обмануть апатичным,ко всему
безразличным видом.Он решил,что Олег сильно страдает от
раны,так что ждать от него неприятностей не придется.Доб-
рыня и сам мучился от последствий удара ножом и поневоле
переносил свое состояние на раненого соратника.
Но Олегу было плевать на свою рану.Нет,он пони-
мал,что она может помешать ему при выполнении замысла,
но с этим придется смириться.Лекарь обезболил ее свои-
ми мазями,поменял варварские нитки Михаила на свои,бо-
лее прогрессивные—недавнее изобретение медицины южных
стран.Их изготовляли из внутренностей местных животных—
такие швы не надо с мукой извлекать из раны:они рассасы-
ваются сами.Хорошая матерчатая повязка надежно фиксиро-
вала компресс из прессованных листьев бхилы,обладающих
сильными противовоспалительными свойствами.Если все бу-
дет нормально,ее можно не снимать дня два или три.Целеб-
ная трава помогает почти всегда и не требует частой замены.
Олег не знал,сколько времени займет погоня,и на всякий
случай готовился основательно.В рюкзак уложил запасную
одежду,причем не забыл и про Аню—прихватил и ее вещи.
Еды у него не было,но пластиковая бутылка с водой не по-
мешает,как и чайник с запасом местного кофейного напитка.
Тонкое одеяло,прихваченное в прошлом году с места авиа-
катастрофы,кольчуга с поспешно залатанной дырой на плече,
шлем.Эту легкую броню можно будет нацепить уже на берегу,
после переправы,не хотелось бы в тяжелом железе оказаться
за бортом,если лодку разобьют льдины.
Закончив с рюкзаком,Олег занялся оружием.Недоделан-
ный щит остался в кузне,но его он брать не станет в лю-
бом случае—слишком громоздкий.Не стоит себя загружать во
48
время погони.Меч рессорной стали взял без раздумий,так-
же прихватил охотничий нож.Поколебавшись,снял со стены
бронзовый топорик,некогда отобранный у ваксов.Оружие хо-
рошее и легкое– такой груз не обременит,а вот пригодиться
может во многих случаях.Напоследок прихватил лук с кол-
чаном стрел.Экипировку закончил плащом из шкуры волка,
месяц назад подаренным Максом.В сочетании с одеялом он
не позволит ему замерзнуть в весеннем лесу и,кроме того,
неплохо защищает от слабого оружия.
Несмотря на нетерпение,Олег не спешил—тщательно про-
верил каждую деталь снаряжения и оружия.Если что-то вый-
дет из строя,ремонтировать будет некогда.Вспомнив про
ужин,опустошил тарелку—аппетита,мягко говоря,не бы-
ло,однако кто знает,когда удастся поесть в следующий раз.
Жаль,что еды в доме нет,– Олег смог захватить только ме-
шочек соли и флакон с острым южным перцем.
Сборы и осмотр вещей помогли убить время.Поняв,что
поселок погрузился в сон,Олег встал,попытался нацепить
рюкзак.Но тут его ждала неожиданная проблема—лямка вы-
звала вспышку жуткой боли в правом плече.Да,терпеть боль
можно,но не слишком долго,а ведь придется страдать на
каждом шагу.
Неприятное открытие.
Впрочем,Олег быстро нашел выход из положения:стя-
нул лямки вместе и взвалил рюкзак на левое плечо.Да,не
слишком удобный способ переноски груза,но тяжесть невели-
ка,как-нибудь приспособится.Задув свечу,он,приподнимая
створку во избежание скрипа,медленно приоткрыл дверь,вы-
скользнул на темную улицу.Лестница на стену располагалась
в нескольких шагах от крыльца,и,так как ночь была безлун-
ная,Олег смог вскарабкаться наверх не замеченным часовыми.
На весь поселок их было всего семь человек,причем трое си-
дели в башне,почти не высовывая нос.Так что при желании
покинуть крепость можно было без особых хлопот.
Уже на стене Олег по стуку шагов определил,что часовой
49
как раз направляется в сторону ворот.Тем лучше—обратно он
пойдет не ранее чем через пару минут,а скорее даже больше—
стражи не любили суетиться.Сняв с пояса прихваченную ве-
ревку,быстро закрепил петлю за наточенное бревно,перева-
лился через стену.От нагрузки в ране вспыхнула дикая боль,
сдерживая стон,Олег заскрипел зубами и медленно,стараясь
не издать ни звука,спустился вниз.
Только здесь он понял,что не сможет снять веревку без
помощи сверху.Обидно,он хотел прихватить ее с собой,да и
часовой может заметить петлю при обходе.Ладно,с этим при-
дется смириться.Олег крадучись отошел от стены и,лишь до-
стигнув кромки воды,подступившей угрожающе близко,дви-
нулся дальше не таясь– в такой тьме со стен его не разглядеть.
Добравшись до нужной заводи,он выругался и недоуменно
осмотрел единственную оставшуюся здесь лодку.Так и есть,
эта посудина как раз повреждена в сегодняшнем плавании.А
где же тогда вторая,уцелевшая?Поодаль темнели суденыш-
ки рыбаков,но в одиночку с ними не совладать—обязательно
столкнешься с льдиной.
Куда же пропала вторая лодка?
Несмотря на темноту и сознание,затуманенное обезболи-
вающими порошками,Олег не потерял реакцию и,заметив
краем глаза движение в кустах,поспешно развернулся,вы-
хватывая меч.Честный человек не станет бродить среди ночи
вне стен.
– Не бойся,это я,– шепнул из темноты женский голос.
– Рита?Ты?Что ты здесь делаешь?– изумился Олег.
Амазонка выбралась из укрытия,поежилась:
– Тебя жду.Ох и замерзла я!Думала,ты уже не придешь.
– А с чего ты решила,что я приду?
– А куда ты денешься?– хмыкнула девушка.– Это Доб-
рыню ты смог обмануть своим видом,но я-то тебя знаю.Как
прошел из ворот мимо меня,одного взгляда хватило,чтобы
все понять.
– Я тебя тогда даже не заметил,– признался Олег.
50
– Ничего удивительного.Жаль,что так с Аней получи-
лось.Я так понимаю,ты всерьез намерен отправиться за ней
в одиночку?
– Да,– решительно произнес парень.
– Одного я тебя не отпущу.
– Вот тебя я точно с собой не возьму.Даже не заикайся.
Рита покачала головой:
– Твой мужской шовинизм мне хорошо знаком,так что
не волнуйся,я и не мечтала о подобном.Но без помощников
тебе не обойтись.Ты ранен,вряд ли управишься с лодкой.А
там,на берегу,если все получится...Их четверо,сам должен
понимать,что шансы невелики.
– Ничего,разберусь.Вот только лодка пропала.
– Она не пропала.Это я позаботилась о том,чтобы ее пе-
ретащили на восточный берег.Оттуда намного меньше плыть,
да и остров огибать не придется.
– Вот как?Спасибо...А кто же лодку перетащил?
– Пойдем,сам увидишь.
Ответ нашелся на восточном берегу острова:лодка лежала
на берегу,рядом с ней застыли четыре неподвижные фигуры.
Подойдя ближе,Олег опознал в них четверых арков,присо-
единившихся к землянам во время прошлогоднего плавания.
Выглядели они ходячими арсеналами,явно изготовившись к
бою.Завидев среди них предводителя—Эрона,Олег благодар-
но кивнул:
– Спасибо,что помогли с лодкой.Теперь вам надо незамет-
но вернуться в поселок,иначе Добрыня разнос устроит,если
выяснит,что вы мне помогали.
Гладиатор отрицательно качнул головой:
– Мы пойдем с тобой.Одному тебе не справиться.
– Нет.Спасибо,конечно,но это моя проблема.Кроме то-
го,утром Добрыня снарядит нормальную поисковую партию.
Я просто надеюсь к тому времени найти следы или самих
ублюдков.Так что вы спокойно можете присоединиться к по-
гоне поутру.
51
– Олег,мы пойдем с тобой.Добрыня нам не указ.Я и все
остальные арки присоединились к тебе,а не к Добрыне,ведь
именно ты нам помог,теперь настала возможность помочь те-
бе.Одно твое слово—и мы позовем остальных.В эту лодку
все не поместятся,но можно воспользоваться другими.Они
не очень приспособлены для плавания в такой опасной воде,
но нам не привыкать рисковать своей жизнью.
– Эрон,вы мне ничего не должны,я уже устал это гово-
рить.
– Хорошо,– согласился арк,– не должны.Но мы друзья,
ты сам говорил,а раз друзья,то отправлюсь с тобой.
– Спасибо,но все же я пойду один.
– Не пойдешь,– решительно заявила Рита.– Мы просто
тебя не пустим.Или ты берешь арков,или я сейчас подниму
шум и не дам тебе сесть в лодку.Набегут люди из поселка,и
твоя затея провалится.
Олег понял,что девушка не шутит.Кроме того,он сам
сознавал,что толку от него одного не будет—весь план на-
сквозь безумен,продиктован страхом за свою похищенную
жену.Нет,придется согласиться.
– Ладно.Но со мной пойдут только двое арков.Это по-
следнее слово,на большее я не соглашусь.Вы слишком цен-
ные бойцы,не стоит так ослаблять поселок.Эрон,сам выбери,
кто пойдет со мной.
Воин думал недолго,уверенно указал пальцем на рослого
гладиатора:
– Монгу.Он хороший воин и очень вынослив.Ты не по-
жалеешь,что взял его.
– Хорошо.А кто второй?
– Вторым пойду я.
– Не лучше ли тебе остаться в поселке?Эрон,ты не на-
столько молод,а нам предстоит трудное дело.
– Я на пике своей силы и ничем не уступаю по выносли-
вости юношам.Ты не пожалеешь,что взял меня с собой.
– Ладно.Надеюсь,вы подготовились?
52
– Аркам не надо готовиться,они всегда готовы.
– Да вы прямо как пионеры,– ухмыльнулся Олег.
– Прости,я не понял твоих слов.
– Ничего страшного,здесь нечего понимать.Довольно раз-
говоров,пора уходить.
Повернувшись к Рите,Олег виновато произнес:
– Прости за просьбу,но поутру тебе придется все рас-
сказать Добрыне.Пускай не волнуется:ничего со мной не
случится.
– Не переживай,Добрыня на меня орать не станет,–
усмехнулась девушка.– Ты там поаккуратнее:помни,что те-
бя нам будет не хватать.Таких специалистов здесь мало,сам
прекрасно понимаешь.
– Не бойся,я вовсе не собираюсь совать голову в петлю.
– Да...понимаю.И удачи тебе.Я очень надеюсь,что все
будет хорошо.
Глава 3
53
54
Гарик оступился,с трудом удержал равновесие.Здесь,под
сенью деревьев,снег местами покрывал землю на полмет-
ра,надежно маскируя разные ловушки вроде звериных нор
и упавших сучьев.Бандиты двигались по следу,оставленному
оленем,но его уже успело присыпать,так что идущему впере-
ди приходилось несладко—он набивал тропу для всех осталь-
ных.
Обернувшись,Гарик просипел:
– Вадик,подмени.
– Да иди ты!Подмени его!Как я со своей ногой топать
буду?И так еле иду.
– Я уже не могу,– едва не захныкал бывший почтальон.–
Кто угодно...смените...
– Пускай девка впереди пойдет,зря мы ее тащим,что ли?–
ухмыльнулся Вадик.
Антон молча передал конец веревки в руку Рога,обогнул
Гарика,бульдозером попер дальше.Мародеры спешили изо
всех сил,справедливо полагая,что островитяне очень обиде-
лись на их шутку и наверняка снарядят погоню.Они и так по-
теряли слишком много времени.Ночью набежали тучи,скрыв
небо,без ориентиров крошечный отряд заблудился в темном
лесу,лишь под утро выйдя к знакомому озеру.К сожалению,
отсюда было нелегко добираться до широких звериных троп
на окраине поймы,которыми охотно пользовались не слишком
законопослушные земляне.Для этого придется возвращаться
назад,что делать категорически не хотелось:грабителям ме-
рещились преследователи.Вот и пришлось довольствоваться
тем,что подвернулось.
Рог уже десять раз пожалел,что пошел на поводу у своей
бесшабашности и умыкнул с острова эту трижды проклятую
девку.Только теперь до него дошли все проблемы,связанные с
этим.Хорошо вооруженные преследователи,имея запас пищи
и злобных собак,способны легко настигнуть медленно бре-
дущую группу.А они действительно передвигались медленно.
Сказывалось скудное питание,рана Вадика и девчонка,пле-
55
тущаяся безо всякого энтузиазма.Будь их хотя бы десяток,
можно было меняться каждые пять минут,позволяя отдохнуть
людям,пробивающим тропу.За ночь вымотались все—напади
на них сейчас парочка крепких врагов,прикончат без особого
труда.
Рог намотал конец веревки вокруг кисти,шагнул вперед,
в кашу растоптанного снега.Другой конец был обвязан во-
круг рук девушки.Поначалу ее обвязали за талию,но вскоре
Аню поймали за неблаговидным занятием:она ломала на ходу
ветки кустов,да еще и одежду свою порвала,явно оставляя
ленты как сигналы для преследователей.Кроме того,на верев-
ке обнаружили перегрызенные волокна.После этого бандиты
решили не рисковать—крепко спеленали руки шустрой плен-
нице.
Аня покорно брела за похитителями.Ее попытки замед-
лить ход заканчивались плохо—девушку дергали с такой си-
лой,что она падала в снег.Один раз даже крепко приложи-
лась о кочку,чудом не разбив лицо.Когда ее держал Антон,
то можно было передохнуть—он не позволял себе обращаться
с желанной пленницей столь жестко,но,увы,время от вре-
мени ему приходилось выходить вперед,протаптывать тропу.
Остальные бандиты с девушкой не церемонились.
Она уже устала укорять себя за нерасторопность—ведь то-
гда,на берегу острова,ей секунды не хватило,чтобы прыгнуть
за борт.Аня была уверена,что в воде ее никто бы не догнал.
Но нет—вырваться не удалось.Хуже того,она не знала,что
с Добрыней,выжил ли он,и понятия не имела,попал ли Рог
из арбалета в ее дядю.Так что помимо усталости и холода
ее терзали душевные муки.И очень раздражали связанные
руки– убежать не получится.Да и оставлять знаки для пого-
ни теперь невозможно.
Тупо бредя за похитителями,она не сразу поняла,что в
окружающем мире произошли какие-то изменения.Из апатии
ее вывела ослабевшая веревка—Рог остановился,перестав та-
щить за собой пленницу.Подняв свободную руку,он подста-
56
вил ладонь,ловя огромные сыроватые хлопья снежинок,густо
посыпавшихся с небес:
– Братва!Живем!Снег пошел!
– Что хорошего?– буркнул Вадик.– Сейчас идти еще тя-
желее станет.
– Придурок ты,если не хуже!Следы наши засыплет,вот
что.Тучи немаленькие,намести должно много.
– Весна ведь...– усомнился Гарик.– Не должно быть
сильных снегопадов.
– Да и хрен с ней,с весной...Много ты знаешь!Нет,чую
я:снегу немало выпадет.Не найдут нас теперь,ни за что не
найдут!
Аня,расслышав последние слова,не сдержалась,всхлип-
нула.Впервые за все эти кошмарные часы она проявила сла-
бость.
Это было только начало.
Олег выругался,в бессильной ярости погрозил небесам ку-
лаком.Однако никакого эффекта его угрозы не принесли—
снег и не думал униматься.Светало,а следов похитителей
так и не нашли.Арки предложили новую тактику;несмотря
на то что ему в ней выпадала пассивная роль,Олег согла-
сился,сознавая ее высокую эффективность.Время от времени
маленькая группа останавливалась,он оставался на месте,а
гладиаторы разбегались в стороны,перпендикулярно маршру-
ту.Преодолев с полкилометра,они возвращались,после чего
все дружно перемещались на новую точку.
Таким образом они прочесывали пойму вот уже несколь-
ко часов,но без толку.А если снегопад не утихнет,то вряд
ли они вообще сумеют когда-либо найти следы.Похоже,ути-
хать он и не собирался,скорее наоборот.Олега била нервная
дрожь,разболелась рана,намекая,что надо бы отдохнуть в
теплом,сухом месте.Ну что за невезение!Вся зима прошла
спокойно,но тут в один день столько неприятностей.И хуже
всего сознавать свое полное бессилие—если бы не арки,у него
57
не было бы ни единого шанса.Следопыт из него отвратитель-
ный и в лучшие времена,а сейчас...Он был готов пойти на
все,лишь бы прекратился этот ненавистный снегопад.
Слева треснула ветка.Обернувшись,Олег разглядел при-
ближающегося Эрона.Гладиатор бежал,не обращая внимания
на учиняемый шум.Сердце парня забило набатом в предчув-
ствии важных вестей:обычно воин передвигался очень осто-
рожно.
Так и оказалось.Еще не дойдя до Олега,арк громко про-
изнес:
– Я нашел след!
– Ты уверен,что это они?
– Да.Прошли недавно,их около пяти человек.У послед-
него очень маленькие следы,будто у девушки или ребенка.
Но главное не это.Вот...
Олег дрожащей рукой принял крошечную пеструю ленточ-
ку тонкой ткани.Она прекрасно ее узнал:вчера утром,вы-
скользнув из постели,Аня надела рубашку такой расцветки.
Сомнений не было.
Развернувшись,Олег дважды свистнул,не думая уже об
осторожности.Монгу появился через минуту,также бегом—
он понял,что сейчас не до маскировки.Эрон не стал ему ни-
чего объяснять,просто поманил за собой.Тот послушно при-
строился за старшим воином,Олег плелся позади.До этого он
несколько раз порывался стать впереди,пробивая остальным
тропу в вязком снеге,но эти попытки закончились ничем.Ар-
ки выделили ему неизменное место в хвосте,да еще и рюкзак
отобрали,мотивируя это тем,что он ранен и должен беречь
силы.Так как Олег единственный лучник отряда,в случае
схватки необходимо,чтобы у него не дрожала рука.Аргумент
сомнительный—из-за поврежденного плеча он сомневался,что
вообще сможет стрелять,но вынужден был признать правоту
спутников.Будет неприятно,если быстро выбьется из сил,а
ведь это вполне возможно– после вчерашнего кровопускания.
К следу вышли через три минуты.Здесь идти стало пове-
58
селее:хоть его и присыпало,но снег был свежим,пушистым,
а завалы старого протоптал отряд похитителей,облегчая тем
самым путь преследователей.Завидев,что Эрон время от вре-
мени останавливается,что-то рассматривая или прощупывая
тропу древком алебарды,Олег нетерпеливо поинтересовался:
– Ты чего?След боишься потерять?Иди спокойно,такую
тропу мы не потеряем.
– Враги могут оставлять ловушки,– мрачно объяснил
Эрон.
– Этого можешь не опасаться.Они не воины,простые люди
без серьезной подготовки.
– Даже маленький ребенок может присыпать снегом
несколько заточенных колышков.У нас обувь с кожаной по-
дошвой,если ее проткнет,идти станет очень трудно.Лучше
потерять несколько минут,чем одного из бойцов.
Уже не раз сталкиваясь с упрямством арка,Олег понял,что
спорить бесполезно:он все равно поступит по-своему.Монгу
вообще не возражал—этот бронзовокожий великан за все вре-
мя не сказал ни единого слова.
Впрочем,им сейчас было не до разговоров.
– Зря мы лыжи оставили,– плаксиво произнес Гарик.–
Эх,сейчас бы они нам не помешали.
Да,если прежде передвигаться на лыжах по мокрому сне-
гу или насту было затруднительно,то сейчас для них самое
раздолье.За каких-то пять или шесть часов свежего,рыхлого
снега навалило чуть не по колено,он до сих пор иногда сры-
вался,на несколько минут погружая мир в сумрак.Пожалуй,
даже на лыжах передвигаться будет не слишком комфортно
для первого.Но вот остальным идти по набитой лыжне понра-
вится.Увы,мародеры еще неделю назад спрятали их в укром-
ном месте,надеясь,что когда-нибудь вернутся.Немудреные
самоделки,но все равно жалко—у землян самая пустяковая
вещь в цене.
Рог так и не рискнул переместиться восточнее,к широ-
59
ким тропам.По правую руку они оставляли немало крупных
поселений,между ними часто сновали группы людей.Учи-
тывая численность бандитов,встреча с ними может оказать-
ся роковой.Вожак не обольщался по поводу того,что мест-
ным ребятам удастся задурить голову.В отличие от остро-
витян,они немало натерпелись от разных шаек и привыкли
к осторожности.Кроме того,многим известны приметы Рога,
Гарика и Антона,да и Вадима наверняка запомнили.Мест-
ный деревенский телеграф в этом отношении работал на диво
эффективно—вся округа знала своих «героев».Учитывая,что
простоте местной судебной системы мог позавидовать досто-
почтенный Линч,подобных встреч следовало избегать.
Помня о вероятной погоне,Рог еще по снегопаду сделал
несколько петель,запутывая след.Он надеялся,что пресле-
дователи не успели наткнуться на него слишком быстро,а те-
перь это было почти невозможно.Они слишком далеко ушли
от острова,а в тех краях их тропа теперь была завалена,ни-
чем не отличаясь от звериной.Но если успели найти поут-
ру...Дело плохо—найдут,обязательно найдут.Даже фора в
несколько часов лишь оттянет неизбежный конец.
– Я больше не могу!– охнул Вадим.– Рог,да сколько же
можно брести?!
– Сколько надо,столько и будем,– с хрипом выдохнул
вожак,упрямо пробивая тропу.
– Ночь ведь не спали!– Вадик чуть не плакал.– Сдохнем
ведь!Мы же не лошади,такие забеги устраивать.Нога уже
огнем горит.
– Я тебе ее отрежу,сразу полегчает,– мрачно пообещал
Рог.
– Я ж серьезно!Темнеет уже...Той ночью едва глаза на
ветках не оставили,а эта еще темнее будет:вон как тучами
все затянуло.
– Уймись.Надо место найти посуше,здесь не присесть
даже.Разве не чувствуешь,как под снегом вода чавкает?Са-
мая низина.Вот подожди,выберемся повыше,там и ночевку
60
нормальную устроим.
– Надо было восточнее идти,подальше от реки,– вздохнул
Гарик.
Спорить Рог не стал:он и без того дышал как загнанная
лошадь—не стоило переводить кислород на пустые слова.Хо-
тя по этому поводу у него были свои соображения:пусть в
пойме передвигаться нелегко,но зато безопаснее.Мало кто в
эту пору бродит по сырому лесу—здесь попросту нечего сей-
час делать.Трава и кустарник скудные,из-за этого вся дичь
убралась повыше,в более благодатные места.Немногочислен-
ные группы рыбаков располагаются на берегу разлившейся
Фреоны,а до нее отсюда далековато.Жить здесь никто не
желал—летом эти края становились рассадником полчищ ко-
маров,а немногочисленные кусты с радостью облюбовывали
крупные клещи,оторвать их можно было только с куском мя-
са.В придачу они разносили неприятную болячку,способную
на несколько недель уложить в постель крепкого мужчину,
иной раз дело доходило до смертельных случаев:люди умира-
ли от отека легких.
Пойма по теплу была благодатным местом:фазанов здесь
водилось видимо-невидимо,а многочисленные неглубокие озе-
ра кишели рыбой.Но негативные факторы сводили все пре-
имущество на нет—никто не хотел селиться вблизи реки.Пра-
вый берег был повыше,без такого безобразия,но там частень-
ко бродили ваксы.Вот и получилось,что почти все поселения
располагались не ближе двух километров от восточного бере-
га.Несколько исключений,в виде островных деревень,только
подтверждали правило.Кроме того,для жительства выбирали
только высокие острова,а не плоские песчаные блины,что по-
росли все тем же сырым лесом с сопутствующими комарами и
клещами.
Подобные размышления и заставили Рога двигаться в этой
нейтральной полосе,сузившейся из-за разлива.Риск нежела-
тельной встречи здесь минимален,но и найти место для но-
чевки нелегко—даже в летнюю сушь здесь сыровато и никогда
61
не поймешь,чего здесь больше—сухой земли,озер или болот.
Пронырливый Гарик первый заметил резко вздымающийся
откос:
– Эй,Рог!Вон высокое местечко!Почти холм!
– Вот придурок!Откуда здесь холмы?
– Не холм это,а берег старый.
– Чего?
– Фреона когда-то здесь текла,берег подмывала.Потом
русло отступило.
– Грамотей ты наш...Ну пошли посмотрим,что там за
береговой холм.– Рог толкнул Гарика в плечо.– Ты заметил,
значит,пойдешь первым.
Возражать вожаку чревато—Рог устал не на шутку и вы-
глядел еще злее чем обычно.Гарик послушно свернул в снеж-
ную целину,покинув присыпанную звериную тропу.Выбрав
самый пологий участок,он попер вверх,то и дело падая на
руки—здесь все поросло низеньким жестким кустарником,ко-
варно цепляющимся за ноги.Добравшись до верха,Гарик ра-
достно охнул:
– Братва!Живем!Прямо поляна чудес!
– Неужели там пожрать чего нашел?Или даже выпить?–
поинтересовался подходящий Рог.
– Нет.Но зато местечко хоть куда.Заночуем как в люксе!
Поднявшись,Рог,соглашаясь,кивнул:местечко и впрямь
ничего.До этого он ни разу не видел в пойменном лесу хвой-
ных деревьев—это первое исключение.К счастью,здесь вы-
росли не сосны,а ели,да не простые ели,а ели-великаны.
Как обычно и бывало здесь с такими исполинами,нижние пу-
шистые ветви свисали почти до земли,образуя естественный
шалаш.Снег под них не попадал,и даже среди зимы здесь
было сухо и мягко от старой хвои.
Рог не задумываясь выбрал самое раскидистое дерево—под
ним легко поместится весь отряд:
– Гарик и Вадик,бегом наберите дров.Антон,привяжи
свою сучку к дереву,не то она опять сдернуть попробует,а
62
сам обруби снизу сушняк,чтобы над головой не вспыхнул.
– Ты прямо внутри костер зажигать собрался?– уточнил
Гарик.
– Ну?
– Все равно загорится.Надо целый угол вырубить,и сухие,
и живые.
– Ладно...разберемся.За работу,лентяи!
Достав из-за пазухи кожаный мешочек,Рог извлек из него
приспособление для получения огня:обломок напильника,ку-
сок пирита,трут,стопку тончайших лепестков березовой коры
и комок высушенного мха.Выбрав под защитой дерева удоб-
ное местечко,он сноровисто развел костерок.До того как с
трупа охотника удалось взять кусок хорошо искрящего пири-
та,Рог пользовался кремневым желваком—с ним возни было
гораздо больше.
Подбросив в разгорающееся пламя охапку тонких еловых
веток,он подмигнул Ане,настороженно следящей за его дей-
ствиями,и усмехнулся:
– Что,коза,наверное,на своем острове и не видала,как
настоящие мужики огонь высекают?Привыкай,мы тут почти
в каменном веке,спички давно закончились.Небось замерз-
ла?Потерпи,к костру тебя пока подпускать опасно,запросто
веревку подожжешь.Но не плачь,греть тебя будут горячие
мужские объятия,что гораздо приятнее.Что рожу кривишь?
Или это так улыбаешься?
– Я всегда улыбаюсь при виде мужчин,которым нравятся
объятия других мужчин,– хладнокровно заявила Аня.
Рог ничуть не обиделся,скорее наоборот:
– У-тю-тю!Да у нас голосок прорезался!И голосок неплох.
Давненько я тебя не слышал.Эх,Анька,а ведь ты еще краси-
вее стала,чем прежде!Я так понял:регулярная половая жизнь
пошла тебе на пользу?
– Если ты столько времени с мужчинами спал,то тебе
любая корова сейчас красавицей покажется.– Девушка явно
не желала расставаться с обидной темой.
63
Рог нахмурился,но ответить на этот выпад не успел– из-
за дерева вышел мрачный Антон.Рубанув мечом,он снес
несколько веток и угрюмо заявил:
– Может ты для разнообразия поработаешь немного?
– Не кипятись!Что,даже поговорить минутку нельзя?
Неужто эта коза такая неприкосновенная?
Рядом затрещало—Вадик уцепился за сухую ветвь,пыта-
ясь отломить ее от ствола.Это ему удалось,но,падая,она
зацепила его бедро.Бандит с криком покатился по земле,
остальные обступили его со всех сторон.
– Твою мать!– не сдержался Гарик.– Не можешь осто-
рожнее!
– Да что мне делать?!– сквозь слезы выдохнул Вадик.–
Эта нога меня доконает!Болит с каждым часом сильнее и
сильнее,не помогает твоя живица...Ни хрена не помогает!
– Так поосторожнее!Ты еще топором себя пару раз тюкни,
а потом говори,что смола не помогает.
– Тихо!– рявкнул Рог.– Вот что...Вадик,топай под
дерево и покажи свою ногу этой козе.
– А она разве доктор?– всхлипнул раненый.
– Нет,но посмотреть сможет.Все бабы хоть немного,но в
этом понимают,на то они и бабы.
Развернувшись к девушке,Рог жестко заявил:
– Слыхала?И попробуй покочевряжиться,я на Антона не
посмотрю,устрою тебе веселый вечер.
– Я не доктор,– буркнула девушка.
– А я не боксер.Но врезать могу хорошо.Так что посмот-
ри,что у него там...
Аня поняла,что дальнейший спор бесполезен,да и опасен.
Рог выглядел сильно раздраженным,не стоит его злить из-
за пустяка.Девушка не разбиралась в медицине,но крови
не боялась,так что стерпеть процедуру сможет.Хотя,чем
помочь в такой ситуации,не представляла—здесь нет даже
простейших медикаментов.
Морщась и всхлипывая,Вадим добрался до костерка,рас-
64
стегнул штаны,стащил их с немалым трудом—бедро сильно
распухло,натянув ткань.Присев,он вытянул ногу перед со-
бой:
– Ну,докторша,что скажешь?
Аня брезгливо поморщилась:
– Ты в каком году последний раз ноги мыл?
– Поговори у меня!Сама попробуй помыться здесь,а я на
тебя посмотрю.Это не благоустроенный поселок,в лесу бани
нет,так что привыкай.
– Воспалилась твоя рана...сильно воспалилась.
– И что теперь делать?– с опаской вопросил Вадик.
– Ногу отрезать.Желательно по шею,– хладнокровно от-
ветила пленница.
– У-у-у-у-у курва!– злобно прогудел бандит.– Дельные
советы давай,а то так врежу,что сразу умоешься...юшкой
кровавой.
– И что я здесь могу поделать?– мрачно произнесла Аня.–
Лекарств никаких,даже обмыть рану нечем.Она ужасно гряз-
ная,ее будто специально кто-то пачкал.
– Это живица сосновая.Гарик сказал,что она помогает.
– Может,и помогает,но вот только здесь коры и всякого
мусора больше,чем самой смолы.
– Ну что?– поинтересовался подошедший Рог.
– Ему доктор нужен,– буркнула Аня.
Головорез хотел было уточнить,но,взглянув на ногу Вади-
ма,осекся.Даже его скудных медицинских познаний вполне
хватило,чтобы понять—дело плохо.Рана вздулась,выверну-
лась,демонстрируя рассеченное мясо.Края приобрели нехоро-
ший темно-багровый цвет,все это было сильно испачкано раз-
ным мусором,попавшим туда с грязных рук вместе с живицей.
Обильные выделения сукровицы и гноя довершали непригляд-
ную картину.Рог поморщился:ему померещился нехороший
запах.Вряд ли нога успела серьезно загнить за столь корот-
кое время,но все еще впереди.Вожак понял,что этот боец
для него потерян—вряд ли он оклемается,совершая в таком
65
состоянии многокилометровые марш-броски по весеннему ле-
су.Сомнительно,что его спасет покой,– тут действительно
нужен доктор с набором инструментов и медикаментов.
– Ну что там?– еле слышно выдохнул Вадим,с надеждой
глядя на вожака.
– А ничего!– со злобой ответил тот.– Не хрен было ногу
подставлять!И что мне с тобой теперь делать?
– Да ничего,ничего!– зачастил раненый.– Все хорошо
будет,я дойду,я нормально идти буду,вот увидишь!
– И долго ты сможешь идти?– Рог махнул рукой.– Ладно,
лежи пока...не дергайся.Учти,если утром не встанешь,я
тебя сам прирежу.Все понял?
Потеряв дар речи,побледневший Вадик смог лишь суетли-
во кивнуть.
Закончив возню с приготовлением стоянки,бандиты рас-
селись вокруг костра.Так как еды у них не было,ужин при-
шлось отменить.Правда,Рог не упустил возможность поизде-
ваться над пленницей.Зачерпнув горсть снега,он насмешливо
произнес:
– Анька!Вот угощайся,это бандитский хлеб...Он же и
чай.Привыкай к нашей непростой жизни,полной лишений и
приключений.
– Если вам так плохо живется,почему бы не поменять
образ жизни?– неприязненно произнесла девушка.
– Ты имеешь в виду,зажить нормальной жизнью?Как у
вас на острове?
– Почему бы и нет?
– Легко сказать...Сомневаюсь,что кто-то нас примет с
распростертыми объятиями.Мы,знаешь ли,успели много на-
бедокурить.
– А раньше?Ты с Антоном жил на острове?Кто тебе ме-
шал?Ты и тогда вел себя как свинья,а потом вы сбежали
в самый трудный момент,когда у нас каждый боец был на
счету.
– Скучно с вами было.Слишком у вас все по старинке,
66
как и прежде,на Земле.А ведь это другой мир,кто мешает
сделать его лучше,не повторяя прежних ошибок?
– Да вы,оказывается,революционеры!– презрительно
усмехнулась девушка.– Какое благородство:грабите,убивае-
те,насилуете и похищаете.Воистину благородные натуры.
– Да,– серьезно ответил Рог.– Это самое лучшее опреде-
ление.И не смейся:все революционеры по своей сути всегда
были бандитами.Они не гнушались террора,грабили банки,
занимались наркоторговлей и рэкетом.Это неизбежно,ведь
вступая в конфликт с общепринятыми законами и действую-
щей властью,ты должен идти до конца,действуя против них.
Иначе в чем тогда конфликт?Как прокормить революционную
армию?Ведь в госбюджете нет статьи на ее содержание.Вот
и приходится выкручиваться.
– Маловата твоя армия.И никто вам не мешает жить спо-
койно:не нравятся порядки в нашем поселке,создайте свой,
с новыми порядками.Земли хватает,никто вам мешать не бу-
дет.
– Ошибаешься!– усмехнулся Рог,откровенно наслаждаясь
благодатным теплом и диспутом с не искушенной в демагогии
девчонкой.– Мешают нам,да всем мешают.Это новый мир,
со своими законами и опасностями.Он с нами не заигрывает,
бьет жестоко и часто.Ты сама видела,на что способны хайты,
и мне очень не хочется сталкиваться с ними и дальше.Они
мне мешают.Но при этом,создай я поселок даже из тысячи
человек,противостоять им не смогу.Их много,очень много,к
моему поселку в один прекрасный день может прийти много-
тысячная армия.Вооружи я даже всех до последнего ребенка,
ничего хорошего не выйдет.Нет,Аня,надо объединять всех
землян...всех.Мы сила,огромная сила,но,только действуя
сообща,сможем эту силу проявить.У нас есть опыт и знания,
недоступные местным,но в пределах маленького поселения
его не реализовать.
– Что-то слабо у тебя пока получается,– скептически
хмыкнула Аня.– Слышала я,что раньше у тебя было около
67
десятка сообщников.А что сейчас?Нет,полководец из тебя
никакой!
– Я знаю,– ничуть не обидевшись,ответил Рог.– Да,
я неспособен стать центром нового государства,и уже давно
это понял.Ну что же,придется поискать того,кто сможет
это сделать на моих принципах и предложить ему свои услу-
ги.Этим я как раз сейчас и занимаюсь:поиск окончен,мы
направляемся к Монаху.
– Да ведь он живодер!– едва не вскрикнула Аня.
– Да,он жесток.Но мир не подмять под себя,сохранив ру-
ки в чистоте.Сейчас он создает на севере ядро своей страны,
те,кто,подобно мне,вовремя присоединятся,смогут рассчи-
тывать на неплохое положение.
– Ты дурак,– коротко высказалась девушка.
– Но только с твоей точки зрения,– ухмыльнулся Рог.–
Я и не ждал,что до какой-то блондинки дойдет правота моих
рассуждений.Да и твое мнение меня волнует слабо:извини,
Анька,но ты теперь сама себе не хозяйка.Ты вещь,просто
вещь,которую мы тащим с тобой.Пока я терплю твой взбры-
ки,не желая расстраивать своего друга Антона.Но только
пока...Советую тебе вести себя поспокойнее и не пытаться
больше удрать.У нас есть запас терпения,но он небезгра-
ничен.Тебе не понравится то,на что я способен в плохом
настроении.Не стоит его портить.
Ничего не ответив,Аня,неуклюже действуя связанными
руками,подтащила к себе щедрую порцию лапника,принялась
в него зарываться.Гарик вздохнул,демонстрируя тем самым,
что девушка поступила несправедливо,прихватив слишком
большую долю общих веток,но она на это не отреагирова-
ла.Ей незачем беспокоиться об удобствах своих похитителей.
Ночевку устроили прямо на тропе,посреди сырого леса.
Продолжать погоню было слишком тяжело:тучи полностью
скрыли звезды,в кромешной тьме недолго свернуть шею,рух-
нув в коварно присыпанную снегом яму,или оставить глаз на
68
сухой ветке.Это не родной дом,где знаешь каждый уголок,–
пришлось остановиться.
Арки нарубили огромную охапку веток,уложив их пря-
мо на утрамбованный снег.Посреди этой площадки развели
костер—жители этого мира не были избалованы спичками и
легко обращались с огнивом,так что Олег экономил газ в
прихваченной зажигалке.Гладиаторы оказались запасливыми:
уходя из поселка,они смогли украсть из столовой несколь-
ко ломтей мяса,натерев его солью с перцем.Присев у огня,
они принялись поглощать его прямо сырым,не обременяя се-
бя возней с приготовлением горячей пищи.Поколебавшись,
Олег последовал их примеру.Ему приходилось есть подобное
блюдо,правда,существовал риск,что животное было зараже-
но какими-нибудь опасными паразитами.Впрочем,он никогда
здесь не слышал ни о чем подобном.В любом случае о таких
пустяках сейчас надо думать в последнюю очередь.
Чайничек закипел быстро,Монгу прямо в бурлящую жид-
кость всыпал жменю кофезаменителя,приготовленного из
степных орехов,и щепотку каких-то трав.Выждав пару ми-
нут,снял посудину с огня,протянул Олегу как старшему.Кру-
жек не было,так что придется обходиться без них.Сделав
первый глоток,он передал чайник Эрону,только после него
настала очередь младшего гладиатора.
Так,передавая посуду по кругу,они приговорили весь на-
питок.За все время никто не произнес ни слова,да этого и не
требовалось.Монгу вновь наполнил чайник снегом,водрузил
на огонь,чтобы помыть.Эрон степенно достал деревянную
трубку с огромной чашечкой,набил ее смесью наркотической
конопли и чамды,травы с кучей лечебных свойств.Первая за-
тяжка опять досталась Олегу.Отказываться он не стал:хотя и
не был курильщиком,но знал,что такая смесь обладает успо-
каивающим эффектом и не настолько токсична,чтобы вызвать
серьезные последствия.Впрочем,особо Олег не усердствовал,
да и арки подобной гадостью не увлекались—по традиции на
ночь они делали ровно четыре затяжки.В особо торжествен-
69
ных случаях в трубку помимо прочего заряжали шарик термо-
ядерного гашиша,тут уж четыре полноценные затяжки могли
свалить с ног быка.
Но этот случай был не торжественный—все обошлось.Так
же молча Эрон прочистил трубку,все дружно завернулись в
плащи,разлегшись вокруг костра.Часовых не оставляли—сон
у арков очень чуткий,а по свежевыпавшему снегу бесшумно к
стоянке не подойти.На рассвете островитяне продолжат путь.
Некоторые признаки указывали,что они нагоняют похитите-
лей,те явно движутся гораздо медленнее.Если повезет,то к
вечеру погоня закончится.
В полутора десятке километров от стоянки группы Оле-
га,среди леса,заночевала дюжина островитян.Вооруженные
мужчины разлеглись меж трех костров.Настроение у всех
было отвратительное:мало того что при переправе одну лод-
ку разбило,так еще и день прошел впустую—не нашли ни
следов похитителей,ни преследователей,по своей инициативе
покинувших поселок ночью.
К счастью,при крушении никто не погиб,но четверо муж-
чин вымокли до нитки,их оставили на берегу—сушиться у
костра.Поутру они должны будут обойти округу,поискать
лодку похитителей.Остальным придется и дальше нарезать
круги по лесу,пытаясь найти хоть какие-то следы.Шансов на
успех очень немного.
Проклятый снегопад!
Глава 4
70
71
Речка была неширокая,местами не более полусотни мет-
ров,и отличалась очень плавным течением,как и все левые
притоки Фреоны в этих краях.Собственно,иной раз они боль-
ше походили на непропорционально вытянутые озера с порос-
шими камышом берегами и ряской,сплошь покрывающей мел-
ководье.
Эта река не была исключением,разве что ряски пока не
видно—не сезон.Да и течение оценить трудно—лед до сих
пор не сошел,но явно готовился сделать это в любой момент.
Последнюю неделю стабильно держалась теплая погода,по-
крывшая его лужами,а со вчерашнего дня температура была
на уровне нуля—в пасмурные ночи не бывает сильных замо-
розков.В общем,в любой момент мог начаться ледоход.
Рог,обуреваемый подобными мыслями,стоял на берегу,
не рискуя сделать первый шаг.А идти придется– мостов в
здешних краях нет.Но до чего же не хочется это делать—лед
угрожающе потрескивал,казалось,он только и ждет,чтобы
неосторожные людишки отдали свои жизни под его власть.
Не выдержав,Гарик суетливо произнес:
– Не пойму,почему тут до сих пор ледоход не начался?
Эти слова вывели вожака из позорного оцепенения,он ре-
шительно шагнул вперед,спокойно ответив:
– Какая разница?Нам это только на руку,не придется
мудрить с переправой.Не отставайте,лед мне очень не нра-
вится.
Не нравился он всем,не только вожаку.Среди бандитов не
было слишком рослых или толстых,а девушку вообще мож-
но считать за половину человека.Но даже под их легкими
телами лед трещал и,казалось,угрожающе прогибался.Ноги
пробивали покров снежного студня,смоченного водой,идущей
прямо поверху.Переправа проходила в полной тишине—сейчас
не до разговоров.
Рог уже подходил к прибрежным зарослям тростника,ко-
гда терпение реки иссякло.Возможно,ее спровоцировала раз-
меренность человеческих шагов,сработавших подобно хлопку
72
в ладоши,вызывающему лавину,а может,просто как раз при-
шло время.Как бы там ни было,лед пошел.
Оглушенный громким треском,раздавшимся прямо под но-
гами,Рог отчаянно рванул вперед,дико заорав:
– Быстрее!!!
Крик был излишним—люди и так рванули во всю прыть.
Под ногами с грохотом возникали новые разрывы,тут же рас-
ходясь в стороны—лед вспучивало водой,не умещавшейся под
ним.Рог,добежав до берега,обернулся,побледнел еще боль-
ше,хотя это и казалось невозможным.
Еще минуту назад безмятежная лента застывшей реки пре-
вратилась в хаос ледяных обломков,среди которых каким-то
чудом продолжали бежать его люди.Их спасало то,что распад
зимнего панциря все еще продолжался и можно было двигать-
ся,лавируя меж разрастающихся трещин и настоящих рассе-
лин.Но еще несколько секунд—и эти маневры будут просто
невозможны...
Рядом плашмя рухнул Гарик:последний рывок лишил его
сил—как физических,так и духовных;перевернувшись на спи-
ну,он уставился в небо пустыми глазами.Вадик от страха
позабыл про боль в ноге—повизгивая,плюхнулся на колени
рядом с вожаком.Остался только Антон—замыкающий,тя-
нувший за собой перепуганную девушку.Ступив на берег,
он рванул веревку на себя.Вовремя—Аня,уже ускользающая
в разлом меж вздымающихся льдин,вылетела оттуда будто
пробка из бутылки,отделавшись только промоченными нога-
ми.Упав уже на берегу,она приложилась о присыпанную сне-
гом корягу,но даже не обратила внимания на разбитую губу.
Спасена!
Отдышавшись,пятерка перепуганных путников дружно
уставилась на реку.Лед пошел по-настоящему,и теперь ни-
кто не сможет ее преодолеть.В этот момент на другом берегу
появились три человека.
– Олег!!!– отчаянно-радостно закричала девушка.
– Аня!!!– тут же донеслось в ответ.
73
Рог было схватился за арбалет,но вовремя одумался,заме-
тив за спиной противника лук.Пока взведешь механизм,тебя
трижды прикончит этот проклятый геолог.Да и болтов всего
две штуки осталось.Лучше об этом не думать—вступать в
бой бессмысленно.
– Уходим!Быстрее!Антон,тащи эту сучку волоком,пока
я ее не прирезал!
Аня,не желая уходить от берега,отчаянно вцепилась в ко-
рягу,но совладать с двоими сильными мужчинами не смогла.
Антон взвалил ее на плечо,ринулся в лес,не обращая внима-
ния на ее отчаянные рывки и попытки избить его связанными
руками.Бандиты с сопением бежали следом—как-то само со-
бой получилось,что он вырвался вперед,несмотря на обреме-
нительную ношу.Арки грозили врагам кулаками,осыпая их
проклятиями на своем языке—других способов досадить похи-
тителям не было.
Однако не для Олега.Навалившись на лук,он поспеш-
но нацепил тетиву,вытащил стрелу.В плече от нагрузки
вспыхнула боль,но он не обращал на нее внимания.Выце-
лив последнего врага,припадающего на правую ногу,выстре-
лил.Попал удачно,в район правой лопатки,но бандит лишь
вскрикнул,не замедлив бег.Олег больше не стал тянуться к
колчану—поздно.
Похитители скрылись в лесу,лишь напоследок донесся еще
один девичий крик,переполненный нотками отчаянного бесси-
лия,заставивший Олега заскрипеть зубами.После этого Аня
затихла.Возможно,она продолжала кричать,но за грохотом
льда это расслышать было невозможно.
Разъяренные островитяне стояли на берегу разбушевав-
шейся реки.Цель погони была рядом,но в то же время бес-
конечно далека.
Обернувшись на шум падающего тела,Рог вскинул руку:
– Стойте!
Люди замерли,при этом Антон припал на колени,осто-
74
рожно опустил Аню в снег.Девушка больше не брыкалась,
только тихонько плакала,неловко закрывая лицо связанными
руками,будто стесняясь.Но на нее сейчас никто не смотрел—
все уставились назад,на Вадика,рухнувшего в снег.Из его
спины вертикально торчала длинная стрела с белоснежным
оперением.
Рог с одного взгляда понял,что рана серьезная,если не
сказать хуже.Чудо,что с таким подарком он смог бежать
несколько минут;очевидно,его подстегивал страх,насытив-
ший кровь адреналином.Но теперь Вадим приплыл.Ужаса-
юще хрипя,пуская ртом кровавые пузыри,он бился в снегу,
упрямо пытаясь приподняться.Но тщетно:свое он уже отбе-
гал.Да,с хорошими врачами в оборудованной операционной
можно надеяться на благополучный исход,но в такой обста-
новке пробитое легкое не оставляет шансов:смерть уже непо-
далеку.
Гарик,упав на колени возле раненого товарища,растерян-
но залопотал:
– Вадик!Да что ж ты так!Ну твою мать!Да что же де-
лать!..
– С-счас...– неразборчиво произнес тот.– Счас п-
пойду...
Рог,не говоря ни слова,подошел к барахтающемуся Вади-
му,коротким,четко выверенным ударом пробил ему затылок
мощным,притупленным шипом,торчащим из обуха его бое-
вого топора.Раненый без звука ткнулся лицом в снег—только
теперь это был уже не раненый.
– Ты чего?!!– заорал Гарик.
– Не жилец он был,– равнодушно ответил Рог.– Эта
стрела ему только на пользу,так бы от гангрены загнулся:
нога у него гнить начинала.Вечная память...
– Да так же нельзя!– не успокаивался Гарик.
– Можно!Даже нужно!Он мне с того света только спасибо
скажет.Я сделал так,как должен был сделать.Если ты с этим
не согласен,могу и тебе такую эвтаназию устроить.Ну?
75
Гарик опустил глаза,медленно кивнул,проклиная себя
за вспышку непонятного гуманизма,вызвавшего раздраже-
ние вожака.Да что,собственно,случилось?Экая невидаль—
раненого добили.Плохо только,что прецедент нехороший—
если ранят самого,можно легко догадаться о дальнейшей
судьбе.Впрочем,так и так помирать,Рог прав,с такими ра-
нами здесь не выжить.
Антон никак не отреагировал на убийство товарища,лишь
равнодушно скользнул взглядом по трупу и спокойно произ-
нес:
– Рог,впереди поселок.
– Здесь никто не живет,сам должен знать.
– Кто-то все же поселился.Или просто костер развел:дым-
ком тянет.
– Твою мать!– изумился Рог.– И точно!Пойдем посмот-
рим.
– Да вы что?– охнул Гарик.– Бежать надо без оглядки!У
нас на хвосте островитяне!
– Хрен они нас догонят,– ухмыльнулся Рог.– Все,считай,
что мы уже на другой планете.Теперь им придется ждать,
покуда лед не сойдет,а это не день и не два.Нет,сейчас их
опасаться нечего.Пока они переберутся,мы будем уже очень
далеко.Ладно,нечего языки чесать,пошли.
Антон поднял апатичную Аню на ноги,занял свое место в
хвосте уменьшившегося отряда.Вадика никто даже не поду-
мал хоронить.Лишь Гарик дернулся в его сторону,собираясь
забрать с трупа все что только можно,но вовремя одумался—
у этого голодранца,кроме одежды,ничего не было.А учи-
тывая ветхость тряпок,не стоит ради них даже нагибаться.
Дубинку,усиленную каменными вставками,тоже нельзя счи-
тать ценным имуществом,так что пусть остается у покойника.
Рог прошел пару сотен шагов,прежде чем действительно
увидел поселок.Впрочем,поселком это назвать было трудно—
одинокая хижина на берегу большого ручья.В русле видне-
лись остатки плетеной изгороди,судя по всему,жители про-
76
мышляли здесь рыбной ловлей.Странно,что они решили оби-
тать в пойме постоянно,но ломать над этим голову вожак не
стал.
Обернувшись,Рог прошипел:
– Дом небольшой,мужчин там мало,не больше двоих или
троих.Берем их в оборот.
– Может,не стоит?– поспешно протараторил Гарик.– Ва-
дика больше нет,нас слишком мало,чтобы...
– Заткнись!– оборвал его Рог.– Нам нужна еда,без нее
скоро ноги переставлять не сможем.Или ты готов святым ду-
хом питаться?Нет?Значит,молчи и приготовь свой томагавк.
Гарик не рискнул продолжать спор,достал самодельный
топорик из куска толстенной жести,вставленного в расщеп
рукояти.Рубить дрова этим орудием проблематично,а вот
располосовать морду—в самый раз.
Троица медленно направилась к хижине,стараясь произ-
водить как можно меньше шума.Антон по-прежнему тащил
Аню за собой,только для верности обвязал веревку еще и во-
круг ног,не позволяя делать большие шаги,чтобы пленница
не смогла убежать,если ей подвернется такая возможность.
Он нисколько не сомневался,что импульсивная девушка без
раздумий бросится в реку,невзирая на лед,даже со связанны-
ми руками попробует добраться до другого берега,где остался
ненавистный Олег.
К сожалению,рот ей заткнуть никто не догадался,чем Аня
воспользовалась не раздумывая:
– Бегите!!!Бегите из дома!!!К вам идут бандиты!!!
– Сука!– взвыл Рог и,уже не таясь,бросился к хижине.
Заскрипели деревянные петли,дверь,утепленная связками
камыша,открылась,на порог выскочил невысокий,плечистый
мужчина,обнаженный по пояс.В руках он сжимал длинную
дубинку с костяными шипами на конце.Рассмотрев нападав-
ших,он дернулся назад,но недостаточно проворно—Рог вски-
нул арбалет и всадил ему стрелу в живот.Вскрикнув от боли,
хозяин яростно взревел,бросился на агрессоров,позабыв про
77
осторожность.
Рог довольно ухмыльнулся—вступать в схватку в незна-
комом доме не слишком приятно.Да и численное преимуще-
ство в тесноте не используешь.Впрочем,серьезной схватки не
получилось—боевой порыв хозяина иссяк через несколько ша-
гов.Он со стоном остановился,морщась от боли,направился
дальше уже обычным шагом.
Антон замешкался,накидывая веревку на ближайшее де-
рево,опасаясь,что пленница все равно умудрится сбежать,
но потом приступил к бою.Следуя обычной тактике,он рва-
нул вперед,обходя мужика справа.Гарик,следя за его манев-
ром,уклонился влево,Рог кинулся вперед.Бедолага лишь раз
успел взмахнуть своей дубиной,но никого не задел—Антон
мечом парировал удар,а вожак,подскочив,после ложного
взмаха топором заехал противнику ногой в пах.Тот с воем
согнулся,чем и воспользовался Гарик,расколов ему затылок.
– Готов!– возбужденно ухнул бывший почтальон и бро-
сился к дому.
– Ша!Стоять!– крикнул Рог.– Хочешь как Вадик закон-
чить?Тот тоже торопиться любил...
Гарик замер столь неожиданно,будто на стену налетел.
Повторять судьбу погибшего товарища ему явно не хотелось.
Рог быстро,но без суеты извлек из тела убитого стрелу,пере-
зарядил арбалет,лишь потом направился к дому.
Перед раскрытой дверью бандиты остановились,не горя
желанием подставлять голову под удар из-за угла.Рог посту-
чал по косяку боковиной топора,прокашлялся:
– Эй!Дома есть кто-нибудь?Выходите по-хорошему,иначе
дверь прикроем и спалим всех,к чертовой бабушке!– Выждав
угрожающую паузу,вожак добавил:– Ну что ж,песец вам
пришел!Закрываю!
Он и впрямь заскрипел дверью,но тут же юркнул внутрь,
надеясь,что обманул невидимых противников столь нехит-
рым маневром.Антон кинулся следом,лишь трусоватый Гарик
замешкался,прислушиваясь к шуму,доносящемуся из дома.
78
Убедившись в отсутствии звона оружия,он шагнул было впе-
ред,но замер—навстречу показался ухмыляющийся Рог.
– Что?В штаны наложил?– насмешливо поинтересовался
он у опешившего бандита.
– Я?Нет,конечно!Я...
– Да ладно тебе!Ты посмотри,кого мы здесь нашли!
Рог вытолкнул из дома плачущую молодую женщину с яв-
ными признаками беременности.Не удержавшись на ногах,
она упала на четвереньки,с ужасом глядя на неподвижное
тело мужчины,на кровавый снег вокруг головы.Завыв,она
поползла к нему,но была остановлена ударом в бок—на это
у Гарика храбрости хватило.Перевернувшись от жестокого
пинка на бок,женщина разрыдалась.
Приглядевшись,Рог покачал головой:
– Во дела!Да ей лет семнадцать,не больше!А хахалю ее
под пятьдесят!
– Силен мужик!– захохотал Гарик.– Только не там,где
надо,силен,иначе бы не кормил сейчас ворон!Глянь,Рог!
Девка-то ничего,прямо-таки просит мужской ласки!
– Нет у тебя ничего святого,– притворно вздохнул Рог.–
Она же беременная!
– А ребенок здесь не помешает,да и выдавить его недол-
го,– не растерялся Гарик.
– Ладно,тащи ее назад в дом,– решил вожак и
прикрикнул:—Антон!Мать твою за ногу!Иди за своей дев-
кой,она уже хрен знает куда ускакала...По-моему,вместе с
деревом.
Олег недолго бушевал на берегу взбесившейся реки.Пона-
чалу он был в настолько невменяемом состоянии,что пытался
рвануть на другую сторону прямо по бушующему потоку,и
лишь дружные усилия арков смогли удержать его от столь са-
моубийственного шага.Успокоился он с трудом—ведь только
что Аня была так близко,почти на расстоянии вытянутой ру-
ки,а теперь отделена от него непреодолимой преградой.Это,
79
конечно,не громадная Фреона,но стоит учесть,что лед толь-
ко пошел,причем течение быстрое—река еще не утихомири-
лась.В ближайшее время переправа невозможна.
Взяв себя в руки,Олег поспешно заявил:
– Так...нам надо...Надо найти узкое место.Возможно,
удастся подрубить дерево,чтобы улеглось как мост.
Эрон покачал головой:
– Тяжело.Река широкая,вряд ли мы найдем такое дерево
на берегу,да еще и в удобном месте.Здешний лес слишком
чахлый.
Олег прикусил губу,сам поняв свою ошибку.Во всем ви-
новат сумбур в голове—надо его утихомирить и принять пра-
вильное решение.Однако как ни крути,а вариант выходил
один-единственный,угрожающий большой потерей времени.
Нет,разумеется,есть и другие,но с их возможностями...
Ладно,делать нечего.
– Эрон,мы пойдем к устью этой реки.До Фреоны отсюда
не больше трех километров...я так думаю.Там,вдоль берега,
течения почти нет,да и лед неопасен.Мы соорудим плот и
обогнем на нем устье стороной,чтобы не попасть в полосу
льда,вырывающегося оттуда.На просторе он расходится во
все стороны,его можно миновать без особого труда.
– Хорошо,– кивнул арк.– Нам надо поспешить,иначе эти
трупоеды успеют уйти слишком далеко.
Монгу взвалил на плечи рюкзак с вещами крошечного от-
ряда,занял место за Эроном.Олег,как всегда,плелся позади.
Как ни рвался он вперед,но идти по заснеженному лесу слиш-
ком быстро не получится.
Аня опустошила полную миску пресной ухи,съела всю ры-
бу,да еще и часть костей смогла прожевать.При этом,несмот-
ря на суточную голодовку,есть она не хотела,но заставляла
себя,прекрасно понимая,что если потеряет силы,то никакой
надежды на побег не останется.К тому же в случае удачного
побега придется долго добираться назад в одиночку,что тоже
80
нелегкое дело.В этих местах вряд ли можно рассчитывать на
помощь местных жителей—с островитянами они не общались.
Нет,надеяться нужно только на свои силы,так что надо есть,
невзирая на отсутствие аппетита.
Хижина была очень маленькая,от такого количества на-
роду в ней сразу стало тесно.Впрочем,Аню это не беспо-
коило:она наслаждалась долгожданным теплом—в последнее
время ей этого очень не хватало.Ночью девушка не сомкнула
глаз—от костра толку было немного,а оленья шкура,выде-
ленная ей Антоном,оказалась сыровата и почти не грела.К
счастью,покойный хозяин знал толк в строительстве:жили-
ще вышло теплым.Сложено незатейливо—из жердевых стен,
меж которых насыпана земля.Просто,но результат неплох.В
одном месте структура сооружения была нарушена единствен-
ным крошечным окном,затянутым мутной пленкой,склеенной
из каких-то ошметков,на пластик этот материал походил сла-
бо.Аня слышала,что вроде бы кто-то ухитрялся делать такой
заменитель стекла из рыбьих или животных пузырей,но ви-
дела подобное впервые.
Хозяйка домика сидела на единственной лежанке,не ре-
агируя на сочувственные взгляды,бросаемые Аней.Она во-
обще ни на что не реагировала,даже плакать перестала—
застыла статуей,уставившись в одну точку.Взгляд был не
просто пустой—пустота его не поддавалась описанию.Остава-
лось надеяться,что столь сильное потрясение не отразится на
будущем ребенке.Если,разумеется,бандиты сохранят жен-
щине жизнь,а это как раз неизвестно.Аня,поймав несколь-
ко взглядов Гарика,поняла:насытившись,подонок собирается
устроить какую-то пакость.
Так и оказалось.
Бывший почтальон,несмотря на свои скромные габариты,
жрал за двоих.Выхлебав несколько глубоких мисок,он уплел
всю рыбу вместе с костями и головами,сытно рыгнул,похло-
пал себя по животу:
– Чтоб я всегда так жил!
81
– Как мало тебе надо,– иронично отозвался Рог.
– Почему?Я бы,конечно,с большим удовольствием мяса
потрескал,но чего нет,того нет.Как говорили у нас в авиа-
отряде,за неимением стюардессы нагибают пилота.
– Да ты у нас летчик!– делано изумился вожак.
– Не летчик,но к небу близко,– уклончиво ответил Гарик.
– Близко,говоришь?Зимой на крыше снег чистил?И во-
обще,странный у вас авиаотряд,раз с пилотами подобное
проделывали...
– Кончай подначивать!Я вот что думаю...– Гарик скор-
чил неповторимую гримасу,отобразив одновременно удоволь-
ствие,озадаченность и лукавство:—Поели мы хорошо,не спо-
рю.Однако для завершения программы отдыха чего-то нам не
хватает...
– Ну и чего же?– понимающе ухмыльнулся Рог.
– Женской ласки,вот чего!Как я про это мог забыть!
Это,наверное,от долгого ее отсутствия.Но ничего,все мож-
но наверстать.Антон,ты не поделишься с товарищами своей
красавицей?
Парень ничего не сказал,но выразительно положил ладонь
на рукоять меча,что само по себе было красноречивым отве-
том.Гарик,ничуть не испугавшись,с досадой произнес:
– Не поделишься...Вот же люди жадные бывают!Разве
с нее убудет?Ладно-ладно!Успокойся!Сам не пользуешься и
другим не даешь...Что же нам теперь делать?
Диалог бандитов был столь неестественным,что Аня ни на
секунду не испугалась за себя,понимая,что они разыгрыва-
ют какой-то спектакль.Ей при этом отводилась роль зрителя:
никто не станет ссориться с Антоном—банда и так ослабла до
крайности.Нет,бояться следует хозяйке дома—бояться бан-
дитской похоти.
Так и оказалось.Рог,ухмыляясь все больше и больше,
покачал головой:
– А ты не забыл,что у нас в гостях не только симпа-
тичная островитянка.Есть кое-кто еще...Я понимаю,что до
82
прекрасной Анны хозяйке этих чертогов далеко,но сам же го-
ворил,как поступают в отсутствие симпатичной стюардессы.
Хлопнув себя по лбу,Гарик фальшиво охнул:
– Как же я мог забыть!
Обернувшись,он плотоядно уставился на застывшую хо-
зяйку,покачал головой:
– Красавица,прости,что мы о тебе немного подзабыли,но
сейчас я это упущение исправлю.
Поднявшись,он пересел на лежанку,обхватил женщину за
талию,другой рукой мгновенно влез за пазуху:
– Ого!Ребята,а тут есть на что полюбоваться!Станок что
надо!Ну-ка,красавица,давай-ка мы с тебя снимем тряпки:
они мешают любоваться на твои сокровища.Личиком ты,к со-
жалению,не вышла,но вот все остальное у тебя на уровне...
мне так кажется.
Женщина только сейчас вышла из ступора,дернулась,по-
пытавшись вырваться из объятий бандита.Тот навалился,при-
жимая ее к лежанке,при этом продолжая второй рукой ша-
рить под одеждой.
– Рог!Помоги!– прохрипел Гарик.
Вожак поднялся,подмигнул Ане:
– Смотри!Такого ты на своем острове не увидишь.Ваши
мужики сопли ходячие,не способные на серьезные поступки.
А вот революционерам трахнуть беременную—раз плюнуть:
нас такими мелочами не смутить.
– Мрази!!!Вы просто мрази!!!Немедленно оставьте ее в
покое!!!
– А то что?– насмешливо уточнил бандит.
– Я...Я...Вам это так с рук не сойдет!Какие же вы
мрази!
– Верно заметила:мрази.А вот какие именно мрази...
Сейчас сама увидишь,когда досмотришь все до конца.
Аня с мольбой посмотрела на Антона:
– Я...Мне надо выйти...
83
– Нет уж!Пускай смотрит!– бросил Рог через плечо,уже
поворачиваясь к лежанке.
Антон,не обратив на слова вожака ни малейшего внима-
ния,поднялся,потянул за веревку,охватывающую запястья
девушки.Та поспешно вскочила,едва не опрокинув стол,рва-
нулась к двери,вздрагивая от каждого крика несчастной жен-
щины.Рог недовольно поморщился,но не стал конфликтовать
с соратником—у него намечалось более приятное занятие.
Изо всех сил натягивая веревку,Аня добежала до трупа
хозяина,остановилась,развернулась к Антону,раскрыла бы-
ло рот,но он ее опередил,хмуро произнеся:
– Ты в туалет хотела?Он за домом.
– Не нужен мне туалет!Ты сам прекрасно понимаешь,что
не нужен!Антон!Как ты можешь быть вместе с такими по-
донками?!
– Они неидеальны,– кивнул парень.– Но у них хватает
положительных качеств.
– Да?Что-то я их не заметила!Наверное,тщательно пря-
чут свою истинную благородную сущность!Антон,ты ведь
раньше был не таким,совсем не таким.Зачем?Зачем ты все
это затеял?
– Я не могу без тебя.Я долго об этом размышлял...Если
бы ты знала,как жалел,что я ушел...тогда...Оставил тебя
там,на острове,да еще в таком опасном положении.Мне то-
гда разум затмило,не иначе.Скажи ты на прощание одно...
одно-единственное ласковое слово...остался бы не раздумы-
вая.Аня,как же я тебя люблю...
– Дурак!Сам должен понимать:все закончилось,не начав-
шись.Да,прости,что я тебя тогда сразу резко не отшила,но
и никакой надежды никогда не давала.Это все из-за Олега:
строила тебе глазки,чтобы вызвать у него ревность,иначе он
бы так и не признал во мне женщину.Наверное...
– Забудь про Олега,– резко заявил Антон.– Все,больше
ты его не увидишь.Хватит—один раз я от тебя отступился,
больше такую глупость не совершу.Ты моя,и только моя!
84
– Ошибаешься!Мы муж и жена,еще с осени,нас даже в
церкви обвенчали.Я его,и только его!И ничего против этого
не имею:мы любим друг друга,у нас все просто замечательно.
Ревниво насупившись,Антон непреклонно произнес:
– Жаль,что у меня не было возможности его убить,хотя
я не раз задумывался об этом.
– Ты негодяй!– вскинулась Аня.– Он ведь тебе жизнь
спас!
– Что моя жизнь в сравнении с возможностью обладать то-
бою?Нет,ты будешь моей,только моей!Я все равно этого
добьюсь:как бы ты ни сопротивлялась,но рано или поздно
сдашься.Ты великолепная женщина,но просто женщина,не
больше,а вы легко меняете привязанности,я видел это не раз.
Нет,я все равно тебя завоюю.
Вздрогнув от пронзительного крика,донесшегося от дома,
Аня побледнела,упрямо покачала головой:
– Добиться этого ты можешь разве что таким способом.
– Не бойся,я не стану так поступать,это уже будет не
любовь.
– Спасибо хоть на этом.
Антон,выждав паузу,задумчиво добавил:
– Но помни:я уже не тот глупый мальчик,который угова-
ривал тебя на крепостной стене.Совсем не тот...Кто знает,
что я устрою,если ты и дальше продолжишь упрямиться.
Аня не ответила,побледнев еще больше,– если Антон из-
менит свое отношение,ей придется несладко.Ведь он ее един-
ственная защита от этих подонков,а если сам превратится в
такого...
Думать об этом было страшно.
Построить плот оказалось не столь просто.В этих краях
берег Фреоны оказался сильно заболоченным,кроме трост-
ника,никакого подходящего материала поблизости не было.
Олег с досадой вспоминал веревку,оставленную на стене по-
селка,– сейчас она бы здорово пригодилась.За неимением
85
других средств мужчины отрезали от своих плащей тонкие
ленты,скрепляя ими вязанки тростника и десяток бревен,
принесенных за целый километр.Работу закончили лишь на
рассвете следующего дня,практически не отдохнув.
Ухватившись за шесты ладонями,изрезанными тростни-
ком,преследователи отправились в плавание.Плот был слиш-
ком мал,то и дело при резком маневре ноги заливало водой,
все время приходилось следить за равновесием.Столкновение
с крупной льдиной могло оказаться фатальным,так что при-
ходилось их огибать заблаговременно—неповоротливое плав-
средство не так просто заставить изменить курс.
К счастью,речных «айсбергов» было немного,да и течение
возле берега почти отсутствовало.Попотеть пришлось лишь
один раз,обходя устье злополучной речки.К тому времени
она поутихла,но все равно льда выбрасывала немало.
Преодолев опасную стремнину,поспешно направились к
берегу.Хозяйственный Эрон хотел было развалить плот,при-
хватив с собою все ремни,но Олег не позволил терять время.
Преодолев лабиринт подтопленных плавней,маленький отряд
через час добрался до того места,где вчера повстречался с
похитителями.Снегопадов с тех пор не было,так что след
нашли без труда.Выглядел он не слишком свежим из-за на-
грянувшего тепла,но потерять его все равно невозможно.
Не пройдя и полукилометра,преследователи вышли к тру-
пу Вадика,мельком его осмотрели,а чуть дальше обнаружи-
ли маленькую хижину.Возле нее копошилась невысокая жен-
щина,при помощи деревянной лопаты пытаясь выкопать яму.
Мертвый мужчина,лежащий рядом,не оставлял сомнений в
предназначении данной ямы.
При виде троицы незнакомцев,вооруженных до зубов,
женщина кричать не стала,только застонала с какой-то об-
реченностью.Олег,вскинув руку,улыбнулся как можно более
дружелюбно и успокаивающе произнес:
– Не бойся,мы не бандиты.Мы преследуем троих мерзав-
цев,похитивших мою жену.Как я понимаю,они были здесь?
86
Женщина молча кивнула.
– Это они убили мужчину?
– Да,– безжизненным голосом ответила она.– Это мой
муж...Был моим мужем.Они убили его...Я ждала ребен-
ка...Теперь не жду.
– Скоты!– констатировал Олег,но далее рассыпаться в
соболезнованиях не стал:его больше волновали свои пробле-
мы:– Девушка,которая была с ними?Как она?Ее не обижа-
ют?
– Нет.Она связана,но все равно постоянно пытается убе-
жать.Там был один...Самый нормальный из них.Он ее за-
щищает,но и убежать не дает.Она помогала мне...потом,
когда я потеряла ребенка.
– Давно они ушли?
– На рассвете.
– Проклятье!Они опережают нас на пять или шесть часов!
Мы их до вечера не догоним!
– Да,они очень спешили.И забрали из дома почти все.
Еды осталось чуть-чуть,мне не прожить и недели.
Олег,вслушиваясь в последние слова,произнесенные рав-
нодушным тоном,понял,что его первое впечатление было
обманчивым—перед ним вовсе не зрелая женщина,перева-
лившая тридцатилетний рубеж.Сколько ей?Двадцать?Сем-
надцать?Какая,впрочем,разница.Выглядит она теперь раза
в два старше,чем на самом деле.Лицо и так трудно назвать
красивым,а сейчас,почернев,стало и вовсе будто у старухи.
Поколебавшись,он остановил порыв глупого благородства,
призывающего помочь несчастной,и неловко произнес:
– Извини,но мы не можем терять время.Если хочешь по-
хоронить мужа,разведи на этом месте костер,иначе не спра-
вишься с мерзлой землей.Оставаться здесь тебе нельзя,сама
понимаешь.Есть куда пойти?
– Нет.
– Понятно...Захватишь всю еду и пойдешь к устью этой
речки,там,на берегу,найдешь наш плот.Льда на реке немно-
87
го,если не отходить далеко,то спокойно переправишься.
Дальше иди вверх по Фреоне и через день или два увидишь
большой приток на противоположном берегу.За ним будь вни-
мательной,следи за островами,пока не заметишь на одном из
них поселок.Его разглядеть трудно,но дым видно хорошо.
Возможно,встретишь на берегу кого из наших,если нет,то
посигналь как-нибудь.За тобой придут,у нас там постоянно
наблюдатель с биноклем.Примут тебя хорошо,не волнуйся,
только передашь,что встретила Олега,и расскажешь про то,
что случилось.Поняла?
– Да.
– Вот и хорошо.Сообщишь,что я продолжаю преследова-
ние и без Ани не вернусь.Ты как,сможешь дойти?В таком
состоянии?
– Мне не остается другого выхода,– равнодушно ответила
женщина.
Нахмурившись,Олег покачал головой:
– И не вздумай удавиться над могилой мужа.Он бы это
точно не оценил.Ты молода и поживешь еще.Будут у тебя
еще дети...я надеюсь...Ладно,извини,но больше помочь
тебе ничем не смогу.И это...Лучше брось ты это дело:таки-
ми темпами могилу рыть целую неделю будешь.Собирай ве-
щи и уходи,пока наши следы хорошо заметны,по ним быстро
найдешь плот.А тело мужа затащи в дом и подожги его пе-
ред уходом.Хочешь,мы сами занесем?Тебе будет слишком
тяжело.
– Нет.Я сама...Я все сделаю сама...
– Как знаешь.Ладно,удачи тебе.
Глава 5
88
89
Очередная бессонная ночевка в сыром,холодном лесу здо-
рово подкосила силы.Аня едва плелась,то и дело пытаясь за-
дремать прямо на ходу.Из-за рассеянного внимания девушка
постоянно спотыкалась,иногда падала.Обеспокоенный Антон
до минимума сократил длину веревки,поддерживая пленни-
цу в такие моменты,но делать это успевал далеко не всегда.
Один раз,не выдержав,он предложил Ане посидеть у него
на плечах,но в ответ заслужил лишь презрительный взгляд.
Будь она не в столь сонном состоянии,то обязательно согла-
силась бы,помня о том,что ей следует беречь силы,но мозг,
затуманенный усталостью и недосыпанием,с рефлекторным
недоверием реагировал на любое участие со стороны похити-
теля.
Очередную остановку Аня встретила с радостью,надеясь,
что бандиты устроят привал.Но нет,их насторожил запах
дыма,принесенный восточным ветерком.Коротко посовещав-
шись,они покинули звериную тропу,пробиваясь через снеж-
ную целину.Девушка,с трудом сбросив сонное оцепенение,
из обрывков фраз поняла,что они собираются заслать в этот
поселок кого-нибудь на разведку.Сомнительно,что о них слы-
шали в здешних краях,так что опасности разоблачения нет.
Необходимо выяснить,куда они попали и где можно встре-
титься с Монахом.Не исключено,что здешние жители его
люди.
Действительность оказалась не столь простой,как пред-
полагалось.Да,к поселку они вышли,но вопрос о развед-
ке отпал сразу,ибо их заметили.Проломившись сквозь ку-
сты,Рог вышел на маленькую прогалину,резко остановился,
чуть ли не нос к носу столкнувшись с парочкой мужчин.На
охотников они походили слабо:один в доспехах из кожи и
тростника,с короткой пикой,второй с массивным медным на-
грудником,топориком за поясом и каменной булавой в руках.
Меховые шапки усилены деревянными пластинами—они игра-
ли роль шлемов.На каждом виднелась овальная эмблема с
изображением креста,заключенного в круг.
90
Незнакомцы синхронно отступили назад,готовя оружие.
Рог,рассмотрев эмблемы,миролюбиво показал пустые ладони:
– Ребята,спокойно!Мы ищем Монаха.
– Вы откуда?– настороженно уточнил тип с булавой.
– Издалека,с юга.Четвертый день к вам топаем.
Солдаты переглянулись,тот,что с пикой,хохотнул:
– Ну и дела!Нечасто такое увидишь,чтобы к нам так
рвались.Да еще и с дальних краев.
– Так мы можем поговорить с Монахом?– нетерпеливо
уточнил Рог.
– А куда вы теперь денетесь?– хмыкнул парень с булавой
и пронзительно свистнул.
На сигнал пришли сразу полдесятка бойцов.Старший,об-
лаченный в доспехи из автомобильной жести,выслушал ко-
роткие объяснения Рога и приказал следовать за ним.Солдаты
плелись позади,отрезая пути отхода.
Поселок показался через пару минут,причем с первого
взгляда стало понятно:здесь не все ладно.Он расположил-
ся на склоне невысокого холма,вытянувшись вдоль малень-
кой речки.Оборонительные сооружения состояли из мелкого
рва и невысокого вала с двухметровым частоколом,за ними
скрывалось около полусотни жилищ.
В данный момент частокол был проломлен в нескольких
местах,парочка хижин пылала,разнося запах дыма на всю
округу.Вокруг них суетились десятки фигурок,но пожар не
тушили,просто не давали ему распространяться на весь посе-
лок.Даже с расстояния в сотню метров можно было различить
кровавые пятна на белом снегу и несколько подозрительно
неподвижных тел рядом с ними.
Уже в воротах Аня вскрикнула от страшного зрелища–
сразу за ними протянулся ряд кольев с корчащимися людь-
ми.Никто из них не кричал—очевидно,это было невозмож-
но,– лишь некоторые постанывали.Особо зловеще выглядело
несколько свободных орудий казни,уставившихся в небо на
совесть отточенными остриями.
91
Побледневшие бандиты прибавили шаг,спеша миновать
страшное место.Аня и вовсе закрыла глаза и мечтала то же
самое сделать и с ушами,но мешали связанные руки.Поднять
веки рискнула лишь после того,как громыханье жестяных до-
спехов стихло и послышался голос:
– Первый!Мы нашли этих людей на опушке леса.Они
говорят,что пришли издалека,с юга,для того чтобы увидеть
тебя.
Открыв глаза,Аня в первую очередь рассмотрела деся-
ток мужчин в доспехах из той же автомобильной жести—по
здешним меркам очень неплохая броня,мало кто мог такой
похвастаться.Странно,но на самого удивительного человека
она обратила внимание во вторую очередь.
А удивляться было чему.Во-первых,он сидел верхом на
пони—это была первая лошадь,увиденная Аней в этом ми-
ре.Во-вторых,ростом человек был настолько велик,что его
свисающие ноги доставали до земли.Девушка сразу поняла,
что в нем не меньше двух метров,правда,сама фигура вну-
шительностью не отличалась—все ушло ввысь,а не вширь.
Но все равно впечатляло.Голову всадника защищал краси-
вый,отполированный шлем,такой она видела в фильмах про
римских легионеров.Под черным плащом,чем-то напомина-
ющим облачение священника,виднелись доспехи из мелких
пластин,набранных подобно чешуе,с пояса свисал длинный
прямой меч с массивной крестовиной эфеса.
Лицо заслуживало отдельного описания и могло выделить
этого человека из толпы без всего остального.Это было лицо
ворона,ассоциация была столь полной,что Аня не удивилась
бы,если б он внезапно закаркал.Однако вместо птичьего кри-
ка с уст сорвались обычные слова,правда,голос был каким-то
дергающимся,надтреснутым:
– Вы действительно пришли с юга?
– Да,– уважительно ответил Рог.– Нам пришлось доби-
раться несколько дней.
– Что ж,ваш путь окончен.Зачем же вы хотели меня
92
видеть?
– Первый,мы хотим служить у тебя.
– У меня не служат,– спокойно ответил Монах.– Я лишь
первый среди равных,не более.Разве могут равные служить
друг другу?
– Прости,мы плохо знаем ваши правила.Но непременно
их изучим:я больше так не ошибусь.Ты силен,ты спосо-
бен сделать то,что не под силу нам.Мы готовы помочь тебе
во всех начинаниях.Я и Антон хорошие воины с отличным
оружием,Гарик...он тоже может быть полезен.
– Воины мне нужны,– многозначительно произнес Мо-
нах.– А кто эта девушка?Ты так ее и не представил.
– Она принадлежит Антону.
– Почему ее руки связаны?
– Чтобы не сбежала.Он отобрал ее у мужа,она еще не
привыкла к своему новому положению.
– Вот как?Я не одобряю подобного.Жены должны быть
при мужьях,хранить очаг и рожать детей.Я пресекаю лю-
бые проявления позорного феминизма,но и разрушать семьи
подобным образом не позволяю.Женщина не товар,принад-
лежащий тому,кто ее пожелает.
Антон шагнул вперед,решительно произнес:
– Она будет хранительницей моего очага и матерью моих
детей.Обстоятельства привели к тому,что мы разлучились,
но больше я этого не допущу.
– Вот как?Ты ведь собираешься стать одним из нас,а
наши воины не всегда принадлежат сами себе.Сидеть при
очаге все время тебе никто не позволит.
– Ничего.В своей семье я смогу поддерживать порядок.
На последних словах Аня зашлась в приступе кашля.На-
хмурившись,Монах покачал головой:
– Мне не нравится состояние здоровья твоей женщины.
– Дорога была трудной,мы ночевали в холодном лесу,она
промочила ноги,простыла.Но в тепле быстро выздоровеет.
93
– Надеюсь...Вид у нее слишком хрупкий,сомневаюсь,
что она сможет принести тебе много детей.
Призадумавшись,Монах повернулся,указал на один из
домов с краю поселка:
– Идите пока туда.Обогреетесь,отдохнете.Хозяев там нет
и больше не будет:я наказал эту деревню за неповиновение,
приказав уничтожить десятую часть жителей,сейчас наши
ребята ловят их по всей округе.Вечером мы решим,как с
вами поступить...Скорее всего,примем всех в свои ряды,
ведь нам действительно нужны воины.Но если придет муж
этой женщины и попросит справедливого суда,то придется
вернуть ему жену,если не откроются другие обстоятельства.
Все,ступайте.
Бандиты поспешно направились к указанному дому.Гарик,
отойдя на безопасное расстояние,тихо произнес:
– Рог,я так понял,что нам особо не обрадовались?Видал,
как разговаривал?
– Все нормально,– буркнул вождь.– Нам даже оружие
оставили.
– Им бояться нечего,– вздохнул Гарик.– Видал?Тут бой-
цов побольше сотни,и один другого круче.Силен Монах,
очень силен...
– Это и хорошо,– констатировал Рог.– Нам слабый вожак
не нужен.
Покосившись в сторону жутких кольев,Гарик поежился:
– Суров он больно.
– Это тоже хорошо:мягкотелый вожак не может быть
сильным.
Принюхавшись,Эрон тихо произнес:
– Дым.Рядом поселок,на востоке.
– Выходит,они решили выйти к людям,– заключил Олег.
– Да.След совсем свежий,они опережают нас на час,не
больше.
– Вот и хорошо,теперь точно не уйдут,до вечера мы их
94
обязательно догоним...Если опять что-нибудь не помешает.
Троица рванула вперед еще быстрее,хотя и до этого про-
двигались на пределе возможностей.Даже встали они еще
затемно,после короткой ночевки в сыром лесу.Сознание то-
го,что Аня совсем близко,заставило Олега позабыть о боли
в натруженных ногах.За зиму он обленился,двигался мало,
теперь за это приходилось платить.
Спереди послышался пронзительный свист,следом затре-
щали ветки,на поляну выскочил пожилой мужик с дубиной в
руках.Испуганно обернувшись,он рванул на другую сторону,
но тут же с криком упал,заработав стрелу в шею.Следом
из кустов вышли четверо вооруженных мужчин в тростнико-
вых доспехах.При виде островитян они замерли,один резво
опустил арбалет,вдел ступню в стремя,принялся поспешно
крутить ворот.
Олег не стал тратить время,выхватил лук,быстро натянул
тетиву,достал стрелу.
– Бросьте оружие!– крикнул один из четверки.
– Пускай он оставит в покое свой арбалет,– ответил Олег.
Но призыв пропал впустую.Неизвестно,на что рассчиты-
вал стрелок,но,едва зарядив оружие,он вскинул его к плечу,
не оставляя островитянам выбора.Тетива хлопнула по нару-
чу,арбалетчик с криком рухнул на спину.Оставшаяся троица
дружно засвистела,ринулась вперед,размахивая оружием.
– Ты стреляй,а мы будем драться!– крикнул Эрон.–
Сюда бегут другие враги,у них тоже могут быть арбалеты,
тебе придется защищать нас от них.
Олег не стал спорить—доводы арка были вполне разум-
ны.Накладывая на тетиву вторую стрелу,он не смотрел в
сторону схватки,прекрасно понимая,что против гладиаторов
троица землян не более чем котята против тигров.А вот из
кустов в любой момент могут выскочить новые стрелки;для
того чтобы выпустить болт,много ума не надо,тут искусство
арков бессильно.
На поляну выскочили сразу пятеро.Один действительно
95
оказался с арбалетом,Олег немедленно выстрелил.Не слиш-
ком удачно—попал в плечо,но из строя его все равно вывел.
Остальные кинулись на арков,к тому моменту прикончивших
двоих бойцов из троих.Эрон ловко врезал последнему против-
нику древком алебарды в живот,после чего,уже скорчивше-
муся от боли,снес голову широким замахом.Монгу при этом
успел подхватить ее и хладнокровно присосался к угасающему
кровавому фонтану,бьющему из перерубленных артерий.
Враги,потрясенные жутким зрелищем,замерли,с ужа-
сом и отвращением взирая на здоровяка.Расхохотавшись,он
швырнул свой кошмарный трофей в их сторону и с завыва-
нием ринулся следом,раскручивая секиру.Завязалась новая
схватка,причем Олег и здесь не сомневался в скорой побе-
де арков.Замерев со стрелой наготове,он выбирал удобный
момент,чтоб уменьшить число врагов без риска задеть това-
рищей.
Но закончить схватку им не дали—на поляну ворвалось
уже более десятка новых противников,среди них Олег с изум-
лением заметил всадника на низкой лошадке.Подняв руку,
тот пронзительно заорал:
– Стоять!Прекратить драку!
Как ни странно,но этого вполне хватило.Противники по-
спешно отступили назад.Арки,намеревавшиеся их преследо-
вать,замерли,разглядев,что среди новоприбывших стоят пять
арбалетчиков с оружием наготове– против таких аргументов
спорить нежелательно.Олег тоже не стал переть на рожон—
но стрелу с тетивы не убрал.В крайнем случае хоть одного
он попытается прихватить с собой.
Всадник,не обращая внимания на угрожающе натянутый
лук,выехал вперед,спокойно поинтересовался,ни к кому не
обращаясь:
– Кто эти люди?
– Мы не знаем,– ответил один из солдат,зажимая ладо-
нью рассеченное предплечье.– Ребята Мака гнались за ста-
риком,сдернувшим из поселка,но нарвались на этих типов.
96
Вон всех их положили!
– Понятно...– Всадник уставился на Олега,и парень ед-
ва не поежился от пронизывающего взгляда.– Вы непохожи
на людей из поселка.Там обитали одни слизняки,не приду-
мавшие ничего умнее,как отказаться от выплаты налогов под
предлогом голода.Среди них не было хороших бойцов,а вы
уложили шестерых наших,да еще и покалечили парочку,как
я вижу...Откуда вы?
Олег к тому времени успел обобщить смутные слухи,до-
ходившие до острова,и уже понял,с кем разговаривает.Надо
сказать,это знание его не слишком обрадовало,скорее наобо-
рот.Не опуская лук,он почти спокойно ответил:
– Мы пришли с юга,издалека.
– Почему-то я этому не удивляюсь,– спокойно произнес
Монах.– Это направление в последнее время стало слишком
популярным.Хочешь,я угадаю,что вас сюда привело?
– Ну?– с подозрением произнес Олег.
– Вы преследуете людей,похитивших светловолосую де-
вушку.
– Ты видел ее?!– закричал парень.
– Да.Не более получаса назад.Кто она тебе?
– Жена.
– Я так и думал,– кивнул Монах.– Твои спутники...Вид
у них странный...Они что,мулаты?
– Нет.Это арки,местные жители.
– Я видел местных,но не таких.Впрочем,это не столь
важно.Зачем вы напали на моих людей?
– Они первые это сделали.Один хотел выстрелить в нас
из арбалета,мы только защищались.
Монах покачал головой:
– Говорил я Маку,что он плохо закончит.Слишком го-
ряч...И что же мне теперь с вами делать?Шесть человек
убиты или умирают,а двое ранены.Да у нас в схватках с
хайтами такие потери нечасто бывают.
– Мы в этом не виноваты,– упрямо произнес Олег.– Про
97
тебя,Монах,говорят,что ты справедлив и четко выполня-
ешь собственные законы.Вот и суди сам:справедливо ли мы
поступили,защищая свои жизни.И,кроме того,я должен
забрать свою жену...Это тоже будет справедливо.
– Не стоит обсуждать подобное посреди леса.Думаю,в по-
селке это делать гораздо удобнее.Там все и решим.Пойдемте,
я с интересом поговорю с людьми,способными уложить ше-
стерых,не получив при этом ни царапины.Эй!Продолжайте
прочесывать опушку,здесь наверняка скрывается еще немало
беглых ублюдков.
Спорить с приглашением Олег не стал—не та ситуация.
Разоружать островитян никто не рискнул,да это и ни к чему—
за спиной шествовала пятерка арбалетчиков,готовых пресечь
любую их инициативу в зародыше.Арки едва заметными же-
стами давали Олегу понять,что готовы начать действовать в
любой момент,но он не рискнул отдать приказ,прекрасно по-
нимая,сколь малы шансы на победу.Да и Монах не выглядел
полным отморозком—такой бы не смог подчинить себе столько
людей.Если вспомнить все те слухи,что доходили до острова,
можно ожидать более-менее справедливого отношения.Хотя,
разумеется,устроенная резня очень осложняет дело.
Странно,но Олега ничуть не потрясло массовое убийство,
произошедшее на его глазах.Да,он уже не раз участвовал
в схватках,но это были ваксы или хайты,чья разумность не
делала их людьми.До сих пор от его рук погиб только один
человек—рыцарь,побежденный в честном поединке,но тогда
все произошло быстро и чисто,можно сказать,театрально—
без отсеченных голов и конечностей.Схватку с пиратскими
кораблями и вовсе трудно принять за полноценный бой.Нет,
что ни говори,а он черствеет на глазах—будь дело на Земле,
убийство шестерых человек надолго выбило бы его из колеи.
А здесь даже руки не дрожат—спокойствие полнейшее.
Из задумчивости Олега вывели далекие крики,перемежае-
мые громким свистом.Монах,возглавлявший процессию,оса-
дил лошадь,указал рукой вперед,где за полосой кустарника
98
угадывалось открытое пространство:
– Там что-то случилось!К бою!
Его люди и без слов были готовы ко всему,держа ору-
жие наготове.Повернувшись к островитянам,Монах жестко
произнес:
– Вы не одни из нас и можете переждать схватку здесь.Я
не знаю,что там случилось,но мои ребята не станут подни-
мать шум из-за пустяка.
– Аня там?– уточнил Олег.
– Да,твоя жена в поселке.
– Тогда можете на нас рассчитывать.
– Хорошо.Разговор закончим потом...если это «потом»
у нас будет.
Монах спешился,накинул уздечку на деревце.
Неудивительно—вряд ли на Земле он был лихим кавалери-
стом,так что сражаться лучше пешим.Отряд дружно рванул
к опушке,арбалетчики больше не дышали в затылок.Олег
подивился их доверчивости—ведь будь островитяне сообщни-
ками нападающих,могли воспользоваться удобным моментом.
То,что противников было более десятка,не слишком поможет
им в схватке с парой арков.Да и сам Олег не промах—уж
парочку взять на себя сможет.
Первым из кустов выскочил Монах.Резко остановившись,
он выдохнул:
– Черные всадники!
Олег,не заметив,как при этих словах побледнели лица
солдат,еще не вырвавшись из зарослей,уточнил:
– Что?Какие всадники?
– Хайты!Проклятье!У них черные всадники!
– Отходим!– перепуганно крикнул кто-то из солдат.
– Стоять на месте!!!– проревел Монах.– Кто сделает
хоть шаг назад,лично на сухой кол посажу!!!Арбалетчики
на фланги,меченосцы ко мне,копейщики,в первую шеренгу,
остальные за ними!Вперед!
Достав из объемистого кармана плаща медный горн,Мо-
99
нах просигналил незатейливый сигнал,очевидно созывая сво-
их людей.
Заняв место по правую руку от него,Олег только сейчас
смог рассмотреть обстановку.Впереди,в сотне метров,рас-
стилался поселок,над ним клубился дым от горящих хижин.
Между ними метались фигурки людей,сражающихся с горил-
лоподобными раксами.Схватка была беспорядочная,распав-
шаяся на множество мелких очагов.Складывалось впечатле-
ние,что враг нагрянул слишком неожиданно,не дав защитни-
кам возможности организоваться.
Затем Олег рассмотрел пресловутых черных всадников.Он
сразу понял,что ездят они не на лошадях—слишком удлинен-
ные тела у животных,да и пропорции искажены.Седоки дер-
жались слишком уж прямо,как-то неестественно,и вовсю ра-
ботали короткими пиками.Расстояние не позволяло рассмот-
реть подробности,но вывод он сделать сумел:
– Так это мертвые рыцари,или фраки.В разных краях их
называют по-разному.
– Как?– не понял Монах.
– Фраки.Так их называют местные.
– Вы на юге с ними сталкивались?
– Нет.
– Ну так молись всем богам!Если их окажется больше
двух десятков,нам конец.
Уточнять Олег не стал,хотя и удивился.Издалека черные
всадники не казались опасными—просто очередная разновид-
ность хайтов,не более.А хайтов он не слишком опасался—да,
противник опасный,но ему уже доводилось вступать с ними в
схватку.Ничего сверхъестественного—убивать их несложно.
Между тем на зов Монаха подбегали все новые и новые
бойцы.Прекратив выслеживать беглых жителей,они мчались
к своему предводителю.То же самое делали те,кого напа-
дение застало в поселке,– поспешно выходя из схватки,они
выскакивали из пролома в частоколе.Когда до стены остава-
лись считаные шаги,отряд увеличился до тридцати человек.
100
В этот момент на них напал первый фрак.
Всадник вынесся из пролома,помчался на отряд Монаха,
по пути уничтожая бойцов,бегущих в том же направлении.
Олег,прекрасно его рассмотрев,содрогнулся,осознав,что по-
встречался с настоящей машиной смерти.И раньше было по-
нятно,что животное не относится к ближайшим родственни-
кам лошадей,но сейчас стало ясно:это вообще непонятно что.
Похоже на странноватую рептилию,с массивной бычьей голо-
вой и чешуйчатым телом.Лишь ноги почти лошадиные,разве
что непропорционально коротковаты,придают телу слишком
вытянутый облик.А уж размеры...Любому коню далеко.
Всадник под стать своей «лошади»—высокий,широкопле-
чий,хотя и уступает размерами раксам.Но,в отличие от них,
с ног до головы закован в черную,очевидно вороненую,броню.
Передние и задние луки седла были очень высокие,не менее
полуметра,он сидел в них будто в гнезде,отчего и держал-
ся неестественно прямо.Пика у хайта была весьма зловещая:
толстое древко длиной около двух метров увенчано изогну-
тым наконечником,похожим на очень широкую саблю.Длина
этой сабельки впечатляла—не менее метра.Мало кто из лю-
дей смог бы работать столь тяжелым оружием.
Вся амуниция фрака была черного цвета,не исключая лез-
вия пики.Всадник работал ею виртуозно,нанося рубящие и
режущие удары,он в несколько секунд уложил парочку бегу-
щих солдат.
– Сбить ряды!– заорал Монах.– Арбалетчики!Беглый
огонь!И не стойте кучей,рассеивайтесь на флангах!
Стрелы замолотили по доспехам фрака,раненый «конь» за-
визжал свиньей,после чего рванул на шеренгу воинов,шипя
рассерженным котом.Те поспешно приседали,готовясь встре-
тить его копьями,упертыми в землю,но обошлось—чья-то
стрела удачно угодила зверю в ногу,тот кувыркнулся через
голову,свернув себе шею и сплющив всадника вместе с до-
спехами.
Но это было только начало—из пролома показались сра-
101
зу три фрака.Олег,замешкавшийся при появлении перво-
го противника,сейчас не сплоховал—выпустил стрелу в шею
животного.Он видел,что она защищена костяными нароста-
ми,как и голова,но надеялся на мощь своего лука.Так и
получилось—с диким визгом тварь замерла,затрясла головой.
– Молодец...южанин!– вскричал Монах.
В следующий миг оставшиеся раксы налетели на землян.
Арбалетчики не успели перезарядить свое оружие,и они до-
мчались без помех,одновременно ударив пиками.Первый по-
вис на нескольких копьях,второй сумел их преодолеть,во-
рвавшись в тесноту строя и приступив к мясорубке.
Олег,натягивая лук,порадовался,что находится вне до-
сягаемости его страшной пики—плохонькая кольчуга здесь
поможет не больше,чем бумага.Стрела с грохотом проби-
ла шлем—с такого расстояния от нее защитит только очень
крепкая деталь доспехов.Секунды три фрак вовсю махал сво-
им страшным оружием,Олег уже подумал было,что голова у
него не слишком уязвимое место,как вдруг тот затих.Всад-
ник выронил пику,оставшись в седле—он просто не мог из
него выпасть,лишь немного склонился вперед.Один из солдат
Монаха отчаянным ударом топора подрубил зверю переднюю
лапу.Тот с визгом рухнул на бок,подмяв под себя замешкав-
шегося бойца.
Обернувшись,Олег увидел,что несколько копейщиков до-
бивают фрака на раненой «лошади».Только тут парень осо-
знал,что четверка черных всадников убила и искалечила
больше десятка человек.Теперь он понял,чего опасался Мо-
нах,– тридцать таких созданий без труда разметали бы со-
тенную толпу землян.
Впрочем,на этом бой еще не окончился—Монах повел
оставшихся людей в пролом частокола.Здесь,зажатые меж-
ду хижин,сражались остальные его бойцы.К счастью,фра-
ков видно не было,но зато хватало раксов.Гориллы в своих
слабых доспехах представляли отличные мишени для арба-
летчиков,вот только свалить их с одного выстрела удавалось
102
нечасто.
Олег опустошил половину колчана,сражаясь бок о бок
с арбалетчиками.Арки оставили командира одного,убедив-
шись,что он не собирается лезть в схватку,но зато сами
влезли в опаснейшее место.Хайты,находящиеся на другой
стороне поселка,принялись отступать,понимая,что бой раз-
вивается не в их пользу.Преследовать их никто не собирался,
да и некому—все были увлечены уничтожением оставшихся
врагов,прикрывающих отступающих.
Через несколько минут последнего израненного ракса из-
рубили на куски.
Олег перевернул хижину вверх дном,но не нашел ни ма-
лейшего следа пребывания здесь Ани.Заскрипев зубами,он
вырвался на улицу столь стремительно,что арки едва успели
посторониться.Не обращая внимания на вереницу кольев с
нанизанными еще живыми людьми,Олег подскочил к Мона-
ху,к тому времени успевшему вновь взгромоздиться на при-
веденную лошадь:
– Ее там нет!Там никого нет!– яростно закричал парень.
Повернувшись в его сторону,Монах спокойно ответил:
– Я приказал своим людям поискать по округе,но сомне-
ваюсь,что они ушли самостоятельно.Хайты ворвались как
раз с той стороны.Раз тел не было,то всех увели с собой.
– С собой?!
– Да.Они часто забирают людей.Их отряды ходят по этим
местам постоянно.В основном они направляются на восток,в
неделе пути отсюда начинаются поселения местных жителей,
вот их и хватают.Но и нам часто достается.В последнее
время достается все чаще и чаще,– очевидно,они начали
понимать,что теперь эти земли неплохо заселены.
– Я их догоню!– решительно заявил Олег.
– Нет.Забудь о своей жене,считай,что она умерла:из
Хайтаны не возвращаются.
– Ничего,– нервно усмехнулся Олег.– Просто я там еще
103
не был.
– Мне нравится твой настрой,– одобрительно произнес
Монах.– Но все равно,глупо это.Ты отличный боец,твои
товарищи просто потрясающие воины.Оставайся со мной—и
не пожалеешь:я дам тебе власть,а она принесет благосклон-
ность любой женщины.Я видел твою жену:она симпатична,
но не более,ослепительной красавицей ее не назвать.Да и
худая сильно...
– Для меня она самая красивая,– упрямо произнес Олег.–
Спасибо за предложение,но мне надо идти.
– Не спеши.Отдохни после боя,я же вижу,как ты устал.
Наверняка погоня утомила.Хайтов так просто не догнать,по-
верь мне:передвигаются они очень быстро.Да и напасть на
них...нет,даже я со своим отрядом не рискну это делать
после таких потерь.Если у тебя и получится что-то сделать,
то тайком,когда они остановятся на ночевку.Но боюсь,что
произойдет это уже на другом берегу.
– А Фреона?Как они через нее переберутся?
– Лед почти сошел.Там как раз впадает река,в устье
которой они любят скрывать свои корабли.Наверняка на них
и доберутся.
– Твою мать!А они могут увести корабли вверх или вниз?
– Вряд ли.Насколько я заметил,в подобных случаях они
без затей переправляют добычу на другую сторону.Не знаю,
каким образом ты сумеешь переправиться...Лодок там нет.
Разве что на плоту,но его за час не сколотишь.
– Ничего...разберемся.Мне только потребуются кожа-
ные ремни,ты позволишь мне взять?
– Да,– кивнул Монах,– берите все,что потребуется,вы
это заслужили.
Потеряв к Олегу всякий интерес,он развернулся к группе
солдат,которые подвели разоруженного командира в жестя-
ных доспехах.Брезгливо посмотрев в его испуганные глаза,
Монах спокойно поинтересовался:
– Ник,твой отряд караулил северное направление,не так
104
ли?
– Д-да,– еле слышно произнес боец.
– Из-за твоего разгильдяйства хайты смогли напасть вне-
запно,без шума преодолев линию дозоров.
– Но я...
– Оправдываться потом будешь,если пожелаешь.Времени
на это хватит,ведь умрешь ты не сразу,– почти успокаиваю-
ще сказал Монах и коротко добавил:—На кол его.
– Первый!!!– взвыл боец,извиваясь в руках палачей.
Но тот уже не слушал—для Монаха этот человек перестал
существовать.Олег,посмотрев на человека в забрызганном
кровью кожаном переднике,спешащего к месту событий с де-
ревянным молотком в руках,пошел прочь:больше ему здесь
делать нечего.Уже подходя к аркам,бесцельно слоняющим-
ся вокруг дома в безнадежных попытках найти его жену,он
вздрогнул от пронзительного нечеловеческого крика,но даже
не обернулся.
Это не его дело,да и будь казненный поответственнее,Аня
вряд ли попала бы в лапы хайтов.
Аня блаженно вытянула ноги,прислонившись к борту.
Остальные пленники все еще суетились,приспосабливаясь
к сумраку корабельного трюма,но девушка к этому была
привычна—плавала не однажды.Да и с конструкцией кораб-
лей хайтов знакома—такой был захвачен в прошлом году,по
осени,из любопытства она осматривала его не раз,так что
не растерялась.Наверху слышались шаги врагов,грохот под-
нимаемых сходен;резко хлопнуло полотнище паруса,вызвав
треск в основании мачты.Девушка поняла,что судно отчали-
ло.
События последних часов оказались еще большим кош-
маром,чем похищение и последующий поход по весеннему
лесу.В память накрепко впечатался момент,когда на улице
послышались крики,после чего дверь резко распахнулась и
в хижину ворвались раксы.Опешившие земляне не оказали
105
ни малейшего сопротивления—настолько все было неожидан-
но.Гарика выгнали на улицу босиком—он разулся,подсуши-
вая обувь на печке.Антон рванулся было к оружию,когда
Аню ухватили за связанные руки,но один из хайтов небреж-
но шлепнул его по лицу,явно не собираясь калечить серьезно.
То,что для него было пустяком,отбросило парня на стену.Вы-
тирая рукой кровавый поток,хлынувший из сломанного носа,
он выплюнул несколько зубов и больше на рожон не лез.
На улице мужчин поспешно обыскали,отбирая оружие и
амуницию.К Ане почему-то не притронулись:то ли вид у нее
безобидный,то ли сыграли свою роль связанные руки.Обыс-
кав,людей сбили в одну кучу с парой десятков жителей и
солдат Монаха,после чего погнали в сторону Файры.Охра-
няли их триллы;при малейшем намеке на попытку побега они
сразу хватались за дротики,готовясь превратить смельчака в
подушечку для иголок.Так что сбежать никто не пытался,да
и сделать это было почти невозможно,разве что все кинутся
разом,тогда хоть у кого-то будут шансы.Но для этого еще
нужно сговориться...
Несколько человек было ранено,они еле плелись,несмот-
ря на понукания хайтов.Самых медлительных нещадно били
древками дротиков.Это помогало слабо,но все изменилось
в один момент,когда солдат Монаха,истекавший кровью,не
удержался на ногах и рухнул на колени.Один из триллов
мгновенно расколол ему голову маленьким топориком.После
этого темп продвижения резко увеличился—никто не хотел
повторять его судьбу.
Набег был организован на славу,а может,просто совпа-
дение такое,но как бы то ни было корабль ждал у берега,в
укромной бухточке,поросшей затопленным тростником.Плен-
никам даже не пришлось мочить ноги—на берег были проло-
жены удобные сходни.
И вот теперь корабль отчалил,направляясь к страшному
западному берегу.Здесь никто даже не рисковал плавать на
ту сторону:выше устья Нары начинались враждебные зем-
106
ли Хайтаны.Ане хотелось не просто разрыдаться,а завыть
по-настоящему:в голос...на одной ноте...умирающей вол-
чицей.Там,в поселке,после слов Монаха она воспрянула
духом,ожидая,что,когда появится Олег,им позволят уйти
вместе.Оставалось только дождаться этого момента,ведь ее
муж обязательно появится,скорее рано,чем поздно.
Но,увы,все рухнуло в один момент.Вряд ли ему удастся
узнать,куда она исчезла,а если и так,то поделать он ни-
чего не сможет.Кто знает,где причалит этот корабль?Да и
земли Хайтаны не то место,где можно без проблем искать
похищенную жену.Нет,Олег ее никогда не найдет.
Однако Аня не стала предаваться горю:в некоторых вещах
она ничуть не уступала по упрямству своему мужу.Раз от
него ждать помощи нечего,то придется позаботиться о себе
самой.У нее не было конкретного плана дальнейших дей-
ствий,но в одном девушка не сомневалась—надо сбежать как
можно быстрее.Пусть не сейчас,пусть ночью или через три
дня,но сбежать обязательно.Каждый сложный замысел начи-
нается с первых,незначительных шагов:для начала она реши-
ла позаботиться о руках—здесь точно никто не станет этому
мешать.Аня забилась в дальний угол трюма,надеясь,что в
потемках похитители ее не найдут.Вряд ли негодяям сейчас
до нее,да и возражать им не к чему—ситуация изменилась.
Покопавшись,девушка извлекла из рукава длинное крем-
невое лезвие.Она ухитрилась его прихватить со стола,вос-
пользовавшись моментом,когда бандиты только-только нача-
ли располагаться в хижине,выделенной Монахом,и их вни-
мание было рассеяно.Аня в тот момент действовала не заду-
мываясь,справедливо полагая,что столь полезная вещь ей не
помешает.Так и оказалось.Действуя на ощупь,она в несколь-
ко минут изрезала свои путы,с наслаждениям принялась раз-
минать запястья.Антон стремился связывать ее бережно,но,
как ни старайся,четырехдневное ношение веревок на пользу
не пойдет.
Ощупав пальцами чудовищные рубцы,Аня едва не разры-
107
далась.Впрочем,быстро успокоилась,понимая,что надолго
они ее не изуродуют—обязательно рассосутся.Гораздо больше
неприятностей могут доставить ссадины,натертые грубой ве-
ревкой.В потемках не определить,насколько они серьезны,но
что грязные—точно.Никаких лекарств с собой не было,и она
поступила древнейшим способом:принялась зализывать ран-
ки.Аня слышала,что в таких случаях хорошо помогает моча,
но вот добыть ее в этих условиях,среди толпы пленников,
будет не слишком прилично,так что лучше воспользоваться
слюной.
Несколько раз мимо нее пробирался Антон,называя по
имени.В такие моменты Аня прятала голову,сворачиваясь
калачиком.У нее не было ни малейшего желания общаться
с влюбленным похитителем.Бесконечно прятаться от него не
удастся,но и приближать этот момент она не желала.
Зализывая свои натертые запястья,Аня хладнокровно
строила в голове различные планы побега.Пока что один был
безумнее другого,но она надеялась,что рано или поздно най-
дет оптимальный.
Очень надеялась.
Глава 6
108
109
Второй раз за последние дни островитянам пришлось
взяться за сооружение плота.Сейчас хлипким сооружением
не обойдешься—даже летом с Фреоной шутки плохи,а в эту
пору и подавно.К счастью,в здешних краях берег был повы-
ше,и узкая полоса пойменного леса подступала вплотную к
разливу.
Но,несмотря на благоприятные обстоятельства,окончить
работу до вечера не удалось—плот довязали уже при свете
костров.Хотя Олег всей душой рвался немедленно начать пе-
реправу,рассудок не позволил ему совершить столь опромет-
чивый поступок.Ночь безлунная,а на реке хватает крупных
льдин,способных разбить хрупкое сооружение.Нет,будь у
них самая неказистая лодка,риск оправдан,а на таком плав-
средстве...Придется ждать до утра.
Невозмутимые арки приготовили скромный ужин.К этому
времени мясо уже закончилось,но,пользуясь моментом,они
пополнили запасы в разгромленном поселке.Поев,Эрон,как
обычно,достал трубку.Наблюдая,как он ее набивает,Олег
произнес:
– Спасибо за все,что вы для меня делаете,но дальше
я пойду один.Риск слишком велик,вам надо возвращаться:
незачем лезть в петлю всем.
Эрон после короткой паузы спокойно ответил:
– Нет,Олег,мы тебя не оставим.Если хочешь вернуться,
то возвращайся,тогда и мы вернемся.Без тебя не пойдем.
Тот и сам понимал,что от упрямых арков не избавиться,
но все же предпринял еще одну попытку:
– Почему ты говоришь за всех?Возможно,Монгу как раз
согласен вернуться на остров.
– Монгу не согласен,– хладнокровно заявил Эрон.
– У вас что,один язык на двоих?– язвительно уточнил
Олег.– Почему бы ему не решить самому?
Эрон,не поворачивая головы,равнодушно произнес:
– Монгу,ты вернешься на остров сам?
– Нет,– спокойно ответил гигант.
110
– Вот видишь,он не хочет уходить без тебя.
– С вами спорить—только время терять,– криво усмехнул-
ся Олег.
Хайты напали на них,когда до правого берега оставалось
не больше километра.
Островитяне ожесточенно работали грубыми подобиями ве-
сел и не сразу заметили опасность.Первым насторожился
Эрон:прекратив грести,он настороженно закрутил головой,
всматриваясь во все стороны.Олег собрался было поинтере-
соваться столь странным поведением арка,но тот,вскрикнув,
указал куда-то вправо.
Взглянув в указанном направлении,Олег сперва ничего не
понял:водная гладь,нарушаемая сероватыми пятнами льдин,
парочка островков,соединенных косой,поросшей тростником.
Он собрался переспросить Эрона о причине крика,но тут и
сам заметил:за ближайшим островком перемещался корабль.
Виднелась только мачта с поднятым парусом;из-за того что
парус был повернут боком,а корпус судна скрывали заросли,
Олег не сразу его заметил,да и расстояние слишком велико.
Он не сомневался,чей это корабль:сомнительно,что в та-
кую пору сумалидские купцы рискнут спуститься вниз.Так и
оказалось:из-за острова вышло низкое судно хайтов.Олег от-
чаянно надеялся,что они и дальше продолжат идти прежним
курсом,но нет—враги уверенно развернулись вниз по тече-
нию.Он понял:плот заметили,а если и не заметили,то это
произойдет в ближайшее время.
Монгу положил весло,снял с пояса секиру,затянул что-то
заунывное,непонятное,скорее всего,на своем родном языке—
Олег не понял ни слова.Эрон поднял алебарду,снял с нако-
нечника кожаный чехол.Арки не надеялись пустить хайтам
кровь—плот не подходит для абордажа.Да и вряд ли враги
решатся на рукопашную– скорее просто забросают дротика-
ми,расстреляв как в тире,без щитов от этого не защитить-
ся.Олег со своим луком не сможет нанести им существен-
111
ный урон.Прыгнуть в воду?Это та же смерть,только более
неприятная:в холодной весенней реке не продержаться и пят-
надцати минут.Да и будь дело даже летом,от быстроходного
корабля не уйти.Нет,шансов ни малейших.
Уныло наблюдая за приближающимся кораблем,он все
больше и больше погружался в пучину отчаяния,и лишь
мысль о том,что ему так и не удалось добраться до Ани,
вывела его из оцепенения.
– Эрон!Монгу!Уберите оружие!Нам с ними не справить-
ся.
– Зато мы умрем как мужчины,с оружием в руках,–
степенно ответил Эрон.
– Да,глупые мужчины умирают именно так,умные про-
должают жить и дальше.Хайтам не нужна наша смерть,ведь
ты сам знаешь—они забирают людей в плен.Аня...Аня по-
пала к ним.Мы сдадимся,и они не станут нам ничего делать.
Вчера переправили пленников из поселка,я надеюсь,что они
еще рядом.Если нас приведут к ним,мы наконец найдем Аню.
– Плен—это позор,– как-то нерешительно заявил Эрон.
– Ничего,как-нибудь перетерпим.Из плена можно сбе-
жать,а вот смерть окончательна.Да бросай же свою алебар-
ду!
Арки переглянулись,аккуратно положили оружие.Олег,не
обращая на них внимания,присел,стянул сапог,укрываясь
от взглядов хайтов за спинами товарищей.Охотничий нож
поместился с трудом,он уже было решил извлечь его из узких
ножен,выиграв пару сантиметров,но все обошлось.Ходить в
этой обуви теперь будет нелегко,но зато можно надеяться,
что при обыске оружие не найдут.
Встав,Олег понял,что не сможет пройти и сотни ша-
гов.Он решился перепрятать оружие за голенище,но было
поздно—до корабля оставалось не более полусотни метров,
гребцы вовсю тормозили разогнавшееся судно,с мачты со-
скользнул парус.
Олег поднял руки вверх,демонстрируя пустые ладони,то
112
же самое повторили арки.Десяток триллов,выстроившись
вдоль борта,держали дротики наготове—одно неосторожное
движение,и островитян уничтожат в пару секунд.
Впрочем,замысел Олега,похоже,оправдался:никто и не
думал их убивать.Корабль,вместо того чтобы разнести плот
таранным ударом,остановился,осторожно маневрируя,подо-
шел вплотную,один из триллов сбросил веревочную лестницу.
Опасаясь,что арки не выдержат и попытаются устроить
какую-либо глупость,Олег решился и первым полез вверх,
подавая пример воинственным гладиаторам.Встав на палубе,
он вновь продемонстрировал пустые ладони,стараясь не выка-
зывать страха.Ситуация пугающая—в каком-то миллиметре
от горла застыл острейший листовидный наконечник дротика,
еще несколько уткнулись в грудь и живот.
Продолжая демонстрировать миролюбие,Олег бросил на
палубу ножны с мечом,следом покатился топорик,а напо-
следок с плеча соскользнул лук с колчаном.Мрачные арки,
вскарабкавшись за командиром,последовали его примеру,с
грустью расставаясь с оружием.Подошедший ракс с чудовищ-
ным акцентом произнес по-арлански:
– Кто плохо делать,того есть рыба в река.Вы понимать
слова?
– Да,– кивнул Олег.– Мы будем вести себя очень хорошо.
Подталкиваемый древками дротиков,он направился в сто-
рону люка,ведущего в трюм,на ходу приходя в себя от потря-
сения:парень впервые услышал голос хайтов.Нет,и до этого
было всякое:крики,стоны,воинственный вой,но с членораз-
дельной речью еще не сталкивался.
В трюме островитяне оказались в одиночестве.Судя по
всему,экипаж корабля не имел отношения к набегу,хотя
непонятно,почему он шел с восточного берега без рабов.Да
и хайтов на нем немного:Олег насчитал не более полутора
десятков раксов,а триллов было и того меньше.Правда,оста-
валась гребная палуба—кто-то ворочал девять пар тяжелых
весел,так что общее количество врагов не столь уж и мало.
113
Просто по ряду признаков было понятно,что это постоянная
команда,без посторонних пассажиров.
Олег переложил нож за голенище сапога,надеясь,что
больше их обыскивать не будут.Осматривая пленников,хай-
ты проявляли немалую беспечность—даже в карманы не удо-
сужились заглянуть,а обувь проверили только у Эрона.К
сожалению,крупное оружие под одеждой не спрятать,так что
кроме ножа уцелело только несколько кожаных ремней и за-
пасная тетива для лука—толку от них немного.Арки тем вре-
менем внимательно исследовали трюм,но ничего интересного
не нашли.Впрочем,они на это и не рассчитывали,действуя
просто по привычке.
Плавание закончилось,толком не начавшись.Многоопыт-
ный Олег скорее интуитивно,чем по изменившемуся звуку ра-
боты весел понял,что они оказались на мелководье.По корпу-
су проскрежетала очередная льдина,в следующее мгновение
борт заскрипел о причал.Около получаса по палубе топало
множество ног,слышались невнятные крики.Затем люк рас-
пахнулся,молчаливый ракс не слишком дружелюбным жестом
пригласил пленников к выходу.
Корабль причалил к берегу в длинном заливе или устье
небольшой реки—точно определить было трудно из-за заро-
слей высокого тростника,скрывающих окрестности.На ма-
ленький бревенчатый причал опустили сходни,островитян
поспешно согнали на землю,после чего началась погрузка.
Десятки раксов потянулись к трюму с огромными кожаны-
ми мешками на плечах.Что в них такое,определить было
невозможно,хотя Олега этот вопрос очень интересовал.Он
бы еще понял,если бы на борт поднялся вооруженный отряд,
но груз...Хотя не исключено,что это провиант для отрядов
рейдеров,бесчинствующих на левом берегу.
Долго пленных на берегу не продержали.Ракс в сопро-
вождении пары триллов погнал их куда-то в северо-западном
направлении.Олег воспрянул духом:убить «гориллу» с помо-
щью припрятанного ножа нелегко,но можно,а с метателями
114
дротиков арки справятся голыми руками.Однако обрадовал-
ся он слишком рано:охрана провела их через узкую полоску
пойменного леса,за ней,на окраине холмистой степи,сто-
ял квадратный загон с низкой наблюдательной вышкой.Для
островитян открыли проход,и они очутились в компании по-
лутора десятков человек—таких же пленников.
Попытки завязать разговор к успеху не привели—народ
дружно переживал свое положение и не стремился к обще-
нию.Единственное,что Олег смог понять,– все они земляне
из маленького поселка,разгромленного прошлым вечером.
Островитяне только-только начали обсуждать план побе-
га,как их вновь побеспокоили.Хайты выгнали всех из заго-
на,поспешно повели на запад.На этот раз спереди и сзади
выстроились по пять раксов,а с боков шныряли одиннадцать
триллов с дротиками наготове.Олег сразу приуныл,пожалев,
что не попытался сбежать сразу,еще до загона.Пускай этот
район кишит врагами,но тогда шансов было побольше.В этих
обстоятельствах он не представлял,как можно уйти из-под та-
кой охраны.Оставалось дожидаться удобного момента.
Хайты обязательно допустят ошибку.
Переход закончился уже в потемках.За все это время
пленным только раз разрешили остановиться,да и то не более
чем на минуту—самые нерасторопные даже не успели спра-
вить малую нужду.Хайты оказались неутомимыми ходоками
и,к несчастью,очень быстрыми:шагали шустрее среднеста-
тистического пешехода.Этот темп для людей был просто из-
нурительным:Олег не сомневался,что еще час такой ходьбы,
и самые слабые начнут сдаваться.Но,слава богу,гонка за-
кончилась раньше.
Хорошо утоптанная дорога петляла меж пологих холмов,
стороной огибая редкие перелески и густые заросли кустарни-
ка.Нетрудно понять,что ее частенько использовали для пере-
гона пленников.Местность кишела хайтами и их следами,что
Олега удивляло.Земляне,сумевшие вырваться из этих краев
115
после прибытия,заверяли,что врагов здесь не так уж и мно-
го,та же Рита рассказывала,что несколько дней вообще не
замечала их присутствия.Очевидно,подобное столпотворение
свойственно лишь для этого места.
Несколько раз навстречу проходили отряды хайтов,в са-
мом большом Олег насчитал около полусотни бойцов.На вер-
шине одного из холмов заметил невысокую наблюдательную
вышку с парочкой долговязых триллов на площадке.Однажды
вдалеке различил что-то вроде поселка,но с такого расстоя-
ния точно сказать было трудно.За все время не видели ни
одного животного,да и звериных следов на дороге почти не
было—дичь явно избегала здесь появляться,что неудивитель-
но.
Несмотря на сумерки,Олег смог рассмотреть конечную
цель пути еще на подходе.Сперва ничего,кроме огней ко-
стров и факелов,видно не было,но затем стало ясно,что в
степи стоит маленькая квадратная крепость,размерами при-
мерно со стандартное футбольное поле.Стены высотой метров
пять,сложены из необожженного кирпича,да еще и глиной
щедро облеплены,башен нет,но по углам четыре невысокие
вышки с широченными площадками.На каждой метательная
машина и парочка триллов,кроме них,на укреплениях никого
не было.
Никаких ворот в крепости не предусматривалось.Попасть
туда можно было только по высокому глиняному пандусу,об-
лицованному плитками песчаника,с его вершины прямо на
стену был переброшен мостик.Несложное подъемное устрой-
ство позволяло его легко убирать,после чего попасть внутрь
было затруднительно,разве что кто-то сумеет совершить се-
миметровый прыжок,разгоняясь перед этим вверх по крутому
пандусу.
Вход сторожили четверо раксов,рассевшись у самых мост-
ков.Никто из них не удосужился подняться,встречая ново-
прибывших.Олег это запомнил,хотя причины такого прене-
брежительного отношения к службе оставались для него тай-
116
ной.Он надеялся,что это один из показателей беспечности—
хайты слишком расслабились,ведь здесь на них никто не
нападал.Хотя,возможно,они отлично видели в сумерках и
давно поняли,что приближаются свои.
Преодолев мостки,пришлось спускаться по коленчатой
лестнице.Внизу пленных встречали около двух десятков рак-
сов,недовольно рыча и бормоча между собой на непонятном
языке,они сбили добычу в плотную толпу,погнали в угол
крепости,костыляя замешкавшимся древками секир.В сума-
тохе Олег не успел толком изучить внутреннюю планировку
крепости:его зажало в толпе,да и слишком быстро закончи-
лась «экскурсия».Понял только,что свободного места внутри
немного—все застроено большими квадратными хижинами с
тростниковыми крышами и глинобитными стенами.
В углу крепости располагался загон той же излюбленной
хайтами квадратной формы.Двухметровый частокол,опле-
тенный колючими ветвями,не позволял рассмотреть,что там
внутри,покуда парочка раксов не открыла проход,убрав за-
крывавший его щит из жердей и тростника.Олег не удивился,
рассмотрев,что внутри полным-полно людей—не менее полу-
сотни.Новоприбывших встречать никто не кинулся,лишь ко-
торые покосились на них с полным безразличием.
Однако Олег мириться с равнодушием не стал.Покуда
остальные его коллеги по несчастью вертели головами,рас-
терянно соображая,где б расположиться,он подошел к бли-
жайшему «старожилу»—сухощавому пожилому мужчине:
– Вы из какого поселка?
Тот недоуменно захлопал глазами и ответил на искаженном
арланском:
– Я не пойму твои слова.
Поняв,что перед ним коренной обитатель планеты,Олег
потерял к нему интерес,огляделся,подошел к следующему
мужчине.Потертая джинсовая куртка не оставляла сомнений
в его земном происхождении.
– Поселок?Из какого вы поселка?
117
– Из Озерного,там Комаров за главного...был.
– А из Мартовского кто-нибудь есть?
– Не знаю.А тебе зачем?
– Девушку мою там вчера захватили.
– Поищи,девушек тут хватает.Я тут третий день сижу,
постоянно новый народ нагоняют.Сперва вообще никого не
было,а сейчас...Сам видишь.
Оставив его в покое,Олег громко произнес:
– Аня!
– Тише ты!– шикнул мужик.– Если шуметь кто начинает,
эти суки с вышки камни бросают.Одному голову пробили.
Олег не стал рисковать,решил попросту обойти весь
загон—благо он небольшой.Хоть это дело заняло всего
несколько минут,потрудился он немало,склоняясь над каж-
дым пленником.Спасаясь от холода,многие кутались с го-
ловой или зарывались в смесь соломы и тростника,так что
рассмотреть их было непросто.Но зато на многочисленные
кучки мужчин можно не обращать внимания—уж там Аню
точно не встретишь.
Обойдя весь загон,Олег остановился под самой вышкой,
заскрипел зубами от бессилия—мало того что он так и не на-
шел жену,еще и сам в плен попал.Отставшие арки тоже зани-
мались поисками,но на них он не надеялся—Аню бы никак не
пропустил.Уже занес было ногу,делая шаг к товарищам,как
замер в этом неудобном положении,остановленный кашлем за
спиной.
Казалось бы,кашель—что здесь такого?Но этот кашель
Олег мог узнать из миллиона.Зимой Аня пару раз болела,
причем однажды как раз с сильным кашлем.Ошибки быть не
могло.
Обернувшись,Олег изумленно-недоверчиво выдохнул:
– Аня!
Несколько мгновений все было тихо,он уже решил,что ви-
новато воспаленное воображение:угол был пуст,здесь некому
было кашлять.Однако тут же понял,что хрупкая девушка
118
может скрываться за одним из столбов сторожевой вышки.
Так и оказалось.
Сперва показалась голова.Несмотря на темноту,Олег
прекрасно понял,кому она принадлежит,потеряв дар речи,
шагнул вперед.Аня,сверкнув недоверчивым взглядом,вдруг
всхлипнула да так и замерла—не в силах шевельнуться от по-
трясения.Упав рядом с ней на колени,Олег затрясся,разрыва-
ясь между противоречивыми желаниями,требующими от него
мгновенного свершения множества несовместимых поступков.
Наконец победил голый инстинкт—он привлек жену к себе,
молча сжав в крепких объятиях.В первый миг Аня показа-
лась неживой—держалась каменной статуей,но тут же обмяк-
ла,прильнула теснее,хотя это и казалось невозможным.
– Олег,– шепнула девушка и молча зарыдала обильными
слезами на его раненом плече.
Сам едва не плача,Олег уткнулся в ее волосы и,лишь по-
чувствовав их хорошо знакомый,родной запах,понял:это не
сон и не галлюцинация.Не могут разом обманывать столько
органов чувств.Арки тактично замерли в нескольких шагах,
повернулись к своему вождю спиной,демонстрируя осталь-
ным пленникам готовность порвать любого,кто вмешается в
идиллическую сцену.В отличие от Олега,они сейчас не забы-
ли о похитителях и логично предполагали,что,раз девушка
здесь,то и они где-то рядом.Как бы чего не вышло.Быст-
рей бы Олег разобрался с чувствами и занялся поиском этих
негодяев—гладиаторы видели их только издалека,на берегу
разбушевавшейся речки,и разглядели плохо.
Однако Олег не спешил—сейчас он позабыл обо всем на
свете.Мир исчез,вся его вселенная сейчас сжалась до хруп-
кой фигурки,дрожащей в объятиях.Сколько все это продол-
жалось,неизвестно,но в себя он пришел лишь после того,как
Аню скрутил новый приступ кашля:
– Малышка,да ты заболела!Ты вся горишь!
– Ага,– чуть слышно всхлипнула девушка.– Не волнуйся,
пройдет.Я сильная и быстро выздоравливаю!
119
– Сильная...– вздохнул Олег.– Ты бы на себя со стороны
посмотрела:исхудала еще больше.
– Ничего,не беспокойся за меня.Это все из-за того,что
слишком много двигалась в эти дни.И очень сильно скуча-
ла...все время о тебе думала.
– И я...И я скучал.Ты не представляешь,как мне было
больно...Будто кусок сердца оторвали...
– Олег...Что...что с Добрыней...и моим дядей?
– Все нормально,не бойся.Добрыне немного ребра поца-
рапали,пустяк,а не рана,а дядя твой вообще не пострадал.
Он приходил,когда...Когда я на остров вернулся.Пытался
меня утешить религиозной проповедью,но я его выгнал.
– Похоже на него...и на тебя.
Чуть отстранившись,Аня потрогала щеки мужа:
– У тебя слезы!Бедный ты мой!
Чуть смутившись,Олег попытался оправдаться:
– Нет,это от тебя брызги попали.
– Сказки не рассказывай.– Аня улыбнулась.– Мой суро-
вый муж,оказывается,умеет плакать.Вот так открытие!
– Если кому расскажешь,хуже будет,– пряча улыбку,по-
обещал Олег.
– Отлично!Теперь мне есть чем тебя шантажировать!
– Только попробуй!И вообще,что-то быстро ты в себя
пришла,уже пытаешься из меня веревки вить.Отхлестать
тебя,что ли?
– И за что же?
– Ты несколько дней шлялась неизвестно с кем,а теперь
говоришь,что тебя и лупить-то не за что?
Аня,слишком серьезно отнеслась к последним словам и
поспешно затараторила:
– Не переживай,все было нормально.Никто меня не тро-
гал,только таскали за собой.Я хотела сбежать,правда,но не
получалось.Мне руки связали и...
– Анька,– перебил Олег жену,– да мне все равно.Что
бы они с тобой ни делали...Нет,поправлюсь:не все равно.
120
Я в ярости,я очень зол,я переполнен ненавистью.Но уж не
к тебе!Малышка,ты передо мной ни в чем не виновата,так
что не забивай голову глупостями.
– Но меня не трахнули!Честно!
– Первый раз слышу от тебя столь грубое слово,– усмех-
нулся Олег.– Нет,ты явно испортилась в мое отсутствие.
– Я еще и похуже знаю,– призналась Аня.
– Ладно,как-нибудь обязательно устрою ревизию твоего
словарного запаса.Дай-ка...отпусти меня на минутку.
Аня разомкнула объятия,Олег скинул плащ,стянул тол-
стый свитер,принялся натягивать его на жену:
– Ты замерзнешь!– пискнула она.
– Нет,я морозоустойчивый.У меня рубашка теплая,а вот
тебе надо быть в тепле,тем более что простудилась.Вот и
плащ накидывай,согреешься сразу.
– Я не виновата...в том,что простудилась.Ведь одета
хорошо...в общем,меня,считай,прямо с вышки забрали.А
там дует,одеваюсь тепло.Но в пути ноги промочила,вот и
простудилась.Лес очень уж сырой,да и на реке ты видел,
что случилось.Я чуть не умерла,когда ты остался на другом
берегу.Все это время тряслась от мысли,что ты бросился
прямо по движущемуся льду и погиб.
– Я хотел,– признал Олег.– Но Эрон остановил.
– Он здесь?
– Да.И еще Монгу.
– Олег!Вы тоже в плену!
– Догадливая!– улыбнулся парень.– Не волнуйся,я обя-
зательно найду способ,как отсюда удрать.
Девушка пошарила в кармане,извлекла длинную кремне-
вую пластину:
– Вот каменный нож.Он плохонький,но другого нет.Те-
бе может пригодиться.Я хотела им стену расковырять,когда
совсем темно станет.Она,по-моему,из глины.
– Спрячь,пусть у тебя будет.Я сумел сохранить свой,
охотничий.Но даже им стену вряд ли сокрушим:она метровой
121
толщины,если не больше.
– Но ведь как-то надо сбежать!
– Сбежим,не бойся.Это дело непростое,тут надо дей-
ствовать без суеты,а не так,как ты.Небось пыталась от них
улизнуть,и не раз?
– Ага!При любой возможности.
– Ну и глупенькая.Так не бегают:для начала надо хоть
немного усыпить бдительность.
– Видел бы ты их...Нет,бдительность усыпить было
невозможно,надо просто удирать при любой возможности.
– Кстати,где они?Здесь?
Аня собралась было ответить,но осеклась,посмотрела на
мужа с тревогой:
– Да,все здесь.Только прошу тебя,не делай ничего.Если
поднимается шум,сверху могут швырнуть камень.Тут солдат
Монаха начал драться с одним человеком,зашел ракс и убил
обоих.Это...это так страшно...Прошу тебя.
Олег поправил на девушке плащ,спокойно ответил:
– Не волнуйся,я сейчас вернусь.
– Олег!!!
– Не бойся,все будет хорошо.– Голос парня был почти
безжизненным.
Испуганная Аня даже не ответила на поцелуй,но Олег не
обиделся.Встав,он обернулся к аркам.Те понятливо шагнули
вперед.
– Они где-то в этом загоне.Рогова и Антона я знаю,тре-
тий наверняка будет с ними.Убивать придется быстро,если
поднимут крик,хайты вмешаются и могут нас прикончить.
Голос Олега был по-будничному спокоен,будто он обго-
варивал не детали казни троих человек,а объяснял,сколько
дров надо нарубить для поселковой бани.Где-то на задвор-
ках сознания он удивлялся своему кровожадному поведению,
но не особо.И уж говорить о том,что впервые решился на
убийство человека,не стал.Обсуждать с арками моральные
стороны предстоящего мероприятия было глупо—гладиаторы
122
даже не подумают отказываться от столь интересного дела.
Впрочем,заметив,как Олег потянулся к голенищу,Эрон
покачал головой:
– Не надо.Если хайты увидят на трупах ножевые раны,
то всех тщательно обыщут и найдут нож.Нам он еще приго-
дится.Не волнуйся,просто покажи нам этих негодяев,и мы
убьем их голыми руками.
Олег понимал,что это не пустая бравада,да и арк был
прав—не стоит светить нож.Кивнув,он направился на вто-
рое прочесывание загона,но на этот раз все внимание уделял
мужчинам.Особенно его привлекали те из них,кто держался
кучками по трое.
Бандитов обнаружили возле ворот.Те засекли островитян
еще засветло,после чего сделали правильные выводы.Маро-
деры должны были догадаться,что имеют дело с парой арков—
на южных территориях землян про них ходили легенды,а
внешность у гладиаторов была специфическая,так что узнать
несложно.Похитители поняли,что им грозят крупные непри-
ятности,после чего поступили элементарно—воспользовались
защитой хайтов.
Над воротами возвышалась площадка,облокотившись о
перила,там дежурила парочка триллов.Бандиты расселись
возле них на пятачке,освещенном факелами.Любая попытка
драки может спровоцировать ливень дротиков—с такого рас-
стояния от них не увернуться.Кроме того,отодвинуть щит
недолго,после чего в загон ворвутся раксы...Нет,драка в та-
ких условиях чистой воды самоубийство.Даже смертоносное
искусство гладиаторов здесь не поможет:убить насторожен-
ного противника за пару секунд голыми руками,после чего
успеть укрыться в темноте,пока стража не очнулась...Нет,
такое возможно только в кино.
Столкнись Олег с этой троицей до встречи с Аней,его бы
ничто не остановило.Но сейчас...Из него будто выпустили
почти весь пар:несмотря на кипящую ненависть,он вовсе не
собирался рисковать.Нет,он теперь не имеет права подстав-
123
лять ни себя,ни товарищей.За его спиной Аня—без них ей
придется несладко.
Все эти мысли пронеслись в несколько мгновений.Бан-
диты,вскочив при появлении островитян,опасливо жались к
воротам,настороженно следя за каждым движением против-
ников.Арки застыли по обе стороны от командира,напоминая
кровожадных псов,до отказа натянувших крепкие поводки.
Одно слово—и они начнут рвать,невзирая на все опасности.
Мысленно сосчитав до десяти,Олег посмотрел в глаза
Рогу.Тот,прочитав в его взгляде что-то очень неприятное,
быстро потупил взор,не выдержав безмолвной дуэли.Побед-
но усмехнувшись,Олег кивнул побледневшему Антону:
– Что,щенок?Не ожидал меня здесь увидеть?
– Чего тебе надо?– дрогнувшим голосом спросил парень.
– Ничего.Все,что мне надо,я сам возьму,не спрашивая.
Спите спокойно,но помните:не факт,что вам удастся дожить
до утра.Я вас обязательно прикончу—не сегодня,так завтра
или послезавтра.Так даже приятнее:люблю растягивать удо-
вольствие.
Резко развернувшись,он ушел назад.Арки секунду по-
медлили,буравя бандитов недобрыми взглядами,после чего
беззвучно растворились во тьме.
Аня встретила его молча,лишь глаза,поблескивая отраже-
нием факелов,выдавали ее тревогу.Олег успокаивающе улыб-
нулся и поспешно произнес:
– Вот видишь,я же говорил,что все будет хорошо.
– Что ты с ними сделал?– срывающимся голосом поинте-
ресовалась девушка.
– Ничего.Сказал пару слов.
– И все?– недоверчиво уточнила Аня.
– Да.Эти шакалы прижались к самим воротам,там их не
достать:хайты сразу вмешаются.
– Олег!Так,значит,ты все же хотел их убить?!
– А что мне,целоваться с ними?И вообще,что-то ты
больно рьяно их защищаешь...
124
– Дурак,– вздохнув,констатировала Аня.
– Хуже,– улыбнулся Олег.– Я дурак ревнивый,да в при-
дачу влюбленный в собственную жену.
Аня вновь закашлялась.Нахмурившись,Олег прижал ее к
себе покрепче:
– Не волнуйся,это я так...шутил.В симпатиях этим
ублюдкам тебя не подозреваю,не думай.И вообще,хрен с
ними:я их так перепугал,что они теперь спать не смогут.А
вот тебе надо отдыхать,мне этот кашель очень не нравится.
Глава 7
125
126
Пленников вывели из загона на рассвете.Уже под стена-
ми крепости их сбили в колонну и погнали в северо-западном
направлении.Как и вчера,сбежать было проблематично:де-
сяток раксов позади,столько же впереди и почти три десятка
быстроногих триллов,шествовавших по бокам.Людей хвата-
ло,чуть ли не сотня,но большинство в драке бесполезно:
женщины,дети,да и мужчины в основном простые обывате-
ли,такие в драку не полезут.Так что о совместном выступле-
нии думать нечего:оно обречено на провал.В лучшем случае
спасутся единицы,да и то если неподалеку окажутся густые
заросли.
Но в здешних краях подобное было редкостью:кустов и
деревьев немного.Скорее всего,хайты гнали их особым марш-
рутом,избегая перелесков и заросших оврагов,где уследить
за пленниками тяжело:юркнуть в сторону—секундное дело,а
дротики триллов в чащобе почти бесполезны.
Темп перехода хайты вновь задали слишком быстрый.Да-
же крепким мужчинам приходилось нелегко,а что уж гово-
рить об остальных,не отличавшихся силой и выносливостью.
Среди пленников были раненые и больные,им приходилось тя-
желее всего.Колонна постепенно дифференцировалась:те,кто
покрепче,шествовали впереди,остальные плелись в хвосте.С
отстающими не церемонились:раксы подгоняли их древками
секир.
Самое ужасное произошло около полудня:один из ране-
ных пленников не выдержал,после очередного пинка рух-
нул на землю и даже не стал пытаться подниматься.Ракс
недовольно хрюкнул,после чего размахнулся и снес несчаст-
ному голову.Страшное зрелище подстегнуло отстающих,
но ненадолго—часа через три хайты обезглавили очередную
жертву—изможденную женщину.Теперь все понимали,поче-
му вдоль тропы столь часто попадаются человеческие кости.
Судя по их количеству,этой дорогой пользовались очень дол-
го,не исключено,что здесь прогнали десятки тысяч пленни-
ков.
127
После казни первого человека Аня стала сдавать.До сих
пор она шла самостоятельно,лишь неотрывно держала Олега
за руку,боясь расстаться с ним даже на секунду.Но посте-
пенно он стал замечать,что временами тянет ее за собой,да
и кашляла она все сильнее и сильнее.Ни малейших жалоб от
нее слышно не было,но все понятно и без слов.
Не выдержав,Олег подтянул ее к себе,без натуги вски-
нул легкое тело,усадил на плечи.Только здесь Аня очнулась,
устало охнула:
– Что ты делаешь?!Немедленно поставь меня на землю!
– И не подумаю!– усмехнулся Олег.– Эй,поосторожнее!
У меня правое плечо повреждено,еще не зажило.Не ерзай!
– Ой!Олег,ты ранен?!Почему мне не сказал?!
– И чем бы ты мне помогла?Ладно,не бойся,это меня
ваксы зацепили,совсем чуть-чуть.Еще в тот день,когда те-
бя похитили.Рана неопасная и уже затянулась,но если ты
и дальше думаешь ерзать своей костлявой попкой,то знай:
приятного в этом мало.
– Она не костлявая,– возмутилась Аня.– И опусти меня
на землю.Пожалуйста.Тебе нельзя беспокоить рану.
– Малышка,поменьше болтай,тебе это сейчас вредно.И
своими ножками идти тебе не дам,ты ведь очень устала.
– Нет,я выносливая,– упрямо произнесла девушка и тут
же закашлялась.
– Вот видишь!Я знаю,что ты выносливая,ведь в свое
время прошел с тобой немало,но сейчас тебе лучше отды-
хать.Сама понимаешь,что так будет лучше.У тебя высокая
температура.И вообще,мне даже полезно так идти.
– Это почему?
– С такой температурой ты как печка действуешь:шея и
плечи чуть ли не плавятся.Настоящее медицинское прогрева-
ние.
– Олег,но ты не сможешь долго меня нести.Я легкая,но
все равно не пушинка.
Эрон,до сего момента молча топавший сбоку,глухо бурк-
128
нул:
– Потом тебя понесем я и Монгу.Тебе не придется идти
самой.
– Вот видишь?– улыбнулся Олег.– Все будет хорошо.Эй,
Эрон,а как там наши друзья?Мне теперь нелегко оборачи-
ваться.
– Тот,кого Аня назвала Гариком,отстает.У него нет обу-
ви,просто обмотал ноги тряпками.Наверное,изранил ступни,
сильно хромает.
– Быстрее бы ему голову отрубили,нам работы меньше
будет.
– Олег!– дернулась Аня.
– Да успокойся ты,малышка.Неужто этого ублюдка жал-
ко?
– Нет,не жалко.Просто неприятно:ты слишком уж же-
стоко рассуждаешь.
– Вот такой я негодяй,– ухмыльнулся Олег.– Ты ведь
знала,за кого шла?
– Ты прятал от меня свою истинную сущность.Ой!Жен-
щина одна отстает,пожилая.Господи,ее тоже убьют,я увере-
на.Олег,надо ей помочь!
– Даже не надейся.Мне ее,разумеется,жаль,но пусть вы-
кручивается самостоятельно.Нам сейчас придется нести тебя
по очереди.Ты легкая,но,как сама заметила,не пушинка,
так что вывод прост:никакой помощи остальным.Ты мне до-
роже,чем миллиард таких незнакомых женщин,тратить на
них силы не собираюсь.Кроме того,что-то мне подсказывает,
что она далеко не тонкая тростиночка,в отличие от тебя.
– Все равно...Как-то это жестоко...неприятно...
– Да,– согласился Олег.– Но жизнь вообще жестокая
штука.Мы не благотворительная организация.Сейчас для ме-
ня важно только одно:сохранить самих себя.Все остальное
вторично и на фоне главной задачи меркнет.Так что прошу
тебя,помолчи:тебе вредно сейчас много разговаривать.
Как бы в подтверждение его слов Аня затряслась в новом
129
приступе кашля.Нахмурившись,Олег в стотысячный раз про-
клял тот момент,когда еще на плоту прятал нож в сапог.Ему
в тот момент следовало позаботиться о свертке с лекарствами,
лежащем в кармане рюкзака.Но время не вернешь:рюкзак
вместе с остальным имуществом остался далеко позади.
Спешка хайтов получила объяснение вечером,когда по-
казалась очередная крепость.Очевидно,перегоны рассчиты-
вались таким образом,чтобы засветло преодолеть расстояние
между соседними степными цитаделями.А жаль,Олег уже
размечтался,что ночевать придется прямо в чистом поле,что
позволяло рассчитывать на успешный побег.
На новом месте людей не оказалось вовсе—загон был пуст.
Арки бесцеремонно нагребли под стену огромную кучу соло-
мы и тростника,остальные не стали возражать против такой
жадности—спорить с гладиаторами никому не хотелось.Олег
устроил уютное гнездышко,уложил туда Аню.К этому мо-
менту самочувствие ее ухудшилось настолько,что она даже
не пыталась разговаривать—при первых же словах ее начинало
скручивать в приступах кашля.Да и выглядела она подозри-
тельно вялой—болезнь уверенно подтачивала ее силы,сейчас
бы она не смогла пройти в быстром темпе и часа.
Как назло,звездное небо обещало холодную ночь.Аню
завернули в три плаща,Олег с Эроном зажали ее меж собою,
согревая своими телами,но толку от этого немного.Сейчас
бы очень помог костер,но разжечь его нельзя.
Были и плюсы—пленников впервые покормили.В загон во-
шли несколько триллов с корзинами,вручили каждому по
комку какой-то жесткой массы.Это оказалась прессованная
смесь обваренных злаков,молотых корней и подсушенного мя-
са,без соли и специй.Вкусом сей деликатес напоминал руб-
леную солому,да и происхождение мяса вызывало нехорошие
подозрения.Воды было вдоволь:как и в предыдущей крепо-
сти,можно было хлебать сколько душе угодно из деревянного
желоба поилки,выступавшей из стены.
130
С великим трудом Олегу удалось заставить Аню хоть
немного поесть.Девушка упрямо намеревалась уснуть,не об-
ращая внимания на пищу,да и аппетита у нее не было.Одна-
ко он проявил железную настойчивость,и она все же кое-как
прикончила половину порции,но от продолжения ужина отка-
залась наотрез.
Прижавшись к телу жены,пылавшему жаром,Олег с тре-
вогой понимал,что температура у нее очень высокая.Удив-
ляться этому нечего:зимой у нее было то же самое—организм
слишком бурно реагировал на болячки.С одной стороны,это
могло свидетельствовать о хорошем иммунитете,что утеша-
ло,но с другой...На подобное надо немало энергии,а где ж
ее взять?Аня и прежде не отличалась хорошей комплекцией,
а уж сейчас...Организм сжигал сам себя,бросая в топку
порцию за порцией:здесь бы очень пригодились запасы под-
кожного жира,однако их-то как раз и не было.Если так будет
продолжаться и дальше...Да и градусника нет– температуру
не измеришь.Если она превысит критическую отметку...
Олегу было страшно.
Два дня пленников гнали по холмистой степи.За это вре-
мя хайты казнили еще семерых—они по-прежнему не церемо-
нились с обессиленными.Однажды это зрелище Олега даже
немного порадовало:не выдержал худосочный Гарик—сдался.
Он не был таким уж хлюпиком и спокойно мог идти дальше—
подвело отсутствие обуви.На одной из стоянок бандиты хо-
тели было ограбить одного из мужчин,но арки вовремя подо-
спели к месту событий,так что разжиться толстыми чунями
похитителям не удалось.
Гарик обвязывал ступни тряпками и соломой,пытался пле-
сти что-то вроде лаптей,но тщетно.Каменистая,холодная
почва утоптанной дороги превратила его ступни в сплошные
кровоточащие раны,спасти его мог только многодневный от-
дых,чего хайты предоставлять явно не собирались.Поначалу
Антон с Рогом тащили товарища на себе,обхватив с двух
сторон,но постепенно такой способ передвижения стал их из-
131
нурять.Они стабильно плелись в хвосте колоны,то и дело
зарабатывая тумаки от замыкающих раксов.
После того как Рогу отбили бок,едва не переломав реб-
ра,он плюнул на благородство,оставив Гарика на попечение
Антона—своя жизнь дороже.Парень несколько часов муже-
ственно тащил товарища,пока раксы,озверевшие от их тихо-
ходности,не избили обоих.
Антон сумел после этого подняться и,не оборачиваясь на
стонущего товарища,двинулся вперед,за удалявшейся колон-
ной.Гарик,завидев спину уходящего товарища,застонал,что-
то невнятно произнес.Антон вздрогнул,но не обернулся,сде-
лав свой выбор.Бывший почтальон заплакал,дернулся,будто
собираясь двигаться дальше ползком.В этот миг секира ракса
снесла ему голову.
Несмотря на то что к бандитам Олег не испытывал ничего,
кроме ненависти,зрелище его обрадовало далеко не так силь-
но,как он рассчитывал.Злоба на похитителей давно улеглась,
сменившись тревогой за больную жену,да и голова была по-
стоянно занята обдумыванием планов побега.Собственно,все
уже было давно обдумано—островитяне ждали темной ночи.
Для реализации этого плана он тайком выточил несколько
уплощенных колышков.В дело пошли сучья,подобранные на
редких привалах,и кусок жерди,отпиленной от изгороди за-
гона.Кроме того,по дороге подобрали парочку человеческих
костей,Олег сделал из них подобие грубых стилетов,напле-
вав на уважение к чужому праху.Арки в придачу насобирали
камней,подходящих для метания.Эрон с пращой обращался
еще хуже землян,а вот Монгу,рожденный в Южном Аркуле,
стрелял из нее будто снайпер—в тех краях этому учат чуть ли
не с младенчества.Сами пращи изготовили из ремней,остав-
шихся после сооружения плота,– к счастью,несколько из них
сохранилось в карманах,так что не пришлось снова кромсать
и без того обкорнанные плащи.
Приготовления островитян не прошли не замеченными для
остальных пленников.Как-то само собой получилось,что во-
132
круг них стали стягиваться и остальные люди.Этот конгломе-
рат нельзя было назвать монолитным отрядом,но некоторые
приказания Олега они выполняли охотно,особенно если сами
были заинтересованы в их выполнении.Так,дружными уси-
лиями удавалось обмануть триллов при раздаче пищи.Люди
обступали хайтов со всех сторон,дурили им головы хаотич-
ным перемещением,скрывая тот факт,что не все товарищи
после получения порции отходят в сторону.Таким образом,
некоторым удавалось получить по две,а то и по три пай-
ки.Учитывая скудость порций,подспорье немалое.Впрочем,
в группе Олега лишь Аня ела досыта—он вместе с арками
значительную часть еды сберегал на случай побега.Весенняя
степь небогата,а им надо будет чем-то питаться,так что запас
не помешает.
Аня по-прежнему кашляла,но,по субъективным ощуще-
ниям Олега,температура у нее спала.Тело девушки больше
не горело пугающим огнем,да и аппетит начал проявляться:
свою порцию она умудрялась уничтожать почти до конца без
особых понуканий.Правда,болезнь ее здорово ослабила—на
переходах Аню несли почти все время,позволяя самостоя-
тельно передвигаться не более получаса,да и то на участках,
где дорога вела вниз.Однако Олег уже не сомневался,что бо-
лезнь пошла на спад—несмотря на хрупкое телосложение,его
супруга отличалась хорошим запасом прочности.
К вечеру третьего дня показалась очередная крепость.Олег
издалека определил,что на этот раз пленников привели не
к стандартному укреплению—здесь нечто большее.Из-за то-
го что оно венчало вершину пологого холма,было трудно
определить форму и размер.Но если это привычный квад-
рат,то размеры его раза в четыре превышали предыдущие
цитадели—одна сторона не меньше двухсот метров.Вместо
вышек по углам возвышались настоящие башни—невысокие,
но очень широкие квадраты с вытянутыми бойницами.Впро-
чем,вышки тоже были,но они безо всякой системы распола-
гались вдоль стен.На некоторых даже триллов не было—они
133
появлялись там только в случае острой необходимости.Кроме
того,это была первая крепость с настоящими двустворчатыми
воротами,обитыми бронзовыми полосами.До этого пленники
заходили внутрь только по пандусам.
Олега все эти дни помимо прочего грызла одна мысль:от
кого хайты отгораживаются укреплениями?Он сомневался,
что кто-либо,будучи в своем уме,рискнет вторгнуться на
эти земли.Однако крепости были вовсе не декоративными:
он не раз замечал следы повреждений,заделанных с нема-
лой тщательностью,но все же хорошо заметные.Да и стража
слишком велика—для мирной жизни вполне хватит пятерки
наблюдателей да пары часовых на входе.Но нет—дежурили
десятки хайтов,явно чего-то опасаясь.На колонну пленных
никто не пробовал напасть,несмотря на ее уязвимость,да и
охранники вели себя беспечно,следя только за тем,чтобы лю-
ди не разбежались.Никакого боевого охранения или дозоров
они не высылали,что еще больше усиливало недоумение Оле-
га.Если здесь им угрожает враг,то почему ведут себя столь
безмятежно?
Ответов не было.Некоторые хайты могли с горем пополам
разговаривать на человеческих языках,в основном почему-то
на арланском.Но общаться с ними было невозможно:вра-
ги не реагировали на попытки завязать разговор.Более того,
иной раз угрожали секирами,так что пришлось отказаться от
надежды на общение.
Перед воротами пришлось остановиться—крепость поки-
дал отряд черных всадников.Сосчитав число этих опасней-
ших врагов,Олег едва не выругался—их оказалось двадцать
два.Он не забыл,на что способен один-единственный фрак,
и понимал,что видит немалую силу.Конница хайтов была
самым страшным противником,встреченным в этом мире.Да
и Млиш это подтверждал:по его словам,даже рыцари ци-
вилизованных земель не желали вступать в схватку с этими
машинами смерти.
Олег не удивился,когда за воротами пленников заверну-
134
ли влево.Все крепости хайтов были идентичны друг другу,и
эта не оказалась исключением,несмотря на размеры.Людей
провели в угловой загон,отличающийся от прежних только
тем,что он был раза в три больше,да и поилок было сра-
зу три.Неудивительно—народу здесь хватало—человек триста,
не меньше.
Количество пленных Олега не слишком удивило.Он,по
аналогии с предыдущими точками маршрута,предполагал,что
их гонят куда-то в место общего сбора.Оттуда уже огром-
ные колонны направятся далеко на запад,в сердце Хайтаны,
откуда никто не возвращается.Его собственные выводы пе-
рекликались со словами Млиша:старик не раз рассказывал
о людях,сумевших сбежать из глиняных крепостей хайтов
или по дороге.Доверия подобным историям мало—слишком
уж неправдоподобные,но,скорее всего,они зачастую основы-
вались на реальных случаях.
Вся эта скудная информация подсказывала Олегу,что бе-
жать необходимо как можно быстрее,не затягивая с этим.Хо-
телось бы,чтобы Аня поправилась окончательно,но неизвест-
но,сколько еще придется ждать.Нет,задерживаться нельзя,
и так уже забрели слишком далеко от дома.
Арки привычно растолкали народ,выбрав удобный уголок
под самой стеной.Обычно островитяне старались располо-
житься под наблюдательной вышкой,способной защитить в
случае ненастья,но сейчас вместо нее стояла башня.Да и
располагаться там Олег не стал бы в любом случае—он ре-
шил,что эта ночь должна стать последней ночью плена,о чем
и заявил спутникам:
– Тучи наползают,темень будет кромешная.Попробуем уй-
ти около полуночи.
Аня с тревогой огляделась:
– Олег,это огромная крепость.Таких высоких стен я еще
не видела.Может...может,подождем другого случая?
– Другого может и не быть.Я думаю,что дальше нас пого-
нят огромной толпой под мощной охраной.Нет,надо уходить
135
прямо отсюда.Стены высокие,не спорю,но это кажущее-
ся впечатление.В них не больше семи метров,это немногим
больше,чем в прежних укреплениях.Просто по толщине они
гораздо мощнее,вот и складывается такое впечатление.Мет-
ром больше,метром меньше...Какая разница?
– А охрана?– не сдавалась Аня.– Вон их сколько...
– Ничего,чем больше сторожей,тем беспечнее они себя
ведут.С башни нас вообще видно не будет;если вскарабкаться
вдоль ее стены,то все должно получиться.
Потупив взор,девушка вздохнула:
– Олег,я...я очень ослабла,со мной вам будет нелег-
ко.Да и кашель может выдать.Я стараюсь не кашлять,но
невозможно сдерживаться все время,он сам прорывается.
Прижав жену к себе,Олег шепнул:
– Никто тебя и не думает обвинять.Не бойся,все будет
хорошо.Мы ребята сильные,если потребуется,на руках через
стену перенесем и не отпустим до тех пор,покуда до острова
не доберемся.Так что перестань забивать себе голову глупыми
мыслями.А кашель...Не бойся,авось все обойдется.
Нож был хорош.Не стандартная штамповка,а добротное,
на совесть закаленное лезвие,мощная рукоять,без всяких
украшающих излишеств,отличная заточка.Полировка под-
порчена многочисленными царапинами,появившимися из-за
небрежного обращения—клинок создавали не для того,чтобы
ковырять стены.Создатели и предположить не могли,что их
изделие попадет на другую планету,да еще будет использо-
вано при побеге из крепости нелюдей.С Олегом это оружие
проделало немалый путь:он нашел его на второй день пребы-
вания в этом мире,среди обломков самолета,и с тех пор с
ним не расставался.
Внешний слой глины поддавался легко,но вот надежды на
него не было—опора из него никудышная.Олег расчищал его
до кладки,после чего с натугой вставлял лезвие в щель меж
кирпичей.Сделанные из той же глины и обожженные на солн-
136
це,они не могли сопротивляться отличной стали,быстро под-
давались.Далее оставалось расшатыванием клинка проделать
добротную щель,куда уходил плоский колышек,способный
выдержать вес взрослого мужчины.
Работа продвигалась медленно—на каждую «ступеньку»
уходило не меньше десяти минут,а всего их требовалось со-
орудить десятка два.Можно,разумеется,ставить их реже,но
тогда многократно возрастал риск сверзиться вниз при «мон-
таже».Заработать перелом не хотелось,да и шум может при-
влечь хайтов.
Поочередно сменяясь,островитяне начали свою рискован-
ную деятельность часа через два после того,как стемнело.
Раньше не рисковали,усыпляли бдительность триллов,суетя-
щихся на вершине башни и площадки над воротами.Причина
их беспокойства осталась неясна—они угомонились внезапно,
безо всякого повода.Ломать голову над очередными странно-
стями их поведения Олег не стал.Возможно,это когда-нибудь
и пригодится,но сейчас его занимало другое—стена.
Аня в работе не участвовала,однако без дела не осталась.
В те моменты,когда нож забивали в щель меж кирпичей,она
начинала кашлять,заглушая подозрительные звуки.Сомни-
тельно,что хайты их услышат,но лучше не рисковать:кто
знает,на что способны их уши.
Вокруг спонтанно сгрудились все те,кто и раньше тяготел
к островитянам,да и другие люди подтянулись.Помощь никто
из них не предлагал,но было понятно,что,как только страш-
ные арки покинут загон,по проложенной тропе устремится
немало народа.С одной стороны,хорошо—хайтам нелегко бу-
дет выследить беглецов,разбежавшихся по всей степи;но с
другой—выходило не очень:шум поднимется такой,что толь-
ко тугоухий не услышит.Олегу не хотелось,чтобы побег об-
наружили до утра.Да и утром отсутствие четверых пленников
заметят не сразу,если заметят вообще—он не видел,чтобы их
хоть кто-нибудь пересчитывал.Так что если сдернуть в оди-
ночку,то вообще может никто не узнать.
137
В голове Олега вырисовался подловатый замысел:убрать
за собой все колья,оставив других ценителей свободы с но-
сом.Жаль,конечно,но он не обязан заботиться обо всех—
жена дороже.С больным человеком нелегко будет скрыться
от погони,так что лучше позаботиться об отсутствии этой
самой погони заранее.
Монгу с обезьяньей ловкостью спустился вниз,протянул
нож Олегу.
– Все?– шепотом уточнил парень.
Гладиатор кивнул,оскалился в зловещей улыбке.Олег по-
смотрел вверх,почувствовал,как в ушах загудела кровь—
сейчас начнется самое главное.И до этого они здорово риско-
вали,но тот риск был слишком незначительным—даже если
бы заметили,то одним прыжком можно укрыться в темном
загоне,а вот если застигнут на гребне стены...Хватит!Не
стоит думать о плохом—так и несчастье накликать недолго.
Олег нагнулся к жене:
– Аня,у нас все готово.Как твое самочувствие?
– Нормально.Только я рот шарфом замотаю,будет меньше
слышно,если закашляю.
– Хорошо.Давай я тебе помогу.
Монгу первый влез на гребень.Стена в этом месте была
широкой—не меньше полутора метров,так что гладиатор рас-
положился на ней с превеликим комфортом.Метрах в трид-
цати возле факела сидел ракс,но он даже не повернул голову
в сторону башни—арк двигался бесшумно.Да и смотреть из
света во тьму бесполезно—вряд ли можно что-нибудь увидеть.
Гладиатор спустил вниз ремень,связанный из всего что
только можно—даже пращи в дело пошли.Перехватив его,
Олег передал Ане:
– Вот.Просто держись,и Монгу спокойно затянет тебя на-
верх.Накрути на руку...Вот так...Все,не бойся и старайся
не закашлять.
Аня пушинкой взлетела вверх—гигант справился с такой
задачей играючи.Олег поспешил следом,не дожидаясь воз-
138
врата ремня:ни ему,ни Эрону он был не нужен—за послед-
ние часы они здорово навострились карабкаться по колышкам
и хорошо запомнили их расположение,так что могли двигать-
ся на ощупь.
Эрон,двигаясь последним,выполняя распоряжение коман-
дира,вытащил за собой несколько кольев.Моральная сторо-
на вопроса его не волновала—он тоже ничем не был обязан
всем этим людям,так что пускай каждый выкручивается по-
своему.Внизу этого не заметили,но и карабкаться следом не
спешили—уходя,гладиатор пообещал вырвать глотку самому
прыткому,так что вперед никто не спешил,справедливо пола-
гая,что вечно арки на стене сидеть не будут.
Монгу,не дожидаясь подхода товарищей,свесил ремень
на другую сторону.Закрепить его здесь оказалось невозмож-
но,так что пришлось удерживать в руках.На этот случай у
островитян все было предусмотрено:Эрон заверил Олега,что
его южный сородич очень ловок и сумеет спуститься вниз без
веревки,не поднимая шума и не травмируя себя.Оставалось
надеяться,что так и выйдет—терять время,заколачивая кол
на просматриваемом гребне стены,нежелательно.
Первым вниз пошел Эрон.Благополучно достигнув земли,
он дернул ремень,показывая,что все в порядке.Олег под-
толкнул Аню к самому краю,и тут она закашляла.Очевидно,
девушка долго сдерживалась,но бесконечно это продолжать-
ся не могло—приступ был оглушающим и долгим,шарф лишь
незначительно приглушил звук.Ракс,сидевший возле факела,
вскочил,настороженно рявкнул,и в этот миг ослепительная
вспышка на миг превратила ночь в ясный день.
Олег сперва подумал,что хайты отреагировали на попыт-
ку побега каким-то неизвестным оружием или осветительным
прибором,однако ничего не произошло:никто не кричал,ни
он,ни его товарищи не пострадали,разве что Монгу было не
разглядеть.Вторая вспышка сопровождалась протяжным трес-
ком,после нее позади что-то запылало.Обернувшись,Олег
увидел,что горит крыша одной из огромных хижин.Несмотря
139
на то что тростник был облеплен глиной,огонь разгорелся не
на шутку,причем за какую-то секунду или две.
На его глазах в тучах сверкнуло,оттуда принесся осле-
пительный шар.Летел он абсолютно беззвучно,оставляя за
собой шлейф быстро гаснущих искр.Ударив в гребень стены
возле ворот,шар вызвал исполинскую вспышку,от которой
потемнело в глазах.Как ни странно,взрыва не было,лишь
легкий хлопок,а по глине заплясали язычки пламени.
– Что это?!– охнула Аня.
– Не знаю!Скорее!Давай вниз!Нас сейчас видно как на
ладони,не стоит задерживаться!
Девушка послушно ухватилась за ремень,Монгу поспешно
опустил ее вниз.Олег,расслышав яростный визг,обернулся—
к ним мчался ракс.Выставив нож,он понял,что шансов нет—
против секиры с таким оружием не выстоять.В этот момент
перед глазами сверкнуло так,что Олег едва не заорал.Следом
по ушам ударил грохот—на этот раз без взрыва не обошлось,
стена под ногами закачалась,угрожающе накренилась.
Протерев глаза,Олег немного унял свистопляску разно-
цветных огней,посмотрел вперед.Неизвестный снаряд угодил
в стену,проделав в ней аккуратный проем.Почему-то вспом-
нилось,что такие проемы он уже не раз видел,но они были
заделаны свежей кладкой.Ракса видно не было—если он и
уцелел,то погребен под обломками.Неизвестно,что это за
оружие,но осколков оно не дает,иначе все вокруг были бы
покалечены.
Несмотря на звон в ушах,Олег расслышал кашель Ани.
Сейчас ей можно не опасаться,на фоне всего этого ерала-
ша можно хоть в барабаны бить—никто не обратит внимания.
Ухватившись за ремень,он скользнул вниз с максимальной
скоростью,чувствительно приложившись пятками о землю.
Тут же отскочил,задрал голову:
– Монгу!Быстрее!
Гладиатор бросил ремень вниз,свесился,вытянувшись во
весь свой немалый рост,да еще и с поднятыми руками.Раз-
140
жав пальцы,мягко плюхнулся на землю,тут же обернулся,
улыбкой продемонстрировав,что с ним все в порядке.
Взглянув в сторону пролома,Олег выругался:
– Проклятье!Зачем мы полночи работали?Готовые ворота!
Бегите,я вас догоню.
– Ты куда?– взволнованно вскрикнула Аня.
– Да остальным крикну,чтобы бежали,а то они явно в
ступор впали от всего этого фейерверка.
Олег подскочил к пролому,только было перегнулся за гру-
ду обломков,оставшихся на месте стены,как нос к носу
столкнулся с Рогом—тот как раз выбирался наружу.Бандит
охнул,дернулся назад.Олег от неожиданности растерялся,
потеряв пару мгновений,но затем молниеносно выхватил нож
из-за голенища,успел достать мерзавца уже в тот миг,ко-
гда он скатывался вниз.Удар вертикально пробороздил лицо
от левой брови до уголка рта.Лезвие было притуплено после
ночной работы,но все равно оставило изрядную отметину,да
и по глазу хорошо прошлось.
Вожак бандитов с криком исчез.Улегшись животом на об-
ломки,Олег попытался заглянуть через баррикаду и обрадо-
ванно оскалился—перед ним замер Антон.На этот раз он не
растерялся—ударил мгновенно,но похититель тоже не стал
впадать в ступор,резко дернулся назад,прикрывая лицо ру-
ками.Лезвие,вместо того чтобы пробить глазницу,отсекло
два пальца,после чего бессильно проехалось по непробивае-
мому лбу.
Антон закричал,рванул назад,уходя от второго удара—
достать его не получилось.Грязно выругавшись,Олег попя-
тился назад.Да,ему очень хотелось покончить с мерзавцами,
но на это не хватало времени.Забыв,что собирался призвать
людей к побегу,он помчался назад,вслед за троицей ост-
ровитян,едва разглядев их в отблесках пожаров.Мимо уха
свистнул дротик,запущенный с башни,встрял в трех шагах
впереди—триллы опомнились.Пробегая мимо,Олег вырвал
его из земли—в хозяйстве пригодится.
141
Сзади вновь сверкнуло с грохотом,но больше дротиков не
прилетело—у гарнизона хватало задач поважнее,чем обстрел
удирающих пленников.Да и тяжело с такой высоты попасть
в бегущую цель.Настигнув остальных,Олег схватил Аню за
руку,таща за собой:
– Быстрее!Девочка,постарайся!Потом отдохнешь,обе-
щаю,но сейчас напрягись,так надо!Я не смогу бежать с
тобою на руках.
Аня не ответила,но побежала быстрее,мобилизуя свои
невеликие силы.
Сумасшедшая гонка продолжалась минут двадцать,поку-
да беглецы не вломились в заросли невысокого кустарника.
До этого Эрон успел упасть,да и остальные не раз опасно
спотыкались—глаза,ослепленные вспышками,плохо помога-
ли в ночной степи.Прикинув,что они удалились от крепости
на пару километров,Олег выдохнул:
– Стоп!Бег окончен,дальше пойдем шагом.Не хватало
еще ноги переломать.
Арки тотчас остановились,Аня и вовсе повисла на руке—
последние метры Олег ее буквально тащил,сама она еле пере-
ставляла ноги.Обернувшись,парень изумленно воскликнул.
Было чему изумиться—крепость была освещена будто но-
вогодняя елка.Одна башня горела исполинским факелом,с
трех других в небо стремительно улетали ярко-малиновые ис-
кры каких-то высокоскоростных метательных снарядов.Этот
зенитный обстрел никакого видимого эффекта не имел—
сверху то и дело прилетали новые «гостинцы»,вызывая взры-
вы и пожары.Воздушный агрессор оставался невидим,лишь
раз Олегу померещилась быстро промелькнувшая остроносая
тень.Он сам не мог понять,показалось ли ему,или дей-
ствительно заметил нечто,напоминающее реактивный истре-
битель с опущенным носом.
– Их атаковали огромные птицы!– изумленно воскликнул
Эрон.– Они принесли в лапах огонь!
– Возможно,– согласился Олег.– Все к лучшему:если
142
хайты отобьются,утром им будет не до нас.Да и осталь-
ные пленники должны были драпануть.Пусть даже не все,но
многие тянулись к провалу,я видел.
– Это хорошо,– кивнул Эрон.– Теперь хайтам трудно
будет выследить всех,ведь они как зайцы разбегутся по степи.
Олег протянул ему свой трофей:
– Возьми дротик.Это,конечно,не копье и не алебарда,но
за неимением лучшего...
Обернувшись к Ане,поинтересовался:
– Ты как?
Вопрос был риторическим:девушка уставилась на него
вымученно-оптимистическим взглядом и неестественно безза-
ботно ответила:
– Нормально.
– Понятно.Иди сюда,дальше на плечах понесу.
– Но...
– Никаких «но»!Ты свалишься через десять шагов,а нам
придется идти всю ночь.Не спорь,ты и так молодец,я не
думал,что сможешь пробежать так много.
Польщенная немудреной лестью,девушка взгромоздилась
мужу на плечи.Маленький отряд направился вперед,куда-
то в южном направлении:точнее сориентироваться было
невозможно—небо затянуто тучами,скрывшими все звезды.
Олега это не беспокоило,сейчас самое главное—как можно
дальше уйти от крепости.Да и направление выбрано удач-
но:по логике пленники должны рвануть строго на восток,к
Фреоне.Там их будут ждать в первую очередь.
Не дождутся.
Глава 8
143
144
Островитяне сидели в кустах вот уже битый час,пропус-
кая мимо отряд хайтов.Эрон первым почувствовал опасность.
Дело было спустя пару часов после рассвета,когда уставшие
беглецы спускались по склону пологого холма.Внизу видне-
лась широкая дорога,если это так можно было назвать.Ско-
рее,жгут дорог:то сливаясь друг с другом,то разбегаясь,
они тянулись строго на восток—жутко было помыслить о тех
ордах,что прошли по этому пути.
Монгу нес девушку на плечах,что сильно ограничивало
видимость,Олег плелся за ним,едва переставляя ноги—он
здорово вымотался.К счастью,Эрон не подвел:зашипев,резко
скомандовал:
– В кусты!Быстрее!
Уточнять,что к чему,Олег не стал—не тот случай.И пра-
вильно:если б они спустились ниже,то появление врагов за-
стало бы их на открытом месте—кустарника там не наблюда-
лось.Так что островитянам здорово повезло.
Первыми показались черные всадники.Олег на глаз оце-
нил их количество в полсотни—сила немалая,если не ска-
зать больше.Они передвигались медленно,но все равно здо-
рово обогнали пехоту.А пехотинцев оказалось столько,что
он быстро сбился со счета.Отряд за отрядом мимо проходили
раксы и триллы,иногда среди них мелькали карлики-хиты и
вовсе не знакомые создания.По грубым прикидкам,здесь бы-
ло не меньше тысячи различных бойцов,по местным меркам,
это даже не войско,а нечто большее—что-то вроде нашествия
монголов или гуннов.Сила несокрушимая,способная перемо-
лоть на своем пути любое поселение землян.
Поначалу островитяне испуганно жались к земле,но за-
тем попривыкли.Хотя до врагов было не более сотни метров,
бояться нечего—сворачивать к кустам никто из них не соби-
рался.Эрон даже рискнул предложить позавтракать,пользу-
ясь передышкой.Олег растолкал Аню,дремавшую на трех
плащах,уложенных один на другой,она неохотно прожевала
пищу хайтов,вновь задремала.Ее самочувствие беспокоило
145
Олега все больше и больше,слишком уж вялая.Заметив его
тревогу,доселе молчаливый Монгу улыбнулся и шепнул:
– Не бойся.Твоя женщина просто ослабла от болезни,а
эта ночь выдалась тяжелой.Она потеряла силы,ей просто
нужен отдых.
– Мне бы твою уверенность,– вздохнул Олег.
– Я знаю,что говорю,– не сдавался южанин.– После того
как мы сбежали из загона,она ни разу не закашляла.Духи,
вызвавшие ее болезнь,ушли:они испугались тех тягот,что
выпали нам этой ночью.
Несмотря на мистическую интерпретацию выздоровления
Ани,Олег почему-то поверил арку.Он и сам обратил внима-
ние на отсутствие кашля,да и температура у нее спала—это
понятно и без градусника.Вот только сонливость...Впрочем,
это как раз естественно.
Хайты особо не спешили—их шествие продлилось около
часа.Это удивляло,ведь обычно они передвигаются гораздо
быстрее.Возможно,скорость невелика из-за того,что труд-
но двигаться большим отрядом или просто берегут силы для
схваток.Вопросов было больше,чем ответов,но Олег тща-
тельно запоминал любую мелочь.Знание—сила,надо только
правильно им распоряжаться.Он не сомневался,что с хайта-
ми придется сталкиваться еще не раз,и любая информация о
врагах бесценна.
Дождавшись,покуда последние раксы скроются за пово-
ротом,островитяне покинули убежище,спустились вниз.Уже
пересекая дорогу,Эрон задумчиво произнес:
– Странно...Почему мы не видели этот путь раньше?
Ведь он идет прямо на восток,а нас привели как раз с юго-
востока.
– Наверное,дальше он поворачивает к северу,– предпо-
ложил Олег.– Монах говорил,что там какая-то приличная
река,в нее заходят корабли хайтов.Наверное,дорога как раз
и ведет к пристаням,оттуда они начинают свои набеги.
– Ты разговаривал с Монахом?– удивленно произнесла
146
Аня.
– Да,иначе как бы я тебя нашел?Мы опоздали совсем
чуть-чуть,пришли перед самым нападением хайтов.На час
бы раньше—и все могло сложиться по-другому.
– Этот Монах странный какой-то.Меня он напугал до
жути:там людей на колья сажали.
– Да,я видел.Того солдата,из-за которого хайты подобра-
лись незамеченными,тоже на кол посадили.
– Какой ужас!Я чуть визжать не начала,когда эти колья
увидела.А Монах обещал,что вернет меня мужу,если ты
придешь.Ты знаешь,несмотря ни на что,я ему поверила.
– Да,он по-своему справедлив,– признал Олег.– Слухи
так говорят,да и сам я это видел.Вот только особой симпатии
к нему не чувствую.В том поселке он хладнокровно казнил
десятую часть жителей за отказ выплачивать продовольствен-
ный налог.А они сами от голода пухли:там еды почти не
было,мы какие-то крохи с трудом нашли,когда собирались
продолжать преследование.И неизвестно,как бы дальше де-
ло пошло,если б не нападение хайтов.Мы с его солдатами
сцепились,так что всякое могло произойти...
– А ты не рассказывал!
– Потом расскажу.Там ничего интересного не было,а тебе
надо поменьше разговаривать.Сиди спокойно.
Островитяне поспешно пересекли степную дорогу и только
на другой стороне,скрывшись в лощине,почувствовали себя
спокойнее.Ни о чем подобном Олег не слышал:все земляне,
оказавшиеся по прибытии на территории хайтов,уверяли,что
там можно передвигаться по нескольку дней,не встретив ни
одного следа врагов.Но сейчас,напротив,зловещие признаки
попадались на каждом шагу.Дороги,тропы,наблюдательные
вышки на холмах,далекие дымы,однажды даже крепость уда-
лось разглядеть,правда очень маленькую.Складывалось впе-
чатление,что они идут в пригородной зоне огромного мегапо-
лиса,вот только населяют его не люди.
К счастью,продвижение особых хлопот не доставляло,ес-
147
ли не считать того,что приходилось по очереди нести Аню на
плечах.Однако в этом были свои преимущества:передохнув
во время встречи с армией хайтов,она ожила и уже не клева-
ла носом.Со своей высоты теперь осматривала окрестности,
и,помня про ее наблюдательность,Олег не сомневался,что
супруга вовремя заметит опасность.
Идти по степи было легко,лишь местами ноги вязли в
размокшей почве.Не верилось,что каких-то десять дней на-
зад за ночь навалило полметра снега—здесь он сошел почти
полностью,уцелев лишь в низинах и на северных склонах,
да и там лежал не сплошной массой,а отдельными остров-
ками,усеянными вытаявшими камнями и курганчиками возле
нор грызунов.Люди обходили такие места стороной,опасаясь
намочить ноги.
Никакой дичи видно не было,даже вездесущие суслики
не показывались,– очевидно,все еще отсыпались под землей.
Монгу напрасно держал пращу наготове,за несколько часов
он лишь дважды пытался подбить мелких пичуг,но безуспеш-
но.Да оно и к лучшему—сколько в них мяса?Олег понимал,
что продовольственная проблема вскоре встанет перед ними
со всей остротой.Последние дни кормились скудно,если не
сказать больше,а запас у них невелик—на одну скромную
трапезу.Несмотря на неказистый вид и сомнительные вку-
совые качества,пища хайтов была весьма сытной,вот только
слишком мало ее оставалось—скромный завтрак в кустах уни-
чтожил половину запасов.
План Олега был прост—идти все время на юг,покуда не
доберутся до Нары;по его прикидкам,до нее около пяти дней
пути.Далее придется соорудить плот,что не радовало,– из
инструментов был только нож,так что в лучшем случае рабо-
тать придется не меньше двух дней.Лед уже должен сойти,и
плавание в этом отношении обещает быть безопасным,двига-
ясь вниз по течению,можно добраться до острова за день или
два.
Итого,по самым оптимистичным подсчетам,путь может
148
занять десяток дней.Все это время придется передвигаться
пешком или работать шестами—без продовольствия придется
тоскливо.Хайты не доконали,так голод убьет.Существовала
и другая опасность—на берегу Нары хватало ваксов.Они без
труда справятся с обессилевшими безоружными путниками.
Однако,как ни крути,это самый безопасный маршрут.Ес-
ли рвануть к Фреоне напрямую,придется все время двигаться
среди толп хайтов.Олег предполагал,что к югу их станет
меньше,на это же указывали свидетельства землян,пришед-
ших из этих краев.Судя по всему,те,кто очутился севернее,
просто не смогли поделиться своими впечатлениями—их пере-
били или увели в глубь вражеских земель.
Около полудня путь беглецам преградила река.
Олег потрогал воду ладонью,недовольно поморщился,с
тоской взглянул на другой берег—до него было не больше
сорока метров,но это не радовало.С таким же успехом это
мог быть и километр.Эрон,оценив ситуацию,произнес:
– Эта река ниже впадает в Фреону.Можно сделать плот и
спуститься по ней.
– Не получится,– возразил Олег.– Боюсь,это та самая
река,в которую заходят корабли хайтов.
– Но она небольшая и мелкая,– возразил арк.– Даже сей-
час,когда вода поднялась высоко,мало кто рискнет провести
здесь корабль.И как его разворачивать?
– Да,но внизу она обязательно расширяется,этим они как
раз и пользуются.И вообще,из чего тут сооружать плот?Ты
видишь деревья?
Эрон не стал оглядываться по сторонам—он и без этого
прекрасно знал,что из крупных форм растительности здесь
только кусты и тростник.Гладиатор покачал головой:
– Странно...На другом берегу деревьев много,а здесь
ни одного.Возле реки обычно протягивается лес,пусть даже
узкий.Где же он?
– Хайты на дрова пустили,– предположил Олег.– Мне ка-
149
жется,что эта река как раз ограждает густонаселенные земли
от диких.На другом берегу можно будет вздохнуть спокойно.
– Мы бы могли добраться туда вплавь,но с Аней это не
получится.
Девушка,отдыхавшая на пятачке подсохшей прошлогодней
травы,вскочила,решительно произнесла:
– Я доплыву!Не сомневайтесь!Да,вода холодная,но уж
до другого берега как-нибудь дотяну.
– Сиди.– Олег пренебрежительно махнул рукой.– Я ско-
рее сдохну,чем тебя в воду пущу.Ты и по лету плаваешь
только топориком,а уж сейчас...
– Тут плыть всего ничего!И лед уже сошел!
– Давно не кашляла?Успокойся,пловчиха ты наша:пере-
правим мы тебя без экстрима,ни одной ниточки не намочив.
– Как?Тут ведь деревьев нет.
– А тростник на что?Свяжем из него маленький плотик,
чтобы выдержал тебя и нашу одежду,так и переправим.
– Хорошая мысль,– признал Эрон.– Я об этом даже не
подумал...в моих краях никто на тростниковых плотах не
плавал.– Чуть помедлив,он добавил:—Вот поэтому ты и от-
даешь приказы,а я их выполняю.
Олег усмехнулся:
– Верно подметил.Аня,присядь на том холмике и следи
за окрестностями,а мы пока поработаем.
Работая ножом и кремневой пластиной,Олег с Монгу на-
резали тростник,а Эрон увязывал его в охапки.Для этого не
понадобилось даже ремней—арк использовал размочаленные
стебли.Долго они не продержатся,да это и не надо.Через
час скромное плавсредство было окончено и спущено на воду.
Аня недоверчиво взобралась на плот:
– Ой!Он же перевернется!Совсем неустойчивый!
– А ты думала,мы тебе египетскую ладью соорудим?Ло-
жись и не дергайся,тогда точно не перевернешь.И отвернись,
мы раздеваться будем.
– И что я там не видела?– фыркнула девушка.
150
– Не знаю,но боюсь,как бы тебе арки не понравились
больше мужа.Так что во избежание семейных проблем лучше
отвернись по-хорошему.
– Вот теперь я просто вынуждена буду рассмотреть голых
арков повнимательнее:очень уж ты меня заинтриговал.
– Дальше пешком пойдешь,– буркнул Олег.– Раз уж фри-
вольные мысли одолевают,значит,точно выздоровела.
Вода обожгла огнем—Олег едва сдержался,чтобы не за-
орать на всю округу.Теплолюбивые арки тоже залезли в нее
без энтузиазма.Счастье,что оба отлично умели плавать—в
процессе тренировок водные упражнения были обязательны.
Разлив утихомирил речное течение,и переправа прошла без
дополнительных проблем,да и снесло их не сильно—аккурат в
примеченную ниже укромную бухточку,окруженную густыми
зарослями тростника.
Здесь пловцы пулей вылетели из воды,позабыв об Ане.Та
добралась до земли сама и,посмотрев,как три голых мужика
кругами носятся по берегу,прыснула:
– Вы чего?
– Н-ничего,– отозвался Олег,лязгая зубами.– Я б-бы
на тебя п-посмотрел...С-согреться пытаемся.И вообще,кто
т-тебе разрешил на голых муж-жиков любоваться?Быстро от-
вернулась!
Отогревшись,арки поспешно оделись,раскидали плотик—
теперь обнаружить следы переправы будет нелегко.Пока они
занимались вандализмом,Олег взобрался на ближайшее де-
рево,исследовал окрестности.За полоской чахлого лесочка,
протянувшегося вдоль берега,тянулась все та же всхолмлен-
ная степь.Он знал,что далее к югу вырастут чуть ли не
горы,хорошо помня стометровые обрывы,вздымающиеся над
Нарой.
Никаких следов хайтов не наблюдалось:если вдоль про-
тивоположного берега шла тропа,то здесь ничего подобного
не было.Оставалось надеяться,что его предположения вер-
ны и местность за этой речкой действительно не пользуется у
151
врагов особой популярностью.
Сориентировавшись по солнцу,едва проглядывавшему
сквозь тучи,Олег повел маленький отряд на восток.
Заночевали на берегу маленького ручья с мутной водой.
Скорее всего,летом он полностью пересыхал,превращаясь
в цепочку влажных низин,поросших камышом.Островитяне
нарубили несколько охапок:королевская перина в сравнении с
той грязной подстилкой,что была в загонах у хайтов.Благода-
ря небрежности хайтов при обыске Эрон сумел сохранить свое
огниво,и на ночь разожгли маленький костер.В низине его
издалека не заметить,но все равно рисковать нежелательно.
Монгу нашел плоский камень,на котором кое-как подо-
грели остатки еды.Оставлять на завтра не стали:растягивать
такие крохи смешно—только желудок дразнить.
Ночью по очереди несли вахту,только Аню избавив от
этой тягостной обязанности.Неизвестно,бродят ли хайты по
ночам,но вот волки это делают охотно.Да и за костром надо
следить.
Под утро тучи разошлись,похолодало,иней лег на стебли
камыша и прошлогодней травы.Даже Аня не смогла спать в
такой обстановке.Все дружно сгрудились вокруг костра,уни-
чтожая жалкие остатки дров—деревьев поблизости маловато.
Рассвет прогнал заморозок,лишь после этого Олег скомандо-
вал продолжать путь.
Аня отказалась ехать на его плечах,мотивируя это тем,
что хорошо отдохнула,да и закоченеет,если не будет двигать-
ся.Олег скрепя сердце позволил ей идти пешком,но пообещал
в случае чего немедленно вернуться к прежнему способу пе-
редвижения.
Неутомимый Монгу время от времени убегал далеко впе-
ред:арк старался выследить хоть какую-нибудь добычу.Голод
брал свое—есть хотелось всем,даже Аня,отходя от послед-
ствий болезни,позабыла,что такое отсутствие аппетита.Од-
152
нако степь была мертва,лишь изредка попадались звериные
следы да однажды вдалеке промчалась одинокая антилопа.Су-
дя по всему,здесь частенько появляются охотничьи отряды
хайтов,не хотелось бы на них нарваться.
Увы,лимит везения исчерпался.
Время перевалило за полдень.Островитяне неплохо пере-
дохнули,устроив получасовой привал на маленькой прогалине
посреди небольшой рощицы.Здесь можно было с комфортом
поваляться на прошлогодней траве,чем все и занимались,по-
ка вдруг не затрещали кусты– и на полянку вышел ракс.
Хайт удивленно хрюкнул,изумившись столь неожиданной
встрече.Люди были потрясены не меньше,но все же шустрый
Монгу среагировал раньше всех.Стремительно крутанув пра-
щу,он выстрелил противнику в голову,но угодил не слишком
удачно—камень лишь слегка задел,оцарапал кожу—и больно
врезал по заостренному уху.
Ракс разъяренно завизжал,кинулся на обидчика,замахи-
ваясь секирой.Эрон подпустил его поближе и с десяти шагов
метнул дротик с такой силой,что пробил противника чуть ли
не насквозь.Однако тот лишь дернулся,продолжая атаку,–
хайты отличались живучестью,да и на боль реагировали не
сразу.«Горилла»,разумеется,сдохнет,но до этого успеет на-
творить дел.
Эрон отскочил,а Монгу с Олегом,наоборот,шагнули
вперед,разом ударив деревянными копьями с обожженными
остриями.Ракс замешкался,не сообразив,как одновремен-
но отбить сразу два удара,но затормозить уже не успел—
слишком велика скорость.Под визг Ани он добротно насадил
себя на неказистое оружие.Полученные раны были велики
даже для хайта—взвыв,он завалился на бок,выронив секиру.
Подбежавший Эрон с силой обрушил на голову противника
тяжелый валун.Череп треснул с мерзким звуком,хайт судо-
рожно вытянулся,подергал ногами,успокоился.Олег с трудом
извлек из его подреберья свое копье и,поспешно вытирая его
о траву,зашипел:
153
– Быстрее!Забирайте его оружие,и уходим.Он наверняка
не один,если остальные услышали шум,то уже спешат сюда.
Арки не стали тянуть время,никто из них даже не предло-
жил попытаться спрятать тело:хайты не дураки,следы схват-
ки все равно не скроешь.Монгу подхватил секиру,Эрон за-
брал кинжал.Больше трофеев не было—неказистые доспехи
снимать слишком долго,к тому же они не подходят для чело-
века.
Островитяне рванули прежним курсом,надеясь,что на от-
крытой местности их не заметят.К сожалению,роща слишком
мала—спрятаться в ней не удастся.Они успели отдалиться от
нее примерно на километр,Олег уже думал,что все обошлось,
как вдруг Эрон,обернувшись,с досадой вскрикнул.
Посмотрев назад,Олег разглядел на опушке рощи кучку
долговязых фигур,внимательно глядящих им вслед:
– Проклятье!Триллы!Они нас заметили!
– От них трудно уйти,– мрачно заметил Эрон.
Да,Олег прекрасно помнил,с какой скоростью хайты со-
вершают свои переходы,а сейчас,не обремененные пленны-
ми,они могут двигаться еще быстрее.Эх,если бы у него был
лук!Увы,чего нет,того нет,а пращой их не отогнать.Самое
неприятное,что до вечера еще слишком далеко—их спокойно
успеют догнать,не особо напрягаясь.
– Надо бежать,– заявил Олег.– Нас спасет только ско-
рость.Кто знает,может,по пути подвернется возможность
спастись,да и преследовать нас они пока не собираются.
– Ждут раксов,– предположил Эрон.
– Возможно...Аня,ты как?
– Нормально!– подчеркнуто бодро произнесла та.– Де-
сять километров мне не пробежать,но быстрый шаг выдержу
долго.
– Хорошо,вперед!
Беглецы максимально быстрым шагом продолжили движе-
ние в прежнем направлении.Временами,когда дорога шла под
уклон,они срывались на легкий бег,но на остальных участ-
154
ках берегли силы.Да и нежелательно—Аня может потерять
силы,опять придется ее нести,а это самым пагубным обра-
зом отразится на скорости отряда.
Часа два все было спокойно,только потом Монгу,забрав-
шись на вершину древнего кургана,заметил погоню.По его
словам,за ними двигалось около десятка врагов.Будь у ост-
ровитян луки и арбалеты,с ними еще можно попытаться раз-
делаться,но так—ни малейших шансов.Гладиаторам даже не
позволят вступить в рукопашную:издалека забросают увеси-
стыми дротиками.
Оставалось надеяться,что до вечера хайты нагнать бегле-
цов не успеют,а там можно затеряться в темноте.Надежду
подал и Монгу—он уверял,что половину погони составляют
раксы.В отличие от триллов они не обладали особым провор-
ством,и хотя могли шагать быстро,но все же с ними в этом
можно потягаться.
Эрон на ходу то и дело оставлял преследователям непри-
ятные сюрпризы—втыкал в землю огромные колючки от степ-
ной акации.Заметить их нелегко,так что наверняка мно-
гие преследователи попадутся.Раксы носили грубые ботин-
ки с массивными деревянными подошвами,а вот триллы бе-
гали босиком,да и ступни у них были широкие,длинные—
замечательная мишень для подобной пакости.
Неизвестно,сработали ли ухищрения Эрона,но еще часа
через два Монгу,вскарабкавшись на одинокое дерево,заявил,
что четверо триллов далеко оторвались от группы раксов и
уверенно настигают островитян,держась сбоку от их следов:
– Наших колючек испугались,– констатировал Олег.–
Ладно...Аня,ты как?
– Нормально!– чуть слышно выдохнула девушка.
– Ну где же нормально?Еле дышишь...Отдохнуть тебе
надо,пока не свалилась...
– Олег!Нам некогда отдыхать!Надо бежать!Вот увидишь,
я выдержу,только бы до темноты продержаться.
– Бесполезно,как ни напрягайся,а триллы настигнут нас
155
через полчаса.Человеку от этих тварей не уйти,даже не на-
дейся.Нам придется драться.
Монгу одобрительно рассмеялся,крутанув секиру,но Аня
его восторг не разделила:
– Ты что?Совсем с ума сошел?Это же триллы!Они не ста-
нут драться,попросту закидают нас дротиками,не подпуская
близко.
– Значит,надо сделать так,чтобы подпустили.Вон пойдем
по берегу того ручейка.Это направление уклоняется от на-
шего маршрута,но ничего страшного.Главное,что им ничего
не останется,как тоже идти по берегу,ведь склоны долины
поросли непролазным кустарником.
– Ну и что?Ведь так и так догонят,– не поняла Аня.
– Ничего,мы не будем бежать.Точнее,бежать будешь
ты,причем так,чтобы они тебя заметили.А мы спрячемся в
кустарнике и нападем на них из засады.
– Глупый план!– воскликнула Аня.
– Зато действенный.Я с триллами сходился врукопашную,
бойцы из них нулевые.Если противник близко,они драпают
со всех ног,стараясь увеличить дистанцию,чтобы уже оттуда
взяться за дротики.
– Вот вас и забросают!Вы не сможете сразу всех убить.И
вообще,если они вас заметят...
– А они нас обязательно заметят,если будем болтать тут и
дальше,вместо того чтобы замаскироваться получше!– недо-
вольно буркнул Олег.– Все,Аня,по этому вопросу есть два
мнения:мое и неправильное.Так что все разговоры окончены.
Арки даже не подумали спорить—это не в их правилах,
да и грех отказываться от схватки.Гладиаторы прекрасно по-
нимали слабые стороны плана,но так же хорошо понимали,
что в данных условиях ничего получше осуществить не удаст-
ся.Слишком мало времени—вот-вот появятся враги и легко
перебьют их с дальней дистанции.
Местность как нельзя лучше способствовала реализации
плана—заметить приготовления людей было невозможно.Сре-
156
ди кустов обнаружились заросли высокого вечнозеленого рас-
тения,похожего на можжевельник,в которых и по весне мож-
но неплохо укрыться,чем островитяне и воспользовались.Да-
же скептично настроенная Аня,осмотрев засаду,вынуждена
была признать,что разглядеть их не удастся,если они сами
себя не выдадут.
После этого девушка направилась вперед.Оставалось на-
деяться,что триллы не слишком насторожатся,увидев,что
она идет в одиночестве.Скорее всего,они не раз видели ко-
лонны пленников или сами их конвоировали и должны знать,
что люди часто отстают от основной массы,плетясь позади.
Здесь не было раксов,подгоняющих их древками секир,так
что для хайтов подобное зрелище не покажется необычным.
На сердце у Олега было неспокойно—он не желал отпус-
кать жену в одиночку.Однако прекрасно понимал,что в про-
тивном случае триллы будут больше внимания уделять следам
и могут издалека заметить неладное.
Хайты ничего не заподозрили.
Эрон следил за ними в маленький просвет,выщипанный по
веточке.При подходе врага молча отставил руку,сжал ее в ку-
лак.Олег напрягся,покрепче ухватил древко копья,уставился
вперед.Через несколько мгновений послышались шлепки ша-
гов и невнятное бормотание,показался первый трилл.
Эрон с резким выдохом метнул дротик,пронзив его шею,
Олег тотчас рванул вперед.Ему казалось,что движется он
очень быстро,но куда там—Монгу обогнал его играючи,
взмахнул секирой,расколов голову следующего врага будто
гнилую тыкву.Оставшаяся парочка дружно бросилась назад,
но недостаточно быстро—Олег успел достать заднего копьем в
бедро.Тот с воплем рухнул,подскочивший Эрон вонзил ему
в спину кинжал,потянул его в сторону,расширяя рану,и с
трудом увернулся от фонтана крови.
Последнего трилла,драпающего со всех ног,прикончил
Монгу,метнув вслед секиру.Тот упал,но тут же вскочил,
157
явно намереваясь удрать с огромным топором в спине.Но арк
его легко догнал,свернул шею,вернул себе оружие,издал
радостный клич.
– Аня!– крикнул Олег девушке,ушедшей уже метров на
триста.– Посиди там,все кончено!Мы сейчас подойдем!
Довольные арки обыскали трупы,тщательно собрав все
трофеи.Кроме дротиков у триллов были узкие кинжалы,а
у одного за поясом обнаружился маленький топорик.Монгу
проверил заплечные мешки,но,кроме нескольких земляных
орехов,никакой пищи не обнаружил.Ладно,хорошего поне-
многу.
Бросив обобранные трупы,мужчины поспешили вслед за
Аней.Девушка дожидалась их,сидя на берегу ручья.Вскочив,
она не удержалась,бросилась навстречу:
– Олег!С тобой все в порядке?
– Да,не волнуйся.
– Эрон?Монгу?
– Да не волнуйся ты,с ними тоже все в порядке.Все
прошло хорошо,мы их прикончили одним махом.Теперь есть
шанс удрать от раксов:они не настолько «быстроходные».
– Вы действительно со всеми справились?– недоверчиво
уточнила девушка.
– А ты разве не видела?
– Нет,с моего места трудно было разглядеть.Да я и не
оглядывалась,как ты приказал.
– Ладно.Не сомневайся:мы победили.Но это не все:нам
в затылок дышат раксы.Как ты?Идти сможешь?
– Да,я отдохнула.
– И когда же успела...Но не переживай,теперь пойдем
потише.Скоро сумерки,мы оторвемся,хрен они нас найдут в
потемках.
Так и оказалось.
В последующие несколько часов Монгу лишь раз сумел
рассмотреть погоню,взобравшись на приличное дерево.Мест-
158
ность становилась все более пересеченной,часто встречались
рощицы и заросли кустарника,все это сильно затрудняло об-
зор.По словам арка,за ними следуют шесть раксов и один
трилл.Непонятно,почему метатель дротиков не присоединил-
ся к своим сородичам,– возможно,повредил ногу одним из
шипов.
Несмотря на то что противники двигались быстро,Олег
не сомневался,что им удастся скрыться.Главное—в сумерках
выйти на одну из каменистых проплешин и уже там изменить
курс—в этом случае следов не останется.Хорошо бы перед
этим оторваться подальше—погоня отставала всего лишь на
километр,а то и меньше.Увы,Аня,мужественно державшаяся
весь день,начала катастрофически быстро сдавать.Не было и
речи о том,чтобы увеличить темп,хорошо еще,что пока она
идет самостоятельно.
К ночи,как назло,вновь натянуло облака,так что темень
была кромешная.Пришлось снизить скорость до минимума—
пересеченная местность не лучшее место для подобных забе-
гов.Несмотря на осторожность,Олег все же упал,споткнув-
шись о камень,и заработал неприятную царапину на ребре
ладони,прикрывая лицо.После этого случая передвигаться
стали еще осторожнее.Неизвестно,насколько хорошо хайты
видят в темноте,но бесконечно идти не получится—часа через
четыре после такого марафона Олег произнес:
– Все,надо останавливаться.Я уже сам не пойму,в какую
сторону идти.Звезд нет,ветер стих,нет никаких ориентиров.
Аня,будто дожидаясь этих слов,обессиленно присела где
стояла.Эрон,отличавшийся развитым сумеречным зрением,
указал правее:
– Там рощица с кустами и прошлогодней травой.Можно
устроить ночевку.
Олег подхватил девушку,водрузил себе на плечи.Та воз-
ражать не стала—вымоталась Аня капитально.Что говорить о
ней—у него самого ноги подкашивались.
Эрон не обманул—в рощице хватало кустарника без колю-
159
чек и зарослей прошлогодней травы.Островитяне быстро на-
ломали веток,надергали сухих пучков,кое-как устроив ложа.
Костер разжигать не рискнули—где-то рядом бродят обозлен-
ные хайты,не стоит себя выдавать.Олег был уверен,что след
беглецов им не найти.Последние несколько часов они не раз
меняли курс,старались больше ходить по каменистым пропле-
шинам...Нет,не найдут,разве что очень сильно повезет.
Отрубился он почти моментально,не обращая внимания на
холод и жесткое ложе.
Глава 9
160
161
Монгу рванул влево,с разбегу домчался до вершины по-
логого кургана,медленно разворачиваясь,осмотрел окрестно-
сти.Столь же быстро слетел вниз,подскочил к Олегу,указал
куда-то за спину:
– Там.Надо посмотреть.
Понимая,что от лаконичного арка объяснений не до-
ждешься,Олег только уточнил:
– Далеко?
– Нет.
Исчерпывающий ответ.Зная Монгу,можно ожидать,что
это «недалеко» окажется в десятке километров.Хотя вряд
ли—местность пересеченная,на таком расстоянии ничего не
увидишь.Действительно,все оказалось гораздо ближе—минут
через двадцать показалось поле боя.
Совсем недавно здесь лилась кровь и гремело оружие.Ско-
рее всего,дело происходило по зиме—трупы растерзали па-
дальщики,но запах был невыносимый—процесс разложения
шел полным ходом.Вся лощина была усеяна телами,а на
склоне застыло нечто напоминающее гигантскую черепаху в
шипастом панцире.Чуть ниже землю взрыхлила вытянутая
воронка,вокруг нее все было усеяно скрученными,исковер-
канными обломками,похожими на клочья смятой ткани.
Осмотрев сверху всю лощину,Олег не заметил человече-
ских трупов.Все тела были хорошо знакомы:раксы,триллы,
фраки со своими «лошадьми»,карлики-хиты.После боя кто-то
тщательно собрал все ценное—не видно было ни оружия,ни
доспехов.Последнее подсказывало,что это были не люди—
амуниция хайтов для них не подходила.Хотя кто знает—
жадность человеческая безгранична.
Убедившись,что волков или других опасных трупоедов
внизу не видно,Олег произнес:
– Спускаемся.Надо осмотреть все получше:может,най-
дем что-нибудь полезное.Аня,тебе лучше остаться здесь,там
слишком сильно воняет.
– Нет!Я с тобой!
162
– Как хочешь.Я тебя предупредил.
Арки поспешили вниз,легко опередив землян.Им не
терпелось—кто знает,возможно,здесь сохранилось хоть
какое-то оружие—гладиаторам очень хотелось вооружиться
по-настоящему.Олег не стал их тормозить—пускай веселят-
ся:вдруг действительно удастся пополнить свой арсенал?
Сам он не спешил,шел как можно медленнее,позволяя
Ане отдохнуть,подстраиваясь под ее шаги.По ходу внима-
тельно разглядывал трупы,но ничего интересного узнать не
смог.Тела сильно попортило зверье,понять,от чего они по-
гибли,было невозможно.Оторванные конечности и головы
могли быть как на совести падальщиков,так и острых клин-
ков.Определить разницу может только патологоанатом,да и
то не каждый.Слишком много времени прошло—звериные зу-
бы и разложение сделали свое дело.
Аня,мучительно морщась,тронула его за плечо:
– Олег!Вон какое-то оружие валяется.
Шагнув в сторону,он поднял обломок кинжала,покрутил
его в руках:
– Это уже не оружие.
– Я понимаю,– кивнула Аня.– Просто это первое,что я
увидела.Кроме трупов,ничего нет,вряд ли мы найдем здесь
что-нибудь полезное.
– Тебе предлагали посидеть наверху,сама не согласилась.
Так что теперь придется терпеть этот запах.
– Наверху воняет немногим меньше.Да и желудок абсо-
лютно пустой:точно не стошнит.
– Даже в голоде есть свои плюсы,– признал Олег и,от-
швырнув ненужный трофей,заявил:– Я хочу посмотреть на
ту странную черепаху.Ничего подобного не видел.
– Ты думаешь,это она их убила?
– Не знаю,но о таких чудовищах Млиш ничего не расска-
зывал.
Путь преградила воронка.На дне стояла грязная вода,
склоны оплыли,но все равно по самым скромным прикидкам
163
глубина здесь не меньше двух метров.Присев,Олег осмот-
рел один из скрученных обломков.Материал привел его в
недоумение—с виду похож на кожу,но очень твердый,с тру-
дом гнется в руках и легкий,будто алюминиевый сплав.По
копоти было понятно,что здесь бушевал огонь,так что пер-
вичную структуру странного вещества могло повредить.Непо-
нятные пригоревшие ошметки напоминали куски обуглившего-
ся мяса или сухожилий—Олег так и не понял,искусственный
ли это материал либо кусок живого создания.Если живого...
– Ничего не понимаю,– вздохнул парень.
– Что?– не поняла Аня.
– Да не пойму,с чем мы имеем дело.Странные дела тут
творятся...очень странные.Ладно,не будем отвлекаться,по-
шли дальше.
Подойдя к черепахе,Олег разглядел солидную дыру на
кромке панциря—до этого заметить ее было проблематично.
Присев,он присвистнул:
– Анька,да это настоящая сороконожка!
– Точно!У нее даже не сорок,у нее сто ног!И все в
ботиночках!
Действительно,множество конечностей под нижней ча-
стью панциря напоминали детские ножки в тупоносых бо-
тинках.Никаких когтей или чешуи—гладкая кожистая по-
верхность.Сам панцирь,издалека казавшийся набранным из
шестиугольных сегментов,на деле оказался сплошным,– по
крайней мере,щелей меж сегментов не наблюдалось.Посре-
ди каждого торчал длинный шип из странноватого вещества,
похожего на мутное бутылочное стекло светло-зеленого цве-
та.Неизвестно,каким образом его смогли пробить,но дыра
вышла славная—сантиметров тридцать в диаметре.Да еще и
трещины змеятся во все стороны.
Склонившись над отверстием,Олег опять присвистнул:
– Ни хрена себе панцирек!Сантиметров десять толщиной!
– А что тут странного?– не поняла Аня.– Эта черепаха
с грузовик размером,так что неудивительно.Наоборот,даже
164
тонкий слишком.
Достав нож,Олег провел по роговой поверхности,полюбо-
вался небольшой царапиной,покачал головой:
– Не знаю...Как вообще хайты эту дыру проделали...
Или не хайты.Я поцарапал с трудом.
– А помнишь тогда,в крепости...те взрывы.
– Пытаюсь забыть,– нахмурился Олег.
– Раз стены сносило,значит,и панцирь могло пробить.
– Да,все могло быть.Однако мы и тогда не поняли,что
случилось,да и сейчас...
Олег заглянул в отверстие,присвистнул в третий раз:
– Анька,да эта тварь внутри пустая!
Так и было—под панцирем шел толстый слой,состоящий
из мельчайших шариков,будто сплавленная пластмасса.Его
тоже пробило неведомое оружие,а за ним царил мрак пу-
стого пространства.Аня,оценив ситуацию,покопалась в кар-
мане,извлекла крошечное серебряное зеркальце—изделие юж-
ных ювелиров.Как по заказу,из-за туч выглянуло солнце,и
девушка ухитрилась послать его лучик внутрь.
– Да ты волшебница!– усмехнулся Олег.
– Не все блондинки тупые:некоторые умнее своих мужей.
Смотри скорее,что там внутри,солнце вот-вот скроется.
– Я с тобой еще поговорю на тему «кто умнее»,– угрожа-
юще пообещал Олег,заглядывая внутрь.
– Ну?Что там?
– Да ничего.Мог бы и не смотреть.Такое ощущение,что
внутри все выгорело.Какие-то сосульки сверху донизу висят,
комки непонятные по стенам лепятся,будто мешки свернутые.
Да и видно плохо:зеркальце никудышное.
– Радуйся,что хоть такое есть.
– Не вижу повода для радости.И запах здесь...Что-то
вроде аммиака.Странно,но дохлятиной не несет.
– Мне вообще не верится,что это живое создание,– при-
зналась Аня.
165
– Мне тоже,– согласился Олег.– Сюда бы ученого нор-
мального:у меня знаний не хватает.
– Мне кажется,таких ученых нет,– задумчиво предполо-
жила Аня.– Если это живое существо,то ничего подобного
на Земле не встречается.
– Много ты знаешь:на Земле и не такие твари встречают-
ся.
– Да.Но не такого размера.Слишком уж отличается от
привычных животных.Солнце спряталось,внутри больше ни-
чего не увидишь—ты лучше на голову посмотри.
Осмотрев голову,Олег понял:Аня права.Ничего подобного
ему до сих пор видеть не приходилось.Больше всего эта часть
тела напоминала воронку,широким концом закрепленную на
выступающем сегменте панциря.Сходство с ней усиливало
то,что узкий конец увенчивало круглое отверстие диаметром
с крупный апельсин.Вокруг него безо всякой системы рас-
полагалось десятка два бляшек из материала,напоминавшего
то же самое мутное стекло,похожее на вещество панцирных
шипов.
Все остальное состояло из тех же шестиугольных роговых
сегментов,только очень небольших.Если на панцире размера-
ми они сравнимы с крышкой канализационного люка,то здесь
самый крупный можно было прикрыть ладонью,а мелкие во-
обще с монетку.Больше ничего:ни рта,ни носа,ни глаз...
– Чем дальше,тем интереснее,– признал Олег.
– Видел?В жизни не поверю,что это живое создание.Нет,
все же машина,просто машина.
– Ничего себе машина!Да у нас ничего подобного нет!Где
ты видела машины с сотней ног?Да и сделана из чего угодно,
но только не из металла.
– Не забывай,мы не на Земле,– заметила Аня.
– Да,я помню.Но толку?Странно,что Млиш ни о чем
подобном не рассказывал.Уж он-то должен знать.Интересные
здесь дела творятся...
– Ты про наш побег?
166
– И про него тоже.До сих пор удивляюсь:больше все-
го это походило на налет штурмовой авиации.Ведь крепость
атаковали сверху.
– Ну и хорошо,что атаковали.Неизвестно,сумели бы мы
без этого сбежать.
– Ты права.Но не все так просто:представь,что такое
произойдет в нашем поселке.
– Господи...Я даже не подумала...А ведь у нас все из
дерева сделано,даже стены.
– Вот именно.И зениток нет.
– Ну у хайтов их тоже нет.
– Ошибаешься.Что-то они в небо запускали,вроде сна-
рядов для баллист.У них на башнях и площадках какие-то
машины стояли,разглядеть их я не сумел,но,очевидно,стре-
ляли из них.
– Странно...Когда они напали на поселок,то ничего по-
добного не применяли.Наш «Арго» совсем маленький в срав-
нении с их кораблями,но даже на нем баллиста установлена.
– Аня,у меня самого вопросов в сто раз больше,чем от-
ветов.Да и голову ломать сейчас некогда.Вот когда вернем-
ся...Информация—самое дорогое,что мы можем принести.
Не думаю,что хайты оставят нас в покое,однажды они уже
устраивали осаду,в следующий раз так легко можем и не от-
биться.
За спиной послышался радостный возглас.Обернувшись,
Олег увидел спешащего к ним Эрона,в руках он держал жут-
коватую пику черных всадников.Довольно оскалившись,арк
заявил:
– Все же недаром мы все осмотрели.В кустах нашли.
– Ты умеешь с ней обращаться?
Арк снисходительно кивнул,почти проигнорировав во-
прос.Неудивительно,гладиаторы умели обращаться с любыми
смертоносными предметами,разве что с луками и арбалетами
не дружили.Указав на «черепаху»,Эрон полюбопытствовал:
– Что-то интересное нашли?
167
– Трудно сказать,просто осмотрели.
– Странная тварь.
– Согласен.Ты слышал о таких?
– Нет,в наших краях они точно не водились,да и расска-
зов не слышал.
– Понятно...Ладно,надо уходить,пока окончательно не
задохнулись.Да и не нравится мне здесь.Кто знает,какие
падальщики обитают на землях Хайтаны?
Обернувшись,Монгу вскрикнул,вытянул руку.Взглянув
в указанном направлении,Олег с досадой произнес:
– Опять те же хайты!Твою мать!
– Может...другие,– неуверенно возразила Аня.
– Сомневаюсь,шестерка раксов и трилл.Нет,они,точно
они.Да и какая,впрочем,разница...
– Но как они нас выследили?
– У них спроси.Упрямые ребята...
Эрон стукнул древком пики по земле,оскалился:
– Олег,нам придется с ними сразиться.
– Остынь!Шесть горилл нам не одолеть,разве что забро-
сать дротиками с удобной позиции.Будем уходить и дальше,
надеюсь,до темноты они нас не догонят.
– Догонят,– буркнул арк.– Мы устали и голодны,Аня еле
идет.Нет,бесконечно убегать не получится.Если и дотянем
до ночи,то это еще не значит,что поутру погони не будет.
Один раз они нас выследили,что помешает сделать это опять?
– Скорее всего,хайты просто прочесывали местность,пока
не наткнулись на наш след.В следующий раз запутаем его
получше.
– Возможно,они используют какое-то колдовство,– осто-
рожно предположил Эрон.
– Может,и так,– согласился Олег.– Я уже ничему не
удивляюсь.Ладно,хватит стоять будто суслики у норок.
Отряд рванул вперед,резко увеличив темп.Эрон был
прав—долго двигаться с такой скоростью они не смогут,но
168
ничего другого не оставалось.Олег с тревогой замечал,что и
на нем сказываются последствия лишений.Вот уже две неде-
ли он ведет крайне нездоровый образ жизни,а бесследно это
не проходит.От постоянной ходьбы гудели колени,натертые
ступни горели огнем,легкие работали вовсю,с хрипом вбирая
воздух,но тщетно—усталость брала свое.Лишь присутствие
Ани сдерживало его от явных проявлений своей слабости.
Если ему тяжело,то каково девушке?К счастью,хоть рана
перестала беспокоить,окончательно зарубцевавшись.Правда,
приходилось терпеть сильный зуд и стараться не расчесывать
рубец.
Арки больше не пробовали оставлять шипы на своих сле-
дах.Раксам этим не повредить,а надрываться ради единствен-
ного трилла не стоит.Спустя час Олег обратил внимание на
изменение рельефа.Если до этого островитяне двигались по
широкой долине меж холмистых гряд,то теперь возвышенно-
сти подступили ближе,а впереди и вовсе смыкались,будто
горловина воронки.Откосы,вздымающиеся в тех местах,пар-
ню не понравились.Перепад высот превышал сотню метров,
весь склон усеян осыпями и скалами,очень крутой,устав-
шим людям на нем придется несладко.Однако менять курс
опасно—хайты и так отставали лишь на километр или полто-
ра,подобный маневр еще больше сократит дистанцию.
Обиднее всего,что,несмотря на близкие холмы,сама доли-
на была плоской как блин—укрыться от вражеских глаз было
негде.Эх,сюда бы густой лес,уж там бы Олег не растерялся,
надежно запутал следы.Но сделать это на глазах преследо-
вателей невозможно.Да и Аня беспокоила его все больше
и больше.Нет,она пока шла самостоятельно,но вот вид...
Девушка выглядела выжатой тряпкой,иной раз ее начинало
шатать.Олег едва сдерживал желание усадить ее на плечи,
да и аркам пока это не позволял.Мужчины тоже вымотались,
с такой ношей скорость отряда станет опасно низкой.Как это
ни жестоко,но придется терпеть,пусть Аня движется само-
стоятельно сколько сможет,а уж потом ее понесут.
169
На подходе к склону,бредя по последнему ровному участ-
ку,уже усеянному камнями,Эрон не выдержал:
– Олег,нам придется драться.Склон слишком крутой,мы
не сможем передвигаться по нему с прежней скоростью,а вот
раксы это сделают с легкостью.Нас догонят очень быстро.
– Бой мы не выдержим.
– Да.Но зато погибнем достойно.Если будем мчаться так
и дальше,выдохнемся окончательно и не сможем хорошо сра-
жаться.А если попытаться взобраться на одну из скал...У
нас два десятка дротиков,сможем обстреливать врагов.
– Был бы лук,я бы не возражал.Но дротики...Да и рак-
сы не полезут на рожон,просто покараулят внизу,покуда мы
сами не спустимся,загибаясь от жажды.Так что достойной
смертью умереть не удастся:мы к тому времени едва живы
будем.
– Пещера!– лаконично произнес Монгу,указывая вперед.
Только тут Олег до конца осознал странный факт:из сед-
ловины,соединяющей гряды холмов,тянулось сухое русло.
Талые воды сошли,оставив цепочку луж,но непонятно,по-
чему русло не тянется выше.Теперь этот факт получил свое
объяснение—поток брал начало из зева пещеры.Более того,
геологические познания подсказали,что местность сильно за-
карстована,в сущности,они сейчас передвигались по древне-
му провалу.Русло,выходящее из пещеры,уже в паре сотен
метров исчезало,там вода вновь находила путь под землю.
Только крайняя усталость не дала Олегу заметить это рань-
ше.
Он долго не колебался:
– Монгу,видишь те заросли камыша?
– Да.
– Надергай его листьев,а мы пока насобираем травы и
веток.Сделаем факелы и пойдем в пещеру.
– Зачем?– не понял Эрон.– Там не спастись,все равно
догонят.
– Шанс есть.По-моему,тут все испещрено подземельями,
170
следы на камнях не остаются,так что есть шанс скрыться
в этом лабиринте.Поскорее,минут через пятнадцать хайты
будут здесь.
Гладиаторы поспешно приступили к работе,даже Аня ки-
нулась рвать пучки травы.Времени не было,и Олег на всю
подготовку отвел около пяти минут,после чего направился
к пещере,на ходу связывая первый факел.Надолго его не
хватит,оставалось надеяться,что запасенные материалы не
кончатся раньше,чем люди найдут новый выход.
Возиться с огнивом некогда,Олег щелкнул зажигалкой,
расходуя бесценный газ,– сейчас как раз тот случай,когда не
стоит его беречь.Пещера встретила людей влажной прохла-
дой,под ногами зачавкала вода—здесь все еще сочился уми-
рающий ручеек.Ход был всего один,беглецы преодолели по
нему более пятидесяти метров,с горечью убеждаясь,что он и
не думает разветвляться—хайты догонят их даже на ощупь.
Но за поворотом Олег не удержался от радостного крика:
они выскочили в большой зал,из которого вело сразу три
больших хода,да еще какие-то щели виднелись.
– Я же говорил!Тут целый лабиринт,вся долина закарсто-
вана.
– Я не понимаю некоторые слова,но догадываюсь,– произ-
нес Эрон.– И мне тревожно:вдруг другого выхода не будет?
– Будет,обязательно будет.Аня,выбирай,в какой ход нам
сворачивать.
– А ты почему не выберешь?
– Тут удача нужна.Надеюсь,что такой красавице обяза-
тельно повезет.
– Так ты не знаешь,куда идти?– изумилась девушка.
– Понятия не имею.Я,знаешь ли,здесь первый раз.Вы-
бирай быстрее,пока к нам гости не пожаловали.
Аня,не раздумывая,направилась к правому ходу.Остава-
лось надеяться,что ей и вправду повезет.Эрон зажег новый
факел,а рассыпающийся старый Олег забросил в узкую щель.
Даже если хайты его найдут,пусть поломают голову,куда же
171
делись беглецы?Через несколько минут островитяне достиг-
ли настоящего перекрестка,девушка заколебалась,но Олег
поспешно произнес:
– Все,без тебя обойдемся.Идем вперед,никуда не свора-
чиваем.
– Ты же вроде дорогу не знал?– уточнила Аня.
– Да.Но под ногами вода сочится,много окатанных кам-
ней и всякого мусора.
– Ну и что?
– Когда таял снег,здесь текла вода.Она не просто про-
сачивалась сквозь землю,иначе сюда бы не смогли попасть
ветки и листья.Там должен быть выход.
Арки заметно приободрились—они неуютно чувствовали
себя под землей.Олег шел впереди,внимательно глядя под
ноги,боясь потерять следы водного потока.То и дело в сте-
нах открывались расселины и промоины,вода могла приходить
из них.Но нет,галька и мусор усеивали пол основного хода.
Минут через десять парень остановился,поднял факел по-
выше,осматривая свод.
– Что случилось?– насторожился Эрон.
– Ничего.Вам не кажется этот ход подозрительным?
– Да.Нам не нравится ходить под землей,здесь все подо-
зрительно,– признал гладиатор.
– Нет,я не об этом.Ход искусственный,его соорудили
чьи-то руки.Вон свод арочный,стены ровные,кое-где можно
разглядеть следы кайла.И по-моему,идет как под линейку,
никуда не сворачивая.
– Какая разница?– недовольно пробурчал арк.– Шахта
это или обычная пещера,мне здесь не нравится.Судя по все-
му,этот ход заброшен очень давно,так что с хозяевами не
повстречаемся.
Олег устало усмехнулся:
– Эрон,ты какой-то раздражительный стал в последнее
время.
– Я готов не есть целый месяц,– степенно произнес гла-
172
диатор.– Но вот бродить под землей не готов.Если бы не ты,
никогда бы сюда не полез.
– Ладно,не обижайся.Думаю,что скоро это приключение
закончится:ход куда-нибудь выведет.
– А вдруг тупик?– усомнилась Аня.
– Что взять с блондинки...– вздохнул Олег.– Как,по-
твоему,сюда вода попала,да еще весь этот мусор принесла?
Аня с досадой прикусила губу:ответить было нечего.И
впрямь это обстоятельство она как-то упустила из виду.
По субъективному ощущению Олега,прошло не меньше
часа,прежде чем впереди показалось пятно света.К этому
моменту запасы горючих материалов исчерпались,арки су-
етливо нагибались,пытаясь найти что-нибудь подходящее,а
землянин мудрил с остатками топлива,поддерживая мизер-
ный огонь.Монгу первый увидел выход,радостно хохотнул,
прибавил шагу.Даже измученная Аня рванула вперед с див-
ной прытью:подземелье доконало всех.
Но это оказался не выход или,скорее,не совсем выход.
В своде зияло аккуратное круглое отверстие,из него как раз
и сочился свет.Можно было разглядеть ветви кустарника с
распускающимися почками и кусочек неба,подернутого обла-
ками.До люка метра четыре,но с таким же успехом это мог
быть и километр—забраться наверх было невозможно.Эрон
было принялся доставать из карманов ремни,явно собираясь
как-нибудь попасть наверх,но Олег его остановил:
– Нет,мы пойдем дальше.Вон рядом еще одно отверстие,
а дальше они тянутся еще чаще.Где-то должен быть выход,
мы его найдем.
– Что за мерзавцы так пошутили?– возмутился арк.– За-
чем было проделывать выходы на потолке?Хоть бы лестницы
сделали.
– Я сам не понимаю,– признал Олег.– Но вообще,это по-
хоже на городскую канализацию.Оттуда сбрасывались нечи-
стоты и дождевые воды,после чего все уносилось далеко за
173
окраину.
– Но откуда в этой дикой степи мог быть город?– изумился
Эрон.
– Они здесь были до нападения хайтов.Мы с Аней такие
города видели.Помнишь?
– Да,– кивнула девушка.– Но не знала,что они есть и
здесь,на левом берегу Нары.
– В том году,когда мы с тобой двигались по реке,то
видели остатки мостов.Значит,жителям что-то было надо на
левой стороне.Наверняка по ним шли дороги,возможно,как
раз к этому городу.
Последний факел погас,но нужды в них уже не было—
света хватало.Люки шли один за другим,правда,взобраться
наверх так и не получалось.Но Олег не сомневался,что рано
или поздно это удастся—не может дренажная галерея окон-
читься тупиком,вряд ли проходчиков спускали на веревках.
Но до конца идти не пришлось—выход обнаружился рань-
ше.Галерея здесь шла уже не в скале,а в мягких породах—
ее небрежно облицевали тесаным камнем.В одном месте к
ней примыкало какое-то подземное помещение,скорее всего,
большой подвал.Время обвалило тонкую перемычку;заглянув
в пролом,Олег увидел отблески света,бьющие из-за навала
какой-то рухляди.
Раскидывая с дороги всевозможный хлам,он добрался до
каменной лестницы.
– Что там?– спросил Эрон,заглядывая в пролом.
– Это подвал древнего здания.Наверху все развалилось,
но выход засыпало не до конца.Нам надо будет немного по-
работать,идите сюда,поможете.
Аня обессиленно присела у стены,покуда трое мужчин
раскидывали обломки.После того как вход расчистили,Мон-
гу первый выбрался наружу,осмотрелся,лишь после этого
позвал остальных.
Беглецы действительно выбрались в городе.Правда,горо-
дом его можно было назвать только с археологической точки
174
зрения—жизнь в нем погасла очень давно.Что говорить,ес-
ли даже канализационная галерея превратилась в чистенькое
место.Людей здесь искать бессмысленно—они покинули это
место сотню лет назад как минимум.
Вокруг расстилался квартал трехэтажных домов,подобных
было много и в том городе,что располагался рядом с соля-
ным рудником.Архитектура схожая:столь же частые узкие
окошки с маленькими балкончиками под ними.Правда,бал-
кончиков уцелело немного:большинство обвалилось,да и сте-
ны сохранились лишь местами.От некоторых зданий остались
только груды мусора,другие щеголяли сохранившимися фаса-
дами или угловыми фрагментами.Вдалеке виднелись остатки
крупных сооружений центрального района и стена,почти не
затронутая повреждениями,хотя башни пострадали серьезно.
Прежде ухоженные парки и газоны одичали,разрослись,
взламывая корнями мостовую.Разглядев ближайшие деревья,
Аня вздохнула:
– Жаль,что сейчас не осень.Это орехи,мы бы смогли
отлично поесть.
Монгу повернулся,продемонстрировал широкую улыбку:
– Орехи можно найти и сейчас.
– Да ты спятил от голода,– вздохнул Олег.– Только-
только почки начали набухать,какие орехи?
– Подождите,я сейчас,– бросил арк и поспешил к бли-
жайшей груде камней.
Поняв,что гладиатор зря болтать не будет,Олег внима-
тельно проследил за его действиями.Тот и впрямь вел себя
на удивление последовательно.Монгу,действуя будто соба-
ка,обнюхал кучу камней,после чего перебежал на другую
сторону улицы,пригнулся над новой грудой и принялся ли-
хорадочно ее раскидывать.Олег переглянулся с Эроном,оба
синхронно шагнули вперед,на помощь товарищу.Лишь Аня,
присев у входа в подвал,не двинулась с места—девушка вы-
моталась капитально.
Дружными усилиями трое мужчин взялись за работу.Олег
175
постепенно понял,что они выискивают,и не удивился,когда
из-под очередного камня с писком выскочил крупный грызун.
Монгу бросился за ним,но куда там—ловкий зверек успел
шмыгнуть в какую-то щель.Впрочем,своей цели арк все рав-
но достиг—люди раскопали кладовую хозяина норы.
Запасливый зверек уложил слой листьев,сверху один к
другому разместил слой орехов,затем опять листья,а поверх
них новая порция орехов.В этом многослойном складе люди
насобирали около килограмма ценных плодов.Их немедленно
вручили Ане,сами же с азартом приступили к ограблению
следующей норы.
Когда на землю опустились сумерки,островитяне были хо-
зяевами примерно трех килограммов орехов.Не так уж и мно-
го,но все же лучше,чем ничего.Арки были недовольны тем,
что ночевать придется в мертвом городе—окружающий пейзаж
нехорошо влиял на их суеверные души.Однако выбраться от-
сюда не хватило времени—в темноте по руинам не побродишь.
На этот раз решились разжечь костер,устроившись в ру-
инах здания.Здесь его не заметят,покуда не подойдут вплот-
ную.Дров хватало,а вот травы почти не было,как и камыша,
так что лежанки вышли не слишком комфортными.Остро-
витяне до глубокой темноты разбивали орехи камнями,хотя
солидная часть их веса приходилась на скорлупу,но и сытной
сердцевины хватало.Хитрые грызуны натаскали себе самых
отборных плодов—ни гнилых,ни червивых не попадалось.
К сожалению,воды поблизости не было,если не считать
сомнительных луж,но из них Олег пить запретил.Гладиа-
торам запрет не понравился,что неудивительно:отношения с
гигиеной у них были сложные.Поневоле вспоминалось земное
Средневековье,когда даже аристократки не мылись годами,а
доблестные рыцари утоляли жажду из поилки для свиней.
Олег долго объяснял аркам про возможные неприятные по-
следствия,но сама концепция существования невидимых гла-
зу созданий потрясла их настолько,что даже молчун Монгу
позабыл,что,собственно,объясняют,и взахлеб расспрашивал
176
командира о том,как выглядят духи воды под микроскопом.
Доказать гладиаторам,что микробы имеют вполне материаль-
ное происхождение,было невозможно.Кроме того,их крайне
заинтересовало то,что можно сделать прибор,родственный
биноклю,но показывающий настолько малые предметы,что
иначе их не разглядеть.Пытаясь все это объяснить невеже-
ственным товарищам,Олег влез в такие дебри теории оптики,
что понял:надо сворачивать разговор,пока бедняги не зара-
ботали воспаление мозга.
Уставшая Аня не сказала ни слова.Обратив внимание на
то,что она сидит неподвижно,позабыв про орехи,Олег только
тогда понял,что измотанная девушка так и заснула в этой
неудобной позе,склонив голову на грудь.
Глава 10
177
178
Утром торопиться не стали—дорога может подождать,а вот
терять возможность пополнить запасы продовольствия не сле-
дует.Несколько часов люди бродили среди руин,выискивая
звериные кладовые.При этом Олег пресек попытки Монгу из-
ловить хозяев закромов– его беспокоила перспектива подце-
пить какую-нибудь болячку,переносимую местными «бурун-
дуками».На Земле даже простые мыши могли наградить туля-
ремией,а про крыс и думать страшно—достаточно вспомнить
средневековую чуму.Нет,с грызунами лучше не связываться,
а орехи есть только после прокаливания на углях.
Разорив полтора десятка нор,люди набили орехами карма-
ны и трофейный мешок,прихваченный после схватки с трил-
лами.С тоской осмотрев эти припасы,Эрон вздохнул:
– У меня с вечера челюсти гудят,слишком уж жесткая
еда.Да и не еда это:только брюхо обманываем.
– Ошибаешься,– возразил Олег.– Орехи—это очень сыт-
ная пища,на них вполне можно прожить.
– Вот только тоскливо так жить,– вздохнул гладиатор и
мечтательно причмокнул.– Я бы все отдал за кусок горячего
мяса:чтобы корочка снаружи и кровь внутри.
Почувствовав,как при сладострастных словах арка желу-
док заинтересованно насторожился,Олег отмахнулся:
– Вслух такое не говори,а то слюной захлебнемся.Все
готовы?Аня,ты как?
– Идти смогу.
– Если что,сразу говори,лучше на плечах понесем.
– Нет,не бойся,если не слишком быстро,то смогу пере-
двигаться сама.
– Хорошо.Вперед.
Добираться до ворот не пришлось:земляне быстро вышли
к стене,миновав пару кварталов однотипных руин,и без тру-
да преодолели ее через ближайший пролом.Было бы неплохо
исследовать город:учитывая,что он находился на окраине зе-
мель хайтов,вряд ли здесь успели поработать охотники за
сокровищами и мародеры.Однако из-за слабости отряда при-
179
шлось забыть обо всем,кроме главной задачи—добраться до
острова.Кроме того,не следовало забывать,что где-то рядом
бродит группа преследователей.Олег помнил об их упрямстве:
сомнительно,что они оставили беглецов в покое,потеряв след
в пещере.Ничего,если все будет хорошо,люди сюда еще вер-
нутся,но уже с сильным,хорошо вооруженным отрядом.
За стеной повернули на восток,быстро оставив город по-
зади,– он был небольшой,не более двух километров в диа-
метре.Здесь Олег увидел остатки величественного акведука
и понял,откуда жители брали воду.Он предполагал нечто по-
добное,так как никакой реки рядом не было—город стоял на
плоскогорье,царствующем над карстовой долиной.
Вскоре Олег заметил,что их путь лежит вдоль древней
дороги.Соорудили ее на века,подобно римским:она была как
новенькая,только брусчатку мусором засыпало.Со временем
на нее натянет почвы,вырастут трава и кустарник,но пока
до этого далеко.Странно,но трассу возле соляного рудника
затянуло полностью.Впрочем,там вокруг расстилался лес,он
в таких случаях действует быстро,да и покрытие могло быть
менее качественным.
Как бы то ни было Олег уверенно свернул к доро-
ге.Идти по ней гораздо удобнее,а направление вполне
удовлетворительное—почти четко на восток.Он надеялся,что
путь ведет как раз к городу рядом с соляными шахтами,а это
островитянам на руку.Места знакомые,там достаточно леса
для сооружения плота,а возможно,удастся захватить лодку
у каннибалов.
Арки с тоской смотрели по сторонам,провожая взглядами
потенциальное жаркое.Да,здесь наконец появилась дичь.То
и дело люди замечали антилоп и диких лошадей,частенько
пробегали зайцы и крупные нелетающие птицы вроде карли-
ковых страусов—островитяне окрестили их дрофами,так при-
вычнее.Не раз пугали перепелок,Монгу обстреливал их из
пращи,но неудачно—это не лучшее оружие против стреми-
тельной мелкой добычи.Однако было ясно,что при желании,
180
организовав грамотную охоту,можно разжиться мясом.Но
Олег не рисковал останавливаться:надо отойти от опасных
мест подальше.Он то и дело оглядывался,боясь увидеть за
спиной назойливых хайтов,но пока все было спокойно.
А к полудню островитяне вышли к первому разлому.
Разлом—по-другому назвать это Олег не смог.
Вначале Монгу заволновался,указывая на неестественно
ровную линию,протягивающуюся с севера на юг почти пер-
пендикулярно направлению движения беглецов:
– Трещина,земля треснула!
Олег,не обладая столь хорошим зрением,усомнился:
– Что ты несешь?Как она могла треснуть?
– Не знаю.Но треснула.
– Такое бывает,– кивнул Эрон.– Однажды,когда я был
еще мальчишкой,ночью сильно задрожала земля,рухнули
некоторые дома,а у многих провалились крыши.И появи-
лись трещины.Наверное,в них ушла вода,потому что многие
колодцы пересохли.
– Это было землетрясение.Но здесь другое дело,мы бы
его почувствовали.Нет,просто промоина глубокая.
Однако чем ближе подходили к странному месту,тем оче-
виднее становилось,что это не промоина.Достигнув края,
Олег заглянул вниз,с трудом подавил желание резко отшат-
нуться:он побаивался высоты.
Земля треснула давно,как минимум несколько месяцев
назад.Края разлома оплыли,сочились влагой,кое-где стру-
ящейся вниз крошечными ручейками.Воды внизу не было,
не считая отдельных луж грязи,местность закарстованная,–
очевидно,пропасть хорошо дренируется.До дна по самым
скромным прикидкам было метров пятьдесят.Не такая уж
и большая высота,но поджилки трясутся.А если учесть,что
прошло немало времени и глубина стала поменьше...
– Неплохая трещинка!– присвистнул Олег.
– Не стой на краю,– произнес Эрон,отходя назад.– Край
181
неустойчив,может обвалиться.
Олег поспешно отшатнулся и,помня о своих предыдущих
словах,неуверенно произнес:
– Сомневаюсь,что это сделало землетрясение.В таком
случае оно бы разрушило все вокруг на десятки километров.
Скорее всего,просто карстовый провал.Только странно,что
такой вытянутый и ровный.
– Он не совсем ровный,– произнесла Аня.– Похоже на
пологую дугу.
– Все равно для природного объекта слишком прямоли-
нейно.Ладно,это неважно.Важно как раз то,что придется
делать обход в полкилометра,не меньше,а с другой стороны
снова возвращаться на дорогу.Слишком уж приятно по ней
идти.
Спорить никто не стал—и впрямь приятно.
Следующий разлом показался через полчаса.К счастью,
он не пересекал их путь—остался чуть-чуть левее.Покры-
тие дороги вздулось,щели меж плит расширились,но дру-
гих повреждений катаклизм не причинил.Путники удивились
очередным странностям,но рассматривать новую пропасть не
стали.Через час они уже не удивлялись подобным находкам,
встретив еще парочку разломов,а еще несколько угадывалось
вдали.Один раз опять пришлось делать обход,но не столь
большой—дорогу задело краешком.
После этого обхода через десяток минут наткнулись на
первое тело.
Островитяне не раз замечали скелеты,когда хайты гнали
их по степной дороге.Но сейчас они отвыкли от подобного
зрелища—пленников здесь никто не конвоировал,да и вра-
жеских троп не было.Олег устал,брел на автопилоте,держа
Аню за руку,и по сторонам не смотрел,надеясь на вниматель-
ность арков.Только когда Монгу шагнул в сторону,нехотя
повернул голову,наблюдая за действиями спутника.Гладиа-
тор вышел на обочину,склонился,поднял округлый светлый
камень.Только тут Олег понял,что это человеческий череп,
182
и резко остановился.Нет,черепу он не удивился—не первый
раз видит,но на челюсти отчетливо выделялись золотые зубы.
– Стоять!– приказал он остальным,шагнув к гладиатору.
Хищные звери неплохо поработали над телом,раскидав ко-
сти в радиусе нескольких метров.Но Олег все же нашел разо-
рванную куртку из темно-синей синтетической ткани и брюки
с ремнем,явно не местного производства.
– Зачем ты роешься в этих костях?– изумился Монгу.
– Это землянин,– коротко ответил Олег.
Кто такие земляне и откуда они появились,арки,прожив
с ними не один месяц,знали прекрасно,так что уточнять не
стали.Эрон деловито крикнул молодому воину:
– И ты обыскивай!Вдруг найдешь чудесную зажигалку,
испускающую огонь,или волшебный браслет-часы,показыва-
ющий время без солнца.
Олег понял,что его заподозрили в мародерстве.Но оправ-
дываться не стал—с точки зрения арков,мародерство не грех,
а чуть ли не добродетель.Лишь Аня задумчиво произнесла:
– Надо его похоронить.Кто бы он ни был,все же наш
земляк.
– Обойдется,– отмахнулся Олег.– Ему и без погребения
неплохо здесь лежится.Раньше надо было думать,а сейчас
все:он даже падальщикам больше не нужен.Не стоит терять
время.
Аня бросила на мужа недовольный взгляд,но спорить не
стала,прекрасно понимая,что это бесполезно.Хорошо,хоть
не стал все осматривать в поисках трофеев—погнал арков
дальше.Те побурчали,но подчинились,переборов желание
найти «волшебную зажигалку».
Олега не особо удивила эта находка.Ну подумаешь—
останки землянина.Бедняге не повезло,только и всего.Ско-
рее всего,поработали хищные звери—стая волков с удо-
вольствием нападет на одинокого путника.Степной лев то-
же не побрезгует—эти кошки мелковатые,но с безоружным
человеком справятся легко.А ведь почти все попали сюда
183
безоружными—в первый день Олег сам был беззащитен,будто
птенец,и едва не угодил на ужин к троглодитам,причем вовсе
не в качестве гостя.Успел ли этот незнакомец осознать,что
случилось,или так и умер в неведении,уже никто не узнает.
Да и незнакомец ли?Не исключено,что на Земле они знали
друг друга или не раз сталкивались:ведь все,кто попал сюда,
прежде жили в одном городе.
Через несколько минут рядом с дорогой заметили кости
второго землянина.Это уже было слишком:Олег еще мог
проигнорировать единичную находку,но две сразу...В этом
мире он вообще впервые видел останки неудачника,да и рас-
сказов таких не слышал.Те,кто погиб в этих краях сразу
по прибытии,так и остались непохороненными,но те,кто
добрался до левобережья Фреоны,не валялись под каждым
кустом,на радость зверью.Встретив мертвого незнакомца,
каждый считал своим долгом устроить ему хоть скромную
могилку,так что найти непогребенные останки было нереаль-
но.Да и мало народу там погибло—в основном умирали от
болезней и недоедания,многие угорели от неказистых печек
в зимнюю пору.Возле некоторых поселков располагались на-
стоящие кладбища;хоть и маленькие,но даже десяток могил
за такой срок—это очень много.
Олег и здесь не стал задерживаться,но долго идти не при-
шлось:уже через полкилометра прямо на дороге встретили
сразу парочку скелетов,а чуть в стороне виднелась россыпь
костей—там погибло не менее пяти человек.
– Да что же здесь произошло?– охнула Аня.
– Не знаю.Сам удивлен не меньше тебя.
– Олег,тут что-то не так.Эти трещины в земле и люди...
Так просто они погибнуть не могли...в таком количестве.
Наверняка их кто-то убил.
Присев,парень смахнул мусор с маленькой плоской сумки,
покачал головой:
– Каннибалы или хайты не станут бросать такие вещи.А
хищники...Сомневаюсь,чтобы звери устроили такую бойню.
184
Или же здесь водятся неизвестные нам твари...Эй!Монгу!
Ты не замечал следы необычных зверей?
– Нет Олег,все звери хорошо знакомы.И я нашел «вол-
шебную зажигалку»!
Арки азартно занимались мародерством,беззастенчиво об-
шаривая останки.Останавливать их Олег не стал;к тому же
надо было немного передохнуть:Аня совсем устала.Присев
на теплый камень в метре от обочины,девушка наблюдала,
как Олег роется в сумке.Кроме подмокших бумаг и мелочей
вроде ручек и калькулятора,там ничего не было.Вздохнув,
парень произнес:
– У меня хорошая человеческая мечта—найти пулемет с
ящиком патронов.
– В эту сумку он бы точно не поместился,– заметила Аня.
– Понимаю...Это я так...абстрактно...Надоело тря-
стись:каждую секунду жду очередной пакости.Помнишь,как
с тобой шел в прошлом году?
– Конечно!
– Тогда в руках была заточенная палка,и я почти ничего
не боялся.Даже ваксы не пугали;да тогда мы и не знали,
как они называются:просто людоедами нарекли.Понятия не
имели,есть ли на этой планете другие люди,кроме нас,и тех,
с кем очутились в одной пещере у троглодитов.Встретиться с
ними опять почти невозможно:мир велик,да и погибнуть они
могли после побега.
Аня улыбнулась:
– Ага.А я тогда постоянно думала:что же будет,если мы
не найдем людей?Нашим детям не на ком будет жениться или
замуж выходить.
– Так ты с первого дня мечтала о совместных детях?–
рассмеялся Олег.
– Нет,но куда мне было деваться?– с трудом сохраняя
серьезность,ответила Аня.– Попала на неизвестную планету,
а вокруг никого,кроме подозрительного мужчины,не сводя-
щего плотоядного взгляда с моих ног.Так что делать нечего:
185
ведь лучше добровольно,чем принудительно.
– Очень здравые мысли,– признал Олег.– Жалко,что я
не мог тогда влезть тебе в голову:столько времени потеряли.
Супруги дружно рассмеялись,но Аня тут же осеклась:
– Олег!Мы почти на кладбище,рядом с нами человеческие
кости...И так себя ведем...
– Ничего,мертвые не обидятся.Давно я не видел,чтобы
ты смеялась...Эй!Хватит мародерством заниматься!Пора
дальше идти!
– Но там еще кости лежат!– огорченно ответил Монгу.–
Тут вокруг десятки мертвых землян.
– Я понимаю,но время не ждет.Не волнуйтесь,если все
будет хорошо,то в эти края еще наведаемся,с хорошим отря-
дом.Сейчас для нас главное—вернуться на остров.
Кости попадались на каждом шагу,временами путники пе-
реступали через них,почти не обращая внимания.Арки,пона-
чалу бросавшиеся к каждому скелету,давно успокоились,на-
брав по нескольку зажигалок.Теперь их больше беспокоило,
как бы заставить эти устройства работать,– многие не функ-
ционировали,пострадав от влаги.Олег уже давно понял,что в
этой гекатомбе виноваты не хищники или разумные создания:
землян убило что-то неизвестное.У него были некоторые со-
ображения на этот счет,и очередная находка их подтвердила.
Монгу удивленно воскликнул,указывая влево.Олег при-
вык,что зоркий арк не комментирует свои наблюдения,и без
уточнений повернулся в указанном направлении.Сперва ни-
чего не заметил,но потом различил странную темно-зеленую
массу,укрывающуюся в далеких кустах.Аня,бросив в ту сто-
рону усталый взгляд,удивленно воскликнула:
– Там машина!
Олег поспешно направился к находке.Девушка оказалась
права—в кустах застрял легковой автомобиль.Причем он сю-
да не заезжал—заросли со всех сторон были непролазные и
неповрежденные.Машина просто появилась здесь в один миг,
186
причем не с неба упала—даже стекла не треснули.
Стекло со стороны водителя было опущено,заглянув в ок-
но,Олег увидел на передних сиденьях два тела.Крупные зве-
ри забраться туда не могли,так что сохранность была высока:
два скелета,обтянутых кожей,в неповрежденной одежде.
– Понятно...как я и предполагал,– тихо произнес Олег.
– Что?Что ты предполагал?– заинтересовалась Аня.
– Они не пробовали покинуть машину,даже дверь не от-
крыли.Все эти останки,встреченные в последние часы,по-
явились здесь трупами.
– Как?
– Не знаю.Помнишь,у всех,кто сюда попал,в первые
секунды или минуты кружилась голова или плохо было?
– Да.Я в кустах очутилась,когда в себя пришла,стояла
на коленях и жутко кружилась голова.И во рту почему-то
горько было.
– Вот и у всех так.А некоторые рассказывали,что дохо-
дило до смерти.Люди умирали от инсульта или сердечного
приступа,точно неизвестно.
– Олег,все равно что-то не сходится.Все эти люди не
могли так умереть.Я слышала про такие случаи,но они боль-
шая редкость,а тут...Сам видишь...Да и странно,что их
столько.Никто не рассказывал,что появился с целой кучей
людей.Всех раскидывало по округе,просто нас тогда людоеды
собрали в одной пещере.Обычно человек приходил в себя в
одиночестве,редко рядом были другие.А уж в таких количе-
ствах...
– Да,согласен.Но я слышал и другие рассказы.Некото-
рые говорили,что в последний момент пребывания на Земле
видели,будто с неба бьет что-то огромное и горящее.А если
представить,что у этого катаклизма был центр?И здесь все
получилось симметрично земным событиям.Мы с тобой вы-
яснили,что были в тот момент неподалеку друг от друга,как
и остальные,кто попал в ту пещеру.А теперь представь,что
люди,находившиеся в этом центре,испытали полную мощь
187
той силы,что швырнула всех сюда.
– Ты считаешь,мы были далеко от этого центра?
– Не знаю.Но сюда попали жители одного города,при-
чем с окраин не было никого.А почтальоны иногда говорили,
что нет никого из района железнодорожного вокзала,хотя из
остальной части все есть.Если предположить вокзал центром,
то мы как раз были далековато и отделались головокружени-
ем.
– Так мы подходим к центру событий?
– Возможно.Я никогда не слышал рассказов о том,как
кто-то попал сюда среди кучи мертвецов.Некоторые умирали,
другие при падении ломали кости,но таких случаев очень
мало.Если бы отсюда кто-то ушел живым,то кому-нибудь
рассказал и до нас бы обязательно дошли слухи.Нет,здесь
погибли все:перенос что-то необратимо повредил у каждого.
Сама видишь,эти люди даже из машины не выбрались.Сидят
спокойно,будто ехать собрались,вон водитель даже ремнем
пристегнут.
Эрон,нетерпеливо переминаясь с ноги на ногу,позабыл
о своей обычной невозмутимости и,как ребенок,изумленно
обошел машину:
– Олег,что это?
– Долго рассказывать...В общем,эта телега ездит сама,
без лошади.
– Волшебная?
– Что-то вроде того.
– И мы можем на ней поехать?
– Теоретически да,но практически...По бездорожью не
пойдет,да и аккумулятору наверняка конец после такой зи-
мовки.В принципе довести до ума все же можно.Вот если
бы двигатель снять и на наш «Арго» переставить...Лучший
корабль в мире получится.
– Так мотор маленький,а корабль большой,– усомнилась
Аня.
– Что взять с блондинки?– хмыкнул Олег.– Первые ко-
188
рабельные паровые машины по мощности меньше двадцати
лошадей тянули.Этот малыш круче их в несколько раз.Меч-
ты все это:бензина нет.Ладно,надо обыскать этот агрегат:
вдруг в багажнике пулемет обнаружится...
Увы,пулемета в багажнике не было.Было там несколь-
ко пакетов,набитых подозрительной трухой и обгрызенными
упаковками.Судя по всему,раньше здесь были продукты,но
грызуны нашли лазейку и неплохо поработали.Впрочем,до
земных собратьев им было далеко,и кое-что они просто не
приняли за еду.Олег обнаружил бутылку подсолнечного мас-
ла,две банки сгущенки и несколько пакетиков специй.Он бы
не отказался от ящика тушенки,но здесь не магазин,придет-
ся довольствоваться тем,что есть.Очень хотелось прихватить
набор инструментов:хозяин машины был человеком основа-
тельным и запасся неплохо.Однако тащить эту тяжесть не
хотелось,пришлось оставить все на месте в надежде вернуть-
ся еще раз.Прихватили только напильник и старую куртку,
покрытую пятнами масла.Хотелось слить немного бензина,но
за неимением емкостей от этой мысли пришлось отказаться.
Оставив машину в покое,возвращаться на дорогу не
стали—чуть дальше виднелось что-то непонятное.При бли-
жайшем рассмотрении это оказалось павильоном остановки
общественного транспорта,завалившимся на бок,а вокруг в
изобилии белели человеческие кости.Вообще,куда ни кинь
взгляд,можно было увидеть останки землян—гипотеза Олега
становилась все более правдоподобной.Кроме того,он обратил
внимание на огромное количество разломов,причем шли они
здесь не только с востока на запад,но и с севера на юг,при-
чем последние дальними краями чуть ли не смыкались,как
бы показывая направление на центр этой странной паутины.
В ту сторону Олег и повел отряд.Никто и не думал возра-
жать:всем хотелось взглянуть—что там,за гребнем вспучен-
ной земли,к которому змеятся радиальные разломы.
За ним оказался центр катаклизма.
189
Первым вскарабкавшись на вал,Монгу замер статуей,да-
же не обернувшись в сторону отставших товарищей.Добрав-
шись до него,Олег встал рядом,ошеломленно охнул,тихо
произнес:
– Я прав,центр действительно был в районе вокзала.
Аня спорить с этим утверждением не стала,а гладиаторы
вообще не поняли,что он сказал,хотя русский язык выучили
неплохо.
Вал вздыбленной земли образовал идеальный круг диа-
метром около километра.То,что располагалось внутри этого
кольца,можно было обозвать одним словом—хаос.Ни одно-
го кусочка обычной степи—все покрыто рваными нашлепка-
ми,явно выдранными с земной поверхности неведомой си-
лой,притащившей их сюда.Разлохмаченные асфальтирован-
ные пятачки,фрагменты зданий,огромный циферблат вок-
зальных часов,лежащий стрелками кверху,перекосившиеся
столбы уличного освещения,искореженные вагоны,машины,
перемешанные с киосками,и кости...огромное количество
костей.
Привокзальная площадь всегда была оживленным местом.
– Господи...сколько людей,– тихо произнесла Аня.
– Что это такое?– изумленно спросил Эрон.
– Центр...Сюда ударила вся та сила,что перебросила нас
в ваш мир.
Вряд ли гладиатор что-то понял,но переспрашивать не
стал,вместо этого опасливо уточнил:
– А эта сила не может убить и нас,как всех этих людей?
– Сомневаюсь.Это было давно,чуть ли не год назад.Если
и ударит еще раз...Сомнительно,снаряд два раза в одну
воронку не попадает.
Арк вряд ли что понял,кроме одного:им пока ничего не
угрожает.Осознав сей факт,он тотчас прагматично поинтере-
совался:
– Мы осмотрим это место?Здесь должно быть немало вол-
шебных вещей.
190
– Тут не один день нужен,чтобы осмотреть весь этот ха-
ос,– вздохнул Олег.– Нам не стоит терять время,все равно
много не унесем.Да и воды здесь нет,сушь полная.
Поймав на себе умоляющий взгляд Монгу,он смягчился:
– Ладно,час-другой потерять не страшно.Только держать-
ся будем рядом.Аня,ты можешь посидеть пока...передох-
нуть.
– Нет,я с вами...Не хочу одна оставаться.
– Хорошо,мы все равно не сможем здесь передвигаться
быстро.И внимательно смотрите,куда ступаете...Не нравит-
ся мне этот ералаш.Как бы последние ноги не переломать...
Кое-как преодолев первые завалы,люди достигли асфаль-
тового пятачка с парочкой автомобилей.Олег понял,что даже
с сотней помощников не сможет внимательно все обследовать
за один день.Ощущение такое,будто двигаешься в небреж-
но спрессованной громадной куче мусора.Обследование ма-
шин не принесло значимых трофеев—продовольствия не на-
шли,лишь в одной содрали чехлы с сидений,– к счастью,
там не оказалось трупов.Кроме того,в найденную пластико-
вую бутылку нацедили бензина,с ним будет проще разводить
огонь в сырую погоду.
Олег не стал здесь задерживаться:его тянуло дальше,там
виднелись исковерканные лотки и киоски,явно попавшие сю-
да с края привокзального рынка.Идти приходилось осторож-
но:вздыбленная почва изобиловала провалами и прикрыты-
ми пустотами,каждый шаг грозил неприятными последствия-
ми.Преодолеть пришлось около пятидесяти метров,но на это
ушло почти десять минут.
Завидев тряпки и цветастые упаковки,Аня позабыла об
усталости и соседстве с человеческими останками,бросилась
рыться в этой рухляди.Олег не разделял ее восторга—его
бы больше устроили ящики консервов.Однако выбирать не
приходится—что есть,то есть.Впрочем,Монгу,уклонившись
в сторону,обнаружил потеки соли,вымытой водой из разо-
рванных пачек.Хотя назвать это продовольствием не пово-
191
рачивался язык,но все равно неплохо.Олег был уверен,что
здесь наверняка есть и уцелевшая еда,но вот как найти ее в
этих завалах...
Встав на здоровенную каменную глыбу с поблескивающей,
будто оплавленной поверхностью,он уныло посмотрел по сто-
ронам,но так и не заметил признаков чего-нибудь съестного.
Возможно,они что-то и смогут найти,но для этого придется
рыться не один день.Нет,задерживаться им нельзя.Через
несколько часов стемнеет,до этого времени надо добраться до
воды—жажда достала всех,за весь день даже островка снега
не нашли,тепло последних дней свело его напрочь.
Несмотря на свои геологические познания,Олег не понял,
на чем стоит.Впрочем,глыбу он не рассматривал– камни его
сейчас не интересовали.А зря,будь островитянин повнима-
тельнее,имел бы неплохой шанс приподнять завесу тайны
над загадкой появления землян в этом мире.Это был ку-
сок астероида,ударившего по его родному городу как раз в
районе железнодорожного вокзала.В тот момент сложилось
редкое стечение обстоятельств,и несколько обломков пронзи-
ли ткань вселенной,угодив в сопредельную реальность.Канал
существовал какое-то мгновение,тут же захлопнулся,ударив
замкнутой в нем энергией по эпицентру.С одной стороны,
повредить это никому уже не могло:в этом месте зияла пы-
лающая воронка,от которой расходилась сейсмическая волна,
сметавшая городские кварталы.Но с другой—все было почти
спокойно,если не считать тысяч людей и обычных обитателей
степи.Все они погибли,не успев даже осознать,что произо-
шло.
Те,кому посчастливилось оказаться вдалеке,испытали
лишь неприятные ощущения,только редкие неудачники по-
страдали серьезно.Пилот,заводя самолет на посадку,с кри-
ком рухнул на штурвал.Остальные члены экипажа ничем не
смогли ему помочь,так как сами страдали от боли и голово-
кружения.Крылатая машина чиркнула по макушкам деревьев
иного мира,после чего пропахала вершину плоского холма,
192
рассыпавшись на тысячи обломков.Некоторые бедолаги,ма-
териализовавшись на краю обрывов,не удержавшись,пада-
ли вниз.Стихия действовала жестоко,но не всегда:никто
почему-то не возник высоко в небе—все появлялись на малой
высоте,падение с нее редко приводило к серьезным травмам.
Ничего этого Олег не вспомнил,хотя один внимательный
взгляд,брошенный на каменную глыбу,мог сказать ему мно-
гое.Его больше интересовали сугубо практические вопросы.
Причем особенно волновал один:чего бы пожрать?Орехи
вещь хорошая,но все же хочется чего-нибудь посуществен-
нее.Жаль,что нигде не виднеется призывно манящая вывеска
уцелевшего продовольственного магазина...
– Эй!– прикрикнул он.– Хватит!Надо уходить!
– Подожди!– озабоченно отозвалась Аня,роясь в кучах
тряпья.
Арки подошли беспрекословно.Их настолько потрясло
изобилие странных вещей,валяющихся мощным слоем на ки-
лометр вокруг,что они,растерявшись,вели себя на удивле-
ние робко,безо всякого азарта выискивая «волшебные вещи».
Монгу с грустным видом вертел зеленое бутылочное горлыш-
ко,не радуясь чудесной находке,а Эрон задумчиво рассматри-
вал колесную пару от железнодорожного вагона,как бы при-
кидывая,сколько из нее можно наделать боевых топоров.
Но Аня другое дело:она сейчас была в своей стихии.Де-
вушка ухитрилась собрать груду каких-то грязных тряпок,
свертков,коробок,причем явно собиралась все это прихва-
тить с собой.В планы Олега подобное не входило,подойдя к
жене,он решительно хлопнул ее по плечу:
– Все,уходим.
Аня секунды две пребывала в задумчивости,но затем до
рассудка,отягощенного шопинговыми мыслями,что-то дошло,
и она,подняв голову,рассеянно произнесла:
– Что ты сказал?
– Уходим.Все,пойдем,мы не сможем взять с собой эту
кучу тряпья.
193
– Так я рюкзачок нашла!Он грязненький,но ничего,потом
можно будет постирать и...
– Аня!– решительно произнес Олег.– Все!Надо уходить.
В этот рюкзачок не поместится и двадцатая доля того,что ты
насобирала.Да и полезного ничего не вижу:чулки,трусы и
всякое мелкое тряпье,даже куртки никакой не видать.Брось
все это.
– Олег!– чуть не плача воскликнула Аня.– Сам же лю-
бишь красивое белье!
Эрон оглушительно захохотал,да и Монгу оскалился.
Олег,с трудом удерживаясь от улыбки,подхватил Аню под
руки,приподнял:
– Малышка,я все понимаю,но мы действительно не смо-
жем унести столько вещей.У нас едва хватает сил просто
идти.Пойдем,не спорь.
– Ну хоть немножечко!– умоляюще произнесла Аня,заис-
кивающе заглядывая мужу в глаза.
Чувствуя,что еще немного—и под этим взглядом его
непреклонность растает бесследно,Олег вздохнул:
– Ладно.Но условие такое:возьмем то,что ты удержишь
в ладонях вытянутых рук.При этом никакие сумки не приме-
нять и между собой вещи не связывать,а то знаю я тебя.И
вообще,дались тебе эти грязные тряпки?!
– Они не грязные,просто на улице долго пролежали,–
рассеянно ответила девушка,роясь в груде вещей.
– Я это и имею в виду.
– Грязные,когда в чем-то запачканы.А здесь просто пыль
и разные соринки.Отстирать очень легко.Кроме того,многие
упакованы в пленку,они совершенно чистенькие.
– Ладно,с тобой спорить бесполезно:аргументы ставишь
с ног на голову.Что взять с блондинки?!Ты долго еще?
– Сейчас...минуточку.
Эта «минуточка» оказалась невероятно длинной.Олег уже
подумывал утащить девушку силой,но она,будто почувство-
вав угрожающие мысли супруга,встала.Никогда в жизни он
194
не видел,чтобы в ладонях поместилось столь много вещей.
Аня,прекрасно зная своего мужа,обманывать не стала,но
использовала его слова на всю катушку:на каждую ладонь
ухитрилась поставить плоскую коробку с какими-то женски-
ми тряпками,а уже на них навалила чего только можно.
Вздохнув,Олег вынужден был смириться.К счастью,все
это добро весило мало и без проблем поместилось в поклаже
путников.К этому моменту помимо мешка трилла у них была
сумка,подобранная на дороге,рюкзачок и рыболовный садок,
найденный Монгу среди обломков.В него можно было набить
немало добра.
Выбравшись из хаоса эпицентра катастрофы,островитяне
поспешили на запад,в сторону дороги.Они удалились от нее
километра на два,и дойти прямиком не получится:путь пре-
граждали многочисленные разломы.
Несмотря на все старания Монгу,носившегося по всей
округе,воду до вечера так и не нашли.В одном месте на
дороге был маленький мостик,но под ним стелилось сухое
русло.Скорее всего,сеть разломов,вызванных катаклизмом,
изменила гидрологическую обстановку в районе:старые во-
дотоки исчезли или поменяли русла,а скорее всего,просто
ушли под землю по исполинским трещинам.Да и дренируют
разломы неплохо,уводя поверхностную влагу вглубь.Пройдет
немало времени,прежде чем чудовищные шрамы затянутся и
все вернется на круги своя.Хотя вряд ли станет в точности
так,как было прежде.
Акведук,местами подходивший к самой дороге,оставался
столь же сухим.Несмотря на всю капитальность этого соору-
жения,где-то выше его явно повредило.Островитянам при-
шлось ночевать на обочине дороги,возле сомнительной лужи.
Пить сырую воду Олег запретил,и ее кипятили в опустев-
шей банке из-под сгущенки.Кое-как утолив жажду,запивая
горьковатые орехи,люди расположились вокруг скромного ко-
стерка на травяных подстилках.
195
Большой огонь не разжигали.Олег сомневался,что их все
еще выслеживают,попросту здесь было слишком мало дров.
Глава 11
196
197
Антилопа насторожилась,подняла голову,внимательно
уставилась в сторону полоски низеньких кустиков.Олег знал,
что вдоль них подбирается Эрон,да и сам прекрасно разли-
чал кочку его головы.Охотники соорудили себе нечто вро-
де венков из сухой травы—подобное гнездо не должно испу-
гать робкое животное.К сожалению,арки были бойцами,а не
лазутчиками—бесшумное подкрадывание не их конек.
Олег каким-то шестым чувством понял,что зверь почуял
неладное и сейчас побежит.Поднявшись,он метнул дротик.
В отличие от человека,глаза антилопы расположены по бо-
кам,и она,различив подозрительное движение,рванула не
раздумывая.
Олег не сдержал досадного возгласа—дротик угодил как
раз в то место,где мгновение назад стояла добыча.Но позд-
но:антилопа была уже в нескольких метрах.Однако живот-
ное совершило роковую ошибку—рванулось в сторону засев-
шего Эрона.Арк выждал,когда до лакомой добычи осталось
несколько шагов,рывком приподнялся на колено и с силой
метнул дротик.
Когда Олег с Монгу подбежали к месту событий,антилопа
еще билась в последних судорогах,а Эрон,по обыкновению
арков,жадно пил кровь из перерезанного горла,подставляя
ладони под хлещущую струю.Второй гладиатор тут же потя-
нулся за своей порцией,но перед этим вопросительно взглянул
на командира.
– Я воздержусь,– поспешно произнес Олег,почти не скры-
вая отвращения.
Нет,он не имел ничего против вкусов товарищей,но сам
не испытывал желания отведать столь пикантный напиток.
По представлениям арков,кровь еще живого существа может
подарить силу жертвы победителю,но вот землянин этих ве-
рований не разделял—его вполне устраивало мясо.
Олег с наслаждением почесал лоб.Ему сегодня не повез-
ло:одно из первых пробудившихся насекомых облюбовало его
лицо в качестве разминочной площадки.Крылатое членисто-
198
ногое терзало землянина больше часа,пока он подкрадывался
к добыче.Все это время приходилось терпеть,разве что ино-
гда моргать,морщить брови и дергать щеками.Любое резкое
движение могло испугать дичь,так что только теперь можно
вздохнуть спокойно и отомстить назойливому созданию.
К сожалению,муха,будто осознав изменение обстановки,
оставила человека в покое.Жаль...мыслью о мести Олег
жил весь последний час.Бросив Эрону свой нож,он оставил
арков разделывать добычу,сам поспешил назад—там в кустах
осталась Аня,девушка наверняка волнуется.
Зря торопился—она ничуть не волновалась.Улегшись на
высохшей траве,Аня подложила под голову рюкзачок со сво-
ими трофеями и сладко посапывала.Подкравшись,Олег при-
сел,вырвал тоненький стебелек,пощекотал жене нос.Та ле-
ниво хлопнула по нему ладошкой,но даже не подумала от-
крывать глаза,сделав это только после второй попытки.
– Олег?!Ты что делаешь!Ой!Ты здесь?!Вы уже поохоти-
лись?!
– И в каком порядке мне на все это отвечать?– рассме-
ялся парень.– Вставай,соня.Вот так...оставляй тебя вещи
сторожить.Мимо тебя стадо мамонтов пройдет,ты и не заме-
тишь.
– Ну подумаешь,немного задремала!– потягиваясь,лени-
во ответила девушка.
– Ничего себе—немного!Из пушки не разбудишь!Пойдем,
пока арки антилопу сырой не съели.
– Так вы ее все-таки убили?!– радостно воскликнула де-
вушка.
– А ты сомневалась?
– Ура!– воскликнула Аня и тут же нахмурилась:—
Бедненькая...
– Вот оно,женское мышление!– рассмеялся Олег.– Уж
мясо ты будешь трескать за обе щеки.
– У меня нет другого выхода:есть больше нечего.Я бы с
удовольствием осталась вегетарианкой,но тогда умру от голо-
199
да.
– Ничего,травы хватает,– утешительно произнес Олег.
– Сам ее ешь.Я тебе не корова.
– Конечно,не корова:ты моя козочка...
– Не лезь ко мне со своими поцелуями!Мало того что
обижаешь,да еще и грязный как свинья!
– Ничего!– ничуть не обиделся Олег.– Я тебе это еще
припомню.Ладно,ты пойдешь или я до вечера буду над тобой
стоять?
– А на руках понести?– лукаво произнесла девушка.
– Запросто!Только все твои чулки-трусы здесь бросим.
– Тебе в кино злодеев играть,– вздохнула девушка,под-
нимаясь.
Арки не были опытными охотниками,но освежевать мел-
кую тушу много ума не надо:когда Олег привел Аню,они
уже заканчивали свою черную работу.Антилопа,поначалу
казавшаяся приличной,по окончании процесса превратилась в
несколько не особо крупных кусков мяса и кучку костей.Все
прекрасно поместили в найденный вчера рыболовный садок,
переложив при этом сухой травой.К счастью,в эту раннюю
пору насекомых практически не было,иначе они бы предста-
вили немалую проблему.
Всем,разумеется,очень хотелось закатить знатный обед—
орехи надоели до слез,как пожаловалась Аня:«От них уже
языки корой покрылись!» Да и маловато их осталось:после
завтрака мешок совсем оскудел.Места они занимали много,
но в основном состояли из пустоты и скорлупы со скудной
сердцевиной.Но,несмотря на зверский аппетит,никто не стал
возражать против продолжения пути—воды так и не было,а
без нее еда не еда.
Воду обнаружили лишь под вечер.К тому времени мест-
ность стала напоминать предгорья—выросли огромные холмы,
их склоны и вершины часто прорывались скалами,у подножия
приходилось пробираться среди нагромождений глыб.Вокруг
200
по-прежнему было сухо—даже северные склоны очистились от
снега.Скудная растительность тоже не оставляла надежды на
встречу с хорошим ручейком,Олег уже думал,что вновь при-
дется довольствоваться очередной лужей,как все изменилось.
Сперва акведук пересек дорогу.Он и раньше не раз это
проделывал:древние строители вели его,выдерживая строгий
уклон,выбирая при этом соответствующий путь и не слиш-
ком заботясь о его прямизне.Природа не терпит прямых ли-
ний,так что им приходилось следовать за извилинами релье-
фа.Олег смутно припоминал,что подобные гидротехнические
сооружения не только пережили Римскую империю,но места-
ми функционируют и по сей день
1
.Древние прекрасно знали
закон сообщающихся сосудов,хотя в данном случае его не
использовали.Вода шла самотеком,будто по естественному
руслу,без всяких хитростей вроде сифонов,задвижек и водо-
подъемников.Иной раз,чтобы подвести ее за двадцать кило-
метров,приходилось делать сооружение в два раза длиннее.
Но это себя окупало—подобный водопровод мог без ремонта
простоять сотни лет,что и не снилось магистралям современ-
ных городов.
Однако этот акведук все же не устоял.Трудно сказать,что
его повредило—землетрясение или злой умысел,но результат
был налицо.Несколько арок разрушилось,из зияющего отвер-
стия бил пенистый поток,давая начало ручью,уходившему в
узкую расщелину,проточенную за годы его существования.
Вода была ледяной и очень вкусной.Почувствовав,как
мгновенно заломило зубы,Олег прикрикнул на Аню:
– Мелкими глотками пей!Давно не кашляла?
– Ведешь себя как папочка!– фыркнула девушка.– Без
тебя разберусь!
– Без меня ты ложку от вилки отличить не сможешь.
Внешностью тебя природа не обидела,а вот умом...Услы-
1
Акведук возле Сеговии (Испания),сооруженный в начале II в.н.э.,
эксплуатируется до сих пор.
201
шу кашель—удавлю!
Монгу,торопливо напившись,подскочил к уцелевшему
фрагменту одной из арок,ловко вскарабкался наверх.Осмот-
рев окрестности,он указал на юго-восток,куда уходил ручей:
– Там что-то есть.
– Неплохо сказано,– пробормотал Олег.– Оставляет нема-
ло пищи для фантазии.– И добавил громко,чтобы Монгу
услышал:—А конкретнее?
– Похоже на развалины.
– Город?
– Нет.Сильно мало развалин.
– Логично,– признал Олег.
Монгу вгляделся:
– И от дороги дальше в ту сторону другая дорога отходит.
Посмотрев на солнце,склонявшееся к горизонту,Олег по-
думал,что надо искать место для ночлега,и крикнул молодо-
му гладиатору:
– Там деревья есть?
– Да.Но мало.
– Это хорошо,здесь вообще одно на километр.Двигаем в
ту сторону,будем устраиваться на ночлег.Не знаю кому как,
а мне очень уж хочется нормально пожрать.
– Мой желудок доверху заполнен слюной,– признался
Эрон.– Последние часы я только и мечтаю о том моменте,
когда мои зубы вонзятся в мясо.
– Подожди,скоро поджарим.
– Я и от сырого не откажусь,тем более что у нас есть
соль.Однажды в цирке Масагра против нас выпустили трех
рунгов,а нас было шесть арков и восемь обычных бойцов.Мы
справились с этими тварями,но при этом кроме нас с Монгу
уцелело всего двое,тоже арки.Хозяин был зол:выступление
себя не окупило.Он запер нас в яму,бросив тушу одного из
рунгов.Мы просидели там неделю,питаясь мясом вонючей
твари.Должен признать,в последний день она воняла так,
что мы всерьез подумывали бросить это занятие и умереть
202
голодной смертью.К счастью,хозяин смилостивился...
– Сука,– констатировал Олег и уточнил:—Твой хозяин.
Ладно,пойдемте,за ужином расскажешь,что за твари эти
рунги.Никогда о них не слышал.
– Это хорошо,– признал арк.– Но еще лучше их никогда
не видеть.
Это и впрямь нельзя было назвать городом,даже на при-
личную деревню не тянуло.Само собой напрашивалось сло-
во «замок»:руины большого прямоугольного здания окруже-
ны невысокой стеной,за ней несколько построек поскром-
нее.Весь комплекс располагался у подножия холма,на
его вершине виднелась прекрасно сохранившаяся каменная
башенка—в прежние времена с нее обозревали окрестности.
Самое интересное находилось еще ниже.От замка широ-
кая каменная лестница чуть наискосок спускалась к системе
маленьких водоемов,живописно расположившихся среди скал
и нагромождений огромных валунов.Более всего они походи-
ли на искусственные бассейны,которым специально придали
природный вид.Удивляло не это,а что над водой курился пар,
и поток,стекающий вниз,из-за него трудно было разглядеть.
Чуть дальше поток сливался с ручьем,берущим начало от ак-
ведука,в этом месте видимость становилась лучше.Понятно,
что холодные воды разбавляли более теплые,если не сказать
горячие.
Олег присвистнул:
– Термальные источники!
– Что?– не понял Эрон.– Ты тоже удивлен этим странным
туманом?
– Это не туман,а пар.В сущности,разницы почти ни-
какой...Вода теплая,а может,горячая:редкое явление,но
бывает.
– Да,– кивнул арк.– Я о таком слышал.На некоторых
горячих ключах устраивают термы.Говорят,что омовение в
них способствует изгнанию телесной немощи.
203
– Думаю,что здесь раньше было что-то вроде лечебницы
или виллы какого-то аристократа,принимавшего здесь теплые
ванны.
– Так мы можем помыться?– обрадовалась Аня.
– Возможно.Только для начала устроимся и осмотрим
местность.
– Я могу сходить наверх и забраться на башню,осмот-
реть с нее все вокруг,– предложил Монгу.– Вечереет,если
неподалеку кто-то разведет огонь,я замечу.
– Долго карабкаться придется...– задумчиво произнес
Олег.
– Ничего,я быстро.А вы можете смело зажечь огонь:
место в низине,главное,чтобы его не рассмотрели со стороны
ручья,так что придется делать это под прикрытием развалин.
– Ладно.Только долго там не задерживайся.А то без тебя
все мясо съедим,– буркнул Эрон.
Гигант резво помчался вдоль стены—последние слова стар-
шего товарища его явно подстегнули.Осмотрев с высоты
лестницы бассейны,Олег не заметил ничего подозрительно-
го,но все же спустился вниз,лично убедился,что вода и
впрямь очень теплая.В соседнем водоеме она и вовсе оказа-
лась нестерпимо горячей—в такой не посидишь.Все бассейны
сообщались меж собой,вода перетекала из одного в другой,
так что по пути она остывала,и каждый желающий мог подо-
брать ванну на свой вкус.
Чистота воды была потрясающей—даже при вечернем све-
те можно рассмотреть камешки на чистейшем песчаном дне.
Ее не загрязняли ни водоросли,ни тина– они не переноси-
ли такую температуру.Вкус Олега несколько разочаровал—он
ожидал чего-то солоноватого,минерализованного,а она оказа-
лась абсолютно пресной и противно теплой.К счастью,жажду
он уже утолил.
Взбежав по лестнице наверх,он кивнул Ане:
– Можешь купаться.Только далеко не удаляйся,используй
ближайшие бассейны.Сперва попробуй рукой:там в одном
204
слишком горячая,но в других терпимее.
Девушка поспешно завозилась с вещами.Олег понял,что
она собирается еще и постирать,так что омовение затянет-
ся надолго—Аня славилась тем,что в бане могла проторчать
больше часа.Впрочем,это ее дело:спешить сейчас некуда.
Эрон в отсутствие командира уже натаскал кучу сухих
веток,а сейчас примерялся,чтобы срубить мертвое деревце.
Олег выбрал удобный уголок,защищенный стенами от враж-
дебных взглядов,развел костер.Дождавшись,когда разгорит-
ся как следует,набросал в него огромную кучу дров.Пус-
кай прогорят—для жарки мяса потребуется немало углей.Еще
не стемнело,так что вряд ли огонь заметят с виднеющихся
дальше холмов,а потом достаточно будет его поддерживать—
маленькое пламя надежно скроют руины.
Спустившись к холодному ручью,он нарубил топориком
несколько охапок чахлого тростника.На каменистой почве
трава росла скудно,так что постель придется сделать из него.
Повторив несколько ходок,Олег решил,что на четыре ложа
хватит.Точнее,на два обычных и одно большое—супруги спа-
ли в обнимку.
К этому моменту костер еле горел,окруженный тлеющи-
ми остатками дров.Подкинув их к центру,Олег покопался в
садке,извлек ребристый бок и заднюю ногу,опять спустился
к воде.Ани у подножия лестницы не оказалось,но он не ис-
пугался,хорошо слыша,как она тихо напевает,бултыхаясь за
ближайшей каменной стеной:
– Эй,русалка,ты долго еще?
– Да я только начала!А что,уже пора выходить?
– Нет,я просто проверяю,не уснула ты там.Сейчас мя-
со сполосну и отнесу Эрону,он наверняка получше меня его
приготовит.
– Только бы побыстрее,я голодная как волчица.При одной
мысли о горячем куске мяса выть хочется.
– А кто говорил про вегетарианство?– насмешливо уточ-
нил Олег.
205
– Я в безвыходном положении,– спокойно ответила де-
вушка.– И вообще,пока Эрон будет готовить,ты можешь
искупаться.Вода просто прелесть!
– Я так и сделаю,только мясо отнесу и помогу ему дров
набрать.
Вернувшись наверх,Олег освободил арка от обязанностей
лесоруба,сам завершил расчленение сваленного им дерева.
Ночью можно будет закидать костер толстыми бревнышками,
они будут давать мощный жар несколько часов.Это хорошо—
давненько островитяне не грелись.
Аня по-прежнему мурлыкала незатейливую песенку,но пе-
ребралась в другой бассейн.Встав на краю,Олег полюбовался
супругой.Она больше не стирала,да и не мылась,просто раз-
валилась на мелководье,облюбовав в качестве дивана огром-
ный плоский камень.
– А там тебе почему не сиделось?
– Вода слишком горячая,еле стерпела.Стирать хорошо,
но долго в такой не понежишься.Выбралась оттуда на ватных
ногах.
– Понятно...
– Давай раздевайся.И одежду тебе постираю.
– И как я в мокрой буду?
– Она до утра высохнет.У первого бассейна камни вообще
горячие,я на них все разложила.Думаю,часа через два все
будет готово.
– А наверх я пойду с голой задницей?Здесь,разумеется,
хорошо,но вот на воздухе градусов двенадцать или пятна-
дцать,не больше.А дальше еще больше похолодает:сейчас
не лето.
– Я тебе могу одолжить белье и блузку с юбочкой,– с
трудом сохраняя серьезный вид,щедро предложила Аня.
– И не стыдно?Из мужа трансвестита сделать хочешь?
– Сам виноват!Надо было подольше там задержаться,най-
ти мужскую одежду.
– Ну конечно!Думаю,как раз мужской там хватало,но ты
206
не уделила ей никакого внимания.
– Ну вот!Уже обвиняют!Ты нехороший,занудствующий
тип!
– Спасибо за четкую характеристику.
– Не за что,– дурачась,ответила Аня и серьезно добави-
ла:– В плащ завернешься.Пока поедим,все подсохнет,камни
действительно очень горячие.
– Уговорила,– кивнул Олег.– Жаль,что мыла нет:без
него не стирка,а пародия.
– Почему?У меня есть.
– Откуда?
– Там подобрала.Целых шесть кусков да еще пару флако-
нов шампуня.
– Что-то я не видел...
– А я их сразу по карманам спрятала,будто чувствовала,
что ты злобствовать начнешь.
– Я всегда знал,что ты гораздо хитрее,чем кажешься.
Одно то,как ловко меня захомутала,говорит о многом.
– Ага.Твое самомнение тебя погубит:тоже мне величай-
шее сокровище!И прекрати лезть ко мне со своими поцелуя-
ми!
– А что тебе не нравится?
– А то!Небритый ты,если не сказать больше.Уже борода
выросла.
– Так что я поделаю?Топором побреюсь?Бритва дома оста-
лась,с собой брать не стал.Вот за две недели и оброс.
– А я почему страдать должна?Колется очень.И непри-
вычно:будто это не ты,а кто-то другой.
– Все,понял:больше близко не подойду.
Аня по тону мужа поняла,что,кокетничая,перегнула пал-
ку и поспешно произнесла:
– Да ладно,не обращай внимания.Это я так...Нормаль-
ная борода,чуть-чуть подрастет и мягкая будет.Даже инте-
ресно.
– Ну уж нет!Дома сразу сбрею.И вообще,мне кажется,
207
что ты слишком уж резко тон сменила.Фривольные мысли
посетили?
– Дурак,– беззлобно ответила девушка.– Ты на ногах еле
стоишь,мы все вымотались просто ужасно.И голодные.Вон
ты на скелет похож стал:несколько килограмм сбросил.Да и
у меня ребра просвечивают...
– Ты и раньше толстой не была.
– Да,все верно,но сейчас уж слишком похудела.И вооб-
ще,разговор не о том!
– А о чем же?– усмехнулся Олег.
– Сам знаешь!Корчишь из себя двужильного самца только
из-за того,что голым купаешься рядом со мной.Мы сейчас
не в лучшей форме для приятных занятий,как мне кажется...
Не находишь?
– Если я не стану тебя домогаться,то потеряю свою репу-
тацию,– извиняющимся шепотом произнес Олег.
– Я тебя не выдам!– заговорщицки произнесла Аня.
– Спасибо!Ты идеальная жена.
– Вот уж неслыханный комплимент!– изумилась девуш-
ка.– От тебя такой не ожидала!
– Только не жди,что я это повторю при свидетелях,–
нагло произнес Олег.
– От тебя дождешься!
– Ладно,уговорила:приставать к тебе не буду.И вообще,
где мыло?
– Да вон за твоей спиной лежит.Знаешь,что я подумала?
– Ну?
– Наверное,раньше здесь курорт был—для аристократов.
– Мне тоже такие мысли приходили.
– Так,значит,мы сейчас пользуемся аристократическими
привилегиями.
– Да.Сейчас доскребемся песочком вместо мочалок и пой-
дем подгоревшую козлятину водой запивать.Тебе спинку по-
мыть?
208
– А для чего,по-твоему,я тебя жду?Попробуй сделать это
в одиночку с помощью песка и пучков травы!
Супругов выгнал из воды оклик Эрона,иначе они бы во-
обще из нее не выбрались.Неудивительно:мало того что
впервые за полмесяца отлично вымылись,да еще и лежать
можно было в благодатном тепле.Аня нацепила легкомыслен-
ные тряпки,поверх накинула ветхую куртку,прихваченную из
встреченной машины,Олег попросту завернулся в свой плащ.
У костра уже сидел Монгу,на пару с товарищем грызя
куски мяса—от аппетитного запаха живот Олега скрутило су-
дорогой.Но он сдержался,не набросился сразу на еду,поин-
тересовался у арка:
– Ну как?Что-нибудь видел?
– Да.На юге.Костер.
– Далеко?!– насторожился Олег.
– Тяжело сказать.Наверное,придется идти целый день.
Неграмотные арки не умели измерять расстояние в абсо-
лютных величинах,но по аналогии с предыдущими перехо-
дами Олег предположил,что это от пятнадцати до тридцати
километров.Больше уставшие беглецы по пересеченной мест-
ности пройти не в состоянии.Костер горит далеко,но все
равно настораживает.
– Может,это ваксы?– предположила Аня.
– Возможно.Хотя до Нары еще далеко.Монгу,ты не ви-
дел,как там дальше?Есть южнее признаки большой реки?
– Нет.Холмы все выше и выше.
– Так я и думал...За день до Нары точно не добраться,а
леса по этому берегу растут только вдоль нее.
– Но каннибалы живут не только в лесах.Ты сам должен
помнить:нас поймали дикари,обитавшие в пещере.
– Да.Но Млиш говорил,что западные ваксы особые– гор-
ные.У них все по-другому.
– Все его знание из старых книг.Мало того что в них
много вранья,так еще и времени немало прошло с тех пор.
Каннибалы с гор могли прийти и в эти края.
209
– Ты права,– признал Олег.– Плохо,если здесь полно
этих тварей.
– Мы с ними справимся,– воинственно произнес Монгу.
– Будем надеяться.Но вступать в схватку—последнее дело:
нас слишком мало.А столкновение с крупным отрядом ни к
чему хорошему не приведет.
– Хватит переживать!Ешь давай,– заботливо произнесла
Аня.
Действительно,как ни ломай голову,а придется и дальше
продвигаться на юг.Лучше уж идти через земли ваксов,чем
поворачивать к Фреоне,рискуя нарваться на хайтов.По срав-
нению с теми каннибалы со своими каменными топорами—
безобидные младенцы.
Островитяне наелись,будто удавы,прикончив чуть ли не
треть мяса.Не слишком полезно для желудка,но зато до чего
приятно насытиться после скудной кормежки всех этих дней.
Олег предложил ночевать у бассейнов:камни хорошо нагре-
ты,это гораздо лучше,чем ежиться у костра.Идея пришлась
по вкусу,и тростниковые подстилки устроили рядом с самым
горячим водоемом.
Это оказалась самая комфортная ночь за последние две
недели.
Глава 12
210
211
Поутру Олег все же рискнул идти прямиком на юг.Пускай
там и горел костер,но обходить слишком далеко.Да и неудоб-
но будет—местность по обеим сторонам пересеченная,изоби-
лует обрывами и скалами,пробираться там слишком сложно.
Если миновать опасное место выше по склону,то вряд ли их
заметят.Странно,но сухая степь осталась позади—здесь хва-
тало влаги,а вместе с ней густых зарослей кустарников и
рощиц корявых деревьев.Спрятаться среди них проще про-
стого.
Дичи тоже встречалось немало:то и дело замечали ан-
тилоп,однажды видели степных туров,зайцев было видимо-
невидимо,а среди скал пару раз показались горные бараны.
На охоту не отвлекались—мяса пока достаточно,не стоит те-
рять время.Эрон натер его солью,обернул травой и мягкой
корой—теперь оно не должно испортиться слишком быстро.
Впрочем,при таких аппетитах попросту не успеет.
Около полудня Монгу заметил дым.Несколько струй под-
нималось примерно в том районе,где он по темноте видел
огонь.Олег,рассмотрев ущелье,будто затянутое тяжелым
смогом,покачал головой:
– Странный какой-то дым...Не похоже на костер охотни-
ков или селение ваксов.Будто вся долина пылает.
– При пожаре огонь виден,да и нечему там гореть,– за-
явил Эрон.– Лес чахлый,да и сырой,если и вспыхнет,то
летом.
– Млиш рассказывал,что ваксы иногда поджигают степь,
чтобы гнать дичь.
– Здесь все не так,– возразил гладиатор,и пояснил:–
Травы мало,земля сырая...нет,хороший пожар не выйдет.
Так и не решив,с чем столкнулись,путники направились
дальше.Через час порыв ветра принес запах гари,чем дальше,
тем тяжелее становилась вонь.Поморщившись,Аня констати-
ровала:
– Такое ощущение,что рядом металлургический завод.
Девушка,выросшая в индустриальном городе,подмети-
212
ла верно:отчетливо воняло горящим углем или асфальтом—
слишком характерный запах,от дров такого не бывает.Олег
поначалу предположил пожар торфяника,но тут же отбросил
эту мысль—болотом там и не пахло.Не выдержав,он повел
группу наискосок,опускаясь пониже.Там и путь удобнее,и
разглядеть все можно лучше.
Еще через полчаса до него начало доходить,с чем они
столкнулись:путники увидели иссушенную пустошь,на ее
краю из парочки мест вырывался дым.Подобных проплешин
ниже становилось все больше и больше,дальше они сливались
в сплошное пятно,превращая местность в отличную декора-
цию для съемок сюжетов про ад.
Подойдя к дымящемуся отверстию,Олег поморщился—
глаза заслезились,во рту стало кисло.
– Пригнитесь к земле и не дышите этой гадостью.
– Ну и дрянь!– пискнула Аня,пригибаясь.
– Сернистый газ.
– Он ядовит?– насторожилась девушка.
– Скажем так—не полезен для здоровья.
– Что это такое?
– Угольный пожар.Пласт горит под землей.
– Понятно.А зачем мы сюда спускались?
– А разве не интересно?– усмехнулся Олег.
– Интересно,но только воняет сильно.
– Зато нашли кое-что полезное.– Он указал на отверстие,
клубящееся дымом:– Видишь эти желтые кристаллы?
– Ага.
– Это сера.Причем очень чистая.Полезная вещь.Думаю,
тут ее можно насобирать не одну тонну.
– А беленькие кристаллики?
– Точно не знаю,но,по-моему,это нашатырь.Возможно,
тоже на что-то сгодится.
– Будем брать эти желтые камни?– уточнил Эрон.
– Нет,просто место запомним.
213
– Странное место и опасное:тут живут плохие духи.Жар
их тел все сжег,а дыхание отравляет воздух.
– Успокойся,это не духи.Простой подземный пожар.
– Олег,усталость помутила твой разум:что может гореть
под землей?
– Видел уголь,который используют наши кузнецы?
– Да.
– Есть и природный уголь.Его не надо выжигать,он лежит
под землей.Где-то,наверное,на поверхность выходил и заго-
релся от удара молнии или в процессе разложения на воздухе.
Потом пожар ушел под землю,лишь местами показываясь:
ведь Монгу видел огонь.А газы просачиваются через поро-
ду,на ходу охлаждаются,вот поэтому здесь и оседают эти
возгоны.
– Никогда о таком не слышал,– недоверчиво пробормотал
арк.
– Зачем мне тебя обманывать?Ладно,надо уходить наверх,
к дороге,этой гадостью не следует долго дышать.
– А как же тогда эту серу собирать?– поинтересовалась
Аня.
– Очки надевать и дышать через мокрую тряпку.
– Какие сложности...Зачем она вообще нужна?
– Не скажи!В сельском хозяйстве используется,массу по-
лезных химикатов можно сделать,и без нее не получить чер-
ный порох.
– С тобой все понятно:только и норовишь придумать что-
то смертоубийственное!
– А что ты хотела?– усмехнулся Олег.– Все мужчины
немного звери.Да и не помешает нам хорошее оружие:сама
понимаешь.
Девушка возражать не стала.
Еще через час,уже выйдя к концу дымящейся пустоши,
островитяне обнаружили первые следы ваксов.
Это были не следы в буквальном понимании—просто кан-
214
нибалы установили на ровной площадке грубого деревянного
идола,мрачно посматривающего в сторону пожара.Неудиви-
тельно,что дикари обожествили столь примечательное место,
однако нехорошо,что они вообще о нем знают.По состоянию
фигуры трудно было понять,сколь часто они здесь бывают,
но Эрон,осмотрев все,заявил,что после таяния снега здесь
ничья нога не ступала.Олег ему не слишком доверял в подоб-
ных вопросах—следопыт из гладиатора никчемный,однако и
сам не нашел никаких признаков недавнего вражеского при-
сутствия.
У подножия идола в изобилии валялись кости различных
животных—ваксы явно задабривали его кусками мяса,но све-
жих видно не было.Да и роспись,нанесенная рыхлой охрой,
сильно размазалась от дождей.Однако было понятно:дикари
здесь бывают.Неудивительно—полоса степи и холмов между
землями Хайтаны и Нарой богата дичью,скорее всего,ту-
да нередко отправляются охотничьи экспедиции каннибалов.
По словам Млиша,троглодиты не могут обходиться без из-
любленной рыбы,поэтому всегда селятся рядом с реками или
озерами.Если б не это,они бы обитали и здесь.Хотя кто
знает—доверия словам старика немного,все эти сведения он
почерпнул из сомнительных источников.Воспоминания древ-
них путешественников Земли изобиловали небывальщиной,а
люди везде одинаковые—здешние тоже не прочь приукрасить
скучное описание чем-нибудь ярким,но не имеющим отноше-
ния к реальности.
С этого места удвоили осторожность,хотя и прежде на
рожон не лезли—обходились без криков и песен во весь голос.
Древняя дорога обогнула подземный пожар поверху,что
для строителей было не слишком удобно.Олег заподозрил,
что пламя бушевало уже в те далекие времена,заставив людей
изогнуть трассу,обходя опасное место.Оставалось удивляться
многовековому буйству стихии.Тропа,идущая от ритуальной
площадки,заканчивалась на брусчатке—ваксы охотно исполь-
зовали древний путь.Удивляться нечему—это действительно
215
удобно.Олег недолго колебался и продолжил путь по ней:с
одной стороны,гораздо безопаснее продвигаться по бездоро-
жью,где риск нежелательной встречи минимален,но с другой
на это потребуется много сил и времени.Лучше уж рискнуть.
Далее дорога почти все время тянулась вниз—путники ми-
новали самую высокую точку здешнего взгорья.Олег мыслен-
но обозвал это место Горящим перевалом—очень логичный то-
поним.Его вчерашние опасения,что до вечера окончить путь
не удастся,не оправдались.Шагать по брусчатке под уклон
было очень удобно,и путники резко увеличили темп.Ночью
все отлично выспались в тепле,ужин и завтрак сытные—силы
резко прибавились.Да и надоело бродить—все рвались поско-
рее вернуться на остров.
Солнце еще не коснулось горизонта,когда показалась ре-
ка.Холмы подступали к ней вплотную,берег во многих местах
был обрывистым.Путники до потемок разыскивали удобный
спуск,добравшись до воды,когда на небе уже появились са-
мые яркие звезды.
Долгий переход и поспешный марш-бросок последних ча-
сов вымотали всех.Аня вообще едва стояла на ногах.Пока
Эрон с Олегом заготавливали дрова и рубили камыш,Мон-
гу залез на высокое дерево,изучил окрестности.Спустившись
вниз,он ничего не стал объяснять—первым делом надо успеть
разбить лагерь,покуда окончательно не стемнело,все разго-
воры будут потом.Однако когда Олег стал разжигать костер,
тихо произнес:
– Сильный не разводи.
– Почему?
– В получасе ходьбы или чуть больше горит огонь.
– Подробностей не разглядел?
– Нет,слишком темно.
– Понятно.Спасибо,что предупредил.
Олегу пришлось умерить аппетиты.А жаль—дров в ле-
су было полно,костер можно развести знатный.Это было
бы кстати—вода уже сошла,но сырость оставалась,так что
216
ночевка будет не слишком комфортной.В такой обстановке
хороший огонь—то что надо,но рисковать не стоит:большое
пламя могут заметить.
Уставшие беглецы молча поужинали,расположились во-
круг костра.Олег принялся размышлять,что делать даль-
ше:ведь если начать строить плот,стук топоров наверняка
услышат ваксы—он не сомневался,что огонь горит в их селе-
нии.Однако голова отказывалась работать,настойчиво требуя
предоставить ей отдых.
Ну что ж,придется думать утром.
Олег,Эрон и Аня восседали на крошечной полянке,хо-
рошо укрытой среди кустов.Внизу журчала Нара,неустанно
подтачивая невысокий обрыв,на все голоса истошно щебета-
ли птицы,по своему обыкновению сойдя с ума по весне.На
прошлогодней траве,нагретой на удивление жарким утренним
солнышком,сидеть было приятно.Да и прошлогодней ее мож-
но было назвать разве что условно:уже вовсю зеленела све-
жая,в считаные дни выбросив сплошной ковер изумрудных
побегов.
Островитяне укрывались здесь с самого завтрака,после
того как Монгу отправили в разведку.Олег сразу после этого
забрался на высокое дерево,при свете дня рассмотрел окрест-
ности.Как он и предполагал,немного выше по течению вид-
нелись остатки древнего моста,а на другом берегу высились
знакомые развалины.В этих местах он бывал дважды:пер-
вый раз вместе с Аней,Светой и тогда еще дружелюбным
Антоном,который,к величайшему сожалению,не сдох при
нападении жуткой твари Гриндира;во второй—в первом пла-
вании «Арго»,тогда они под завязку набили трюмы солью.И
вот теперь вернулся опять,причем,как и в первый раз,с тро-
ими спутниками.История повторяется,разве что из прежних
попутчиков осталась только Аня,успевшая за это время стать
самым близким человеком.
Олег с трудом сумел различить ниточку каменного прича-
217
ла,к которому швартовался «Арго»,на миг ему померещился
аккуратный кораблик с низкой мачтой—разум выдавал желае-
мое за действительное.Эх,если бы островитяне затеяли сей-
час новую экспедицию за солью,это бы решило все проблемы.
Но сомнительно,что они решатся на это весной,к тому же без
Олега—руководителя первого похода,да и не только первого.
Монгу отсутствовал больше часа и сумел подкрасться по-
чти бесшумно—Олег засек его приближение,когда разведчик
был уже в десятке шагов.Поняв,что обнаружен,арк подошел
уже не таясь,присел рядом с товарищами,тихо произнес:
– Маленькое селение.Четыре хижины.Костер в центре.
Там три женщины.Один воин охраняет.Несколько детей и
подростков ловят рыбу на мелководье.Они вооружены остро-
гами с костяными наконечниками.Есть одна лодка.Она на
воде,пригодна к плаванию.
Аня,выслушав последние слова,повернулась к Олегу:
– Ты хочешь на них напасть?!
– Почему бы и нет?– спокойно ответил парень.– У них
есть лодка,нам она не помешает...скорее,наоборот.
– Но зачем?!Сделаем плот.У нас ведь есть два топора.
– Ну разумеется,– снисходительно хмыкнул Олег.– Толь-
ко один—неудобная для работы боевая секира,а второй по-
просту никчемный томагавк.А самое главное—на их стук со
всех окрестностей сбегутся ваксы,причем не женщины и не
подростки.
– Можно отойти подальше от этого селения...
– Боюсь,тут все кишит каннибалами.Если забыла,напом-
ню:именно здесь на нас напали,прямо напротив развалин.
Мы тогда захватили лодку с солью.
– Я помню.Может,просто пешком спустимся?
– Не смешно.Раньше мы шли по пустынным местам,но
сейчас все по-другому:можем нарваться в любой момент.
– Но тогда,в прошлом году,прошли спокойно.
– Здесь мы двигались на плоту,а соорудили его далеко
отсюда,возле Гриндира.Мы понятия не имели,что те места
218
слишком опасны из-за набегов тварей пустыни,а вот ваксы об
этом знали прекрасно,поэтому нам никто не помешал.Даль-
ше просто спускались на плоту,вот и не встряли в неприят-
ности.Так что не спорь:это безопаснее всего.
– Безопаснее?Ты с ума сошел!Нападать втроем на поселок
людоедов и называть это безопасным делом!
– В свое время мне доводилось вытворять это в одиночку,
если не считать помощью идиотское поведение одной неуго-
монной особы.Не припоминаешь?
Аня виновато потупилась:муж ударил в ее больную
точку—она до сих пор раскаивалась за тот бессмысленный
поступок.Тогда из-за нее он вынужден был напасть на посе-
лок ваксов и заработал метательным рогом в лоб,после чего
едва не погиб в схватке с воином каннибалов.
Тем временем,больше не вдаваясь в дискуссии,Олег ко-
ротко проинструктировал гладиаторов:
– Воина придется прикончить,скорее всего,он сам на нас
бросится.Если подбегут женщины,валим их дротиками,не
подпуская близко:они неплохо швыряют особое метательное
оружие,сделанное из рогов.Видите этот шрам на лбу?Это
как раз их рук работа.Не знаю,как поведут себя подрост-
ки,но,если кинутся,дротики не жалеть.Думаю,достаточно
прикончить парочку,и остальные разбегутся.Если взрослые
не отличаются избытком храбрости,то короеды в этом плане
должны быть еще хлипче.Аня,ты сидишь в кустах и не вы-
совываешь нос,покуда мы не уладим вопрос с арендой лодки.
Ну что,готовы?
Вопрос риторический—ответа на него Олег дожидаться не
стал,шагнул в сторону поселка.Его тотчас обогнал быстро-
ногий Монгу,указывая дорогу.Идти пришлось недолго,не
прошло и получаса,как здоровяк предостерегающе поднял ру-
ку,призывая вести себя потише.Шмыгнув в густые кусты,
зеленеющие распустившимися почками,он остановился,ука-
зал вперед.
Олег,различив заднюю стенку хижины,сооруженной из
219
жердей и тростника,понимающе кивнул,обернулся к Ане,
тихо шепнул:
– Сиди здесь,пока я тебя не позову.
Девушка испуганно сверкнула глазами,молча присела в
самый густой куст.Олег,несмотря на напряженный момент,
едва сдержал улыбку.В жене ему очень нравилось то,что,ко-
гда надо,Аня удерживалась от вопросов и диспутов.Потянув-
шись к поясу,он вытащил топорик,взятый с тела трилла,–
самое серьезное свое оружие.К сожалению,это был не тот
памятный трофей,отобранный в прошлом году у ваксов.Зага-
дочные рисунки на темной бронзе так и остались нерасшиф-
рованными:он был отобран вместе с остальным арсеналом
хайтами,взявшими плот островитян на абордаж.Жаль,хо-
рошая была вещица—этому томагавку до него очень далеко.
А уж качество странноватой бронзы и вовсе удивительное—
рессорную сталь царапала.
Поправив колчан с дротиками,удобно пристроенный за
плечом,Олег шагнул вперед,увлекая арков за собой.Они не
стали плестись позади,шустро его обогнали,первыми обошли
хижину.Тут же послышался яростный рев,выскочив из-за уг-
ла,парень увидел его источник—вооруженного до зубов вакса.
Троглодит размахнулся копьем,но гладиаторы его опередили—
дружно швырнули дротики.С такого расстояния промахнуть-
ся трудно—дикарь рухнул с пробитой грудью и шеей.С хри-
пом пуская кровавые пузыри,он упорно пытался подняться,
все еще не понимая,что доживает последние мгновения.
Многоопытные арки не обращали на него внимания,они
уже изготавливали новые дротики—от центральной площад-
ки с пронзительным визгом мчались три женщины.То,что
у человеческих барышень было сигналом страха,для них яв-
лялось боевым кличем.Олег швырнул свой дротик первым,
но слишком поспешил,всего лишь задел одной фурии бок.
Товарищи действовали успешнее—одна покатилась по земле,
другая взвыла,хватаясь за пробитое плечо.
До уцелевшей женщины дошло,что дальнейшая эскалация
220
конфликта на пользу ей не пойдет:шустро развернувшись,она
рванула назад.Кровожадные арки синхронно метнули дроти-
ки,но живучая дикарка все же смогла скрыться в лесу,унеся
их в спине.
Подростки и дети,устрашенные кровавой расправой над
взрослыми,не стали вести себя агрессивно—бросились уди-
рать по берегу,засверкав пятками.Монгу не удержался,успел
раскрутить пращу,метнул камень им вслед,но безуспешно—
слишком далеко.
Поселок был захвачен менее чем за минуту—островитяне
одержали блестящую победу.Олег развернулся,намереваясь
подобрать свой дротик,и увидел очень неприятную картину:
из леса показалось семеро ваксов с плетеными корзинами за
спинами.Судя по всему,мужчины вернулись с удачной охоты,
как раз подоспев к финалу избиения младенцев.Проклятье!
Если бы островитяне устроили нападение на пятнадцать ми-
нут раньше,то уже спокойно спускались бы вниз по течению
в трофейной лодке.
Странно,но троглодиты явно не услышали звуков боя,ина-
че бы не замерли статуями при виде неожиданной картины.А
ведь они славятся хорошим слухом.Однако их ошеломление
продлилось не более пары секунд—островитяне едва успели
выхватить дротики,как ваксы с воем бросились на людей.
На этот раз бросок Олега был исключительно удачным—
листовидный наконечник тяжелого дротика ударил дикаря в
аккурат под нижнюю челюсть,крепко засев меж шейных по-
звонков.Парень не стал тянуться к последнему дротику—не
было времени.Перекинув топорик в правую руку,он рванул
вперед,прямо на рослого каннибала,заносившего узловатую
дубину.Пригнулся,проскочив под уже опускающимся оружи-
ем,успел вскользь врезать противнику по колену,перекатился
через плечо,оказавшись за спинами шеренги врагов.
По щеке хлестнуло мокрым,мимо,вращая злобными гла-
зами,прокатилась отсеченная голова.В горячке боя Олег да-
же не вздрогнул при виде такой жути,вскочил,развернулся,
221
одновременно вслепую замахнувшись топориком.Вовремя—
разъяренный противник,несмотря на рану в колене и кор-
зину за спиной,двигался весьма проворно и опять занес ду-
бину.Томагавк угодил не совсем удачно—чуть-чуть не достал
до виска,тюкнув возле уголка глаза.Но все равно удар был
столь силен,что под лезвием хрустнули кости.
Не давая врагу ни мига передышки,Олег шагнул вперед,
впечатал ему коленом в пах,после чего,уже оглушенного,но
еще удерживающегося на ногах,стал рубить его будто кочан
капусты.Убивать маленьким топориком нелегко—череп вакса
крепок,лезвие отсекло ему ухо,содрало щеку,и лишь после
третьего удара он наконец рухнул.
Разъяренный землянин кинулся на следующего.Этот вакс
был смертельно ранен—он барахтался на земле,пытаясь
встать,вывалившиеся внутренности волочились по земле.
Олег врезал по его затылку с такой силой,что топорище едва
не разлетелось.С треском вырвав оружие,застрявшее в ко-
стях черепа,он развернулся и понял,что бой окончен—семеро
каннибалов валялось на земле.Некоторые еще шевелились,
невозмутимый Эрон,проходя по полю боя,методично добивал
их своим широким кинжалом.Возбужденный Олег не сразу
понял,что кого-то не хватает,и,лишь увидев лежащего Мон-
гу,понял,что без потерь не обошлось.
Арк был жив,но сознание покинуло его капитально– ни
шлепки по щекам,ни жменя воды,принесенная из реки,в чув-
ство его не привели.Гладиатору досталось по голове—повыше
виска надулась гигантская гематома,волосы напитались кро-
вью,она обильно сочилась из рассеченного скальпа.Убедив-
шись,что помочь раненому нечем,Олег встал,обернулся к
Эрону:
– Собери оружие,я пока лодку осмотрю.
Направившись к посудине,он прикрикнул:
– Аня!Бегом сюда!Только вещи не забудь!
Девушка выскочила из кустов через несколько секунд.За
последний год она не раз видела батальные картины,так что
222
визжать при виде кровавого побоища не стала,охнула,лишь
заметив Монгу:
– Что с ним?!
– Пустяк,– утешил ее Эрон.– У него крепкая голова,
наверно,просто притворяется.Он готов что угодно вытворять,
лишь бы не работать.
Аня присела возле раненого,принялась обмывать рану из
пластиковой бутылки.Мысль хорошая—в ключевой воде мик-
робов немного,а вот в грязной шевелюре арка их предоста-
точно,так что с некоторой натяжкой процедуру можно назвать
дезинфекцией.
Лодка оказалась в полном порядке—обычное толстостен-
ное изделие дикарей,выжженное из цельного куска древесно-
го ствола.Но посудина надежная—спокойно может выдержать
человек шесть-семь.Олег обнаружил в ней пару весел и тра-
вяную веревку,так что к плаванию все готово.
– Аня!Быстрее сюда!Эрон,ты что?!Решил утащить с со-
бой весь поселок?!Помоги мне,надо Монгу в лодку затащить.
Арк и впрямь увлекся мародерством,насобирав целую ку-
чу неказистого оружия ваксов.Не остановившись на достиг-
нутом,он копался в корзинах и корявых горшках,будто на-
деясь разжиться каким-нибудь сокровищем.Слова командира
оторвали его от увлекательного занятия,дружными усилиями
беспамятного великана перетащили в лодку,уложив прямо на
деревянное дно.Позже можно будет нарубить камыша,сейчас
надо поскорее удалиться—как бы еще кто-нибудь не пожало-
вал.
Эрон следом принялся грузить трофеи,не погнушавшись
парочкой корзин,срезав их с плеч убитых ваксов.Там нахо-
дилась их охотничья добыча—куски оленьего мяса.Пока арк
заканчивал погрузку,Олег не удержался,подошел к костру,
взял с него несколько горящих головешек,раскидав по трост-
никовым крышам.Они загорелись не слишком охотно из-за
глиняной обмазки,но если не начать тушить сразу,то че-
рез несколько минут будет поздно.Гладиатор вскинул руку в
223
одобрительном жесте,приветствуя разрушительное деяние ко-
мандира.Оба прекрасно понимали,что,будь дикарей не семь,
а хотя бы десять или двенадцать,сейчас бы тела островитян
разделывали для поминок павших воинов племени.Без Монгу
с его секирой победить в такой ситуации было бы нереально.
Вот поэтому Олег и вымещал свою злость,вызванную запоз-
далым страхом,на ни в чем не повинных хижинах.
Когда лодка отчалила от берега,пожар уже пылал вовсю.
Аня никак не прокомментировала действия мужа,она все еще
возилась с Монгу,уложив его голову себе на колени.Только
тут Олег вспомнил,что к стене одной из хижин примыкала
клетка для маленьких детенышей ваксов.Скорее всего,они
попрятались по углам,укрываясь от страшных пришельцев,
поэтому он их не заметил.Теперь младенцы сгорят вместе с
поселком.
Разворачиваться Олег не стал—маленькие ваксы уже не
станут большими.
Глава 13
224
225
Два дня островитяне двигались вниз по Наре.В прошлом
году,когда Олег с тройкой спутников проделывал тот же путь,
времени ушло побольше,но сейчас другое дело.Они шли не
на громоздком плоту,а на большой лодке,что гораздо удоб-
нее;мужчины частенько помогали ей веслами и постоянно
держались в стремнине,избегая заводей и участков со сла-
бым течением.Монгу к работе не привлекали—он пришел в
себя спустя час после боя,но страдал от головокружения и
приступов тошноты.Оставалось надеяться,что последствия
сотрясения мозга пройдут сами собой—лечить его нечем.Но-
чевали на маленьких островах,не рискуя останавливаться на
берегу.
Не раз видели ваксов:те бродили по мелководью,занима-
ясь рыбной ловлей.Скорее всего,поселений здесь хватало—
частенько замечали дымы костров,но сами хижины скрыва-
лись в прибрежных зарослях.Троглодиты предпочитали се-
литься на берегах укромных заводей,даже проходя здесь на
«Арго»,островитяне ни разу не смогли увидеть их жилища.
Преследовать лодку каннибалы не пытались,лишь подолгу
смотрели ей вслед или угрожающе потрясали острогами.Ску-
чающий Монгу в ответ охотно демонстрировал им те части
тела,что обычно принято скрывать от чужого взгляда,чем
вызывал на себя хор разъяренных воплей:что такое оскорбле-
ние,дикари знали прекрасно.
В путь выступали на рассвете:обычно Эрон или Олег пра-
вили,остальные часа два-три дремали,ловя остатки утреннего
сна.Завтракали здесь же,в лодке,нажарив мяса с вечера на
весь день.Будь река поспокойнее,можно было бы идти и но-
чами,однако на Наре этот номер не пройдет—может затянуть
под левый берег с его частыми скалами и водоворотами.
Вот и сейчас,поеживаясь от утренней прохлады,Олег ле-
ниво подгребал веслами,не давая лодке уклоняться с курса.
Время от времени он начинал работать интенсивнее,разго-
няя суденышко посильнее.Но делал это не для выигрыша
во времени—просто согревался.День ясный,в полдень станет
226
жарковато,но сейчас еще слишком холодно.Поначалу Олег
пытался соорудить из травяной веревки и кожаных ремней
примитивные уключины,но они быстро выходили из строя.
Сейчас немного приспособился,только сделал в бортах две
выемки—с ними было полегче.
Завидев впереди приметный обрыв с зависшим над ним
деревом,Олег улыбнулся—до устья Нары оставалось не боль-
ше двух километров.Скользнув взглядом по правому берегу,
тянущемуся в сорока шагах,он потрясенно замер,рассмот-
рев огромную рыжеватую фигуру,присевшую у кромки во-
ды.Парню хватило мгновения,чтобы понять:это не просто
клот,а клот хорошо знакомый.Откуда здесь появился Удур,
непонятно—ведь великан никогда не покидал поселок.Впро-
чем,гадать нечего—Олег направил лодку к берегу.
Клот сидел не шелохнувшись,казалось,он не замечает
приближения суденышка.Однако,как только днище заше-
лестело по песку,гигант медленно поднялся,шагнул в воду,
ухватил лодку за нос,втащил повыше.Эрон вскочил,очумело
уставился на великана,Монгу схватился за секиру,но тут же
замер,узнав Удура.Лишь Аня так и продолжала посапывать,
примостившись на носу.
Олег прижал палец к губам,призывая не шуметь,– пусть
девушка спит и дальше.Переступив через жену,он спрыгнул
на берег.Удур молча развернулся,пошел в лес.Парень не
удивился странному поведению старого товарища—клоты при
всей их разумности обладали собственной психологией,дале-
ко не во всем совпадающей с человеческой.По опыту преды-
дущего общения он понял,что ему следует идти за Удуром.
– Подождите меня здесь,от лодки не отходите.
Арки переглянулись,но спорить не стали.Они вполне до-
веряли гиганту,давно признав его за своего,и никакой пако-
сти от него не ждали,а на странности поведения реагировали
спокойно.
Олег,догнав Удура уже среди деревьев,поспешно произ-
нес:
227
– Как ты сюда попал?
– Ждал тебя,– лаконично ответил клот.
– Ты знал,что я приду сюда?
– Да.Вода сказала.
Понимая,что более внятных объяснений от великана не
услышишь,Олег не стал выпытывать подробности его мисти-
ческих предчувствий,вместо этого уточнил:
– Ты один пришел?
– Да и нет.
Уточнить,что имел в виду Удур,не удалось—все реши-
лось само собой.Спутники вышли на маленькую полянку,по-
чти целиком занятую огромной круглой хижиной,или,скорее,
шалашом.Тонкие стены сделаны из тщательно переплетенных
стеблей тростника,сужаясь кверху,они смыкались кончиками
в подобие шпиля.Более всего жилище своей формой походило
на древнерусский остроконечный шлем с прорезанной бокови-
ной входа.
Великан замер возле него,поскреб ногтем по одному из
стеблей и тихо забубнил себе под нос.Олег прекрасно знал
язык речных великанов,но сейчас не понял ни слова.При-
мерно через минуту плетеная циновка,закрывающая про-
ем,шелохнулась,наружу потянулись клоты.Всего их было
одиннадцать—удивительно,как они сумели разместиться в
этом жилище.Правда,шестеро—дети и подростки,но даже
детки габаритами немногим уступали среднестатистическому
взрослому мужчине.Из остальных трое были самками,от-
личавшимися от двоих самцов только наличием отвисших до
пояса грудей—и те и другие из одежды носили только юбочки
из полосок коры и рыбьей кожи.
Впрочем,у одной самки на левой руке все предплечье по-
крывали браслеты из деревянных и костяных бусин,при одном
из жестов Олег заметил среди них блеск золотого шарика.А
жестикулировала «барышня» много:встав перед Удуром,она
минуты две что-то бормотала непрерывным речитативом,а тот
с почтением внимал.Стало понятно,что познания Млиша о
228
языке клотов были неполные—он оказался двухуровневым или
сейчас говорили на неизвестном наречии.Но последнее со-
мнительно:Олег не понял ни единого слова,даже похожих не
было,да и манера разговора слишком странная.
Обладательница браслетов без предупреждения разверну-
лась в сторону землянина,взглянула на него с высоты своего
двухметрового роста,отчетливо произнесла:
– Ты тот,кто дружит с водой.Удур тоже дружит с во-
дой.Мы дружим с водой.Все дружим с водой.И вместе быть
лучше,чем одному.Будем.
Олег неплохо разбирался в сложной речи клотов,да и сам-
ка выразилась вполне понятно.Его удивило лишь то,что го-
ворила она:судя по всему,у этого народа матриархат был в
чести.Странно,что Млиш об этом не знал.Итак,предводи-
тельница маленького племени просит принять его под свою
руку на тех же правах,что и Удура.Интересно,почему вели-
кан дожидался именно его,не обратившись к Добрыне,и как
он узнал,что Олег непременно вернется,да еще по Наре?Ги-
гант и прежде нередко вытворял разные фокусы,но подобного
ясновидения не демонстрировал.
Однако сейчас гадать нет времени,надо принимать реше-
ние.Впрочем,оно очевидно.
– Хорошо,– кивнул Олег,позабыв,что клоты не реаги-
руют на человеческие жесты.– Мы будем вместе.Но я не
знаю,как вернуться на остров:у нас маленькая лодка,все не
поместятся.
– Далеко идти не надо,– произнес Удур.– Люди здесь,
пришли за пушистыми деревьями для новых домов.
– Добрыня пригнал мужчин валить лес?
– Да.Они наверху.
– Я понял.
Олег приободрился:выходит,что островитяне занялись за-
готовкой дерева.Раз так,то в лагере лесорубов сейчас не
меньше тридцати человек.Еще по зиме туда несколько раз
отправляли мужчин,они без особых затей рубили деревья,
229
бросая их на месте.Не удосуживались даже рубкой сучьев—
это можно сделать и позже.А вот валка не ждет—по теплу
упавшие кедры,сосны или ели почти всегда ломались или
трескались после удара о землю.Процент брака был очень
высок—никакие ухищрения не позволяли сберечь стволы ис-
полинов.Зимой другое дело—они падали не на твердую зем-
лю,а в глубокий снег,смягчающий удар.Сейчас оставалось
только очищать бревна и скатывать к заливу Фреоны,где их
вязали в плоты для дальнейшей транспортировки.Запасы леса
здесь были очень велики—хватит не на один поселок.
Размышляя,он внимательно осмотрел клотов,заметил у
некоторых свежие отметины на шкуре—великаны попали в
переплет.Указав на рассеченное,едва затянувшееся запястье
одного из самцов,Олег поинтересовался:
– С кем вы сражались?
– Ваксы,– коротко ответила все та же самка.
– Понятно...Много ваших погибло?
Предводительница молча вернулась в хижину,вышла от-
туда с мешком,плетенным из сушеных водорослей,спокойно
высыпала его содержимое на землю.Олег содрогнулся,уста-
вившись на кучу подкопченных ладоней клотов—их было не
меньше двух десятков.
– Вы что,рубите руки своим мертвым?– удивился парень.
– Мы больше не могли жить на старом месте.Там мы
погибнем все.А эти руки мы бросим в воду в том месте,где
станем жить.Пусть дружат с водой.
Вдаваться в тонкости странных верований клотов Олег не
стал:
– Ладно.Собирайтесь,а я пока пойду за товарищами.На-
верх отправимся вместе.Удур,топай за мной,надо будет по-
мочь дотащить лодку до леса,не стоит бросать ее на берегу.
Арки вместе с проснувшейся Аней ждали Олега на пляже.
Он коротко обрисовал им ситуацию,после чего все быстро
собрали немудреные пожитки,оставив большую часть оружия
230
ваксов в лодке,а саму ее надежно спрятав в кустах.
Когда вернулись к полянке,Олег сперва подумал,что они
ошиблись местом,но,убедившись,что это не так,с трудом
удержался от изумленного возгласа.Хижина исчезла:не раз-
валилась,не сгорела—именно исчезла.Складывалось впечат-
ление,что она ему попросту померещилась—не осталось ни
единого стебелька тростника,даже трава была неизмята.
Олег бросил по сторонам несколько косых взглядов,но
справиться с загадкой не смог:ни малейших следов припря-
танных стройматериалов не наблюдалось,а клоты,рассевшись
на корточках по краю полянки,вели себя с обычной невоз-
мутимостью.Как-то не верилось,что еще минуту назад они
лихорадочно раздирали тростниковые стены и поспешно скры-
вали все следы своего пребывания.Хотелось бы взглянуть на
это зрелище,но,увы,поезд ушел.
Удур,не задерживаясь,направился дальше.Олег,занима-
ясь геологоразведкой,бывал в лагере лесорубов,но к Наре с
этой стороны никогда не спускался,так что полностью дове-
рился мохнатому проводнику.Клоты,выждав,пока маленький
отряд минует полянку,потянулись следом.Никто не произнес
ни слова,впрочем,судя по всему,эти создания предпочитают
открывать рот как можно реже.
Клот уверенно пробрался через сырой прибрежный лес,
безошибочно вышел на возвышенную гривку,уводившую
ровно на юг.Через полчаса достигли хвойных зарослей—
лиственных деревьев здесь почти не было,а еще минут через
десять послышался стук топоров.
Вскоре отряд вышел к крупной делянке,на ней работало
полтора десятка лесорубов.Большинство с помощью двуруч-
ных пил распускали стволы на бревна,пригодные к транспор-
тировке,и складывали их на волокуши,остальные очищали
сваленные по зиме деревья от веток.Рабочие трудились под
присмотром троих дозорных,засевших на деревьях,где для
этого соорудили площадки.Заслышав тревожный свист,Олег
свистнул в ответ,а затем выдал витиеватую матерную руладу.
231
Тревожный пересвист затих—дозорные понимали,что ни
ваксы,ни хайты на такие лингвистические изыски не способ-
ны.Путники остановились:Олег не решался идти дальше.Кто
знает,как поведут себя часовые,завидев толпу клотов.К Уду-
ру все давно привыкли,но он один,да и попробуй разгляди
подробности из-за деревьев и кустов.А чтобы выстрелить из
арбалета,много ума не надо—перепуганному человеку нажать
на спусковую скобу сущий пустяк.
Прошла чуть ли не вечность,прежде чем напряженный
голос поинтересовался:
– Кто такие?!
– Олег!
– Какой Олег?!
– Вещий!!!Блин!!!
– Олег?!!!Ты,что ли?!
– Ну я!Паук,это ты?!
– Он самый!Твою мать!!!Ну что ж ты там стоишь?!!
– Жду,когда вы арбалеты опустите!
– Да иди скорее!!!Надо же,Олег!!!
– Не бойтесь,я здесь не один...мягко говоря.
Паук,оправдывая свое прозвище,ловко спустился с сосны,
кинулся навстречу товарищу,но замер,потрясенно уставив-
шись на приближающихся клотов.
– Не бойся,это сородичи нашего Удура.Попросили взять
их с собой,вот я и взял.Нам такие ребята не помешают.
– Не помешают,– согласился Паук.– О!И твоя скво
2
здесь!Привет,Анька!Олег,где ты ее нашел?
– Ты там точно не бывал.Я за ней полмира обегал.
– Неплохой квест...А мы тебя почти похоронили,уже не
вспоминали.
– Не удивлен...А женщина приходила?Она должна была
передать от меня привет.
– Нет,никто ничего не передавал.
2
Скво—«жена» в наречиях ряда племен Северной Америки.
232
Олег нахмурился:
– Значит,не дошла или не захотела идти...
– Ты о чем?
– Неважно...Паук,мне на остров надо побыстрее по-
пасть,сам понимаешь.
– А все!Считай,нет больше нашего острова!
– Как—нет?!– опешил Олег.
– А просто:остров стоит,но людей там почти нет.Осталось
человек тридцать при кузнице,да и то ненадолго.
– Не понял...Это что за новости?!
– Да долго рассказывать.В общем,после того как ты
ушел,вода поднималась все выше и выше,нас тогда здоро-
во подтопило.Когда лед сошел полностью,Добрыня собрал
весь народ,что-то вроде Думы устроили.И коллективный ум
решил свалить с острова подальше,во избежание повторения
такой ситуевины.В общем,перебрались мы на правый берег
и строим теперь новый поселок.
– Нормально...– Олег покачал головой.– А более опасное
место найти не смогли?
Паук,оценив иронию,ухмыльнулся:
– Ничего,нам не привыкать к таким уровням сложности.
На левом тоже ничего хорошего:в последнее время то и де-
ло появляются мелкие группы хайтов.Пока с ними справля-
ются,но это первый звоночек,что-то вроде разведки.Я так
думаю...
– Ладно,где строят новый поселок?
– Да отсюда пара часов ходьбы.Железный рудник знаешь?
– Это ты меня спрашиваешь?– усмехнулся Олег.
– Ну да...совсем зарапортовался.– Паук хохотнул.– В
общем,за горкой там речка бежит,вот на ней и строятся,в
километре от Фреоны.
– Ясно.Ладно,потопали мы тогда.
– Да подожди ты!Хоть расскажи что-нибудь!Только
пришел—и сразу убегаешь!
– Паук,перебьешься.Мы чуть ли не месяц бродили в
233
таких местах,о которых и за неделю не расскажешь.Нет,в
поселок,и как можно быстрее.
– Так погоди!Надо охрану вам организовать,на главную
делянку сообщить.
– Не суетись,без охраны обойдемся.
– Так ваксы...
– И как ты думаешь,рискнут они нас тронуть?– Олег
кивнул в сторону клотов.
Посмотрев на шеренгу мохнатых великанов,Паук кивнул:
– Отупел я на этом лесоповале.Ну раз такие дела,счаст-
ливого пути.
Новый поселок назвать «поселком» не поворачивался язык:
полный хаос новостройки.Место выбрано неплохое:район
впадения в Хрустальную реку Мраморного ручья.Названия
этим водотокам еще в прошлом году дал Олег,когда проводил
геологическое исследование местности.Фантазию при этом не
напрягал:попросту использовал названия пород и минералов,
встреченных по берегам.Он еще тогда нахваливал Добрыне
это местечко,но так,абстрактно,не думая,что тот решится
на переселение.
А он решился.
С точки зрения обороны место очень хорошее.С одной
стороны прикрыто рекой:перед впадением в Фреону она за-
медляла течение,расширялась до полусотни метров.С другой
стороны неплохую защиту предоставлял ручей,проточивший
неглубокое ущелье с крутыми склонами.Самое приятное,что
защита была и с третьей стороны—землю разрывала скальная
стена высотой с пятиэтажный дом,она тянулась перпендику-
лярно ручью и параллельно реке.Достаточно поставить на-
верху метательные машины и поработать на внешнем склоне,
ликвидировав все лазейки,и получится несокрушимое укреп-
ление,надежно защищающее будущий поселок с севера.Так
что полностью открытой оставалась лишь восточная сторона,
здесь придется ограничиться искусственными сооружениями.
234
Сейчас в этом полузамкнутом квадрате расположилось
около двух сотен шалашей и временных хижин—это напоми-
нало прошлое лето,когда на острове только начиналось стро-
ительство.Сотни людей занимались самыми разнообразными
делами:тесали камни,распускали бревна,пахали землю на
прилегающей всхолмленной степи,возводили дома.Все это
Олег рассмотрел мельком—на тщательный осмотр не хватило
времени.При виде блудных сынов и дочери в компании кло-
тов Добрыня сперва потерял дар речи,затем потащил парня
к себе в хижину,остальных отправив в столовую.Робкий на-
мек Олега на то,что он тоже голоден,отклика в его сердце не
нашел.Правда,Аня пообещала не забыть супруга и принести
ему порцию.
Добрыня,усевшись за стол напротив Олега,с минутку
молча изучал его лицо.Не выдержав,парень усмехнулся:
– Что уставился,будто влюбился?
– Соскучился больно,– не обиделся вождь.– Ох и похудел
ты!Кожа лицо до костей обтянула.Да и глаза злее прежнего
стали.
– Было с чего,– буркнул Олег.
– Не сомневаюсь.Ну рассказывай.
Парень вздохнул и около получаса вкратце повествовал о
своих похождениях.Под конец в дверь постучали,появилась
Аня с дымящейся глиняной миской.Поставив ее на стол,она
с невинным видом присела неподалеку,явно не собираясь ухо-
дить.
– Тебе кто разрешал лавку занимать?– тут же поинтере-
совался Добрыня.
– Вот еще!Неужто за каждый шаг надо разрешение спра-
шивать?
– Нечего уши греть!Тут важные разговоры!
– А я вам не мешаю и не подслушиваю.Подслушивают,
когда тайно,а я это делаю явно.Мне все равно идти некуда.
Раз у жены нет дома,то придется держаться возле мужа.Так
что выгонять меня бесполезно и неправильно.
235
– Да пускай сидит,– вздохнул Олег.– Великих тайн от
нас все равно не услышишь,да и неболтливая она.
– Кому что скажешь,на осине повешу
3
,как предательни-
цу!– пригрозил Добрыня,поднабравшийся за зиму от отца
Николая религиозных познаний.– И вообще,могла бы дядю
своего проведать.
– Так он сейчас с рыбаками,– вздохнула Аня.– Где-то на
Фреоне.В столовой сказали,что только вечером вернется,со
свежим уловом.
– Ладно,сиди уж.Но только тихо,чтоб ни звука не было.
Добрыня повернулся к парню:
– Ну и что дальше?
– Да все.Вышли к делянке,там узнали,что поселок пере-
несли на берег.Вот мы потихоньку и добрались пешочком.
– Ясно...Так...что-то с клотами надо делать.
– Их Удур в сторону Фреоны повел,– с гордым видом
отозвалась Аня,очень довольная,что не только допущена на
беседу,но и знает кое-что,неведомое остальным присутству-
ющим.
– Сказано же,сиди тихо!– буркнул вождь и непоследова-
тельно добавил:– А зачем повел?
– Сказал,что они построят себе дом на берегу.
– Понятно...Ладно,потом с ними разберемся.
– Да нормальные ребята,– заявил Олег.– От Удура мы за
все время ничего плохого не видели,а вот хорошего немало.
Если он стоит у руля,то можно не сомневаться:все будет
отлично.Реку знает настолько хорошо,что,дай волю,сумеет
дрейфовать против течения.Думаю,его сородичи нам вовсе
не помешают,скорее,наоборот.
– Я же не сказал,что возражаю,просто потом надо будет
что-то с ними решить.Придется где-то их расселить.
3
Иуда,апостол,предавший Христа,повесился на осине.Непонятно,как
он смог найти это северное дерево в окрестностях Иерусалима,но таково
предание.
236
– Сами разберутся,– усмехнулся Олег.– Удур тоже в по-
селке жить не хотел,на ночь всегда уходил за стены,у него
в камышах была хижинка.
– Опасно.Ваксы у нас пошаливают.
– Часто?
– Да с неделю уже.От поселка удаляемся только боль-
шими группами.Все равно пару раз были серьезные стычки:
убит один лесоруб,двое ребят серьезно ранены.
– А что ты хотел?Это их берег,вот и получай веселье по
полной программе.На острове подобного не было,туда не так
просто добраться.
– Много ты понимаешь!Мы там по поселку на лодках
плавали,а в твоем доме вода вровень с кроватью стояла.Нет,
нельзя там жить,нельзя...Надо было еще по прошлому году
сменить место.А с ваксами решать вопрос надо...и чем
быстрее,тем лучше.
– А сюда разлив не достает?
– Нет,Хрустальная не сильно разбухает,а Фреона не дотя-
гивается.Кстати,я все ваши вещи сберег,сюда перетащил.–
Добрыня кивнул на угол,где в ряд стояло несколько меш-
ков.– Знал,что ты точно не сгинешь бесследно.
– Спасибо.Что ты там по ваксам сказал,насчет решения
вопроса?
– Да,решать с ними надо.Говоришь,по Наре много их
поселений?
– Если верить Млишу,они любят селиться возле воды.
Сам я тоже никогда не видел их деревень далеко от рек или
озер.По Фреоне в наших краях они строить деревни не лю-
бят,только ниже,под самыми порогами.Наверное,хайты в
свое время крепко шуганули ваксов,так что,скорее всего,
нас тревожат те,что живут вдоль Нары.
– Вот и я так прикидывал.Думаю,неплохо бы пройтись
по Наре и выжечь все их гнезда,на хрен.
– Людей немало понадобится.
– У нас сейчас народу прибавилось.Помнишь Руслана По-
237
ляшенко?
– Это который вожак поселка чуть ниже по Фреоне?
– Он самый.Но теперь нет их поселка,все сюда перебра-
лись.
– То-то,смотрю,много новых лиц появилось.
– Считая тебя и меня,сейчас ровным счетом пятьсот семь-
десят пять душ.Почти вровень с поселком Кругова.
– Твою мать!Как кормить такую ораву?
– Ты в тарелку свою иногда посматривай и есть при этом
не забывай:сам поймешь.
– А что тут понимать?Обычная уха,но давненько я такой
наваристой не ел:ложка тонуть не хочет.
– Вот то-то!Рыба пошла,и хорошо пошла—еле в реке по-
мещается.Как ты ушел,мы еще с недельку с соплей окрошку
разводили да ложки до блеска вылизывали,а потом все кон-
чилось:сети переполнило в одну ночь.
– Про сопли ты загнул!Мы ведь по весне мамонта у ваксов
отбили,в нем мяса тонны две или три!
– Маленько загнул,– признал Добрыня.– Это я так...
для образности.А рыба пошла здорово:нерест.Видал,какая
уха наваристая?!Осетр попер или что-то на него похожее,мы
икру не успеваем солить.Вот,кстати,еще проблема:надо еще
соли навезти.
– Так вроде еще много оставалось...
– Пока запас есть,но надо еще.Уже сейчас приходится
думать о будущей зиме.Чтобы опять с голоду не пухнуть,
надо засолить как можно больше рыбы.Пока что это наша
основная еда,по-другому такую ораву не прокормить.Поля
засеваем помаленьку,но на большой урожай в этом году рас-
считывать трудно,так что вся надежда на реку.Да и потор-
говать солью можно,и не только с местным Югом.Меда и
воска здесь почти нет:лес хлипкий,пчелки его не любят,а
вот на левобережье все по-другому,вот у них и будем менять.
Да и медь только у них,ты здесь так ничего и не нашел.
Последние слова Добрыня произнес с легким укором,на
238
что Олег тут же ответил:
– Я тебе не волшебник!Скажи спасибо,что железо здесь
отличное.Так не бывает,чтобы в одном месте вся таблица
Менделеева.Ты обнаглел вконец:хочешь все и сразу.
– Но ты сам говорил,что видел признаки меди...
– Мало ли что я видел?Там разведку надо вести,канавы и
шурфы бить.Ты дашь мне пятьдесят человек на пару месяцев?
– Помечтай,– ухмыльнулся Добрыня.– Да хрен с ней,с
этой медью!Купим как-нибудь,не обеднеем.Кроме нее немало
хорошего можно приобрести.
– А именно?
– На левобережье некоторые удаленные поселения налади-
ли деловые контакты с вольными кшаргами.Те за пару мешков
соли готовы отдать лошадь или корову.
– Вот это уже неплохо,– кивнул Олег.
– И я так подумал.Без коров обойтись можно,а вот лоша-
ди не помешают:пахать на себе тяжело.И это...ты говорил,
что в степи немало разных машин осталось.Может,что-то
вроде тракторов из них соорудить получится?
– Нереально,– поморщился Олег.
– Почему?У нас механиков немало...
– Да понимаю,вопрос не в этом.Это тебе не самодель-
ные паровые машины:если что-то поломается,без запчастей
толку не будет.Так что в любом случае долго эта техника не
протянет.А самое главное—нет горючего.
– Так можно на спирту,или дровяных газогенераторах...
Вроде есть способы переделать движки.
– Спирта не напасешься,да и не верю я во все это.Придет-
ся с двигателями мудрить:а на пользу им такие переделки не
пойдут.Тут все просто:если прогорят поршни,в кузне новые
не выкуют.Хотя в те места обязательно надо организовать
хорошую экспедицию:полезного добра там горы.
– Организуем,не сомневайся:заинтриговал ты меня очень
сильно.Но сейчас больше волнует проблема ваксов.Да и на
золотом прииске пора работы начинать,а как это делать?При-
239
дется человек тридцать держать,иначе опасно:крупная шайка
каннибалов шороху наделает.
– Золото пока подождет.Вода слишком холодная,а рабо-
тать часто в ней приходится.Не стоит ревматизм зарабаты-
вать.А вот с ваксами можно разобраться,да заодно и запас
соли пополнить.
– Это как?
– Просто.У нас сейчас три корабля,так?
– Ну?
– Один оставляем здесь,на остальные берем полсотни бой-
цов и поднимаемся по Наре.В пути уничтожаем все поселения
до самого города.Там деревень десятка два или три,не мень-
ше:поодиночке с ними справиться элементарно,я одну вместе
с Эроном и Монгу без особых трудностей разгромил.В конце
пути забиваем трюмы солью и уходим.Думаю,после такого
карательного рейда ваксы даже правнукам закажут посматри-
вать в нашу сторону.
– План хороший,но ресурсоемкий,– вздохнул Добрыня.–
Корабли еще куда ни шло,не жалко,но полсотни бойцов...
Сейчас у нас каждый человек на счету:вспашка много сил
отнимает,да и строительство затянется надолго.После тво-
их нынешних рассказов решил стены делать из камня или
булыжниками обкладывать,чтобы не сожгли.
– Правильно!Я сам хотел это предложить,но ты без меня
догадался.А с людьми проблему можно решить.Все равно
сразу выйти не сможем.Надо корабли подготовить,подлатать
после зимовки,а там и вспашка завершится.
– А чего их латать?И так плавают.
– Дерьмо плавает,корабли ходят.Небось воду из трюмов
вычерпывать не успеваете?
– Сочится маленько,– признал Добрыня.
– Вот и не спорь!Для дальнего похода все должно быть
идеально.Так что пока их до ума доведут,вспашка должна
закончиться.
– До конца еще далеко.
240
– Ты до осени пахать собираешься?
– Нет,но недельки две еще поработаем,не меньше.Поля
приходится от кустов расчищать,камни собирать...Да что
тут говорить,сам знаешь:целина полная.
– Две недели терпимо:корабли спешки не любят.
Добрыня,поднявшись,указал на тарелку с остывшей ухой:
– Совсем я тебя заговорил!Поешь или вылей да крикни
поварам свежую приготовить,мы сейчас рыбу не экономим.И
это...жить вам негде,так что расселяйтесь прямо здесь,я
Руслана потесню.
– Да ладно,я шалаш до вечера соберу.
– Не ладно!Тебе можно и в шалаше,а вот Аньке никак
нельзя.Загонял ее так,что одни глаза остались.
– Ничего,с милым я и в шалаше проживу,– радостно
отозвалась девушка,довольная,что о ней вспомнили.
– Сказал:живите здесь,значит,живите!– пряча улыбку,
сурово произнес Добрыня.– Вещи ваши вон в углу,как чув-
ствовал,что вернетесь.А своих у меня всего ничего,вечерком
заскочу,соберу их.Заодно и конкретно переговорим,как жить
дальше.
Вождь поднялся,вышел.За ним еще не захлопнулась
дверь,как Аня,собственническим взглядом обведя помеще-
ние,поморщилась:
– На острове у нас дом как дом был,а это чуть ли не
шалаш.
– Ничего,не все сразу.Будет у нас и здесь дом.
– Я понимаю.Но надоело:каждый год одно и то же—все
заново начинаем.
– Зато вещей побольше стало:Добрыня все перетащил.Я
тогда с собой немного взял,больше всего чайник жалко.
– Так чайник пропал?– огорченно уточнила Аня.
– Да.Но ничего,как-нибудь без него перебьемся.
– Хорошо бы,если б тебя опять вниз послали.В южные
страны.Можно будет разной посуды набрать и одежды по-
больше.
241
– Да сколько можно?Я в том году тебе целую гору навез!
– Одно тряпье,почти ничего хорошего,– безапелляционно
заявила девушка.
– Не знаю,не знаю!А радовалась несколько дней!
– Это я к тебе подлизывалась.
– Двуличная,неблагодарная особа!
– Грубый,похотливый самец!
– Меркантильная нимфоманка!
– Тупой мужлан!
Олег,подыскивая новый эпитет,посмотрел на жену,но,
узрев веселых бесенят в ее глазах,не выдержал,улыбнулся.
В следующий миг супруги дружно рассмеялись:трудный путь
закончился,они были дома.
Глава 14
242
243
Флот бывших островитян состоял из трех судов.Особой
логики в их наименовании люди не придерживались:если пер-
вые два нарекли «Арго» и «Варяг»,вспомнив названия земных
легендарных кораблей,то приземистая галера,захваченная по
осени у хайтов,получила незатейливое прозвище «Утюг»,что
само собой говорило о ее ходовых качествах.Сейчас лишь он
совершал редкие рейсы между берегом и островом,где посте-
пенно разбирали старый поселок.
«Арго» зимовку перенес хорошо—на удивление ладный и
крепкий кораблик,а вот «Варягу» пришлось переконопатить
все щели.Как и меньший собрат,он был двойного назначе-
ния:приличный трюм позволял принимать на борт немалый
груз,а плавные обводы удлиненного корпуса и восемь пар ве-
сел помогали эффективно использовать его в бою.Высокие
корма и нос с широкими площадками прямо напрашивались
для установки метательных машин или расположения отрядов
лучников.Еще в прошлом году,забирая брошенное судно с
порогов,Олег понимал,что оно достойно примет звание флаг-
мана флотилии.
Добрыня зажал хороших специалистов:хотя и выделил
Олегу двадцать человек,но из них только пятеро мужчин,
да и те не слишком мастеровитые.От подростков и женщин
толку немного,разве что корпуса конопатить и паруса сши-
вать.Хорошо,что хоть кузнецы не подвели—быстро выполни-
ли большинство заказов,да и большинство запрошенных ма-
териалов корабельщикам выделяли без возражений,если не
считать продолжительных диспутов с Борисом Моисеевичем,
главным завхозом поселка.Указы Добрыни для него вовсе не
были бесспорны—малейшее посягательство на свои кладовые
он считал личным оскорблением и готов был часами спорить
за каждый гвоздь.
Больше всего времени ушло на оснащение «Варяга» ме-
тательными машинами—две баллисты заняли свои места на
носу и корме.Для этого пришлось укрепить палубу,подвести
снизу дополнительные опоры,уменьшить высоту фальшбор-
244
та,дабы не мешал стрельбе.Бензина не было,спирта тоже,
но зато хватало смолы и скипидара—зажигательные снаряды
делали из них.Олег мечтал о находке нефтяного месторож-
дения,но дальше мечты дело пока не доходило.Хорошо,что
хоть железа хватало,да и золото под боком—глупо рассчиты-
вать на большое разнообразие полезных ископаемых в столь
невеликом районе.А обследовать большую территорию пока
нереально—для этого потребуется масса специалистов и годы
работы.
Кроме того,ему очень хотелось оснастить «Варяг» креп-
ким тараном,но решить эту конструкторскую задачу не полу-
чилось.Всякое навесное устройство слишком сильно сместит
центр тяжести,компенсировать это придется внушительным
кормовым балластом,еще больше увеличивая осадку.И,как
ни крути,все это не лучшим образом скажется на ходовых
качествах,а при ударе причинит повреждение не только вра-
жескому кораблю—может не выдержать и свой нос.Пришлось
от этой затеи временно отказаться.
Помимо метательных машин немало времени отняла ре-
конструкция рулевого весла.Его установили пониже,удлини-
ли плечо рычага,но при этом увеличили площадь лопасти,
так что два человека ворочали его с трудом.Зато на манев-
ренности это должно было сказаться самым благоприятным
образом.
Как ни странно,но переделка такелажа и рангоута
4
про-
шла быстро и безболезненно.Старую мачту убрали,вместо
нее намертво установили две новых.Добрыня все же разыс-
кал более-менее опытного яхтсмена,именно он набросал чер-
теж новой оснастки.Теперь «Варяг» мог нести комплект пря-
мых и косых парусов,позволявший двигаться при боковых
ветрах и даже идти галсами при ветрах,близких к встреч-
ным.Скорость при этом будет весьма скромной,но все равно
4
Такелаж и рангоут—совокупность деревянных деталей и канатов па-
русной оснастки судна.
245
приятно—ничего подобного местные корабелы не знали.
Помимо корабельных дел на Олега свалилось немало дру-
гих обязанностей.Он заново отстроил металлургический цех
на берегу Хрустальной,самолично подобрав самое удобное ме-
сто.Отсюда и за рудой добираться недалеко—она за ближай-
шим холмом.На реке задумал установить бревенчатую пло-
тину,чтобы вода крутила мельничное колесо,качая мощные
мехи.Но пока это было только в проекте—слишком много по-
требуется труда,столько людей и материалов ему сейчас никто
не даст.А хорошо бы,тогда и главный молот будет работать
пошустрее,без участия мускульной силы.
Если на железном руднике пока никаких работ не
требовалось—приходи и бери сколько хочешь,то на золо-
том прииске все пришлось делать заново.Шайка ваксов,на-
ткнувшись на него еще ранней весной,переломала и сожгла
все нехитрое оборудование.Оно,конечно,несложное,но все
же само собой не появится.Изготовлением занимались в
поселке—когда все будет готово,перетащат на место.Сейчас
пока было рано:вода холодная,и каннибалы с удовольствием
нападут на малую кучку старателей.Отряжать на это дело
большую толпу не получится:людей много,но все равно не
хватает:все силы отбирает строительство.
Как и всякий геолог,Олег немного разбирался в землемер-
ном деле,что тоже пригодилось.Он разметил линии будущих
стен,проведя их с таким расчетом,чтобы при минимальном
периметре получить максимальный внутренний объем.Зада-
ча не столь проста,как кажется,ведь в простейшем случае
достаточно нарисовать круг—он идеально соответствует по-
ставленной задаче.Нет,требовалось учесть обрывистый берег
Мраморного ручья,русло Хрустальной и скалистую гряду,оп-
тимально их использовав в запланированном оборонительном
комплексе.
Кроме того,вместе с парочкой лучших спецов по стро-
ительству Олег набросал план каменного укрепления,кото-
рое необходимо будет позже соорудить на скальной гряде.Ее
246
высота сама по себе неплохая защита,а с дополнительными
ухищрениями получится замок,куда в случае прорыва стен
могли укрыться все жители.Дома они потеряют,но выкурить
их из этой цитадели будет нелегко.Само собой родилось ем-
кое название—Скалистый замок.Установив на такой высоте
мощные метательные машины,можно легко контролировать
всю окружающую местность.
В общем,если все выйдет как задумано,крепость получит-
ся отменной.Даже крупной армии хайтов здесь ничего не об-
ломится.Хотя...неприступных твердынь не бывает—вопрос
в количестве атакующих,их вооружении и настойчивости.
Как обычно,строительство жилых построек оставили на
потом:для начала надо защитить еще не существующие дома
крепостными стенами.
Десять мужчин пробирались по узкой седловине меж двух
холмов.Под ногами то и дело хрустели черепки древней кера-
мики,иногда по сторонам они замечали камни с явными сле-
дами обработки,а кое-где из-под песчано-глинистых наносов
показывалось плитчатое покрытие древней дороги.Особого
внимания на это не обращали—привыкли уже.Все прекрасно
понимали,что раньше эти места были весьма оживленными,
но те времена миновали очень давно.
Алик,в честь такого дела оставивший кузню на попечение
помощников,шел впереди,показывая дорогу.Остановившись
перед низкой каменной аркой,угрожающе нависающей над
дорогой,он повернулся к Олегу:
– Вот,дальше будет это самое.
Тот,с сомнением осмотрев сооружение,уточнил:
– Ты уверяешь,что,шагнув под эту арку,мы очутимся
неподалеку от того места,где появились в этом мире?
– В прошлом году так и было.
– Я тебе верю,но странно все это.
– Согласен,– кивнул Алик.– Мы тогда просто офигели.
Сам не знаю,как это происходит,да и никто не знает,но ра-
ботает очень четко.И при этом все незаметно:только в глазах
247
на миг темнеет.Интересно,а ваксы про этот путь знают?Ведь
могут без труда устраивать набеги от самих гор,а может,и
устраивают.
– Следов здесь хватает—как дикарей,так и зверей,так
что все может быть.Ладно,хватит время терять,надо успеть
засветло в поселок вернуться.
Олег решительно шагнул вперед,подавая пример товари-
щам.В глазах на миг потемнело,он неуверенно сделал еще
шаг и с удивлением заметил,что пейзаж стал другим:лысые
склоны сменились увалами,поросшими кустарником.Обер-
нулся и вздрогнул,увидев,что стоит в одиночестве—спутники
исчезли бесследно.Внезапно воздух заволновался,будто ма-
рево над раскаленным асфальтом,и Алик материализовался
буквально из ниоткуда.Ухмыльнувшись,он торжествующе
произнес:
– Я же говорил!Дел на секунду!
Следом один за другим показались остальные бойцы,оше-
ломленно загудели,рассматривая новые окрестности.
– И далеко мы сейчас?– поинтересовался один из самых
юных.
– Прилично,– спокойно ответил Олег.– Если эта штука не
сработает в обратном порядке,назад будем добираться недели
две,не меньше.Так что у кого сапоги жмут,сразу вешайтесь.
Оставив спутников внизу,он быстро вскарабкался на холм,
с вершины обозрел округу.Память на местность у Олега бы-
ла профессиональная:даже с этого ракурса он сумел опознать
низкий хребет,который преодолел в первый день своего пре-
бывания в этом мире.Опираясь на знакомые ориентиры,про-
следил свой дальнейший путь и не удивился,увидев неподале-
ку долину памятного ручья,возле его истока он тогда встре-
тил Аню.Как и остальные земляне,он с девушкой двигался в
одном и том же направлении,стараясь удалиться от излишне
привязчивых ваксов,интересующихся людьми исключитель-
но с гастрономической точки зрения.Так что все маршруты
беглецов были примерно параллельны друг другу.
248
Спустившись,он прояснил ситуацию:
– До нужного места около десяти километров.Если поспе-
шим,то часов через пять вернемся,а еще через три доберемся
до поселка.Хотя и в потемках,но все же не глубокой ночью.
Так что вперед:грех упускать такую возможность.
Возражать командиру никто не стал—расстояние и впрямь
невеликое.Хотя от разведчиков требовалось только уточнить
вероятность столь странного путешествия и расположение
района авиакатастрофы,но раз все решилось столь быстро
и благоприятно,то Олег прав:не стоит терять возможность
проверить все на месте.Вдруг за истекшие месяцы самолет
обнаружили каннибалы и успели растащить все ценное?
Однако люди не нашли ни малейших следов троглодитов.
То ли они и впрямь не любили селиться вдали от рыбных во-
доемов,то ли просто избегали этих мест,но результат был
налицо:на взгляд Олега,с прошлого года ничего не измени-
лось.Нет,кое-какие изменения он,конечно,отметил:больше
не воняло керосином,обожженные заросли зазеленели,поло-
манные деревья,наоборот,засохли,там,где раньше тянулись
обгорелые проплешины,расстилался травяной ковер,а от тру-
пов,пристегнутых к сиденьям,остались россыпи костей.Но в
остальном все по-прежнему:никто не унес ни обломка.Знай
ваксы про этот клондайк,в покое бы не оставили:они очень
ценили металл,да и кроме него добра хватало.
Олег первым делом проверил прошлогодний «клад»,куда
сложил массу полезных вещей,не поместившихся в рюкзак.
Все оказалось в порядке:продуктов там не было,так что зве-
рью покушаться было не на что.Бойцы разбрелись по сторо-
нам,копаясь среди обломков в поисках чего-нибудь ценного.
Олег пожалел,что в прошлом году здесь не задержался по-
дольше:можно было собрать все полезное и припрятать под
кусками обшивки.Время и непогода сделали свое черное де-
ло:самолетные одеяла превратились в грязные тряпки,та же
судьба постигла множество сумок с их содержимым,да и под-
росшая трава скрывала немало интересных предметов.
249
Пока товарищи рыскали по окрестностям,Олег вскараб-
кался на высокое дерево,осмотрелся.Как он и предпола-
гал,ни одного дымного столба заметить не удалось,так что
вряд ли поблизости были поселения ваксов.Но ничего:когда-
нибудь,уже зачистив от них берега Нары,земляне сюда вер-
нутся.Нет,не за сталью и дюралюминием,это само собой,
а чтобы продолжить геноцид.За хребтом есть как минимум
две деревни—в одной из них Олег побывал в качестве пленни-
ка.Уничтожить их недолго:пусть даже здесь все знают,что
связываться с людьми не стоит:они злопамятны.
Спустившись,он собрал спутников.Мужчины наскоро за-
грузились разным барахлом,чтобы не возвращаться с пустыми
руками.Почин был положен:несколько хороших экспедиций—
и здесь останется чистая поляна,лишь сломанные,высохшие
деревья еще долго будут напоминать об авиакатастрофе.Арка
располагалась примерно в пятнадцати километрах от нового
поселка,так что добираться сюда несложно.
Несмотря на все расчеты,домой удалось вернуться лишь в
глубокой темноте.Но это не омрачило успех первой экспеди-
ции.
На отправление «Варяга» сбежался весь поселок:для этого
не пришлось мчаться далеко—он стоял у новенького причала
прямо под строящейся стеной.Хрустальная была на удивление
глубокой,так что даже груженый корабль мог подниматься до
устья Мраморного ручья.Но дальше русло резко сужалось,и
развернуть судно будет нелегко.
В плавание уходили сорок два человека.«Арго» выйдет
позже,через четыре дня.Этого времени карателям должно
хватить для наведения шороха на берегах Нары,так что ко-
раблик подоспеет как раз вовремя—для спокойной разработки
соли.Таким образом,экспедиция получалась как бы двух-
этапной.Добрыня выделил для нее немало народа,но не всех
сразу:эти деньки аргонавты еще поработают в поселке—здесь
не хватает крепких рук.
250
Бойцы прощались с друзьями,женами и немногочислен-
ными родственниками.Олегу было легче—самый близкий че-
ловек отправлялся с ним.После памятного похищения у него
выработалось что-то вроде фобии– он панически боялся остав-
лять Аню одну.На корабле,под защитой десятков бойцов,ей
ничего не будет грозить,да и не первый раз она отправляется
в плавание—так что опытная.Лишней на борту не будет:ее
назначили на камбуз,помощницей кока.
Кроме Ани на борту была еще одна женщина—Рита.Но
без нее вообще не обходилось ни одно плавание,даже вопрос
о ее участии не стоял—она никогда не спрашивала,берут ее
или нет.Впрочем,Риту к слабому полу можно было отнести
лишь условно:даже Олег,усиленно тренируясь всю зиму,в
среднем проигрывал ей около половины поединков,без щита
результаты были и того плачевнее.А уж в стрельбе из лука
она смело могла дать ему огромную фору.И на камбуз ее
никто не подумает загонять—такой воительнице не место у
плиты.
Добрыня не приветствовал церемонии,так что и сейчас
их не было.Прощание надолго не растянулось,вождь пожал
Олегу руку,после чего начал осыпать проклятиями тех,кто
не спешил на палубу.Здоровяк быстро навел порядок,загнав
матросов на корабль,после чего сходни убрали,помощники
оттолкнули судно от причала,и «Варяг» отправился в свое
первое настоящее плавание.
С причала корабль в последний раз перекрестил отец Ни-
колай,в честь такого случая облачившийся в рясу.Обычно
он ходил в цивильной одежде,да и редко напоминал о своем
сане.Несмотря на все его уговоры,Добрыня отказался стро-
ить церковь в новом поселке.Нет,не то чтобы отказался,про-
сто перенес это мероприятие на самую последнюю очередь,
после завершения строительства укреплений и домов.Свя-
щенник не стал долго спорить,прекрасно понимая,что мир-
ские заботы в данный момент важнее.По осени люди возвели
церквушку за неделю,но тогда хватало рабочих рук—сейчас
251
ситуация иная.
«Варяг»,движимый течением Хрустальной,почти без по-
мощи весел вынесся на просторы Фреоны.Здесь пришло вре-
мя испытать новую парусную оснастку—устойчивый восточ-
ный ветер ровно и мощно задувал с правого борта.Результат
Олегу понравился:корабль шел хорошо,разве что рулевым
прибавилось работы—обычно им помогали гребцы,но сейчас
они отдыхали.
По плану плавание должно продлиться две недели.Да-
же если уложатся в срок—это немало.Сейчас каждая пара
рук на счету,а поселок лишается самых сильных мужчин.Но
это было много лучше,чем и дальше терпеть набеги дикарей,
месяцами отвлекая тех же мужчин от работы,огораживаясь
сильными дозорами.
Олег не уставал хвалить себя за предусмотрительность.Он
и без того обладал отличной зрительной памятью,но,спуска-
ясь по Наре три недели назад,дополнительно старался тща-
тельно запомнить все приметы мест предполагаемого располо-
жения деревень ваксов.Теперь это пригодилось:утро было ту-
манное,дальше полоски берега ничего не просматривалось—
дыма от костра не различить.Но Олег опознал огромное су-
хое дерево,стоящее прямо в воде.Таких на реке встречалось
немало:вода быстро подтачивала сушу,– но этот сухостой
имел и вторую примету—огромное гнездо какой-то птицы,так
что ошибка маловероятна.
«Варяг»,едва шевеля веслами,медленно подходил к тихо-
му заливу,поросшему камышом и тростником.Олег надеялся,
что поселок стоит на его берегу и они его заметят с борта.Это
очень облегчит задачу нападающих—можно будет применить
корабельные баллисты.С кормы отдали якорь,опустив его
медленно,почти без всплеска—крупная рыба производит го-
раздо больше шума.Теперь,если судно крепко сядет на мель,
оно освободится с помощью лебедки.
На палубе столпились вооруженные бойцы.Впрочем,бой-
252
цами их называть не поворачивался язык.Мало кто из них
имел земной боевой опыт,а те,у кого он был,получали не
слишком большие преимущества.Гришка Щепкин,танкист,
не раз посылал снаряды по позициям неприятеля,кто зна-
ет,сколько народу при этом разорвало в клочья или посекло
осколками;Сергей Степанов разминировал дороги и тропы,
несколько раз попадал под обстрелы;Роман Волошин водил
бронетранспортер и даже получил ранение,когда в его маши-
ну выстрелили из гранатомета.Что толку от их опыта здесь,
в невеликом войске,вооруженном мечами и топорами?
Безусые юноши,успевшие побывать в схватках с ваксами
или хайтами,были в более выгодном положении,чем такие
ветераны.Хотя Олег прекрасно понимал,что базовая подго-
товка и мало-мальский боевой опыт не пустяк—старался брать
бывалых мужчин.Сейчас людям придется выступить в роли
агрессоров,хотя все это относительно:если они не нанесут
упреждающий удар,то придется защищать свой дом.Ваксы
зимой не высовывались,но холода прошли,и они вели се-
бя все активнее с каждым днем.Дошло до того,что даже
охотники не рисковали удаляться от поселка группами менее
чем по десять человек.А дальше будет только хуже:дикари
прознали про то,что люди расселились на доступном правом
берегу,теперь им не придется форсировать Фреону—к добыче
можно спокойно подобраться по суше.
Нос корабля зашуршал по тростнику.Судно незагружен-
ное,осадка малая,так что можно двигаться даже по мел-
ководью.Олег нервно погладил рукоять меча.Это было не
прежнее оружие,выкованное из автобусной рессоры—тот кли-
нок остался у хайтов.Жаль,он к нему привык...Но ничего,
и к этому привыкнет,как и к пластинчатому доспеху вместо
старой кольчуги,найденной почти год назад на выжженной
земле Гриндира.
Хуже всего получилось с луком—старого он лишился,а
изготовлять хорошие самоделки люди не умели.Но помогло
несчастье—один парень погиб при нападении ваксов на ла-
253
герь лесорубов,и его оружие перешло к Олегу.В свое время
им в руки попало немало мощных луков,найденных на су-
малидских кораблях и купленных в Южных землях.К сожа-
лению,лучников было маловато:в основном бойцы предпо-
читали арбалеты—с ними проще управляться и не требуется
долгое обучение.
Рита,перегнувшись через борт,попыталась что-то разгля-
деть в тумане,тихо произнесла:
– Дымом пахнет.
– Это от фитилей,– предположил Олег.
– Нет.Смолой не отдает.Это костер.
Как бы комментируя ее слова,в тумане заплясали огнен-
ные отблески,следом проступили очертания хижин.Бегло
осмотревшись,Олег произнес:
– Семь домов.По меркам ваксов,приличный поселок.Тут
может быть до двух десятков воинов,а может и всего один...
– А остальные ушли к Фреоне,резать наших,– в тон
командиру продолжила Рита.
– Не удивлюсь,– кивнул Олег.
В этот момент корабль покачнулся,днище заскрипело об
илистое дно,«Варяг» замер,не дотянув до берега считаные
метры.Но люди неплохо подготовились к нападению и не со-
бирались мочить одежду,десантируясь прямо в воду.Паруса
были убраны,через специальный блок,закрепленный у вер-
шины передней мачты,перебросили канат,удерживающий в
наклоненном положении штурмовой мостик-корвус.Олег обер-
нулся,кивнул Эрону,арк размашистым ударом выбил деревян-
ный стопор,удерживающий петлю на конце каната.
Освобожденный мостик обрушился на берег,вбив в него
длинные шипы,предназначенные для того,чтобы цепляться
за палубу вражеского корабля.Здесь они не понадобятся—
берег никуда не убежит.
Обслуга баллист засуетилась вокруг машин,поджигая сна-
ряды,но Олег этого уже не видел—он первым рванул на бе-
рег,увлекая штурмовую группу.Мимо засвистели пылающие
254
стрелы—воздух наполнился запахом подожженной просмолен-
ной пакли.Со стуком разом разрядились обе баллисты,го-
рящие горшки пробили стены ближайших хижин,плеснув по
сторонам россыпь светлячков,послышались первые крики.
От костра подскочил вакс,с ног до головы увешанный
примитивным оружием.Он явно задремал на посту и не
почуял приближение корабля.На этом и строился расчет
Олега—утренний сон самый сладкий.С палубы разом ударило
несколько лучников—троглодит упал,истыканный стрелами.
Арбалетчики штурмовой группы пока не стреляли—Олег
строго приказал не бить без приказа.Лишь завидев,что из
хижин полезли первые дикари,он выкрикнул:
– Огонь!
Его вопль вызвал цепную реакцию криков—до этого мо-
мента все молчали,тишину нарушал лишь стук луков и треск
разгорающегося пламени.Но теперь будто плотину прорвало—
каждый старался выдать что-нибудь эдакое,в основном матер-
ное,да еще и на пределе возможностей,надрывая голосовые
связки.Тут же скорбно завыли ваксы:они еще не поняли,
что происходит,но догадывались—ничего хорошего им это не
сулит.
Штурмовая группа разрядила арбалеты в несколько се-
кунд,Олег не дал бойцам времени на перезарядку,погнал
их вперед.Без заминок не обошлось,но все же кое-как люди
заняли позиции перед входами ближайших хижин,выставив
копья и алебарды,лишь пятерка арков рванула дальше,беря
на себя дальние дома.Ваксы,пытаясь выскочить наружу,по-
висали на остриях,или падали под ударами секир и мечей.
Оставаться внутри тоже ничего не давало:жилища пылали,а
их теснота не позволяла раскручивать бола.
Стена одной из хижин разлетелась от мощнейшего удара—
из разлома выскочил алтанак ваксов,увешанный ожерелья-
ми и браслетами,с дубиной,сверкающей от вделанных кри-
сталлов горного хрусталя.Пользоваться оружием он не стал—
вместо этого замер,направив на людей руку с вытянутой ладо-
255
нью.Вокруг пальцев замелькал хоровод голубых искр,вождь
собирался ударить по нападающим силой своего амулета.Но
это странное оружие имело один существенный недостаток—
действовало далеко не мгновенно,на подготовку требовалось
как минимум несколько секунд.Перепуганный каннибал об
этом забыл,а вот лучники помнили прекрасно—его тело прон-
зил десяток стрел.Бойцы знали,что алтанаков надо уничто-
жать в первую очередь,иначе без потерь не обойтись.Что ни
говори,а добрая сталь в сто раз лучше местных колдовских
штучек.
Бой,так толком и не начавшись,превратился в бойню.
Воющие ваксы не смогли оказать мало-мальски серьезного
сопротивления—пали практически все.Лишь единицы смогли
домчаться до леса,в отчаянии пробив горящие стены хижин,
да и то большинство из них было обожжено или ранено—
лучники не зевали.
Грабить у нищих дикарей было нечего,бойцы быстро со-
брали стрелы,вернулись на корабль.Заскрипел кабестан,«Ва-
ряг» кормой вперед пополз прочь от берега,в сторону засев-
шего якоря.
Вся операция заняла не более пятнадцати минут.
Четыре дня «Варяг» поднимался до развалин древнего го-
рода.По пути он не пропускал ни одного поселения ваксов—
только в первые сутки люди уничтожили пять деревень.Сце-
нарий везде был аналогичный—несколько залпов с палубы,
десант,короткая резня.
Система общественных отношений троглодитов оставалась
загадкой,но некоторые связи между собой они явно поддер-
живали,так как на третий и четвертый день стали попадаться
брошенные селения,а в остальных жители при виде корабля
убегали,и карателям приходилось довольствоваться сожжени-
ем хижин.Олег собирался подняться чуть выше,но понял—
особых успехов там не добиться.Примитивные жилища вос-
становить недолго,так что большой ущерб не нанести.
256
Впрочем,карательный рейд прошел успешно—люди уни-
чтожили шестнадцать деревень вместе с жителями,оттуда
мало кто спасся.Вряд ли теперь местные ваксы сумеют по-
вторить прошлогоднюю шутку—перегородить реку плотами и
лодками.У них попросту не хватит сильных мужчин для сра-
жения с кораблем,да и запугали их крепко.
Корабль пристал у памятного причала—в прошлом году
здесь швартовался «Арго».Олег первым делом с большим от-
рядом прочесал округу,исследовав примеченные ранее тропы.
Одна из них привела к деревне на берегу речки,по которой
он сплавлялся на плоту вместе с Аней,Светой и трижды про-
клятым Антоном,но больше успехов не было.
Решив,что округа неплохо очищена от врагов,Олег ор-
ганизовал добычу соли.Когда через два дня прибыл «Арго»,
трюм «Варяга» был заполнен почти наполовину,а на разра-
ботках заготовлено не менее десяти тонн ценного минерала—
подходи и грузи.К сожалению,тягловых животных не было—
корзины приходилось таскать на своих плечах.
Объединенными усилиями за три дня загрузили оба кораб-
ля,набрав не менее двадцати тонн соли.Олег надеялся,что
этого вполне хватит для наполеоновских планов Добрыни—
перегружать суда не хотелось.Да и время на исходе—
надо еще уложиться в двухнедельный лимит.Обратно пошли
вместе—«Арго» держался в нескольких сотнях метров позади
своего более крупного собрата.
Олег напоследок посмотрел в сторону левого берега,туда,
где виднелся гребень холмистого взгорья.Ему на миг показа-
лось,что он видит дым подземного пожара,но потом понял,
что это просто клочок облака.Жаль,что ни на что серьезное
пока не хватает ни сил,ни времени.Отсюда до эпицентра ка-
тастрофы всего-навсего два дня пути,если двигаться не щадя
ног,но с тем же успехом их может быть все двести.Поход
займет не менее недели—ведь надо еще покопаться во всей
этой хаотической свалке.Но даже если привлечь пятьдесят
человек,много ли они смогут оттуда унести?В придачу к сво-
257
ему оружию и амуниции можно захватить не более двадцати
килограмм негромоздких вещей.Нет,пока такие походы зате-
вать рано.
Быстрее бы Добрыня обзавелся лошадьми.
Обратное плавание прошло без сучка без задоринки.Пару
раз на берегу засекали ваксов,но те не лезли на рожон—
рассмотрев корабли,мгновенно драпали в кусты.Ловить их
там бесполезно,так что эти недобитки чувствовали себя в
полной безопасности.Но только в глухих дебрях,трясясь от
страха,укрываясь от жестоких карателей в самых густых за-
рослях.Теперь люди не позволят им возводить селения непо-
далеку от своих земель.Хотите жить—пожалуйста,живите.
Но как можно дальше:на мелких реках или недоступных озе-
рах,куда никак не попасть на корабле.
Если не поймут,ну что же...урок можно повторить.
Но главным приобретением этой экспедиции Олег считал
не тонны ценной соли и не уничтожение сотен ваксов,из кото-
рых большинство составляли женщины и дети.Все это хоро-
шо,но второстепенно.В ходе многочисленных стычек четыре
десятка бойцов сплотились,позабыли о своих штатских ком-
плексах и боязни крови—они стали бойцами не по названию,
а по сути.Из всех спутников Олег готов был забраковать
лишь пятерых—больно слабые из них вояки,хотя в толпе,
плечом к товарищу,и от них будет толк.Пока что воины не
слишком умелые:опыта мало,а тренировки не особо успешны,
ведь нет хорошей спортивной базы,да и первичная подготовка
слабая:на Земле лишь единицы познакомились с фехтовани-
ем или стрельбой из лука.Но все же теперь на них можно
рассчитывать—что бы ни произошло,они не будут вести себя
подобно безмозглым баранам или трусливым курицам.
Это была армия—пусть маленькая,но настоящая.
Глава 15
258
259
Встречать корабли собралось еще больше народа,чем про-
вожало.И неудивительно:работа на полях уже закончена,
лагерь лесорубов свернут,поскольку не хватало мужчин для
его охраны,ведь большинство хороших бойцов ушло в плава-
ние.Получалось,что практически все жители собраны сейчас
в поселке и почти не выглядывают за его окраину,занимаясь
одним строительством.Редкие вылазки охотников и работа
рыбаков не в счет.
Олег первый спустился по сходням,внизу его ждал Доб-
рыня.Вождь пожал другу руку,по своему обыкновению едва
не раздавив ему ладонь:
– Ну как?
– Норма.Все живы,шестеро легкораненых:так,неопасные
царапины.Вонючек навалили сотни три или четыре и сожгли
полтора десятка деревень.Соли набили полные трюмы:тонн
пятнадцать или двадцать.Могли и больше,но время поджи-
мало.
– Ладно,ты иди,я пока разгрузкой займусь.
– Э нет!Это мой корабль—я должен проследить!
– Иди,иди!– отмахнулся Добрыня.– Невелика проблема!
Без тебя спокойно разберемся.
Приветливо кивнув подошедшей Ане,вождь строго прика-
зал:
– Уводи своего мужа,а то он собрался делать вид,что
работает.Покорми его...для начала.А потом можно и в
баню:мы,как паруса увидели,сразу затопили.
– Это здорово!– оживился Олег.– А то ведь,знаешь,в
плавании минимум удобств.
– Вот и ладненько!Брысь отсюда...оба!Все разговоры
после ужина...Маленько посовещаемся:новостей у нас хва-
тает.
Понимающе кивнув,Олег увлек Аню за собой;он пре-
красно понимал,что справятся и без него.Люди уже не раз
разгружали корабли и хорошо приспособились к этой немуд-
реной работе.Они больше не сталкивали друг друга со сходен
260
вместе с мешками и корзинами и не толпились баранами у па-
лубных люков.
В который раз он удивился скорости,с которой вырастали
поселки землян.Люди,работая не за копейки и не из-под
палки,проявляли чудеса трудового рвения.Все знали,что
стараются не только ради крыши над головой:от скорости
их работы зависела собственная жизнь.Если появится отряд
хайтов,спасти могут лишь крепкие стены.Большинство по
осени пережили осаду и хорошо об этом помнили.Осталь-
ным вполне хватало угрозы ваксов:хоть они и слабые воины,
но в большом количестве могут создать немало проблем,до-
статочно вспомнить прошлогоднее нападение,когда дикари не
побоялись высадиться на остров.
Везде,где не мешала близко подступающая скала,люди
окружили поселок рвом,сразу за ним поднимали стену.Доб-
рыня не отказался от своей идеи сделать ее огнеупорной,но
добивался этого оригинальным методом.Саму стену делали
из двойного ряда бревен,отстоящих друг от друга на пару
метров,в этот промежуток сыпали землю и щебень,утрам-
бовывая ударами деревянных двуручных колотушек,изготов-
ленных из обрезков тяжелых комлей
5
.Снаружи бревна обма-
зывали толстым слоем глины,после чего укладывали теса-
ные глыбы известняка.Надо признать,что отесаны они были
весьма небрежно,так что поверхность получалась неровная,в
широких прожилках застывшего связующего раствора.Но его
не жалели—дров хватает,известняка целые скалы,так что
дефицита в цементе не испытывали.
За каких-то две недели полностью закончили не менее пя-
тидесяти метров такой капитальной стены.Со стороны ручья
и реки успехи были слабее,но там можно обойтись без столь
монументальных сооружений—врагу будут мешать природные
барьеры.Если работа и дальше пойдет такими темпами,то
через пару месяцев основные укрепления будут закончены.
5
Комель—нижняя часть древесного ствола.
261
Скорость впечатляющая,тем более что шестьдесят крепких
мужчин временно в этом не участвовали,уйдя в рейд на зем-
ли ваксов.
Помимо стены Олега удивило то,что работы велись и в
Скалистом замке.Нельзя сказать,что там успели много по-
строить,но отчетливо различались площадки будущих соору-
жений,а каменотесы вовсю работали над широкой лестницей.
Отходы их производства шли на строительство стены,но это,
разумеется,не могло покрыть и малой доли потребности в
камне.Его доставляли на волокушах из каменоломен,устро-
енных в километре от поселка,на левом берегу Хрустальной—
известняка там хватило бы на строительство парочки Москов-
ских Кремлей.
И все это делалось не только без техники,но и без тяг-
ловых животных.Даже деревянный подъемный кран работал
на простой мускульной силе.Олег почти ничего не смыслил
в строительстве,но его скудных познаний хватало,чтобы по-
нять:темпы потрясающие,а если принять во внимание усло-
вия работы,то и вовсе почти невозможные.
Уже добравшись до конца причала,Аня помчалась вперед,
с разбегу повисла на шее дяди.Олег терпеливо дождался,
когда фонтан девичьих эмоций схлынет и она освободит род-
ственника,после чего пожал священнику руку.
– Все живы?– поинтересовался отец Николай.
– Да.Все прошло нормально,даже ранений серьезных не
было.
– Ну и слава богу!
– А у вас как?Добрыня нам ничего не рассказал.
– Да что у нас случится?..Коптим небо помаленьку,осо-
бых новостей нет.
– А как ваксы?
– Вроде притихли.Но мы из поселка редко выглядываем,а
сюда они подходить боятся.Однако по округе вроде шляются.
Как только вы ушли,лагерь лесорубов сразу сожгли.
– Но там вроде никого не оставалось?
262
– Да,всех перевели в поселок.Но пылало хорошо,ночью
дозорные огонь заметили,говорили,что часа три зарево крас-
нело.
– Это могла быть маленькая шайка.Чтобы сжечь несколь-
ко хижин,большой толпы не надо.
Завидев в толпе Млиша,Олег призывно махнул рукой,под-
зывая его к себе.За зиму старик здорово сдал:его едва не
доконало воспаление легких,он до сих пор при ходьбе поль-
зовался посохом.Из-за этого его не взяли в плавание.Лекарь
уверял,что в скором времени он полностью оправится,но сей-
час нагрузки и волнение ему противопоказаны.
Млиш поклонился,хотел было что-то сказать,но слова за-
стряли в горле—так он был потрясен.Неудивительно,Олег
снял с пояса маленький,но увесистый мешочек,продемон-
стрировал содержимое.Внутри покоилось без малого полтора
десятка амулетов алтанаков.Парень не слишком разбирался в
камнях-сидах Гриндира,но даже скудных познаний хватило,
чтобы понять их огромную ценность и немалую силу.Он хоро-
шо помнил,как поселковый лекарь по зиме прирастил кузне-
цу оторванный палец,пользуясь своим слабеньким камешком
размером менее горошины.А сейчас среди трофеев была па-
рочка исполинов размером с грецкий орех,да и остальные
немаленькие.
Старик дрожащими руками принял мешочек,запустил ру-
ку в содержимое,охнул:
– Олег!Это...это великое сокровище!Не всякий король
способен купить столько амулетов!
– Не радуйся,еще неизвестно,много ли в них силы.
– Почти все камни яркие,это признак хорошего состояния.
Даже слабый будет стоить немало,но эти...Странно,я не
думал,что у ваксов можно отнять столько амулетов.
– А что здесь удивительного?Почти в каждом селении у
алтанака есть такой камешек.
– Олег,это странно...Откуда каннибалы их берут?
– Из Гриндира приносят,откуда же еще?
263
– Это понятно,но добыча камей в мертвой пустыне очень
тяжелое и опасное дело.Если бы у них была единичная удача,
то понятно:любому может повезти.Но такое количество...
Это не везение,это регулярная добыча.Эх!Если бы мы знали,
как ваксы получают камни!
– Можно попробовать взять в плен кого-нибудь из алтана-
ков,они наверняка это знают.Только как допрашивать будем:
никто не знает их языка.Я вообще не видел,чтобы они раз-
говаривали.
– У них есть язык,– подтвердил Млиш,– но мне он неве-
дом.Однако я думаю...
– Потом поговорите,– недовольно произнес священник.–
Не видишь,люди только с дороги.Покушать надо да в баньке
попариться.
Старик понятливо кивнул,протянул мешочек Олегу.
– Зачем он мне?– удивился парень.– Я все равно с этими
амулетами обращаться не умею.Так что оставляй себе и с
лекарем не забудь поделиться.
Млиш покачал головой:
– Я возьму два камня:нам хватит,остальные оставь се-
бе.Это огромное сокровище:за самый маленький сид можно
купить новенький корабль не меньше «Варяга».Нет,я боюсь
хранить такую ценность.
Олег пожал плечами,забрал мешочек.Логика старика его
позабавила:сейфов в поселке нет,так что безопасность хра-
нения обеспечить нелегко,разве что часовых приставить.А
носить с собой—вернейший способ потерять.
Добрыня проговорил с Олегом часа три.Две недели срок
небольшой,но за это время появилось немало новых проблем,
поставивших вождя в тупик.Большинство и для Олега нераз-
решимы,но вот в некоторых вещах он разбирался получше
здоровяка и охотно делился с ним своими соображениями.Не
факт,что они правильные,но и молчать не стоит.При всех
своих организаторских способностях Добрыня во многом со-
вершенно не разбирался,да и кругозор его был ограничен:он
264
редко удалялся от поселка и дальше,чем у Кругова,никогда
не бывал,если не считать бегства с земель Хайтаны.Олег
же был самым известным путешественником:этой весной ему
удалось побывать там,откуда еще никто не возвращался,а
если и возвращался,то об этом никому не рассказывал.Про-
шлогоднее плавание на юг вообще успело обрасти легендами.
Олег получил добро на реализацию своего проекта водяной
мельницы.Правда,Добрыня поставил условие:она должна ра-
ботать не только на благо металлургов и кузнецов,но и для
перемола зерна.Сомнительно,что урожай выйдет богатым,но
все же об этом следует подумать заранее,чтобы не мучиться
с ручными ступками.Местная пшеница и рожь сильно усту-
пали земным сортам,выведенным в результате многовековой
селекции.Нет,хлеб получался неплохим,но вот всхожесть
и урожайность...По словам всезнающего Млиша,из пяти-
десяти мешков семенного зерна получится не более трехсот
мешков урожая—соотношение удручающее.
Вождь вышел,оставив Олега в одиночестве:Аня убежала
к подругам,за две недели у нее накопилась гора информации,
требовалось ее сбросить в свободные уши.Обсудить ее на
корабле было не с кем:Олегу вечно некогда,с другими муж-
чинами говорить не хотелось,а из амазонки Риты собеседница
плохая,вот и пришлось терпеть до конца плавания.
Достав кусок коры,использующейся для письма,Олег
обугленной щепкой принялся набрасывать контуры будущего
сооружения,одновременно прикидывая,сколько человек пона-
добится ему для строительства и на какой срок оно затянется.
Он неплохо разбирался в механике как сугубый практик:не
раз сталкивался с двигателями различных машин и горным
оборудованием.Будучи от природы любознательным,с инте-
ресом изучал их в процессе ремонта—не зная возможности
техники,трудно ставить перед ней правильные задачи,полно-
стью раскрывающие ее потенциал.
Он на всю жизнь запомнил свой юношеский позор,когда
погнал бульдозер работать на крутой склон—требовалось про-
265
делать разведочную расчистку.Тогда над ним неплохо посме-
ялись рабочие,грубо,но доходчиво объяснив невозможность
этого мероприятия.Больше он таких ошибок не допускал.
Впрочем,с его приятелем вышла история покруче:мужики,
подшутив,объяснили,что компрессор,установленный на те-
лежке,можно завести,лишь разогнав на буксире.Молодой
специалист не раз наблюдал,как технику заводят «с толка-
ча»,и нисколько не усомнился в их словах.Смеялись над ним
долго,а прозвище Заводила пристало прочно.
Все эти «университеты жизни» не могли заменить соответ-
ствующего образования,но,как и у всякого геолога,у Оле-
га было хорошо развито пространственное воображение,что
очень помогало в подобных расчетах.Да и мельницу нельзя
считать слишком сложным сооружением—для ее проектирова-
ния не нужно быть гением.
Поработать над чертежами Олегу не дали:за тростниковой
дверью кашлянули,приглушенный бас поинтересовался:
– Можно?
– Открыто,– буркнул Олег:замков на двери,плетенной из
тростника,не было.
Отец Николай почему-то облачился в свою видавшую виды
рясу и явился не один—за ним,пригибаясь в низких дверях,
вошли Алик и Руслан Поляшенко.Этого толстяка Олег знал
мельком—он был вождем приличного поселения на левом бе-
регу,чуть ниже по Фреоне.Но,пока Олег гулял по землям
Хайтаны,тот решил присоединиться к Добрыне со всеми сво-
ими людьми.Все его общение с Олегом ограничилось рукопо-
жатием и парой слов при знакомстве,так что непонятно,по-
чему он сюда пришел.Священник практически родственник,
с Аликом они давние знакомые—с первого дня пребывания в
этом мире,а вот Руслан...
Странный гость.
Однако Олег не подал виду,что удивлен.Мало ли что!
Может,человеку интересно поговорить со столь знаменитым
путешественником и победителем каннибалов.Газет и теле-
266
видения здесь нет,да и в любом случае новости лучше все-
го получать из первых рук,если не хочешь довольствоваться
слухами.До Олега уже доходили разные фантастические по-
дробности его похождений.В частности,поговаривали,будто,
убегая от хайтов,он питался сырым мясом убитых врагов,
так что удивляться желанию умного человека пообщаться без
глупых посредников не стоит.
Угощать нечем,выпивки нет,так что ритуал гостеприим-
ства упростился до минимума:Олег просто кивнул в сторону
чурбачков,используемых вместо стульев.Гости присели,тут
же потекла неторопливая беседа.Говорил лишь священник,
да Алик изредка поддакивал—в разговоре чувствовалась недо-
сказанность,натянутость.Люди явно говорили не о том,о чем
хотелось бы,просто выполняли стандартный ритуал «завязки
разговора».Олег спокойно рассказывал,как прошло плавание,
сколько деревень ваксов уничтожено в ходе беспрецедентного
геноцида,каковы каннибалы в бою и как относятся к уни-
чтожению своих поселений.Стандартный треп с очевидцем
событий,даже подоплеку никто не поднимал—точно так все
мог рассказать любой рядовой лучник.
Первым сворачивать со стандартного русла беседы с воз-
вратившимся путешественником стал Руслан.Этот немолодой
мужчина молчал на протяжении всего разговора,но слушал
очень внимательно,то и дело бросая на Олега колючие взгля-
ды,щуря свои маленькие водянистые глазки.Парень не уди-
вился,когда толстяк невпопад хриплым голосом произнес:
– Олег,ты вроде раньше здесь самым главным был?
– Да,но очень давно.В самом начале,когда только обжи-
ваться стали,там,на острове.Добрыни тогда еще не было,он
позже приплыл,с севера,от самых земель хайтов.
– А зачем же ему власть уступил?
Олег,не понимая,куда он клонит,недоуменно пожал пле-
чами:
– А зачем она мне?Здесь власть не льготы,а дополни-
тельные обязанности.Вы на Добрыню посмотрите:я иногда
267
не пойму,спит ли он вообще когда-нибудь?Да и талант осо-
бый нужен:здесь не Земля,вождь должен не языком в Думе
махать,а реально на месте заботиться о подчиненных,коор-
динируя их деятельность и подавая пример.От правильного
руководства зависят и существование поселка,и наши жизни.
Нет,такую ответственность мне не потянуть,вот и уступил
место Добрыне.Да и людей он немало с собой привел,с тро-
фейным оружием.Реально его группа посильнее моей была,
но он вопрос руководства поднимать не стал.Я потом сам
решил.
– А зря,– бросил Руслан.– По мне,так ты все же получше
него будешь.
– Это почему же?– уточнил Олег,постепенно начиная
понимать,к чему весь этот разговор.
– Скажи,ты бы решился переносить поселок на берег,при-
чем на правый?
– Но ведь другого выхода не оставалось.Старый распо-
лагался неудачно,его сильно подтапливало,а на левом при-
шлось бы долго расчищать землю от леса и кустарников,там
нет степных участков.
– Я не о том,– поморщился Руслан.– Ходят слухи,что
ты возражал против переноса...
– И как бы я это мог сделать?– удивился Олег.– Меня и
близко здесь не было во время переезда,я пришел,когда все
давно свершилось.
– Да,так и есть.Но все же потом ты высказал Добрыне
свое мнение.
Олег не удивился информированности собеседника.Нет,
он не подозревал Аню в излишней болтливости,просто стены,
как известно,имеют уши.Да и стенами это назвать трудно—
какие-то хлипкие перегородки из тонких жердей и листьев
камыша,проходя мимо хижины,можно без труда расслышать
даже тихий разговор.А законы людской молвы просты:вся-
кую информацию она трактует вовсе не в угоду истине,разве
что истина слишком скандальна и способна возбуждать нездо-
268
ровый интерес без всякого искажения.
Неудивительно,что несколько безобидных слов слухи пре-
вратили в спор с вождем,где Добрыне было указано на его
ошибку.Говорить,что все было не так,бесполезно—не пове-
рят.Да и любопытно,что будет дальше.Олег уже понял,что
столкнулся с проявлением оппозиции.Руслана он доселе не
знал,но ничего нет удивительного в том,что бывший вождь
недоволен нынешними порядками.Добрыня держал власть
крепко,немалая часть решений принималась им единолично,
а это вряд ли понравится тем,кто привык к более значимым
ролям.
С отцом Николаем тоже все ясно:священнику очень не
по нраву оголтелый атеизм вождя.Он мог бы это стерпеть,
однако не в этом случае:Добрыня думал о религии в послед-
нюю очередь и отказался выделить даже нескольких рабочих
на возведение временной часовенки.И к проекту строитель-
ства храма отнесся без малейшего энтузиазма.Поп давно уже
махнул на «зятя» рукой и больше не пытался вести в молодой
семье религиозную пропаганду,довольствуясь тем,что моло-
дые хоть обвенчались без споров,но Олег помнил о старых
разговорах,где нет-нет,а проскакивали наметки грандиозных
замыслов.Отец Николай воспринял все случившееся ни боль-
ше ни меньше как божественный промысел и подумывал о на-
ведении православных порядков сперва среди землян,а далее
мечтал нести слово Божье язычникам и от вождя ожидал под-
держки своих замыслов.А ведь он далеко не одинок—у него
небольшая,но преданная паства.Даже некоторые атеисты под
влиянием переноса в новый мир стали истинно верующими,и
хорошо,если православными.По левобережью,как грибы по-
сле дождя,чуть ли не ежедневно возникали новые секты и
далеко не все основывались на христианстве.
Наибольшее недоумение вызывал Алик.В последние ме-
сяцы он носа не высовывал из кузни,все его интересы почти
исключительно вертелись вокруг молотов и наковален.Чем он
недоволен,непонятно...Хотя не исключено,что ему попросту
269
жаль кузню,брошенную на острове.За зиму ее существен-
но улучшили,оборудовали разными полезными приспособле-
ниями.Вышло очень неплохо:все на месте и очень уютно.
Олег смутно припоминал,что Алик до последнего не хотел
покидать остров—кузнецы работали еще несколько дней по-
сле всеобщего исхода,и он предлагал вообще оставить их там
и дальше,под прикрытием стен.Но Добрыня не согласился,а
стены сейчас почти полностью разобраны—бревна перевезли в
новый поселок.
Все эти мысли пролетели в голове Олега за несколько
мгновений,пока он тщательно подбирал слова ответа.Ему
не хотелось испугать «оппозиционеров» резкой отповедью,но
и строить из себя обиженного не стоит.
– Да,– признал он,– я возражал против переезда на бе-
рег.Задним числом,но возражал.Однако против того,чтобы
уйти с этого острова,никаких возражений не было,там дей-
ствительно оставаться не стоило.
– И куда бы ты перебрался,будь твоя воля?– встрял Алик.
– Недалеко.Чуть ниже по течению был поселок сектантов,
ты должен его помнить.
– Да,его хайты по осени уничтожили,как раз перед тем
как взять нас в осаду.
– Тот остров много выше нашего,никакой паводок там
нестрашен.
– Он поменьше,– возразил кузнец.
– Да.Но хватит поставить два-три поселка,подобных это-
му.И к нему примыкает гораздо больший остров,там протока
не шире сотни метров.Он низменный,но для огородов как раз
подойдет,а между ними можно было держать флот—заводь
отличная.
– Неплохая идея,– кивнул Руслан.– Не пришлось бы
далеко перебираться.Эх,где ты раньше был с такими предло-
жениями!
Олег покачал головой:
– Нет.Мой план хорош только на первый взгляд.При
270
внимательном рассмотрении сразу видны слабые стороны.Да,
человек сто—двести могли бы там поместиться отлично.Есть
свои плюсы:отличная оборонительная позиция,ловить рыбу
можно возле самого дома,на период ледостава и ледохода изо-
лированность от мира—никто не сможет напасть,хотя в этом
есть и свои минусы.Но беда в том,что я уже не верю в
подобный проект.Смотрите сами:поначалу,прошлым летом,
земляне расселялись сотнями поселений,в большинстве было
человек десять,а то и меньше.Это казалось удобным:прокор-
мить такое количество народу можно безо всяких инструмен-
тов и оружия.Так что в той ситуации это было оправданно.
Но со временем люди стали приспосабливаться к этому ми-
ру,появились орудия труда и охоты,навыки выживания.Сла-
бые благополучно вымерли зимой или присоединились к более
сильным.Даже мародеры,терроризирующие округу по холо-
дам,в конце концов почти полностью исчезли.Пример боль-
ших поселков показал,что выжить можно и такой толпой.Да,
проблем хватает,но зато чувствуешь себя более защищенным:
маленькую общину легко уничтожит шайка ваксов,а про хай-
тов вообще молчу.Если в деревеньке из одного дома вспыхнет
пожар,то посреди зимы все жители останутся без крова,в то
время как в крупном селении их не оставят без крыши над го-
ловой.И в нем часть людей можно освободить от постоянной
добычи еды:пускай занимаются гончарным или кузнечным
делом на общее благо,остальные жители их обеспечат.В об-
щем,вы и без меня должны прекрасно понимать,что жить
крупной общиной гораздо выгоднее.Руслан,ты ведь сам при-
соединился к нам со всеми своими людьми,никто силком вас
не тянул?
– Да,я признаю выгоду большого поселения.Но не пони-
маю,к чему ты завел этот разговор?
– Так ведь все очень просто:у нас сейчас огромный по-
селок,это всех устраивает.Но дело в том,что живем мы в
ситуации,где невозможно сходить в супермаркет и купить все
необходимое.Всю эту толпу надо кормить,и кормить досы-
271
та.Рыба—это хорошо,но исключительно на ней жить нельзя.
Волей-неволей приходится засевать поля и задумываться об
обзаведении домашним скотом.Разместить такое хозяйство
на острове не получится.Чтобы получить одну буханку хле-
ба,надо засеять несколько квадратных метров пшеницей или
рожью.Будем считать,что два,хотя цифра наверняка зани-
жена:местные злаки уступают земным в урожайности.Два
умножаем на пятьсот—и получаем тысячу квадратных метров,
именно столько надо,чтобы вручить по буханке каждому.А
по десять буханок будет целый гектар плюс овощи и крупы.В
общем,для минимального снабжения такой оравы потребует-
ся гектаров десять—пятнадцать пахотных земель.Можно ли
найти столько на островах?Естественно,нет:большая часть
их площади покрыта слабо задернованными песчаными нано-
сами,заболоченными участками,скальными выходами.Участ-
ков с плодородной почвой очень мало,да и пастбищ нет:од-
ни кустарники,леса и плавни.Нет,даже пару сотен человек
прокормить там получится с огромным трудом.Конечно,про-
тянуть на рыбе можно,но только временно.Сомневаюсь,что
такая диета пойдет на пользу.
Олег замолчал,никто из гостей не стал комментировать
его слова.Все прекрасно понимали его правоту—он ничуть не
сгущал краски.Рацион жителей поселка более чем на девяно-
сто процентов состоял из рыбы,а остальное приходилось на
раков и моллюсков.Съедобные корни лишь разбавляли уху—
много их не нако-пать,а мяса было очень мало.Когда Олег
ушел в рейд,охотничий лагерь свернули из-за нехватки муж-
чин,но,работай он по-прежнему,это бы изменило немногое:
на полтысячи человек дичи не набьешь.Да и мало ее стало
в округе,приходилось совершать далекие рейды в места,где
животные еще не сталкивались с прожорливыми пришельца-
ми.Олег когда-то слышал,что вся территория Франции может
прокормить всего-навсего двадцать пять тысяч человек,если
они будут снабжать себя только с помощью охоты и соби-
рательства.Он не знал,насколько правдивы эти цифры,но
272
понимал:они близки к истине.И прекрасно помнил,что ди-
кари,живущие первобытно-общинным строем,не зная зем-
леделия и скотоводства,никогда не устраивали столь боль-
ших поселений—это невыгодно.Каждое племя контролирова-
ло небольшую территорию,за которую выходить не стоило:
дальние охотничьи походы требуют слишком много усилий,и
это было рискованно.Можно,разумеется,вести кочевой образ
жизни:уничтожив дичь в одном месте,передвигаться на сле-
дующее,но такой путь ущербен:на новых территориях могут
оказаться свои хозяева.
Первым молчание нарушил нетерпеливый Руслан:
– Я так понял,ты полностью согласен с решением Добрыни
о переезде?
– А почему Добрыни?– удивился Олег.– Насколько я
понимаю,это постановило собрание всех жителей.
– Цирк это был,а не собрание,– недовольно произнес
Алик.– Очень многие возражали,я в том числе.Но Добрыня
слюной изошел,а на своем настоял.Одно не пойму:зачем бы-
ло полностью бросать поселок?Отличная крепость:уж кузню
и металлургов смело можно было оставлять.
– А смысл?– возразил Олег.– Опять руду таскать черт
знает откуда?Здесь она вон сразу за горкой,приходи и бери.И
лесу видимо-невидимо,угля можно нажечь десятки тонн.Да и
вообще,для кузнечного дела и металлургии условия тут иде-
альные.Добрыня дал добро на строительство водяной мель-
ницы:с ее помощью мы соорудим отличный главный молот,
больше не придется вручную крутить вороток.И мехи качать
река будет,представляешь,сколько человек освободится?Да
и надежнее все это:вал не остановится,чтобы высморкаться
или в туалет сбегать.
– Ты серьезно?– заинтересовался Алик.
– Вполне.Здесь как раз можно разойтись на всю катушку.
Это тебе не остров,где подобное сооружение невозможно.Сам
понимаешь,что Фреону не запрудить,а ветряная мельница
круглосуточно работать не сможет.Вот перед вашим приходом
273
я начал чертежи набрасывать.
Олег подвинул кузнецу несколько кусков коры.Тот,поза-
быв про «большую политику»,принялся с интересом изучать
наброски.Руслан,поняв,что один из оппозиционеров явно
склоняется на сторону существующей власти,поморщился:
– Ты хоть о чем-нибудь,кроме своей кузни,думаешь?
– А как же!– охотно отозвался Алик.– Еще как думаю,к
тому же о двух вещах сразу—о бабах и выпивке.
Олег не выдержал,улыбнулся.Руслан,уже понимая,что
вряд ли найдет у него понимание,скорее по инерции,чем
сознательно поспешил приоткрыть карты:
– Мы тут посовещались и решили,что надо маленько ме-
нять порядки.Слишком много висит на Добрыне,не справ-
ляется он.Надо изменять управление.Да и устав этот...не
по-русски как-то...
– И как же?– хмыкнул Олег.– По мне,так все нормально.
Нас не так много,единоличная власть лучший выход.Прими-
тивная и действенная средневековая схема,когда все подчине-
но сеньору.Не вижу смысла ее менять,ведь она в подобных
условиях оптимальна.
Вопрос с уставом был больным:в свое время его приня-
ли в отсутствие Олега,он как раз ушел в плавание на юг.
В общине постепенно нарастали противоречия:металлурги и
кузнецы считали,что они вкалывают больше всех,не полу-
чая за это особых благ.По их мнению,охотники получа-
ли столько же,прогуливаясь на свежем воздухе.Возника-
ли все новые и новые обиды,множились упреки.Наладить
в столь малом обществе товарно-денежные отношения было
невозможно,и Добрыня поступил просто—скомбинировал си-
стему оплаты старательских артелей с колхозными порядка-
ми.Каждая работа была оценена по затрачиваемым усилиям
и комфортности—за единицу труда давали некие виртуальные
очки.Наибольшее количество получали металлурги,кузнецы
и люди,участвующие в опасных путешествиях и военных по-
ходах.
274
Получая централизованный паек,часть очков теряешь,
часть снимают,предоставляя постоянный дом,разве что ты
ухитришься возвести его самостоятельно,от стадии рубки де-
ревьев до самого последнего удара молотка.В конце месяца
остаток очков можно было обменять на куски железа,а уже
на них приобрести дополнительную еду либо вещи,привезен-
ные Олегом из южных стран.Кроме того,не возбранялось
сходить к Кругову:раз в две недели там действовала ярмарка,
на которую собирался народ со всей округи,принося то,кто
чем богат.Железо брали очень охотно.
Система была не слишком эффективной и в голодный пе-
риод почти не работала,однако кое-как регулировала жизнь
общины.Без нее все основывалось на простой принудиловке.
Да и с ней хватало жестких решений—те из людей,кто,ло-
дырничая,не отрабатывал свою пайку,из поселка изгонялись.
Многие считали себя обделенными,крича,что их труд низко
оплачивается,другие сетовали на наказания за провинности,
из-за чего лишались очков.Понятно было,что долго такое по-
ложение вещей не продлится.Пока что противоречия приглу-
шались опасностями и неустроенностью,но бесконечно подоб-
ная помесь военного коммунизма с социализмом действовать
не сможет,это понимали многие.
В общем,врагов Добрыня завел немало,но ничуть не вол-
новался и упрямо совершенствовал свою систему,что нра-
вилось далеко не всем.Любителей рассуждать об устрой-
стве общества на Руси всегда хватало,так что идею вождя
критиковали на каждом углу.Однако Олега в эти свары не
втягивали—это был первый раз.
– Я не говорю о том,что надо скинуть Добрыню,– поспеш-
но произнес Руслан.– Но,с другой стороны,на него слишком
много навалилось.Почему бы не создать совет из нескольких
наиболее грамотных и уважаемых мужиков?
– Так ведь подобное уже есть,– удивился Олег.– Раз в
неделю собирается большое совещание,на нем присутствуют
от десяти до двадцати человек.Кроме того,почти ежедневно
275
проводятся текущие планерки,где обсуждают сиюминутные
проблемы.А по особо важным вопросам вообще общий сбор
трубят,как тогда,перед переселением.
– Да,но все это стихийно.Добрыня приглашает на эти
совещания кого захочет,никакого порядка при этом нет.
– Бред!– отмахнулся Олег.– Туда может прийти любой
человек,у которого есть что сказать,а руководители произ-
водственных объектов являются в обязательном порядке.Вон
Алик там постоянно сидит как главный кузнец.Так что,по-
моему,как раз все нормально.Чем должен заниматься этот
твой совет?
– Ну-у...Обсуждением долгосрочных вопросов,вынесе-
нием по ним своих мнений,обязательных для исполнения.
Добрыня не будет слепо тыкаться при появлении новых про-
блем,мы сообща определим самый эффективный метод их
решения.
– Понятно,– усмехнулся Олег.– Что-то вроде сборища
болтунов,которые ни за что не отвечают,но при этом власти
у них столько,что могут приказать вождю.Позиция удобная:
ведь можно трубить о своих задумках,призванных улучшить
нашу жизнь,и не думать о реальности их исполнения.Зачем?
Ведь есть Добрыня,вот пусть хоть расшибется,но сделает,
в противном случае можно его обвинить в игнорировании ин-
тересов жителей.В таком совете я не вижу ни малейшего
смысла.Сам Добрыня сейчас практически ничего не придумы-
вает.Он слушает наши мнения,видит проблемы и принимает
оптимальные,по его мнению,решения.Если кто с ними не со-
гласен,то спокойно может оспорить.Избран вождь всеобщим
голосованием,своей властью не злоупотребляет,люди им до-
вольны.Громоздить бюрократический аппарат,существующий
исключительно сам для себя,смысла нет.Руслан,с тобой мне
все понятно:на Земле ты был госчиновником среднего поши-
ба,одним из винтиков бюрократической машины и никак не
свыкнешься с мыслью,что все это осталось в прошлом.Но от
тебя,Алик,таких разговоров не ждал.Ну зачем тебе звание
276
члена совета почтеннейших старейшин Бананового острова?
А?
Кузнец оторвался от созерцания кусков исписанной коры,
неловко заерзал на месте:
– Да мне ничего и не надо.Просто Добрыня слишком мно-
го на себя берет.
– Ну так скажи ему прямо в лицо,а не шушукайся по
углам.До этого момента ты вызывал у меня гораздо боль-
шее уважение.Возьми и поставь вопрос ребром на первом же
совещании или даже на планерке.
– Да ну его,– отмахнулся кузнец.– Пусть что угодно
творит,лишь бы мне палки в колеса не ставил.Мы целую
зиму с кузней корячились,а потом пришлось все бросить в
один день.
– Но ты же сам понимаешь,что здесь работать будет луч-
ше,появляются новые возможности.
– Да я теперь и не спорю.Просто как-то не задумывался
до сих пор...
– Отец Николай,а вы?Вам этот совет нужен не больше,
чем в миске дырка.Не сомневайтесь,там будут одни атеисты,
разве что с собой удастся протащить кого-нибудь из верую-
щих,но все равно особой роли это не сыграет.
Священник,до этого момента не проронивший ни слова,
вздохнул:
– Да понимаю я.Только некрасиво это.Есть у нас верую-
щие,и немало,но даже часовенку не дают построить.Понят-
но,не хватает людей,но ведь я много и не просил.Верующие
согласны работать в личное время,по вечерам,только разре-
шение надо.Мы часовенку за неделю-другую поставим,не в
ущерб остальным.
– Без ущерба не получится,– возразил Олег.– Люди ра-
ботают по четырнадцать—шестнадцать часов в сутки,а потом
им придется еще час-другой вкалывать на возведении часов-
ни.После таких нагрузок работники из них никудышные,и
на ответственное дело не поставишь:задремлют на стене—да
277
и грохнутся вниз.Вот и пойдут травмы да смерти.К чему
спешка?Вера—это не здания церквей,истинно верующий не
имеет ничего против,если служба проходит под открытым
небом.Первые христиане вообще в катакомбах свои ритуалы
проводили.А когда покончим с этой спешкой,то не часовню,
а здоровенный храм соорудим.Не сомневайтесь,обязательно
сделаем.Дело даже не в религии—это определенный символ
благополучия и напоминание о нашем происхождении.Сами
знаете,ведь на ваши службы ходят не только верующие.По
сути,у нас и ходить-то некуда:театры и рестораны остались
на Земле.
Дверь распахнулась,на пороге выросла Аня.С удивлением
осмотрев собравшуюся компанию,она вопросительно устави-
лась на Олега.Тот невозмутимо произнес:
– Вот и хозяйка пожаловала.Проходи,чего встала?
– Я вам не помешаю?– уточнила Аня.
– Не помешаешь,– заявил отец Николай,поднимаясь.–
Мы уже уходим.
Руслан,бросив на Олега разочарованно-осуждающий
взгляд,первым прошел на улицу,едва протиснувшись в двер-
ной проем.За ним поспешил священник.Алик,неловко пере-
минаясь,попросил:
– Ты не покажешь мне чертежи,когда закончишь?
– Обязательно.Без тебя я вообще не закончу:многое при-
дется уточнить,и на местности мы с тобой глянем.
Обрадованный кузнец выскочил,позабыв захлопнуть за со-
бой дверь.
– Все будто пещерные,– недовольно прикрикнула Аня ему
вслед и,прикрыв вход в жилище,сообщила:—Сегодня меня
первый раз попытался комар укусить.
– Выбрал самую вкусную добычу,– улыбнулся Олег.
– Лето скоро,комаров здесь немало будет.
– Нет,здесь их будет не больше,чем на острове.Плавней
поблизости нет:до ближайших километра полтора,а далеко
от своих рассадников они не улетают.Я летом здесь бывал,
278
вместе с Ритой,искали железную руду.Полчищ комаров не
было,а вот пониже,в лесу,их хватало.
– Я помню ваши походы,– кивнула Аня и нахмурилась.–
До сих пор без ревности вспомнить не могу.Ты бродил с
этой красавицей по нескольку дней,а я сидела на вышке,
высматривала тебя во все глаза и кусала губы.
– Ревнивая львица,– едва не смеясь,ответил Олег.– Ни-
чего,мне как раз такие нравятся.
– Отравлю мухоморами!И вообще,не уклоняйся от темы!
Честно признайся,что у тебя было с Ритой?
– Сто раз тебе рассказывал,что ничего.И вообще,краси-
вой ее назвать трудно.
– Не знаю,по мне—очень даже симпатичная.
– Ты не мужчина,чтобы судить о таких вещах.Она отлич-
ный товарищ и великолепный боец,пожалуй,лучший,кто у
нас есть,если не считать арков.Ее навыки в наших условиях
просто бесценны.Но как женщина мне она безразлична.Я
всегда был равнодушен к подобным амазонкам:по мне,кра-
сивая девушка не может быть столь мускулистой и настолько
хладнокровной,что,не моргнув глазом,способна перерезать
глотку кролику или выпустить стрелу в человека.Так что твоя
ревность беспочвенна.
– С трудом верится,– непреклонно произнесла Аня.– Та-
кой бабник,как ты,должен кидаться на все,что носит юбку.
– Навет!И нелогично:ведь,кроме как на тебя,я ни на
кого не кидался.Какой же я после этого бабник?И вообще,
Рита носит брюки,в юбке я ее никогда не видел.
– Естественно!У нее ведь ноги кривые.Все равно подозри-
тельно:ты с ней наедине по нескольку дней бывал.И хочешь
сказать,что относился к ней просто как к товарищу?Мужчи-
нам нелегко обходиться без женщин,а тут она под боком.
– Странно,почему ты только сейчас это припомнила.И
вообще,я только что целых две недели без женских ласк
обходился—и ничего,не умер.Так что не такой уж я сексу-
альный маньяк,как ты себе вообразила.
279
– Не оправдывайся!Ты еще расскажи,что прошлым летом
шел со мной несколько дней,когда мы сбежали от ваксов,и
пальцем не тронул!
– Я помню,– кивнул Олег и озадаченно добавил—Но ведь
действительно не тронул.
– Зато все глаза обмозолил,разглядывая мои ноги.
– Знаешь,у меня такое смутное ощущение,что весь этот
разговор затеян с одной-единственной целью—напомнить,что
я две недели обходился без женской ласки.Милая,не вол-
нуйся,я это прекрасно помню и немедленно наверстаю.
– Самоуверенный мужлан!
– Что ты,я самый ласковый мужчина на свете.Обрати
внимание,я даже побрился и зубы почистил.Все только ради
тебя.Ну иди ко мне,хватит ломать комедию.
Остановившись,Олег повел рукой:
– Вот прямо здесь разместим мехи,получится под самым
валом,на одном уровне,так что мудрить с передачами не
придется.
– Высоковато...– усомнился Алик.
– Нормально.Ты учти,что уровень в реке поднимется на
два метра плюс высота колеса.Так что вал будет проходить
примерно в метре от земли.
– Ты слишком много на него вешаешь:от одного коле-
са будут работать мехи кузницы и металлургической печи,
мельница и механический молот.Ты уверен,что не ошибся в
расчетах?А вдруг не потянет?
– Должно потянуть.Вода—великая сила...Хотя ты прав,
расчеты у меня дилетантские.Но на этот случай мы и услож-
няем кинематику.Каждый агрегат можно будет включать в
цепь и отключать без полной остановки машины.
– Как бы не рассыпалась эта твоя «кинематика»,– скепти-
чески произнес кузнец.– Все из дерева,начиная от вала до
последней шестеренки.
– Ты сможешь сделать все детали из железа?
280
– Издеваешься?Да одного металла потребуется столь-
ко,что мы несколько месяцев будем выплавлять.И как,по-
твоему,можно выковать шестеренку диаметром полтора мет-
ра?
– Ну...можно отлить из чугуна,он относительно легко-
плавкий.
– Ты разбираешься в литье?
– Нет,конечно,разве что смутное представление имею.
– Вот и я не разбираюсь.И никто не разбирается.Мы даже
наковальни с трудом отливаем,а потом подолгу дорабатываем
вручную.Нам еще учиться и учиться.
– Это я как раз понимаю,вот и приходится останавливать-
ся на дереве.В наших условиях альтернативы ему нет.
– Ненадежно...
– Естественно.Но пусть этот агрегат придется ремонти-
ровать каждую неделю,все равно он себя сто раз окупит.У
тебя в кузнице постоянно два человека качают мехи,а один
из клотов вращает ворот механического молота.И это при
том,что они частенько отвлекаются,да и мехи там...сам
понимаешь...Плюс металлургам подспорье.
– Да все выгоды я и без тебя понимаю,главные сомнения
у меня вызывает само место.
– А чем оно тебе не нравится?
– От поселка почти километр,далековато все же.
– Так в этом тоже свои плюсы:люди теперь не будут в
дыму задыхаться.Твое хозяйство чистоте воздуха как-то не
способствует.
– Меня волнует вопрос безопасности.Ваксы притихли,
но не думаю,что это будет продолжаться вечно.Каратель-
ный рейд их утихомирил,но не навсегда.А хайты?Любая
банда,подойдя ночью,легко пустит на ветер все наше хозяй-
ство.
– Этот вопрос решить несложно.Поставим здесь парочку
каменных башен и обнесем всю территорию стеной.Несколько
дозорных легко отобьются от набега маленькой банды,а в
281
случае серьезной заварушки поставим приличный гарнизон.
– Ты представляешь,сколько работать тогда придется?
– Не дурак.Сделаем,не переживай:не за неделю,не за
месяц,но обязательно сделаем.
– Вот сука!Глянь на него,будто слушает!– невпопад про-
изнес кузнец.
Обернувшись,Олег увидел,что из еле заметной норки вы-
лез крупный суслик.Сев столбиком,он уставился в сторону
людей,шевеля ушками.Вид у него при этом был столь се-
рьезный,что создавалось впечатление,будто зверек и впрямь
прислушивается к разговору.
– Он наверняка все прекрасно понял и теперь слиняет от-
сюда,покуда стройка не началась,– усмехнулся Олег.
Позади послышался свист,обернувшись,«проектировщи-
ки» увидели бегущего к ним подростка.Тот еще издалека
закричал:
– Вас Добрыня зовет!Срочно!
– А в чем срочность-то?– лениво поинтересовался кузнец.
– Хайты!– коротко ответил паренек.
Глава 16
282
283
К счастью,поселку пока ничто не грозило,так что Олег
испугался зря,решив,что сейчас начнется бой.Но,на хо-
ду расспрашивая подростка,он понял,что все не так страш-
но.Никаких хайтов никто не видел,просто с левого берега
от Кругова пришло послание,где говорится об их набеге.Не
факт,что они вообще доберутся до здешних мест,да и объ-
яснял пацан путано.Ему ничего толком не рассказали,и в
основном он потчевал мужчин плодами своей фантазии.
Хижина Добрыни была маленькая и всех совещающихся
вместить не могла,поэтому планерки и собрания проводились
под навесом.Когда Олег с Аликом подошли к месту событий,
помимо вождя там уже расселись одиннадцать мужчин,в том
числе священник и Руслан.При максимальном созыве наби-
ралось почти двадцать человек—эти люди определяли жизнь
поселка,руководя различными направлениями.Впрочем,со-
брать их всех внезапно,без заблаговременного предупрежде-
ния,было нереально:к примеру,Глеб третий день не появляет-
ся,отправившись с бригадой рабочих восстанавливать поселок
лесорубов,а Макс ушел в охотничью экспедицию.
Дождавшись,покуда новоприбывшие присядут за грубый
длинный стол,Добрыня заявил:
– Остальных ждать не будем.В общем,так:полчаса на-
зад рыбаки привезли письмо от Кругова,его доставил гонец,
посигналив им с берега.Сейчас я вам его зачитаю.
Вождь раскатал трубку из коры,отодвинул письмо подаль-
ше,держа в вытянутых руках—он был немного дальнозор-
ким,– кашлянул и монотонно прочитал:
– «Здравствуй,Добрыня!Надеюсь,у вас там все в порядке.
Я похвастать тем же не могу—здесь появились хайты.Это не
мелкие группы,как прежде,а огромный отряд.Пока что они
далеко на севере,но движутся в нашем направлении вдоль бе-
рега.Появились толпы беженцев,рассказывают разные ужасы
о бесчинствах врага.Скорее всего,хайты решили пройтись по
всем здешним землям.Их надо остановить,пока они не по-
кончили с нашими поселками поодиночке.Я разослал письма
284
всем,кого знаю,предлагаю объединить наши усилия,чтобы
совместно разгромить врага.Пускай каждый выделит столько
воинов,сколько сможет,нам понадобится немалая армия.Ме-
сто сбора отрядов—восточный берег Горелого озера,вечером
вышлю туда своих людей.Прошу поспешить,долго ждать не
получится:через два-три дня враг может добраться до наших
земель.Допускать этого нельзя,надо встретить его раньше,
разбив на подходе.Так что поторопись,я очень рассчитываю
на твою помощь».
Добрыня аккуратно свернул письмо в трубку,бросил на
стол,вздохнул:
– Вот такие пироги...Что делать будем?
Первым отозвался Руслан—скучающим,ленивым голосом
произнес:
– А разве что-то требуется делать?Живем как жили,без
нас обойдутся.Все,что касается левого берега,не наши про-
блемы.Не думаю,что нам придут на помощь в подобном слу-
чае.
– Верно!– добавил Борис Моисеевич,скуповатый завхоз
поселка.– Когда нас едва не захватили,никто на помощь не
пришел,все только издалека поглядывали,как мы выкрутим-
ся.Вот и пускай узнают на своей шкуре,каково это...
– Точно,– продолжил Руслан.– О нас вспоминают только
тогда,когда им это выгодно.Когда хайты сидели под нашими
стенами,ни одна собака не помогла.
– Следи за своим базаром!– возмутился Алик.– Это когда
под твоими стенами хайты сидели?Что-то мне другое припо-
минается.Ты тогда со своими людьми в камышах прятался и
молился,чтобы после нас за тебя не взялись.Ведь пару де-
сятков мужиков мог привести на подмогу.Так что твое слово
здесь пустой звук.
Собравшиеся загудели,признавая правоту кузнеца.Его
эмоциональное высказывание повернуло обсуждение в дру-
гое русло—люди,растерявшиеся после слов Руслана и Бориса,
смогли взглянуть на проблему трезво,а не с позиции былых
285
обид.Рита,единственная женщина,допущенная на совет,спо-
койно произнесла:
– А что станут делать хайты,когда выжгут левый берег?
Я бы на их месте немедленно перебралась на правый,что-
бы и с нами заодно покончить.Интересно,а как мы от них
отобьемся,не имея стен?
– А никак,– хмыкнул Алик.– Вон пускай Олег расскажет,
как они пленных по степи гоняют,он в этом большой эксперт.
– Я уже сто раз рассказывал,– буркнул Олег.
– Нет,ты все же скажи,– настойчиво произнес Алик.–
Твое мнение очень интересно.
Олег уже понял,что кузнец занял резко милитаристскую
позицию,желая убедить всех в необходимости отправки воен-
ного отряда.Возражения Руслана в расчет не принимались—
судя по всему,они не настолько уж дружат,скорее,наобо-
рот,просто оба недолюбливают Добрыню,став на этой почве
временными союзниками.Но сейчас до Добрыни дела нет:
опасность грозит поселку,а значит,никто не станет зани-
маться новым кузнечным цехом—все силы бросят на возведе-
ние укреплений.Да в любом случае с хайтами шутки пло-
хи.Так что логичнее всего подавить эту угрозу на дальних
подступах—вот за это Алик будет сражаться отчаянно.
– Ладно,– кивнул Олег,– скажу,что думаю.Впрочем,
и думать здесь нечего:надо действовать.Хайты не раз пока-
зывались на восточном берегу,даже наши рыбаки однажды
заметили их корабль.Никто шум не поднимал,относились
как к данности.Досадно,конечно,но приходилось мириться с
этой опасностью.И раз к нам обратились с таким призывом,
то дело дрянь.Это не мелкий отряд и не единичный корабль:
происходит нечто серьезное.Если проигнорируем,то будем
неправы.Как минимум надо посмотреть,что там случилось:
хайты наши враги,чем больше мы о них узнаем,тем лучше.
И помочь соседям не столько наш долг,сколько голый праг-
матизм.Если они выжгут левый берег,нам на пользу это не
пойдет.А помочь можем изрядно:мало того что только у нас
286
есть корабли,самые лучшие бойцы тоже у нас.Мы доволь-
но часто сражались с ваксами,да и про события прошлого
года не забывайте,когда выдержали осаду.А кузнецы зимой
без дела не сидели,оружия и доспехов хватает.Я не знаю ни
одного другого поселения,где у каждого мужчины есть топор
или меч,а у некоторых и то и другое.Да,большим войском не
поможем,но каждый наш боец стоит троих обычных мужчин.
– Это верно,– признал отец Николай.– Некоторые ребят-
ки сущие волки.Если бы у меня была сотня таких бойцов,я
б не бросил свой поселок,отбились бы без труда.
– Сотни не наберется,– вздохнул Олег.– Из тех,кто
ходил со мной в рейд на ваксов,человек тридцать парни хоть
куда.Еще можно взять нескольких охотников,но в любом
случае более-менее нормальных бойцов у нас около полусотни.
Остальные просто мясо:на стенах они еще могут повоевать,
но в чистом поле толку от таких немного,разве что в задних
рядах постоять.Кроме того,очень не хватает боевого опыта.
– Как—не хватает?– нахмурился Добрыня.– Сам говорил,
что кучу стычек выдержали.
– Да я не отказываюсь от своих слов.Но тут надо учесть,
что сражались мы с ваксами,а это не в счет.Хайты не только
более серьезные противники,они вообще другие и сражаются
совершенно иначе.Против них потребуется другая тактика,
а с этим туго.Опыт осады здесь не поможет:бой на стенах
слишком специфичен,как и схватка на кораблях,так что все-
му придется учиться...
– Кровью такая учеба обернется,– вздохнул священник.
– Да,– признал Олег.– Но еще неизвестно,с чем мы
столкнемся в этот раз.Не исключено,что это войско неболь-
шое.
– У страха глаза велики,– кивнул Алик.– Я тоже ду-
маю,что надо туда послать приличный отряд.Кругов дол-
жен привести человек пятьдесят,раз уж так забеспокоил-
ся,да у окрестных поселков население за четыре тыся-
чи переваливает,это только ближайшие,бойцов двести—
287
триста должны дать в самом худшем случае.
– Жди!– вздохнул Добрыня.– Приведут они...Скорее в
кустах отсидятся.Хорошо,если половина согласится в этом
участвовать.Не верю я в такую солидарность.
– Так ведь сами должны понимать,что это на их пользу,–
произнес Сергей Булкин,главный специалист по сельскому
хозяйству.
– Помолчал бы лучше...военный агроном,– съязвил
Алик.– Понимают все,только это еще ничего не значит.Хит-
рожопых везде хватает,а отсидеться в кустах для них—милое
дело.Пускай за тебя кто-то кровь проливает,а вылезти мож-
но,когда все успокоится.
– Ладно,– заявил Добрыня,– языки все горазды чесать,
решать надо,что делать будем.Давайте без затей:поднимите
руки те,кто хочет послать туда наших ребят.Раз,два,три...
В общем,воздержались только двое,даже если они и про-
тив,роли не играет.Я тоже согласен с большинством,только
решить надо,сколько человек посылать и кого.
– Да всех,кто ходил с Олегом,и пошлем,– брякнул куз-
нец.
– Нельзя!– встрял Руслан.– Это лучшие бойцы.Мы и
так обходились без них две недели,а когда хайты рядом,это
вообще ни в какие рамки не вписывается.Оставлять поселок
почти без защиты,да еще в такой ситуации...Достаточно
одного вражеского корабля,чтобы с нами покончить.
– Верно говоришь,– нехотя признал Добрыня.– Да и ра-
боты у нас невпроворот,лишаться стольких рук...
– Пускать на такое дело неопытных,плохо подготовленных
ребят не меньшая глупость,– заявил Олег.– Если так,то
лучше вообще никого не посылать.Некрасиво,но ничего не
поделаешь.
– Э нет!– ответил вождь.– Насчет того,что надо посы-
лать,мы уже договорились.Теперь придется решить частно-
сти,так что это брось!
– Хороши частности!– усмехнулся Олег.– Я так подозре-
288
ваю,что вести отряд придется мне?
– Верно мыслишь.Сам прекрасно понимаешь:ты сейчас
лучшая кандидатура.
– Ну и на хрена мне тащить пушечное мясо на живодерню?
А?Ведь сами с меня спросите,если я людей потеряю.Это вам
не корявые ваксы:даже маленький отряд хайтов пострашнее
пары сотен каннибалов.Нет,с непроверенными людьми не
пойду:я не настолько тупой.
– Не кипятись,– поморщился Добрыня.– Никто не гово-
рит,что погонит тебя командовать бандой юнцов,не знающих,
с какого конца за копье браться.В любом случае получишь
десятка два крепких ребят и большинство арков.И охотников
подгоним несколько человек,стрелки из них отменные.Го-
нец сообщил,что к вечеру вернется Макс,его заместителем
поставим,парень он ничего.Так что не думай:на убой тебя
никто гнать не собирается.
– Я и не думал,– улыбнулся Олег.– Просто четко выска-
зал свою позицию.Не исключено,что боя,как такового,не
будет.Хайты здесь уже появлялись,но обычно быстро уходи-
ли или щипали перед этим мелкие поселки.Дальше,на севе-
ре,они серьезная проблема,я уже рассказывал;до нас пока
добираются небольшие отряды,возможно,увлеклись резней
или просто разведка.Покрутятся немного и уйдут,мы даже
собраться не успеем.Но зато на практике узнаем,насколько
крепко человеческое братство.Посмотрим,сколько поселений
пришлют своих бойцов.
– Я и так скажу:немного их будет,– вздохнул Добрыня.
«Варяг» мягко ткнулся в песчаное дно.Удур,как всегда,
не подвел—клоты великолепно разбирались во всем,что ка-
салось воды,так что выбрать удобный подход к берегу для
них—задача плевая,если не сказать больше.Олег давно по-
нял,что,когда на рулевом весле стоит одно из этих созданий,
то можно быть спокойным—корабль в надежных руках.Но так
же хорошо понимал,что уже в сотне метров от реки или озе-
289
ра мохнатые союзники становятся беспомощнее слепых котят.
Вся их жизнь вертится вокруг воды,только рядом с ней они и
могут существовать и даже на небольшом расстоянии от нее
ощущают дискомфорт.По Фреоне хватало их поселений,одна-
ко увидеть жителей почти невозможно:клоты не пользовались
огнем и были гениями маскировки.От природы не воинствен-
ные,они никогда не лезли на рожон.Может,это и к лучшему:
справиться с таким бойцом нелегко,и они бы легко вырезали
всех конкурентов.Земляне надолго запомнили осенний бой с
хайтами,когда Удур с веслом в руках сдерживал целую толпу
раксов.
И все же,несмотря на свою силу,клоты постепенно выми-
рали.Олег при любой возможности пытался с ними разгова-
ривать и,хотя разбираться в хитросплетениях нечеловеческой
психологии было тяжело,сумел узнать о них многое.С каж-
дым годом их становилось все меньше и меньше.Причина
проста—конкуренция с ваксами:и те и другие селились воз-
ле крупных водоемов.Если поначалу,когда каннибалы только
стали появляться,приходя с запада,острой проблемы не было,
то сейчас они заняли резко доминирующее положение.Селе-
ния клотов были невелики—в самом большом не более полу-
сотни,если считать детей.Они легко отбивались от мелких
набегов,но против крупных,когда объединялось множество
родов людоедов,поделать ничего не могли.
Сражаясь врукопашную,любой клот мог легко справиться
с несколькими ваксами.Но не все так просто—у каннибалов
была отработана тактика борьбы с великанами.Они всячески
избегали близкой схватки,швыряя копья и бола и,лишь нане-
ся противнику множество ранений,бросались добивать.Прав-
да,при этом сами ваксы не могли эффективно сражаться с
людьми:те обладали более совершенным метательным оружи-
ем,да и в рукопашной были искуснее.Манера боя троглодитов
была проста до безобразия:нападая,они старались посильнее
размахнуться дубиной или каменным топором,дабы нанести
сокрушительный удар.По-видимому,это было заложено на ге-
290
нетическом уровне—все дикари действовали одинаково.Даже
самый нерасторопный землянин,зная парочку приемов руко-
пашного боя или фехтования,имел неплохие шансы отбиться.
Почему-то в схватках с людьми ваксы неохотно пользова-
лись копьями,хотя обращались с ними умело—это Олег оце-
нил,когда наблюдал за их охотой.Пожалуй,напади на него
троглодит с хорошей пикой,шансов уцелеть будет немного.
Однако дикари поступали нелогично:или оставляли столь эф-
фективное оружие,или швыряли в первые секунды схватки.
Тем удивительнее,что,по словам Удура,против его сородичей
они как раз выступали с копьями,причем специально делали
очень длинные,до четырех метров,– метать их было невоз-
можно.Олег подозревал,что у ваксов действует сложная си-
стема,позволяющая применять разные виды оружия против
строго определенных противников.Таким образом,вонючие
коротышки,обстреляв великанов и группируясь в тесную ше-
ренгу,легко расправлялись с ними,не подпуская близко для
удара дубиной или чтобы схватить за горло в одно мгновение
раздавив шейные позвонки.
Странно,но идея больших воинских отрядов и обществен-
ных объединений была клотам чужда.В самые трудные вре-
мена они,спасаясь от врагов,предпочитали уходить с наси-
женных мест,но никогда не обращались за помощью к со-
седям.При этом связи между ними были весьма прочны и
скреплены родственными узами,причем причудливыми.Как
правило,несколько родов заключали с десятком-двумя других
родов что-то вроде брачного союза.По нему они обменивались
женихами и невестами,с одной особенностью—если поселок
отдавал юношей,то взамен получал девушек,а внутри самой
общины браки были невозможны.
Тем удивительнее то,что при столь тесных связях они не
дошли до идеи совместного отпора.Ваксам в этом случае ни-
чего бы не светило:один клот стоил десятка каннибалов.То
племя,что присоединилось к людям,сделало это не по своему
почину.Удур,прожив с землянами более полугода,поневоле
291
частично принял их мировоззрение и стал понимать ущерб-
ность образа жизни сородичей.Именно поэтому он,найдя
остатки разгромленного рода,склонил их к идее объедине-
ния с голокожими союзниками.Пока что других дипломати-
ческих успехов у него не было,но Удур не оставлял попыток
привлечь других клотов.Его соплеменники не спешили,они
вообще предпочитали во всех случаях действовать не спеша,
но первые плоды уже были:пару раз мохнатые великаны при-
ходили к строящемуся поселку и предупреждали о появлении
шаек ваксов.
Вот и сейчас Олег ничуть не удивился,когда из зарос-
лей тростника,не потревожив ни один стебелек,вышло сразу
три взрослых клота.Встав в ряд,они,держась с обычным
равнодушием,проследили за разгрузкой корабля.Их никто
не беспокоил:большинство людей не могли связать на язы-
ке речных великанов и двух слов,да и вообще подходить к
ним боялись—мало ли что придет в голову этим молчаливым
гигантам.
Войско Олега насчитывало сорок восемь человек,так что
с ним и Аней было ровно пятьдесят.Он опять не стал остав-
лять жену в поселке,но и брать с собой в поход к Горелому
озеру не собирался.С собой он возьмет тридцать пять бой-
цов,девушка останется на корабле с тринадцатью бойцами
и Удуром.Клот заранее предупредил,что в здешних плав-
нях спрятано поселение его сородичей,так что с суши никто
не подберется незамеченным.А со стороны реки это вооб-
ще сделать проблематично—«Варяг» около километра петлял
по узкой,но на удивление глубокой протоке,меж стен высо-
ченного тростника.Если о ней не знать,то добраться сюда
невозможно,а уж незамеченным это сделать и того труднее.
Разве что в акваланге,но в такую фантастику Олег не верил.
Так что оставшихся людей вполне хватит для охраны судна,а
в случае чего они легко уведут его назад,к поселку.Все,что
для этого требовалось,– пересечь Фреону и спуститься вниз
километров на десять,до устья Хрустальной.
292
В отсутствие Олега главным на «Варяге» оставался Паук.
Он не раз ходил на корабле,разбирался в этом деле прекрас-
но,да и боец неплохой.В случае чего с судном справится да-
же при столь малом экипаже—все равно двигаться придется
по спокойной воде или вниз по течению,сложности появят-
ся лишь при входе в Хрустальную,но там в крайнем случае
можно будет позвать помощь из поселка.Дав ему последние
инструкции,Олег повел отряд к Горелому озеру.
Около двух месяцев назад он уже бывал в этих краях,ко-
гда вместе с Эроном и Монгу гнался за похитителями.Сейчас
они тоже были с ним,плюс еще три гладиатора,но в осталь-
ном все было по-другому.Там,где они шли,проваливаясь в
снег,сейчас зеленела трава или чавкала вода на болотистой
почве.А от комаров воздух буквально гудел:хлопнув ладо-
нями даже вслепую,можно прибить сразу несколько крово-
сосов.Неудивительно,что,кроме мохнатых клотов,никто не
хотел селиться в плавнях или пойменном лесу.Да,там мож-
но надежно укрыть маленький поселок,но при этом придется
мириться с летающей нечистью.
Макс,шедший бок о бок с командиром,отмахиваясь сразу
двумя ветками,с досадой произнес:
– Говорят,ребята Кругова поймали пару бандитов,связали
и голыми бросили в плавнях.Мародеры мне несимпатичны,
но сейчас я им сочувствую.
– Аналогично,– признал Олег.– Вообще не пойму,почему
Кругов выбрал такое место сбора?
– Так возле Горелого полегче будет.Озеро далековато от
Фреоны.
– Ты там был?
– Нет.
– Я тоже,но оно расположено в пойме,так что комаров
там достаточно.И клещей запросто нахватаемся.
– Так люди предупреждены,к кустам не приближаются.
– Толку с этих предупреждений!Клещи их точно не слу-
шают,а по этой поре они самые злые:как раз конец весны.
293
– Ничего,меня несколько раз кусали,но трясучку не под-
цепил.И вообще,вот что интересно:ты что,решил,что дело
пахнет керосином?
– В каком смысле?– не понял Олег.
– В прямом.Очень интересно,зачем Аню с собой прихва-
тил?Толку от нее никакого:на камбузе сами справимся,а
боец она никудышный,только из лука стрелять может,да и
то еле-еле.Лук у нее скорее игрушечный,чем боевой,из та-
кого ракса не свалить,разве что в глаз попасть.А мы не на
прогулке,так что брать жену на столь опасное дело несколько
странновато.
– К чему ты клонишь?
– Дурака из себя не строй.Скажи прямо:боишься,что
дело серьезное и может обернуться уничтожением нашего по-
селка?
– Да,– признал Олег.– Я был на землях Хайтаны и видел
их силу.Ты можешь себе представить,что способен натворить
тысячный отряд?
– Не дурак,понимаю.
– Нет,не понимаешь.Ты еще не видел черных всадников.
– Ты рассказывал.
– Слова одно,а видеть эти самоходные мясорубки...Ко-
гда я стоял в рядах солдат Монаха,до нас добрался лишь
один.Прежде чем его свалили,он разметал семь или восемь
человек...в одиночку,против толпы.И не просто разметал:
убил или искалечил на всю оставшуюся жизнь,мне едва по
голове отсеченной рукой не досталось.
– Сурово.И ты думаешь,что сюда пожаловала такая тол-
па?
– Я ничего не думаю,но не исключаю самый худший ва-
риант.
– Понятно.
Макс свернул разговор,больше ничего не уточняя.Ему и
без объяснений была понятна тревога командира.Ведь и в са-
мом худшем случае поражение землян для экипажа «Варяга»
294
не явится непоправимым бедствием.Да,если хайты разорят
весь этот край,придется туго,но полсотни крепких парней не
пропадут—после прошлогоднего плавания Олег завел в Мар-
коне полезные знакомства среди купцов,они помогут.Зем-
ляне,добравшись туда,будут не нищими изгоями,обременен-
ными женщинами и детьми,– они смогут продать корабль,
обзаведясь деньгами на первое время.Вооруженных бойцов с
охотой возьмут на службу,так что устроиться вполне реально.
Многие крепкие,самоуверенные мужчины бросали посел-
ки и уходили на восток или юг,к цивилизованным землям.
Они надеялись,что их навыки и знания позволят устроиться
в этом мире с достаточным комфортом,а не ютиться в нищих
хижинах деревень землян.Скорее всего,большинство из них
ждала незавидная участь—без денег,не зная языка,будучи
абсолютным чужаком,трудно добиться справедливости.Зато
легко стать бесправным рабом:многие рыцари превращали в
своих невольников всех,пойманных на их землях.Жаловать-
ся было бесполезно,да и некому.
Кое-кому конечно же повезло,и они смогли добиться боль-
шего,но это в лучшем случае одному из сотни,а вот женщи-
нам и детям надеяться не на что—в любом случае их там не
ждет ничего хорошего.Так что,как ни цинично это звучит,
Олег мыслил правильно:эгоистично заботился только о себе и
своей жене.Не будучи обремененными балластом никчемных
земляков,в окружении преданных бойцов да на хорошем ко-
рабле,они могли рассчитывать на хороший прием где угодно–
от северного Сумалида до Южных земель.А уж языки Олег
знал прекрасно,спасибо Млишу,и всегда сможет объяснить-
ся с власть имущими.Да,к феодалам подаваться не стоит,
но и без них хватает городов с вольным статусом или с ко-
ролевским управлением,там чужеземцы могут рассчитывать
на что-то большее,чем звание слуги тупого рыцаря.И вооб-
ще,имея корабль и такую ватагу,можно неплохо устроиться,
занимаясь торговлей или выгодными рейдами в земли ваксов,
благо дорога им хорошо известна.Впрочем,если Млиш не
295
ошибается,то и на одни амулеты,захваченные в рейде,мож-
но прожить неплохо,не встревая в рискованные авантюры.
Но это были,разумеется,теоретические рассуждения–
Олег вовсе не желал гибели поселка,наоборот,готов был
сражаться до последнего.Однако,если ситуация станет без-
выходной,героической смертью умирать он не собирается—
немедленно уйдет.«Варяг» незагруженный,команда большая
и сильная,а с новым парусным оснащением его не догонит ни
один корабль.Достаточно небольшого ветра,а штиль на про-
сторах Фреоны—огромная редкость.Единственная опасность
может ждать на волоке—прошлой осенью хайты настигли куп-
ца именно там.Но без риска не обойтись—придется смирить-
ся.
А еще лучше,чтобы эти рассуждения оказались напрас-
ными:пусть земляне процветают и дальше,а поселок стоит
сотни лет.
Горелое озеро получило свое название из-за пожара,бу-
шевавшего на южном берегу в прошлом году.Это произошло
через пару дней после катастрофы,когда на его берегу собра-
лись около полусотни растерянных землян.Как раз в ту пору
у местных древесных жаб,в изобилии населяющих пойму,
наступил брачный период.Эти создания размерами недотяги-
вали и до мышонка,но самцы,надувая щеки пузырями,могли
испускать столь мощные плотоядные завывания,что заклады-
вало уши,а ноги подгибались от страха.Память услужли-
во подкидывала эпизоды из низкопробных фильмов ужасов,
где фигурировали бродячие трупы,вечно голодные вампиры
и прочая плотоядная нечисть.Эффект усиливало то,что свои
концерты земноводные предпочитали начинать посреди ночи.
Люди понятия не имели,что за ужасные существа изда-
ют столь кошмарные звуки,так как на привычное кваканье
они ничуть не походили.Акустический эффект рисовал нечто
огромное,с полуметровыми клыками,да еще и многочислен-
ное,зловеще окружавшее лагерь со всех сторон.Оружия не
296
было,и земляне защищались от орд «демонов тьмы» много-
численными огромными кострами.Учитывая,что к стоянке
примыкал молодой сосняк,а погода стояла сухая,все это ло-
гично привело к лесному пожару.После этого народ покинул
окрестности озера,отказавшись от намерения возвести здесь
поселок.
Олег привел свой отряд к восточному берегу как раз в тот
момент,когда солнце достигло зенита.Последний километр
шагали весьма торопливо,несмотря на усиливающуюся жару.
Ничего,сейчас можно будет вволю отдохнуть да в придачу
искупаться в мелком озере.
Уже на подходе к обширному лугу,выбранному Круговым
для общего сбора,Олег недоуменно произнес:
– И где же войско?
Действительно,вместо ожидаемой толпы виднелись пол-
тора десятка мужчин,рассевшихся на берегу с удочками в
руках.
Макс пожал плечами:
– Не знаю,может,уже отправились в поход,а эти просто
опоздали?
– Сомневаюсь.Кругов писал,что к вечеру приведет своих
людей.Не могли же все действовать столь оперативно,что
прибыли сюда тем же вечером и уже поутру снялись?Нет,я
в такое никогда не поверю.
При виде новоприбывших один из рыболовов,бородатый,
низенький мужичок с непропорционально широкими плечами,
отложил удочку,вышел навстречу.Олег,постоянно пребывая
в разъездах,мало кого знал из жителей других поселений,но
этого приметного «гнома» запомнил хорошо:
– Привет,Клепа!
– Здорово,Олег.– На прозвище Андрей Клепин не оби-
жался.
– Вы давно здесь?
– С утра.
– А где остальные?
297
– Не знаю,никого не было.
– Как—не было?!Кругов писал,что еще вечером подойдет.
– Писать—не лопатой махать,бумага все стерпит.Никого
здесь не было,даже трава невытоптанная.Так что мы самые
первые приперлись.
– Понятно...А кто у вас за главного?
– Да никого.
– Вы что,полные анархисты?
– Не совсем,– нехотя признал «гном» и,почесав нос,
добавил:—Лом у нас за главного,только он поперся к Кру-
гову,узнать,где их черти носят.
– Давно ушел?
– Да часа три назад,не меньше.
Олег провел в уме несложные подсчеты.До поселка Кру-
гова отсюда около десятка километров,Лом уже должен быть
там.Но,как бы все ни обернулось,раньше чем через пару
часов вряд ли вернется.Обернувшись к своим людям,он ско-
мандовал:
– Всем отдыхать,доспехи можно снять.Только не разбре-
дайтесь.
Посмотрев на рыболовов,он вздохнул:
– Эх,знал бы,леску и крючки прихватил.
– У меня леска есть,кусок одолжу,– щедро предложил
Клепа.– Только с возвратом.А крючок из дерева вырежешь:
здешние караси лениво дергаются,не сломают.
– Перебьюсь,– отмахнулся Олег.– У нас паек неплохой.
– Может,махнемся чем-нибудь?– предложил «гном».–
Мы вам рыбки свежей,а вы нам чего-нибудь из запасов.
– Да там та же рыба,– вздохнул Олег.– Только копченая
и соленая.
– Как она уже достала!– в сердцах выдохнул Клепа.–
Считай,второй месяц только ее и жрем—с такой кормежки
скоро жабры появятся.Скорей бы уже грибы пошли.
– Мы по дороге видели несколько штук.
298
– А толку?Много не наберешь:весь день можно корячить-
ся,а результат...Так,только зубы запачкать.
– Про хайтов что-нибудь слышно?
– Вчера к нам шесть беженцев пришли,с севера.Расска-
зывали,что войско Монаха сильно потрепали,он ушел в леса.
Теперь эти твари шастают повсюду,как у себя дома.Что бы
ни говорили про этого бандита,но,пока он им давал жару,к
нам никто не забредал.
– А сколько их пришло,не знаешь?
– Без понятия.Вчерашний гонец,что письмо от Кругова
притащил,говорил,что их сотни три.Врет наверняка.
– Может,и так...Ладно,рыбачь,не буду тебя отвлекать.
Через час пожаловали еще одиннадцать мужчин.Никого
из них ни Олег,ни Клепа не знали—они пришли с востока,
из маленького поселка.Никаких новостей не принесли,сами
были удивлены тем,что здесь нет ожидаемого войска,засы-
пали вопросами «старожилов».К тому времени бойцы Олега
наладили с рыболовами торговые отношения—бродя по мел-
ководью,они ловили раков,обменивая их на свежую рыбу.
Карасей заворачивали в лопухи,обмазывали глиной,запекали
в костре—над бивуаком потянулся соблазнительный аромат.
Тех,кто не горел желанием залезать в прохладную во-
ду,Олег заставил возводить навесы.Он не знал,сколько им
придется здесь проторчать,ожидая сбора всего войска,но на
всякий случай решил перестраховаться– не исключена ночев-
ка.Кроме того,людей следовало чем-нибудь занять,дабы не
маялись от безделья.
К вечеру подошло еще шесть маленьких отрядов,а когда
солнце уже склонилось ниже макушек деревьев,пожаловал
сам Кругов в сопровождении полусотни бойцов.Его тотчас
окружили со всех сторон,проклиная на все лады.Особенно
надрывался Иван Никитин,доселе неизвестный Олегу неимо-
верной худобы мужичок из одного из восточных поселений.
Однако за истекшие часы он не только успел со всеми пере-
299
знакомиться,но и здорово надоел.На удивление навязчивый
человечишка,да еще и с гипертрофированным самомнением—
приведя всего шесть человек,считал себя кем-то вроде фельд-
маршала предстоящей операции и даже пытался отдавать рас-
поряжения.Его несколько раз послали по неприличному ад-
ресу,а набычившийся Клепа пригрозил намять бока,причем
по лицам свидетелей было понятно,что они с удовольствием
в этом поучаствуют.Иван проявил редкое для него благо-
разумие,оставив всех в покое,тем не менее сейчас,словно
позабыв о своем печальном опыте,разорялся на всю мощь
легких:
– Кругов!Да где тебя носит!Я со вчерашнего дня здесь
торчу,люди ни разу не кормлены!Да и дело уж к ночи,куда
выступать?Хоть бы шалаши какие приготовил!Раз уж позвал,
так встречай как положено,а то ведешь себя как непонятно
кто...
Клепа,пропихиваясь в сторону вернувшегося Лома,как бы
невзначай заехал болтуну локтем в солнечное сплетение.Тот,
подавившись словами,присел,хватая воздух ртом.Пользуясь
столь удачно подвернувшейся паузой,Кругов четко и громко
произнес:
– Прошу прощения за задержку,вечером подойти не полу-
чилось.Мы очень спешили,но подготовить к походу полсот-
ни человек не так-то просто.Ладно,сейчас располагайтесь на
ночлег,по темноте все равно выступать не станем,команди-
рам групп прошу пройти со мной,надо обсудить дальнейшие
действия.
Олег мало сталкивался с этим человеком,и мнение о нем у
него сложилось весьма противоречивое,но сейчас посмотрел
на мэра с некоторым уважением.Теперь можно поверить в то,
что он бывший офицер,как о нем говорили.Правда,Кругов
честно предупреждал,что служил в войсках связи,но это все
равно армия и определенный отпечаток налагает.Странно,но
никогда прежде ничего армейского за ним Олег не замечал.
Возражать мэру никто не стал,все дружно потянулись за
300
ним.Клепа,обернувшись к скрюченному Никитину,насмеш-
ливо произнес:
– Эй,фельдмаршал,вы бы поспешили,а то без вас
военный совет начнем.– Чуть помедлив,добавил:– Нет,
фельдмаршал—больно круто...Будешь Никита
6
,раз такой
грозный.
Клепа особо подчеркнул обидное ударение на последнем
слоге,причем сделал это со столь непринужденным видом,
что заулыбались самые суровые мужики,только что с пеной
у рта проклинавшие Кругова за задержку.Обстановка сразу
разрядилась,единственным,кому это не понравилось,был сам
заново окрещенный Никитин,но всем не угодишь.
Мэр дошел до опушки леса,присел на ствол упавшего де-
рева.Рядом,параллельно ему,лежало второе,так что десяток
мужчин разместился без труда.Ни к кому конкретно не обра-
щаясь,Кругов тем же голосом произнес:
– Кто сколько привел людей?Олег,давай начнем с тебя,
наверняка больше всех пригнал.
– Да,– кивнул парень.– Не считая меня,тридцать пять
человек.
Он не стал рассказывать о маленьком отряде,оставшемся
на корабле,– это был его личный резерв на непредвиденный
случай.Кто знает,как все обернется.
Кругов понимающе кивнул,опережая рванувшегося было
Лома,повелительно махнул рукой:
– Ты лучше помолчи,я и так знаю,что у тебя семнадцать
бойцов.Дубин,у тебя сколько?
– Четырнадцать.
– Так мало?!Я надеялся,что вы человек двадцать пять
пришлете.Минимум...
– Да откуда столько набрать?– принялся смущенно оправ-
дываться здоровяк с кожаной повязкой на левом глазу.
6
Никитa—женщина-киллер,персонаж одноименного фильма.
301
Олег знал,что Дубин один из троих человек,спасшихся в
прошлом году с земель Хайтаны.Первоначально в их группе
насчитывалось более двух десятков женщин,мужчин и детей,
но схватка с рейдерами обошлась им слишком дорого.В бою
он потерял глаз,но сумел довести двоих раненых товарищей
до реки,соорудил плот и прибился к одному из поселков с
кучей трофейного оружия,прихваченного с трупов пятерых
раксов и триллов.Сейчас он был замом мэра,людей у них бы-
ло поменьше,чем у бывших островитян,так что по населению
они стояли на третьем месте после них и Града Кругова,и его
оправдания выглядели неубедительно.
После короткой переклички мэр вздохнул:
– Понятно.Я послал письма в двадцать четыре поселка,
а откликнулось только девять.По грубым прикидкам,у нас
общее население около шести тысяч,а набрать удалось всего
пару сотен бойцов.Не кажется ли вам,что это несколько
маловато?
– А чего ты на меня смотришь?– раздраженно ответил
Дубин.– Вон Никиту спроси.У них в поселке две сотни
человек,а он привел с собой только шестерых.
– У нас оружия вообще нет!– мгновенно завелся унижен-
ный «фельдмаршал».– Еле-еле что-то наскребли.
– Да ладно тебе,– снисходительно усмехнулся одноглазый
громила.– У нас почти все безоружные.Накидка из шкуры
вместо доспехов да топор за поясом—вот и все оружие.Только
не говори,что у вас топоров нет:твои ребята «КамАЗ» разо-
брали,так что металла хватало.Вон,Олег,честно скажи,они
у вас оружие брали?
Тот не сразу нашелся что ответить,так как в поселке бы-
вал нечасто и не был в курсе всех товарных сделок.Впрочем,
кое-что припомнил:
– Точно не знаю,но стекло от грузовика на нашем складе
видел и рессор пачку.
Других доказательств собравшимся не потребовалось– все
осуждающе уставились на смутившегося Никиту.Олег,пони-
302
мая,что обсуждение уходит куда-то не в ту сторону,и,гася
конфликт в зародыше,поспешно произнес:
– Мы здесь ругаться собрались?Если да,то я уйду,если
нет,то не пора ли приступить к делу?
– Я и пытаюсь это сделать,– вздохнул Кругов.– Но какое
может быть дело,если у нас всего пара сотен бойцов?
– Не вижу пока ничего страшного,– ответил Олег.– Воз-
можно,ты и знаешь многое,но вот нам пока ничего не извест-
но.Если появился десяток раксов с парой дюжин триллов,то
такой отряд мы раздавим без труда.Может,все же расска-
жешь подробности?
– Конечно,– кивнул мэр.– Все просто:вчера пришли чет-
веро беженцев,рассказали,что через Зеленушку перебрался
огромный отряд хайтов.
– Зеленушку?– не понял Олег,плохо знакомый с геогра-
фией левого берега.
– Речка такая.Она дальше,на севере.Очень тихая,вся
ряской поросла,но при этом достаточно широкая и глубина
порядочная.
Олег понимающе кивнул:воспоминание об этой реке за-
ставило его нахмуриться:именно на ней ледоход разделил его
с похитителями.Он на всю жизнь запомнил свое позорное
бессилие,когда жену уносили в лес,а он не мог помешать
похитителям.
Кругов тем временем продолжил:
– Беженцы рассказали,что хайтов около пары сотен.У
страха глаза велики,но не думаю,что они ошиблись в десять
раз.На подходе к Зеленушке пойменный лес уходит далеко на
восток,и селений там нет,так что они пройдут через него,не
отвлекаясь,и вскоре обрушатся на наши поселки.Собственно,
они могут быть уже поблизости.
– Надо немедленно послать людей на разведку,– тут же
вскинулся Дубин.– Такими темпами к нам могут подобраться
незаметно и напасть,пока мы тут прохлаждаемся.
– Не переживай,– успокаивающе произнес Кругов.– Я
303
сразу послал четверку ребят.Выяснив,куда направляются
хайты,они немедленно дадут нам знать.Судя по тому,что
известий нет,пока ничего не узнали.
– Может,их уже перерезали давно,– пробурчал Лом.
– Вряд ли.Они пошли по двое,даже если одну пару пере-
хватят,вторая должна уцелеть.В общем,пока рыпаться резо-
на нет,надо ждать известий.Я потому и не торопился особо,
так как новостей пока нет,и...
Кругов замолчал на полуслове,приподнялся,удивленно
выдохнул:
– Ну и совпадение!Только о них вспомнили,и вот они!
К совещающимся приближались двое мужчин.
– Здорово,орлы!Ну?Выяснили чего-нибудь?
– Да,– кивнул более старший.– Мы видели хайтов,они
идут в сторону Климова.
Лом с Никитиным хором выдохнули:
– Так им и надо!
Остальные не удивились столь жестокому единодушию,а
на лицах некоторых можно было прочитать откровенное одоб-
рение.Климов был крупным поселком,в нем насчитывалось
около трех сотен жителей.Рядом располагались две малень-
кие деревни,вся эта кучка образовывала подобие военного
союза с общим населением в шесть сотен.Ни одного бойца
они не прислали и по иронии судьбы оказались на острие вра-
жеского удара.
Олег,с ходу оценив ситуацию,уточнил:
– Далеко они?
– Я думаю,уже должны подойти к поселку,– неуверенно
ответил разведчик.
– У них стены хорошие?
– Да какое там!– пренебрежительно хмыкнул Лом.– Ку-
рам на смех:из палок и глины,их пальцем проковырять мож-
но.Да и высота что у клумбы оградка.
– Понятно.Вот что я думаю:сегодня выступать резона нет.
Понятно,что к утру их могут смести к чертовой бабушке,но
304
если поторопимся,то составим им компанию.
– Согласен,– кивнул Кругов.– Раз уж они решили,что
справятся с проблемой самостоятельно,то флаг им в руки.Ты
прикинул,сколько там хайтов?
– Да,– ответил разведчик.– Все сходится,не меньше двух
сотен,скорее даже больше.
– Нам с ними не сдюжить,– признал Кругов.– Пускай
обломают зубы о Климов,а мы ударим,когда они ослабнут.
– Сильно их не ослабят,– пробурчал Дубин.– В Климове
нормальных бойцов нет.Мужики там такие,что им впору
юбки цеплять,– черта лысого такие рохли хайтов потреплют.
Но и спешить им на выручку не стану,хоть режьте.
– Присоединяюсь,– буркнул Лом.– Пускай хоть немного
продержатся,даже если всего десяток хайтов изведут,нам все
равно подмога.А поутру не спеша потопаем и посмотрим,что
там к чему.
– А зачем вообще туда идти?– вкрадчиво произнес Ники-
тин.– Мы им ничем не обязаны,раз они решили выкручивать-
ся сами,то пускай выкручиваются.Насколько я знаю,хайты
приходят за пленниками?Вот пускай их хватают и убираются
назад:нам такие соседи не нужны!
– Ага!Щас!Уберутся они,жди!– язвительно произнес Ду-
бин.– Шнурки погладят и сразу уйдут!Дурак ты,Никита!Да
если они не встретят серьезного сопротивления,то и дальше
пойдут,зачем им возвращаться?
– Верно,– поддержал его Олег.– Десять хайтов без труда
конвоируют сотню пленников.Да,это маловато,но все же
убежать трудно.А с их жадностью будут и дальше разорять
поселки,пока в добыче не захлебнутся.Я был у них и слышал
рассказы людей из северных поселков,так что не сомневаюсь:
здесь они поступят аналогично.
– Я так понимаю,никто не горит желанием выступать
немедленно?– произнес Кругов.
Никто не стал отвечать на столь риторический вопрос.С
одной стороны,если не поспешить,то на Климов обрушатся
305
хайты,но,с другой,ради него никто рвать жилы не станет:
они сами сделали свой выбор,не прислав ни одного бойца.Хо-
роших троп в ту сторону нет,придется идти через ночной лес,
а он не похож на городской парк—пятнадцатикилометровый
марш-бросок в таких условиях неминуемо вымотает людей.
Вступать в бой все равно придется только с рассветом—хайты
в темноте видят на порядок лучше человека,не стоит давать
им такое преимущество.Имея столь малые силы,приходится
учитывать каждую мелочь.
Олег,припомнив волновавший его вопрос,обернулся к раз-
ведчикам:
– Там есть черные всадники?
– Это те,которые разъезжают на помеси лошади с черепа-
хой?Есть.
– Много?– дрогнувшим голосом уточнил Олег.
– Восемь или десять.
– Хреново дело.
– А что такое?– насторожился Кругов.
– Неприятные ребята.Вступать с ними в рукопашную
смысла нет:если не расстрелять издалека,они устроят мя-
сорубку.
– Одни проблемы...Ладно,чтобы не разводить анархию,
предлагаю решить вопрос с командованием,а уже потом при-
кинем,что делать дальше.
Едва Олег присел у костра,Рита протянула ему хорошо
пропеченную рыбину на листе лопуха.Отправив в рот кусочек
белого,рассыпчатого мяса,посыпанного душистой приправой
и солью,парень произнес:
– В общем,выступаем на рассвете.
– Климов к тому моменту сметут,– заявил Макс.– Хайты
любят устраивать ночные бои,им темнота не помеха.
Олег не удивился информированности товарища.Наверня-
ка разведчики,добираясь до командиров,успели рассказать
новости,мгновенно разошедшиеся по всему лагерю.
306
– Да,– согласился он.– Но все решили,что так будет
лучше,да и справедливее.Из Климова могли прислать пол-
сотни бойцов,с ними у нас еще были бы какие-то шансы...
Да что там Климов:если б откликнулись все,сотен пять бы
набралось,а то и больше.
– Думаешь,победить будет тяжело?– поинтересовалась
Рита.
– Это еще мягко сказано.Численность у нас примерно рав-
ная,но не все так просто.Будь у них одни триллы,справить-
ся несложно,но большинство составляют раксы,а это уже
гораздо хуже.И неприятнее всего,что там с десяток черных
всадников.
Макс присвистнул.Островитяне прекрасно помнили рас-
сказы Олега и арков—они весьма красочно поведали о своей
встрече с этими машинами смерти.Если учесть,что боль-
шинство собранных сейчас бойцов здорово уступали солдатам
Монаха,то дело плохо,ведь даже этих бандитов черные всад-
ники приводили в ужас.
Олег тем временем продолжил:
– И еще,Кругова избрали командиром.
– Это справедливо,– нехотя признала Рита.– Ведь он
привел больше всего людей,да и затеял все сам.
– Согласен,– кивнул Олег.– Но многие недовольны его
кандидатурой,и я в том числе.У него попросту нет никако-
го боевого опыта,даже нападения ваксов отражал не он,а
назначенный им командир охраны поселка.
– Тогда почему ты не возражал против его кандидатуры?–
поинтересовался Макс.
– А зачем?Это меньшее зло,пусть уж лучше он,чем пол-
ная анархия.По крайней мере,у него есть хватка.
– Ты бы справился с этой ролью получше,– заметила Ри-
та.– Опыта тебе не занимать.
– Возможно,– не стал спорить Олег.– Но такими крупны-
ми силами я еще не командовал.К тому же меня бы никогда
не избрали,сами понимаете.
307
Спорить с этим утверждением никто не стал.Действитель-
но,отношение к островитянам было сложное.С одной сторо-
ны,их уважали за немалую силу,бескорыстную помощь сосе-
дям в трудные времена,осенний разгром хайтов и нынешний
рейд по землям ваксов.Но с другой—многим эта сила как раз
не нравилась,да и зависть брала свое.Торговля железом и со-
лью сделала их местными олигархами—ни у кого в округе не
было таких богатств.Нет,железо кое-где получали:как и на
Земле,оно не было большим дефицитом,но болотные руды не
давали качественный металл,кроме того,эти источники скуд-
ны,а добыча трудоемка.Маленькому поселению невозможно
наладить нормальную добычу в комплексе с производством.
А вот островитяне на добычу руды вообще не отвлекались:
гематита
7
было полно,надо просто собирать его глыбы.Кроме
того,хитрая политика Добрыни позволила переманить к себе
немало хороших специалистов.Поначалу земляне плохо осо-
знавали их ценность,а он первый начал проводить планомер-
ные действия по их привлечению.Бывало,принимал к себе це-
лый поселок ради одного-единственного человека с полезными
знаниями и навыками.Результат получился закономерным—
на сегодня бывшие островитяне обладали самой мощной «про-
мышленной базой».Продукция их кузнечного цеха была из-
вестна повсюду—изделия других поселений на ее фоне выгля-
дели бледновато.
Но даже этого было мало—у островитян был собственный
флот.Даже маленький «Арго»,в одиночку отбитый Ритой у
хайтов,позволил им предпринять далекое путешествие на юг,
доставив массу необходимых вещей,в том числе и семена,
позволившие заняться сельским хозяйством.Теперь же у них
было целых три корабля,в то время как остальные вынуждены
довольствоваться неказистыми лодками или плотами.
Островитянам завидовали все,и это неудивительно.Так
что при всем уважении вряд ли Олег смог бы получить до-
7
Гематит—минерал,богатая руда железа.
308
статочно голосов в свою поддержку.Предложи он свою кан-
дидатуру,ни к чему хорошему это бы не привело—все равно
предпочтение отдали бы Кругову,– а противоречия в стане со-
юзников могли усилиться.И так психующий Никитин не раз
грозился уйти,ему частенько поддакивал Шульгин,пришед-
ший с отрядом в двенадцать человек из поселка с населением
в две с половиной сотни.
Нет,правильно он сделал,что не предложил свою кандида-
туру,– так будет лучше.С этим молча согласились товарищи,
никак не прокомментировав его слова.
Глава 17
309
310
Маленькое войско остановилось,не дойдя двух километ-
ров до Климова.Дальше без разведки идти страшновато:в
той стороне в небо уходили густые клубы дыма,явно чересчур
обильные для печей или очагов.Кругов послал туда несколь-
ких ребят на разведку и,окружив отряд дозорами,принялся
ждать их возвращения.
Пятнадцатикилометровый переход показал все недостатки
сборного войска.Передовое охранение слишком бодро ушло
вперед,едва не затерявшись на лесных просторах.Пришлось
высылать вслед гонцов,перекрикиваться на всю округу,выда-
вая свое местоположение.Шульгин без конца скандалил,тре-
буя делать привалы чуть ли не через каждые пять минут.В
конце концов он самовольно поставил свой отряд в арьергарде
и тотчас попытался «отстать».К счастью,это вовремя замети-
ли,поднялась ругань.Трусоватый командир отрицал попытку
дезертирства,но в итоге вынужден был занять место в сере-
дине колонны.Однако,пользуясь этой заварухой,исчез Ни-
китин со своими бойцами.Его проклинали на все лады,но
преследовать не стали—слишком незначителен его отряд,да и
разыскать их в густом лесу проблематично.
Времени на все это потратили немало,так что дорога
заняла около пяти часов.По ходу дела настроение бойцов
все более ухудшалось—вера в победу падала с каждой мину-
той.Даже полный дурак видел,что войско никчемное:оно
и передвигаться-то нормально не может,не то что сражать-
ся.Олег не сомневался,что если они до вечера не вступят
в бой,то за ночь половина разбежится,и это еще в лучшем
случае.Честно говоря,он уже сам жалел,что ввязался в эту
авантюру—всю эту толпу можно смело поменять на полсотни
солдат Монаха.
Разведчики вернулись через час,причем бегом.Один с хо-
ду заорал:
– Климов разорили,хайты идут в нашу сторону,прямо по
тропе.
Ситуация была проста—люди расположились непосред-
311
ственно на лесной дороге,тянущейся с севера на юг чуть выше
поймы Фреоны.Когда-то здесь была простая звериная тропа—
животные немало их проложили среди местных зарослей,–
но так получилось,что с прошлого года ею стали пользовать-
ся люди,протоптав ее,будто автомобильную грунтовку.Там
и сям от нее отходили ответвления к поселкам,так что хайты
не стали ничего мудрить—просто двигались по ней,время от
времени поворачивая к деревням.
– Поселок сожгли?– уточнил Кругов.
– Да,он до сих пор горит.Все сожгли,а людей гонят с
собой.Многие ранены и обожжены.
– Много хайтов погибло?
– Нет,не знаю.Вряд ли:раненых среди них не видно,да
и количество не уменьшилось...как мне кажется.
Кругов неуверенно осмотрелся,на несколько мгновений за-
думался,потом громко произнес:
– Встретим их прямо здесь,место очень удобное.Просто
перегородим дорогу.
– Лучше дальше отойти,к Молочному ручью,– предложил
Дубин.– За ним берег удобный,там крепче стать можно.
– Верно,– поддакнул Лом.– Их лошади завязнут в топком
русле и не смогут ударить быстро,с разбега.
– Лучше вообще пока спрятаться,– предложил Олег.–
Нам их не остановить,даже пытаться нечего.А вот в темно-
те,когда остановятся,нападем на их лагерь.Даже короткий
обстрел может уничтожить десятки раксов и триллов.
– До вечера они успеют немало набедокурить,– вздохнул
Кругов.
– Я понимаю,но если нас разобьют,то это ничем не по-
может.Лучше предупредить все ближайшие поселки:пускай
разбегаются по лесам.
– Умный ты больно!– недовольно буркнул Дубин.– Людей
не поймают,так сожгут все.
– Ничего,жилища можно отстроить заново,а...
– Хватит болтать!– чуть не выкрикнул Кругов.– Идем к
312
ручью и занимаем позицию на другом берегу.
Спорить с командиром последнее дело—Олег умолк.Вой-
ско,гремя оружием и амуницией,бросилось назад:идти при-
дется более километра,а хайты передвигаются быстро,так
что медлить не стоило.Через пятнадцать минут под ногами
зачавкала вода.Пойма Фреоны здесь вдавалась в берег уз-
ким длинным мысом,как и всякий пойменный ручей,Молоч-
ный не имел четкого русла и сочился множеством еле живых
струй по полосе в пару десятков метров,лишь кое-где стоя-
ли неглубокие заводи,кишащие мальками щуки:она обожала
нереститься в подобных болотах.
Тропа пересекала ручей в самом сухом месте,кроме то-
го,для удобства кое-где были сделаны жердевые гати,так
что летом можно было пройти,не замочив ног.Другой берег
поднимался повыше;Олег признал правоту Кругова:стоять
там и впрямь будет удобнее,а открытое пространство позво-
лит стрелкам действовать эффективнее.В его отряде каждый
имел лук или арбалет,даже арки,но во всем остальном войске
такого оружия не набиралось и четырех десятков единиц.Да
и наконечники в основном были костяные или медные:железо
слишком дефицитно и требует развитого кузнечного дела.
Олег,собиравшийся предложить Кругову рассадить луч-
ников на деревьях,увидев место,отказался от этой затеи—
хороших деревьев здесь не было,лишь корявые уродцы и ку-
старник.Неудивительно,слишком влажно—на болоте велика-
ны не растут.
Кругов быстро распределил отряды по позициям,выстро-
ив войско в одну линию—отряд к отряду.При этом в цен-
тре поставил те группы,у которых много копий,намереваясь
с их помощью отбить кавалерийскую атаку.Всех остальных
распределил где попало,не обращая внимания на качество и
состав вооружения.
Отряду бывших островитян достался правый фланг,почти
самый край—дальше них стоял лишь трусоватый Шульгин,а
левее устроились люди Лома.
313
Клепа спустился пониже,потрогал палкой дно ручья.Все
внимательно следили за его действиями,да и сам вид коро-
тышки вызывал немалый интерес:в ожидании боя он облачил-
ся в весьма оригинальные самодельные доспехи.В основном
их изготовили из автомобильной резины,при этом широкие
наплечники с узором протекторов выглядели своеобразно.Го-
лову защищал деревянный шлем с крестом той же резины,а
на лицо опускалось забрало из радиаторной решетки.Особен-
но самобытно «гном» выглядел со спины:на потертом плаще
из оленьей шкуры с немалой тщательностью был вырисован
сжатый кулак с выставленным средним пальцем.
– Эй,Клепа!– нервно усмехнулся кто-то из толпы.– Хоро-
ший у тебя рисунок!Когда за тобой будут гнаться,то поймут,
что хрен догонят!
– На свой посмотри,умник укуренный.
Тот не обиделся,скорее,наоборот.Глупо обижаться на та-
кие слова,когда на твоем плаще с мельчайшими ботанически-
ми подробностями нарисован огромный лист индийской коноп-
ли.Такая тщательность подразумевает хорошее знакомство с
объектом.
– Вот придурки,– сплюнул Лом.– Их сейчас резать будут,
а они все ржут.Эй,Клепа,ты что там меряешь?Глубокое
место ищешь?Топиться собрался,что ли?
– Да тут лежа не утопишься,– буркнул «гном».– Хрено-
во дело,дно крепкое,мути маловато.Никто в этой луже не
завязнет,даже мечтать нечего.
– Утешил...Блин!..Иди назад,хватит лягушек распуги-
вать.
В отряде Олега копья и пики были лишь у семерых,с неко-
торой натяжкой к ним можно прибавить Эрона с его новенькой
алебардой длиной под два метра.Для того чтобы выстроить
крепкий еж,этого недостаточно.Остается надеяться,что хай-
ты,по обыкновению,без затей ударят в центр,левее позиции
бывших островитян,и лучше не мудрить с построением.Олег
не стал сбивать ряды,наоборот,рассредоточил людей до само-
314
го берега– в свободном строю.Бойцы тренированы в схватках
с ваксами,а там не требовалось драться,прижавшись плечом
к плечу,– тактика требовала действий парами и тройками,
только так можно эффективно противостоять толпе дикарей.
При виде строя те не бросались на копья,а немедленно рас-
текались,стараясь охватить противника со всех сторон,или
попросту убегали:особой храбростью они не отличались.
Эта тактика в схватке с хайтами неэффективна,но сра-
жение в строю его бойцы освоили плохо—опробовали только
на тренировках.Так что лучше не мудрить,сбивая народ с
толку.А самое главное—в тесноте невозможно эффективно
стрелять—лучникам и арбалетчикам надо много свободного
места,чтобы управляться со своим громоздким оружием.
Встав посреди отряда,Олег в сердцах выдохнул:
– Эх,нам бы часа три времени!
– И что?– не понял Макс.
– Понаделать кольев и утыкать ими все русло.
– Так они обойдут их стороной,– неуверенно отозвалась
Рита.
– Сомневаюсь.Насколько я видел,хайты без всяких хит-
ростей бросаются на все,что видят перед собой.Да,наткнув-
шись на такую преграду,начнут мудрить,но перед этим поне-
сут потери.Меня больше беспокоят их всадники,а ведь если
они разом помчатся вперед,обгоняя свою пехоту,то,напоров-
шись на колья,остановятся.Стрела их берет,так что пара
удачных залпов по малоподвижным целям может решить эту
проблему.
Обернувшись влево,Олег крикнул:
– Лом!Если всадники налетят на вас,рассыпайтесь в раз-
ные стороны.Выдержать удар без хороших длинных копий
нереально,да и строй жидковат.
– Ладно!Учту!
К своим людям Олег обратился потише:
– Не знаю,как повернется дело,но в любом случае стре-
ляйте с такой скоростью,как никогда ранее не стреляли.На-
315
дежда только на луки и арбалеты,не верю,что выдержим ру-
копашную.Многие из вас сталкивались с раксами и должны
понимать,что без численного превосходства сдюжить трудно.
В общем,если дело обернется плохо,не вздумайте бежать
назад.За нашими спинами через двадцать—тридцать шагов
начинается светлый сосняк,всадникам там полное раздолье.
Убегайте вправо,вдоль русла ручья,только в этих кустарни-
ках есть шанс на спасение.Если потеряем друг друга,место
сбора в трех километрах выше по течению:насколько я понял,
там приличное озерцо,вот на его берегах и ждите остальных.
Понятно?
Люди невпопад поддакнули и покивали.Видя,что после
его слов остатки и без того мизерного боевого задора сошли
на нет,Олег ободряюще произнес:
– Не вешайте носы!Я просто обрисовал самый худший
вариант.Не исключено,что при виде столь бравого воинства
хайты разбегутся кто куда!
Не разбежались.
Больше часа прошло в томительном ожидании,народу на-
доело стоять,некоторые обнаглели настолько,что разлеглись,
другие просто присели.Нервничая,бойцы затевали путаные
беседы,от отряда к отряду быстро разлетелось предположе-
ние,что хайты передумали и пошли другой дорогой,а возмож-
но,вообще решили возвращаться на север.Резон в этих рас-
суждениях был:за такое время они два раза должны успеть
прошагать эти несчастные три километра.
Все изменилось в одно мгновение.
Сперва на тропе показалась пятерка триллов.Долговязые,
худющие метатели дротиков передвигались бегом,нелепо по-
качивая своими яйцевидными головами.Завидев нестройные
ряды вооруженных людей,они резко остановились,парочка
дернула назад,трое остались на месте,спокойно рассматри-
вая войско землян.Впрочем,про войско сказано не совсем
верно:помимо землян,в строю было несколько арков и воль-
316
ных кшаргов,перебравшихся поближе к Фреоне,надеясь на
защиту странных пришельцев.Жили эти поселенцы отдель-
но,в парочке маленьких хуторов,но по первому зову Кругова
прислали четверых бойцов,причем все умели обращаться с
охотничьим луком,а стрелы у них были на любую дичь,в
том числе и на двуногую.
Стрелки они были непревзойденные,в чем Олег убедился
еще до начала боя.Один из кшаргов,коренастый,длиннору-
кий паренек лет восемнадцати,натянул лук,сплюнул,внима-
тельно проследил за полетом плевка,определяя столь ориги-
нальным способом силу бокового ветра,после чего выпустил
стрелу.Охотничий срез с широченным наконечником ушел с
такой скоростью,что проследить за ним никто не сумел.Од-
нако конечный результат мог оценить каждый:один из хайтов
заверещал,брызгая кровью,замахал рукой:ему отсекло поло-
вину ладони.
Триллы сделали правильные выводы и скрылись в кустах
по обеим сторонам дороги.Иногда они выглядывали и тотчас
снова исчезали,не давая стрелкам времени на прицеливание.
Но никто и не думал за ними охотиться—стрел не настолько
много,чтобы переводить их впустую.
Еще через десять минут нервного ожидания показалась
быстро двигавшаяся толпа хайтов.Первыми мчались десятков
шесть триллов,каждый приготовил дротик,зажав в правой
руке,– они собирались вступить в бой прямо с ходу.За ними,
чуть отстав,гремя дощатыми доспехами,бежали раксы.«Го-
рилл» было настолько много,что они запрудили всю дорогу,
задевая кусты по обочинам.
Рита,покачала головой:
– Что-то не так.Разведчики ошиблись,их явно гораздо
больше двух сотен.
По рядам землян прошел тревожный ропот,и без того уже
все поняли,что врагов оказалось больше,чем ожидалось:од-
них раксов сотни две.Метатели дротиков добрались до ручья
и,вырываясь с теснины дороги,принялись растекаться в сто-
317
роны,громко шлепая широкими ступнями по воде,за ними
потянулись раксы.
– Огонь!– дико заорал Кругов.
– Стоять!– негромко приказал Олег.– Лучники,огонь,
арбалетчикам ждать команду!
– Ты чего?!– едва не взвыл Макс.– Они под носом,здесь
и дурак попадет!
– Успокойся!Они освобождают дорогу,сейчас ударят фра-
ки.Черные рыцари опаснее всех и передвигаются очень быст-
ро.Арбалетчики просто не успеют перезарядить оружие,так
что пускай стоят наготове.
Возможно,Олег и ошибался,но все же считал,что в этом
деле лучше перестраховаться.Если десяток черных всадников
домчится до рядов необученных,плохо вооруженных бойцов,
исход схватки будет очевиден.Нет,лучше встретить их во
всеоружии,ведь мощный боевой арбалет всем хорош,кроме
скорости перезарядки—на это уходит не менее полуминуты.
Впрочем,рассуждать некогда,ведь лук,в отличие от сво-
его более сложного собрата,на порядок скорострельнее,по-
этому стоять без дела в ожидании фраков не стоило.Олег
подцепил тетиву фигурным кольцом,затрещав напряженными
спинными мышцами,оттянул ее до уха и отпустил.Освобож-
денная жильная бечева хлопнула по наручу,рука скользнула
за плечо,выхватила следующую стрелу.Сейчас надо бить,
просто бить,и делать это как можно чаще.Чем больше вра-
гов поляжет при обстреле,тем меньше вступит в ближний
бой.
Олег не отвлекался на триллов,бегущих в первых рядах
вражеского войска.Расстояние до них невелико,кроме дере-
вянных или бронзовых нагрудников да юбки из толстой кожи
других доспехов они не носили,так что пусть со столь легки-
ми целями расправляются менее опытные стрелки.Сам Олег
себя к ним не причислял—его колчан был набит трехгранны-
ми «бронебойными» стрелами с хорошо закаленными острия-
ми.Они не могли нанести столь широкую рану,как срезы,но
318
зато способны пробить доску или даже стальной лист,а уж
кожаные доспехи для них будто бумага.
Олег целил в раксов.Впрочем,особого искусства здесь не
требовалось:«гориллы» мчались плечом к плечу,промахнуть-
ся трудно.Самое главное—натягивать лук посильнее и делать
это почаще.Он почти не замечал результатов своих усилий,
только иногда отчетливо видел,как стрелы протыкают грудь,
бьют в морды или вонзаются в податливое брюхо по самое опе-
рение.Справа раз за разом бил лук Макса,слева хлопала по
наручу тетива Риты,так что три лучших лучника островитян
стояли бок о бок.Не замедляя темпа,Олег выкрикнул:
– Эх,будь таких ребят,как мы,хотя бы сотня,плевать я
хотел на всяких хайтов!
– Мечтать не вредно!– нервно рассмеялся Макс.
По ушам ударил дружный рев атакующих—они привет-
ствовали черных всадников.Олег так и не понял,какая такти-
ческая необходимость заставила держать конницу в арьергар-
де колонны,ведь появилась она только после окончательного
развертывания пехоты.Впрочем,такая задержка ничуть не
отразилась на дальнейшей скорости фраков—они за несколько
мгновений далеко обогнали остальных хайтов.
– Арбалетчики,огонь по черным всадникам!– заорал
Олег.– Лучникам тоже!
Он выпустил стрелу в первую черную бестию,но тотчас
понял,что промахнулся,взяв слишком маленькое упрежде-
ние,– просто никогда не сталкивался со столь скоростными
целями.Фраки,вылетая с дороги,не растекались в стороны—
они так и продолжали мчаться вперед,на центр человеческого
войска.При этом стрелкам Олега приходилось нелегко—надо
было повернуться боком и оценивать перемещения противни-
ков.Но это все же лучше,чем встречать лобовую атаку:бить
при этом проще,но вот все остальное...Нет уж—лучше ви-
деть этот кошмар с фланга.
Первые всадники достигли рядов землян.Из-за товарищей
Олег не мог видеть,что там происходит,но хор криков ужа-
319
са и боли говорил сам за себя.Стрелять в ту сторону было
неудобно,он оставил фраков в покое,перенес все внимание
на пехоту.Та на месте не стояла:раксы уже подобрались на
полсотни метров,триллы и того ближе—в воздухе свистели
первые дротики.
– Щиты!!!– заорал Олег.– Не спать!!!Мать вашу!!!
Передние стрелки забросили арбалеты за спину,подняли
широкие щиты,прикрывая товарищей от дротиков.Стопро-
центной защиты они не давали—слева кто-то вскрикнул,оби-
женно выругался.
– Ранен?– уточнил Олег.
– Щеку порезали!Суки!!!
Замысел Кругова частично сработал—бегать по руслу не
слишком легко,а напротив правого фланга пехотинцам при-
шлось обходить парочку приличных заводей со стоячей водой,
покрытой ряской.Один ракс сдуру рванул напрямую,тут же
провалился по шею,оставив на поверхности яростно воющую
голову.Удачливый арбалетчик тут же забил болт в разину-
тый рот,заставив неудачника захлебнуться криком.Больше
любителей поплавать не оказалось—хайты помчались в обход,
неуклюже выдергивая ноги из илистого дна.
Среди хора криков и звона оружия,доносившегося слева,
отчетливо прозвучал истошный крик Шульгина:
– Уходим!!!Все драпают!!!
Обернувшись в его сторону,Олег увидел,что драп и
впрямь имеет место—Шульгин улепетывал со всем своим от-
рядом.
– Убью с-суку!!!Стоять!!!– заорал он ему вслед.
Но тот лишь вздрогнул,вжал голову в плечи и помчался
дальше,петляя,будто заяц,явно опасаясь стрелы в спину.
Макс дернул командира за плечо:
– Да хрен с ним!Все драпают,сам посмотри!
И правда,центр войска не выдержал и минутной схватки—
фраки пробили строй в нескольких местах,не понеся при этом
заметных потерь.По подсчетам Олега,черных всадников было
320
девять:двое пали под огнем лучников и арбалетчиков,а се-
меро сейчас бесчинствовали среди толп разбегающихся опол-
ченцев,так что на копья поднять никого не удалось—идея
Кругова не сработала.
От уничтоженного центра волна паники неслась дальше—
люди поспешно разворачивались и бежали куда глаза гля-
дят.В некоторых местах процесс принимал организованный
характер—бойцы покидали позицию по приказу командиров.
Бой был проигран еще до начала схватки с пехотой:войско,
собранное с бора по сосенке,разбежалось от семерки черных
всадников.
Олег не страдал желанием геройски погибнуть,да и нес
ответственность за своих людей—их надо сохранить во что
бы то ни стало.Обернувшись вправо,на оголившийся фланг,
покинутый отрядом Шульгина,он заорал:
– Уходим!!!Все уходим!!!Вправо!!!Назад никому не бе-
жать!!!
Он первым покинул строй,подавая пример остальным.
Странно,но большинство бойцов восприняли такой приказ с
недоумением.В отличие от остальных ратников,стоявших в
ожидании врага без дела и видевших все подробности про-
исходивших событий,стрелки были сильно заняты.Нелегко
работать с луком или арбалетом и при этом вертеть головой
во все стороны—они видели лишь то,что находилось перед
ними,а там как раз ничего катастрофического не наблюда-
лось.
Несколько мгновений люди медлили,но,подгоняемые при-
мером самых расторопных,все же рванули за командиром.И
без того непрочная стена щитов развалилась,дротики трил-
лов,не встречая препятствий,замолотили по хлипким доспе-
хам,кое-где находя и незащищенную плоть.К счастью,берег
в этом месте был ровным и чистым,препятствий для беглецов
не было,и Олег через четверть минуты миновал зону обстре-
ла.За спиной дружно взревели раксы—они так и не успели
выбраться из русла,вид недосягаемого убегающего противни-
321
ка был для них нестерпим.
Прикрывая лицо руками,Олег вломился в заросли кустар-
ника,тут же с трудом удержался на ногах—лук зацепился
намертво.Бросать оружие не стал:выхватил нож,полоснул
по тетиве—снимать ее некогда,помчался дальше.Позади тре-
щали ветками десятки его бойцов,он не оборачивался,но по
изобилию звуков догадывался,что с ним осталось большин-
ство,а возможно,и все.Дело за малым—сбежать как можно
дальше.
Войско землян было разбито наголову.
Глава 18
322
323
Домчавшись до озера,Олег плюхнулся на спину,пусты-
ми глазами уставился в небеса.Не так просто пробежать три
километра по лесному бездорожью,да еще в доспехах и с
оружием.Нехорошо выказывать свою слабость перед подчи-
ненными,но сейчас не тот случай,чтобы строить из себя
двужильного.Впрочем,бойцы не обращали на измочален-
ного командира ни малейшего внимания,ибо сами вымота-
лись зверски:марш-бросок вышел славным,бежали так,что
рекордсмены-легкоатлеты позавидовали бы.И неудивительно:
ведь старались не ради медали—при таких стимулах как раз
и совершается невозможное.
Кое-как отдышавшись,Олег присел,устало оглядел остат-
ки своего войска,приободрился—людей уцелело немало.Бег-
ло пересчитав оставшихся,он и вовсе обрадовался:тридцать
два человека,так что потеряно всего трое.Это мелочи,да и не
факт,что они погибли или попали в плен—могли просто заблу-
диться,из-за паники позабыв,куда бежать.Ничего—дорогу к
кораблю знают все.Впрочем,приглядевшись,он увидел,что
один человек явно не из его отряда:
– Клепа!А ты как сюда попал?!
«Гном» сплюнул,вытер кожаным рукавом с нижней губы
остатки тягучей слюны,спокойно и с достоинством ответил:
– Ты сказал бежать вправо,я и побежал.
– Так у тебя свой командир есть.
– А я на него срал,– хладнокровно сообщил Клепа.– Да
и не командовал он ни хрена:помчался прочь будто ошпарен-
ный.А мне что было делать?Там оставаться?
– Да нет,все правильно.Странно,что я тебя сразу не
засек:когда людей пересчитывал...за своего принял...
– А я и есть теперь твой,– буркнул Клепа.
– И на хрена ты мне нужен?– удивился Олег.
– Пригожусь.Сейчас придется второе войско собирать,
чтобы им навешать.Лучше у тебя в отряде побуду:ты хитрый
больно,ловко все предусмотрел,даже куда драпать в случае
чего.Наш Лом о таком не подумал...В общем,принимай,
324
тебе же лучше будет:я хоть ростом и не вышел,но любой
шкаф одним ударом уделаю.
Рекламируя себя,Клепа продемонстрировал покрытое кро-
вавыми пятнами лезвие топора:
– Видал,как я его извозил?
– Брился им,что ли?– уточнил Олег.
– Может,и брил,но только не свою морду.Трилла одного
успел отоварить:этот шустрик за нами ломанулся,а я его
под кустиком и подкараулил,да так по макушке стукнул,что
глаза во все стороны разлетелись.
– Тебя послушать,так он четырехглазым был,– буркнул
Макс.
– Не считал.И вообще,анатомия не мое призвание.А вот
гинекология как раз...
– Умолкни,– устало произнес Олег.
Клепа послушно успокоился,прекрасно понимая,что сей-
час не до шуток—люди не в том настроении.Олег до сих пор
не мог прийти в себя от немалого разочарования,после того
как понял,что потерял не троих,а четверых.Да,не исклю-
чено,что с ними все в порядке,но с равным успехом по их
телам уже могут бегать мухи.
– Раненые есть?
Бойцы зашевелились,послышались удивленно-испуганные
возгласы.Странно,но некоторые в суматохе боя и бегства
вообще не заметили,как их зацепила сталь вражеских дроти-
ков.Впрочем,тяжелых ранений не было:те,кому досталось
серьезно,вообще не сумели достигнуть озера.Сильнее всех
пострадал один—ему распороло бок,и крови он потерял из-
рядно.К счастью,Миша,коновал охотников,уцелел.Будучи
санитаром войска,он таскал на поясе подсумок со своими вар-
варскими инструментами и немедленно приступил к работе.
Пока лекарь возился с ранеными,Олег выслал пятер-
ку охотников в разведку,чтобы прошлись по следам бег-
ства,– возможно,удастся найти отставших.Строго-настрого
приказал далее чем на полтора километра не уходить—
325
приближаться к полю боя слишком опасно.К тому моменту,
когда они вернулись,безуспешно пролазав по лесу около часа,
Миша закончил истязать пострадавших,а Олег успел проду-
мать план дальнейших действий.
Первым,инстинктивным порывом было вернуться на ко-
рабль,но после коротких размышлений эту мысль пришлось
отбросить.Он понимал,что хайтов немного и,скорее всего,
опасность поселку не грозит.Но всегда оставалась вероят-
ность,что это только авангард и на подходе другие банды.Да-
же этого отряда вполне хватит,чтобы выжечь большую часть
поселений левобережья.Теперь,когда объединенное войско
землян уничтожено,им никто не помешает разделываться с
деревнями поодиночке.И не исключено,что при этом они
узнают о существовании поселка на правом берегу.
Нет,бежать нельзя,– скорее всего,отряд бывших ост-
ровитян самое сильное войско,оставшееся в здешних краях.
Наверняка спаслось немало ополченцев,но Олег сомневался,
что они остались вместе,– скорее всего,разбежались по всей
округе и сейчас возвращаются в свои поселки.Можно по-
пробовать собрать новую армию,сейчас,после уничтожения
Климова,самые тупые должны понять всю степень опасности
и невозможности противостоять ей в одиночку.Однако,пред-
ставив,сколько сил придется потратить на убеждение мэров
и советов и сколько на это уйдет времени,Олег понял,что
ничего хорошего из этой затеи не выйдет.Надо действовать
быстро—каждый потерянный день обернется гибелью новых
поселков.Сейчас он понял,что чувствовали ваксы,когда он
прошелся по их землям карательным рейдом,– не очень-то
приятное ощущение.
То и дело замечая на себе быстрые взгляды бойцов,ожи-
дающих его решения,Олег понял:надо что-то сказать.Да
и не стоило тут задерживаться—Михаил закончил «штопку»
раненых,а просто сидеть неподалеку от места разгрома неже-
лательно.Кто знает,вдруг хайты вышлют во все стороны раз-
ведку в поисках уцелевших.
326
Поднявшись,Олег произнес:
– Ребята,нам ничего не остается,как следовать за хай-
тами.Ни о какой прямой схватке не может быть и речи,но
при любой возможности будем их пощипывать.У нас есть лу-
ки и арбалеты,вот и будем этим пользоваться,не вступая
в ближний бой.Если все будет хорошо,попробуем устроить
ночное нападение на их лагерь,да и по пути можно арьергард
пощипать.
– Стрел много израсходовали,– констатировала Рита.– У
меня чуть больше половины колчана осталось.
– Может,попробуем вернуться на место боя,собрать?–
предложил Макс.
Чуть поколебавшись,Олег кивнул:
– Хорошо,но только поначалу вышлем разведку:пусть по-
смотрят,что там происходит.А сами перейдем на другой берег
ручья,оттуда легче следить за окрестностями.
Разведка обнаружила,что на поле боя царит тишь да
благодать—хайты не стали задерживаться.Когда отряд Олега
выбрался из зарослей,перед ними предстала весьма непри-
глядная картина.Изломанные кусты,вытоптанная трава,вода
в заводях все еще мутная от потревоженного ила,кое-где в
русле и на правом берегу ручья лежат тела триллов и раксов,
а левый берег в изобилии усеян трупами ополченцев.
Олег большую часть бойцов послал собирать стрелы,ма-
лую группу отправил на поиски тел ребят из своего отряда,
а сам обошел поле боя,подсчитывая потери противника.Итог
вышел неутешительным—два черных всадника,четырнадцать
раксов и двенадцать триллов.Наверняка немало врагов было
ранено,но оценить их количество было невозможно.Впрочем,
даже раненый ракс в большинстве случаев посильнее опол-
ченца,а уж о фраках и говорить нечего.
Поиски увенчались частичным успехом—в кустах нашли
труп Саши Семина.Дротик пробил ему висок,кожаный шлем
не помог.Остальные три бойца пропали бесследно,что остав-
327
ляло надежду:Олег почти не сомневался,что они просто
заблудились во время бегства.Ничего,в любом случае,где
остался корабль,знают,так что вернуться сумеют.
Убитого похоронили поспешно,без долгих церемоний,да и
могилу вырыли неглубокую—лопат нет,а работать топорами
и мечами неудобно.По этой же причине не стали возиться с
телами остальных павших.Их более полусотни,да и по лесу
валяется неизвестно сколько,такими темпами придется зани-
маться похоронами несколько дней.Весть о разгроме быстро
облетит округу,так что вскоре обязательно пожалуют родные
и друзья,вот они пускай об этом и позаботятся.
Основная цель возвращения была выполнена лишь
частично—стрел нашли немного.Уцелели только те,что
встряли в землю и деревья,а те,что торчали в телах хай-
тов,почти все были изломаны.Неудивительно:даже с про-
битым сердцем раксы подолгу катались по земле,неизбежно
ломая древки.Хотя цельнометаллическим арбалетным болтам
это особо не вредило.
Кроме того,не исключено,что часть стрел хайты унесли с
собой.Вывод был логичным:на поле боя не осталось никакого
оружия,в ходе поисков обнаружили лишь несколько дротиков
и топор ополченца,так что собирателям трофеев делать было
нечего.С убитых раксов даже амуницию поснимали,а па-
рочка триллов осталась без своих юбок.Подобная жадность
удивляла.
Покончив со скромными похоронами,островитяне направи-
лись на юг.След врага потерять трудно—слишком их много,
да и как потеряешь,если они продолжали двигаться все по
той же натоптанной тропе?
Олег решил не лезть на рожон и преследовать противни-
ка неторопливо.Если и удастся его пощипать,то ночью,да
и то на большой успех рассчитывать нельзя.Попасться ему
на глаза при свете дня—верный способ разделить судьбу раз-
битых отрядов.Олег знал,что хайты передвигаются быстро,
328
и надеялся,что будет тянуться за ними.Впрочем,о разведке
не забыл,выслав вперед Монгу.Ловкий арк по силе заменит
многочисленный дозор,а внимательности ему не занимать.
Не прошло и часа после начала преследования,как глади-
атор вернулся.Подскочив к удивленному Олегу,он,по обык-
новению,коротко произнес:
– Хайты!
– Далеко?
– Пять полетов стрелы.
– Около километра...– задумчиво произнес Олег.– Что
они там делают?По моим расчетам,должны были уйти гораз-
до дальше.
– Не знаю,я сразу побежал назад,чтобы вы не наткнулись
на их дозор.
– Они еще и дозор выставили?
– Да.И дальше слышится шум боя.
Олег подозвал Клепу:
– Ты хорошо знаешь эти края?
– До последнего куста.
– Тогда подскажи,что там впереди,примерно в километре?
– Ничего интересного.Тот же лес и мелкий поселок,его
климовцы соорудили.Бойцов оттуда нам не присылали,теперь
небось осознали свою ошибку.
Только тут Олег подумал,что неплохо бы разослать гонцов
по округе,предупредить жителей об опасности.Но,взвесив
все,отказался от такой затеи:его отряд и без того малень-
кий,не стоит его ослаблять.Кроме того,бывшие островитяне
плохо знают этот край и обязательно заплутают,теряя вре-
мя.Оставалось надеяться,что спасшиеся бойцы из других
отрядов разнесут страшную весть по всем окрестностям.По
логике,каждый будет стараться добраться до своей деревни,
по пути рассказывая новости всем встречным.
Поколебавшись несколько мгновений,Олег приказал:
– Монгу,возьми Клепу,подкрадитесь к хайтам,посмотри-
те,что они там делают и нельзя ли на них как-нибудь напасть
329
без риска огрести кучу неприятностей.
– Там на дороге дозор,их можно легко убить.
– Сколько в нем бойцов?
– Четыре трилла.
– Нет,это смехотворный ущерб,мы их только раздразним.
Так что подыщите что-нибудь более подходящее.
Разведчики отсутствовали больше часа.За это время Олег
выработал четкую тактику дальнейших действий.Если войско
хайтов сейчас потрепать не удастся,то придется ограничиться
уничтожением дозора,довольствуясь такой малостью.Сейчас
нужна победа,пусть микроскопическая,но несомненная.По-
сле поражения дух бойцов,и без того невысокий,упал еще
ниже.Большинство с нетерпением ожидало момента,когда
командир перестанет маяться дурью и вернется на корабль.
Пусть у поселка еще нет стен,ничего страшного—хайты ту-
да не доберутся.Они не дураки,чтобы переправляться че-
рез трехкилометровую Фреону для прочесывания безлюдного
берега.Теперь даже соседство с ваксами казалось благом:в
сравнении с рейдерами Хайтаны они весьма милые создания.
Вернувшись,Монгу разразился целой речью,что для
немногословного арка было огромным одолжением:
– Они жгут поселок,хватают людей.Стариков убивают,
молодых и детей сгоняют в одну кучу.Можно напасть на
охрану.
– Чтобы тебя понять,надо три мозга иметь,– вздохнул
Олег.
– Правильно он сказал,только слишком коротко,– заявил
Клепа.– Поселок захвачен,его подожгли,всех жителей со-
брали в кучу и обыскивают.
– Странно!– удивился Олег.– Когда я попал к ним в плен,
никого особо не обыскивали.
– Что видел,то говорю.При этом стариков часто убивают.
Этим занимается большая часть хайтов,но небольшой отряд
расположился на поляне возле тропы,они стерегут пленных,
взятых раньше.Я точно не разглядел,но,по-моему,среди них
330
есть ребята,уцелевшие после разгрома.И вообще,охраны там
мало,можно попробовать освободить наших.
– Сколько это—немного?– уточнил Олег.
– Десяток раксов и десятка два триллов.
– А пленников сколько?
– Человек двести или триста.
– Как же они их удерживают,чтобы не разбежались?–
удивился Макс.
– Всех согнали в центр поляны:вокруг них бродят триллы,
а раксы разбились на пять пар и равномерно разошлись вдоль
опушки.Если кто выйдет,сразу заработает дротик.
– Так можно дружно рвануть,– не сдавался охотник.–
Если ломанется целая толпа,то проскочат.Дротиками человек
пять успеют положить,не больше,так что проскочить через
охрану можно без больших потерь.
– Да там одни бабы,а мужики немногим от них отличают-
ся,– насмешливо констатировала Рита.– Не думаю,что они
сумеют организовать массовый побег.
– Верно,– согласился Клепа.– Нормальных ребят там
немного,это в основном народ из Климова,а там публика
известная.
Олег,понимая,что сейчас бойцы свернут на излюбленную
тему унижения мужских качеств жителей поселков,отказав-
шихся высылать бойцов в ополчение,поспешно произнес:
– Ладно,попробуем их пощипать.Но учтите:что бы ни
случилось,не лезьте на рожон.Нас слишком мало,не стоит
лишний раз рисковать.Молниеносный наскок и стремитель-
ное отступление,пока не подоспели основные силы.Если по-
падем под удар,война для нас закончится.
Первыми жертвами новых партизан стали дозорные на до-
роге.Четверо триллов стояли тесной кучкой,хотя слово «стоя-
ли» здесь не совсем подходит.Метатели дротиков были слиш-
ком непоседливыми созданиями и долго находиться на одном
месте неспособны были просто физически.Олег никогда не
331
видел,чтобы они присели или тем более улеглись,– эти со-
здания постоянно держались на ногах,шагали из стороны в
сторону либо просто притопывали,будто горячая лошадь пе-
ред рывком.
Вот и эти хаотически мельтешили на узком участке доро-
ги,своими движениями чем-то неуловимо напоминая муравьев
или мух.Несколько охотников,подобравшись к ним по лесу,
завалили всех одним залпом.Еще одной особенностью трил-
лов было то,что они никогда не издавали ни звука,между
собой общаясь только жестами.Вот и сейчас попадали все
без единого крика.
Жадный Клепа нагреб целую кучу дротиков—лука или ар-
балета у него не было,так что на фоне других партизан он
чувствовал себя обделенным.Тела оттащили в кусты—кто зна-
ет,возможно,сюда заглядывают вражеские дозоры,не хоте-
лось бы,чтобы они подняли тревогу раньше времени.После
этого отряд осторожно выдвинулся в сторону угадывающегося
открытого пространства.
Разведчики не обманули—это действительно оказалась
огромная поляна.Посередине в тесную кучку сбились сотни
три пленников,вокруг них так же хаотически перемещались
два десятка триллов с дротиками наготове.Олег старался ды-
шать через раз—чуть ли не в десяти шагах застыла парочка
раксов.Приглядевшись,он заметил на их телах грубые кожа-
ные повязки,удерживающих тампоны из мха и травы:«горил-
лы» явно пострадали в схватке с ополченцами или при захвате
Климова,из-за чего их и поставили охранниками.Командова-
ние хайтов опрометчиво решило,что это самое безопасное
место,– пришло время доказать им всю ошибочность этого
мнения.
Кольцо подцепило новенькую,еще не обтрепанную
тетиву—старую он разрезал во время бегства,когда лук за-
цепился за куст.Стрела,выпущенная чуть ли не в упор,уго-
дила ближайшему хайту между лопаток,пробив позвоночник.
Несмотря на страшную рану,он вскочил,взревел,лихорадоч-
332
но крутанулся на месте в поисках противника и лишь потом
завалился на бок.Его напарник рухнул беззвучно—тяжелый,
тупоносый болт пробил ему затылок.
Бойцы,расположившиеся вокруг,выбравшись из зарослей,
открыли беглый огонь по дальним противникам.Те,не ожи-
давшие нападения извне,поначалу растерялись,даже триллы
прекратили свои суетливые метания и замерли на месте.Бла-
годаря этому первый залп имел для них весьма печальные по-
следствия,выкосив около половины.В отличие от раксов,они
не были живучи,даже незначительная рана выводила их из
строя.Олег отлично разглядел одного,катавшегося по земле
с пробитым предплечьем.Столь сильный шок от такой цара-
пины...Несмотря на неподходящее время,он понял,что этот
факт надо обдумать,и запомнил его на будущее.Сейчас бы-
ло некогда:мыслители в таких случаях первые кандидаты в
покойники.
Завидев,что большая часть бойцов часто промахивается,
он заорал:
– Стреляйте по ближайшим,дальних не трогать!Берегите
стрелы,брать их негде!
– Олег!!!– истошно заорали из толпы пленных.
Не став разбираться,кто именно кричал,он откликнулся
мгновенно:
– Сюда!!!Быстрее!!!Пока мы не начали отступать!!!
Он понимал,что это наверняка кто-то из его бойцов,но
из-за шума различить его по голосу не смог.Ничего,должен
вырваться:хайтам сейчас не до пленников.
Враги поняли,что приближаться к стрелкам нежелательно,
а сил для их уничтожения не хватает,и сделали правильные
выводы—два трилла скрылись в лесу,направляясь в сторо-
ну дымного столба,поднимавшегося над уничтоженным по-
селком.Понимая,что они приведут подмогу,Олег выругался,
обернулся к пленным.Вовремя—они как раз рванули врассып-
ную.
Скорее всего,групповой побег инициировали несколько
333
ополченцев,ринувшихся в сторону стрелков.Остальные плен-
ники были не столь расторопны—бросились во все стороны,в
том числе и в направлении поселка,где неминуемо попадут
в лапы основного войска хайтов.Остановить их было невоз-
можно,да и сражаться с остатками охраны не получалось—
тех скрыли тела мечущихся людей.К этому моменту на но-
гах осталось всего четверо раксов и пятерка триллов:еще
минута—и с ними было бы покончено.Жаль!
– Отходим!– скомандовал Олег.
– Да ты что!Только начали!– разочарованно выкрикнул
Макс.
– В этом деле главное—вовремя закончить,причем самим.
Если задержимся,заканчивать будут хайты.Бегом!
Бойцы развернулись,бросились в лес.Как и прежде,Олег
до начала схватки установил место сбора—даже если кто от-
станет,сможет найти его без труда.Убегая,он чувствовал
некоторое разочарование:адреналин,горчивший рот,требовал
выхода,скоротечная схватка без рукопашной прошла слиш-
ком буднично:Олег даже за меч не брался и не увидел кро-
ви противника.Просто несколько ударов тетивы по наручу
и поспешное отступление—бурливший боевой задор требовал
более весомых деяний.
Но это просто эмоции—все сделано правильно.Земляне
только что уничтожили полтора десятка хайтов и устроили
немалый переполох,освободив при этом множество пленни-
ков.Самое приятное,что при этом не заработали ни царапи-
ны.Пускай они убегают,но все равно это чистая победа.
Первая победа.
Добравшись до условленной полянки,Олег долго перево-
дил дух.Второй раз за один день ему пришлось изрядно по-
бегать в доспехах и при оружии,а с учетом утреннего марш-
броска...Неплохая тренировка.
Макс,отдышавшись,обреченно произнес:
– Еще одна такая пробежка,и хайты уже не понадобятся:
334
сам сдохну.Ритка,тебе меня не будет жалко?
Амазонка за словом в карман не лезла:
– Если ты надеешься,что стану цветы на могилку носить,
то не дождешься.Разве что плюнуть иной раз приду.
– Это уже неплохо,– удовлетворенно признал Макс.–
Хоть помнить будешь,пусть даже таким нехорошим образом.
Главный охотник с прошлого года домогался сердца и те-
ла воительницы,причем непонятно,чего больше.Пока что
результат был нулевой:Рита отвергала все его ухаживания.
И не только Макса—несмотря на ее невзрачную внешность,
от поклонников не было отбоя.Впрочем,удивляться нечего:
условия изменились,а в этом мире рафинированным красот-
кам делать нечего.Сама девушка распустила слух,что наде-
ется на встречу с мужем,с которым ее разлучила катастрофа.
Но Олегу как-то призналась,что никакого желания восста-
навливать семью не испытывает—все было кончено еще на
Земле,причем грязи при этом получилось достаточно.Олег
был с ней в неплохих отношениях,но подробности выяснять
не стал:амазонка не любила рассказывать о прежней жизни.
Он подозревал,что она хлебнула немало и с тех пор мужчин
попросту побаивается.Ничего,это временно,будет неплохо,
если они с Максом сойдутся—пара выйдет гармоничная.
Поймав себя на столь далеких от войны мыслях,Олег
удивленно покачал головой:
– Надо же,нашел время...
– Ты о чем?– не понял Макс.
– Да так...Эй,командиры троек!Перекличку проведите,
все ли на месте!
Через несколько минут выяснилось,что отряд не потерял
ни одного бойца,а вот приобрел целых семнадцать—к ним
присоединилась часть пленников.Все они состояли в отрядах
ополчения,причем парочка—Лом и Дубин—были командира-
ми.Они-то и рассказали Олегу,что большая часть бойцов по-
палась хайтам.Те не стали убивать сдающихся,просто обез-
оружили и прибавили к толпе пленных,взятых в Климове.
335
Когда начался бой на поляне и все рванули куда глаза глядят,
лишь Дубин,прокачав ситуацию,увлек за собой часть наро-
да.По словам одноглазого командира,поначалу людей было
гораздо больше,но часть разбежалась по дороге,направив-
шись в свои поселки.
О сбежавших ополченцах Олег не жалел:надежды на та-
ких бойцов мало,того и гляди,дезертируют в самый непод-
ходящий момент.Пусть меньше,но лучше,да и командовать
гораздо легче.Сам себе он честно признавался,что,будь у
него сотня подчиненных,мог растеряться с непривычки.А вот
с таким количеством управиться легко и партизанить удобнее:
большое войско нелегко прятать от вражеских глаз.
К сожалению,толку от присоединившихся было немного—
хайты отобрали у них все оружие.Их кое-как обеспечили на-
скоро сделанными дубинами и дротиками,конфискованными
у Клепы,– это все же лучше,чем ничего.Оставалось наде-
яться,что удастся уничтожить группу раксов,отбившихся от
основного войска,и обеспечить новичков трофеями.
На этот раз Олег не стал спешить—отряд отдыхал около
трех часов.Разведчиков высылать не стал:после нападения
хайты наверняка рвут и мечут,разыскивая наглых людишек,
так что не стоит подвергать ребят излишнему риску.Ничего,
надолго враг задерживаться не станет:ограбив поселок,дви-
нется дальше.Большой колонной,обремененный пленниками,
он не сможет быстро передвигаться,если повезет,ополченцы
его еще потреплют.
Триллов Олег заметил,как только они показались из-за
поворота тропы в трех сотнях метров от места засады.У него
уже ноги начали затекать от долгого ожидания—пришлось
долго просидеть почти без движения.Ополченцы,совершив
приличный крюк по лесу,вышли к дороге еще более часа на-
зад.Следов прохождения войска хайтов не было—они сумели
опередить врага.
Многие из присоединившихся семнадцати местных бойцов
336
были охотниками и отлично знали лес,так что место выбрали
не абы какое,а с умыслом.На дороге рядом с Олегом располо-
жились пять лучников,остальные заняли позицию в трехстах
метрах,прямо посреди леса.Оставалось надеяться,что хайты
сыграют по сценарию людей и попадутся в несложную ловуш-
ку.
Пока что все шло по плану:как и в прошлый раз,пер-
вым показался дозор триллов.Их опять было четверо—Олег в
очередной раз удивился беспечности противника.Ведь хайты
уже дважды вступали в схватки с ополченцами и должны по-
нимать,что здесь слишком опасно и мелкие группы высылать
нежелательно.Хотя,кто знает,может,они считают метателей
дротиков пушечным мясом и равнодушно относятся к потерям
в их рядах.
Тем временем триллы суетливо просеменили к месту заса-
ды.Их головы,как и все остальные части тела,ни на миг не
останавливались,крутились чуть не на сто восемьдесят гра-
дусов,раскосые глаза внимательно исследовали окрестности.
Однако заметить людей не так-то просто—замаскировались
они прекрасно.Это не ранняя весна с ее голыми ветками—
сейчас достаточно присесть за густым кустом—и тебя не за-
метят даже с двух метров.
Олег терпеливо подпустил их поближе,поднялся,одно-
временно натягивая лук.Передний трилл дернулся,подава-
ясь назад,– он инстинктивно старался отойти на безопасную
дистанцию,откуда можно использовать дротики,не опасаясь
получить сдачи.Но куда там—стрела,выпущенная чуть ли не
в упор,насквозь пронзила ему грудь.
Разом хлопнули тетивы товарищей—два трилла упали,но
последний помчался назад.К счастью,Рита до сего момента
выжидала,застыв с натянутым луком,и только теперь выпу-
стила стрелу,расчетливо вбив ее под ребра правого бока.Из
мягких тканей извлечь ее нетрудно,а для метателей дроти-
ков такая рана фатальна—они от любой царапины испытывают
шок.
337
Этот трилл не оказался исключением—покатился по земле,
сломав при этом древко,так что замысел амазонки не удался—
стрела оказалась испорчена.Она даже не стала за ней идти—
хладнокровия ей не занимать,но копаться в ране в поисках
наконечника уже слишком.
Олег свою вырезал неповрежденной—такой работой его не
смутить,поспешно вытер ее о листья,помог товарищам отта-
щить тела с видного места,вернулся в кусты:
– Готовьтесь,ребята,сейчас начнется самое главное.
Лучники ничего не ответили,лишь один нервно кивнул.
Сейчас им придется столкнуться не с хлипким дозором трил-
лов,а с основным войском.Здесь одним залпом всех не зава-
лишь,так что скучать не придется.
Голова вражеской колонны показалась через пять минут.
Как и в прошлый раз,первыми шли триллы,правда,слово
«шли» здесь не очень подходит:они передвигались короткими
перебежками,на мгновение замирая на месте,крутили голо-
вами и вновь устремлялись вперед.За ними угадывалась орда
раксов,валивших по тропе сплошной лавиной.
Выждав,когда до передних противников осталось менее
сотни метров,Олег тихо скомандовал:
– Огонь!
Уже освобождая тетиву,он вдруг подумал,что команда
глупа:она для огнестрельного оружия,но не для луков и ар-
балетов.Все же человеческое сознание—загадочное явление:
даже в столь опасной ситуации может абстрагироваться от
реальности,размышляя над никчемными вещами.
– Нашел время...– буркнул себе под нос Олег,наклады-
вая на тетиву вторую стрелу.
Триллы,понеся первые потери,замерли,недоуменно вертя
головами.Но долго их рассеянность не длилась:определив,
откуда несутся стрелы,они помчались в сторону засады,на
ходу доставая дротики из длинных колчанов,болтающихся за
спиной.
Выстрелив второй раз,Олег прокричал:
338
– Отходим!
Выждав,когда все бойцы покинут позицию,он помчался
за ними,следя,чтобы никто не отстал.Сам Олег не спешил—
триллы ни в коем случае не должны потерять добычу из виду.
Долговязые метатели дротиков шумели как стадо слонов:про-
дираясь через кусты,они рвались наперерез удирающим.
– Вовремя мы!– крикнула Рита.– Еще немного—и было
бы поздно.
Да,легконогие триллы отличались немалым проворством,
соревноваться с ними на равных чревато неприятностями.Фо-
ра в расстоянии сокращалась с каждой секундой—враги ды-
шали в затылок.Лишь деревья не давали им пустить в дело
дротики—дистанция уже вполне это позволяла.
Внезапно за треском кустов и топотом Олег отчетливо раз-
личил стук копыт.Похолодев,он дико заорал:
– Быстрее!!!Черные всадники!!!
Бойцы и без того не медлили,а сейчас рванули будто под-
стегнутые.Лес здесь был редковатый,и фраки могли пере-
двигаться без труда.В сравнении с всадниками триллы не
более чем черепахи—те нагонят моментально.В планы Олега
схватка с этими мясорубками не входила:по аналогии с пер-
вым боем он думал,что они вступают в дело в последнюю
очередь.Но сейчас все получилось не так.
К счастью,впереди показалась речка:будь она на сотню
метров дальше,можно было бы не торопиться– все равно не
успеешь.Бойцы с разбегу преодолели заболоченный берег,ри-
нулись в воду.Олег поднял лук повыше,стараясь не замочить
оружие—тетива последняя,заменить ее нечем,разве что по-
прошайничать у товарищей.
Плыть,гребя одной рукой,неудобно,да и одежда мешала,
но речка маленькая,после пары десятков энергичных греб-
ков Олег почувствовал под ногами дно.К этому моменту на
берегу уже вовсю хлопали луки и арбалеты оставшихся здесь
бойцов.Выбравшись на мелководье,он обернулся посмотреть,
в кого же они стреляют.
339
Вовремя—как раз в этот момент черный всадник влетел в
воду.Все более холодея от страха,Олег наблюдал,как враг
легко преодолел узкую полоску мелководья,занес свою кош-
марную пику с длиннющим,изогнутым наконечником,изго-
тавливаясь для рубящего удара,– еще пара секунд,и он пре-
одолеет последние оставшиеся метры и снесет голову дерзкому
человеку.Чешуйчатый конь рванул дальше,на глубину,и тут
наваждение прошло:фрак из машины убийства превратился в
беспомощного младенца.
Странно,но,как только копыта потеряли контакт с дном,
конь отчаянно забился и едва не опрокинулся на бок.Речка,
несмотря на узость,была приличной глубины—земляне забла-
говременно это проверили.Неизвестно,растерялся ли фрак от
неожиданности,попав в омут,или просто не дружил с водой,
но бойцы использовали случившееся на всю катушку,вбив
в беспомощного противника пару десятков стрел.Наездник
погиб на месте,но вот его животное,даже заработав кучу
тяжелейших ранений,продолжало дергаться,все еще пытаясь
выбраться на твердую почву.
Ополченцам было не до него—они обстреливали новых
всадников,показавшихся из леса.Те,с ходу оценив ситуацию,
не стали лезть на рожон,опасаясь повторить судьбу коллеги.
Поспешно развернувшись,они скрылись в зарослях,вместо
них оттуда высыпали триллы.С фраками их не сравнить—ни
доспехов,ни щитов,да и неживучие.Первые выстрелы зава-
лили сразу нескольких,в ответ остальные метнули дротики—
левее Олега истошно заорал раненый.
Однако выстоять против луков и арбалетов триллам оказа-
лось не под силу.Будь их сотня,все могло повернуться иначе,
но три десятка здесь ничего не добьются,а остальные еще
не подошли.Метатели дротиков отошли,понеся приличные
потери—Олег насчитал одиннадцать тел.Поспешно подхватив
оружие и амуницию,специально оставленные здесь перед за-
садой,дабы не замочить при переправе,он заорал:
– Все!Отходим!
340
– Почему отходим?– возмутился Макс.– Все только на-
чинается!Сейчас они опять появятся,и мы по ним врежем
залпом!
– Такой большой и такой дурак!Всадники не полез-
ли на рожон,они наверняка сейчас брод ищут.А когда най-
дут...Все понял?!
Макса проняло:он бросился бежать одним из первых.Олег
его прекрасно понимал:речка маленькая,то,что здесь при-
личная глубина,еще ничего не значит—через сотню метров
может обнаружиться отличный брод,по которому кони прой-
дут,не замочив брюха.Всего-навсего парочка фраков может
разгромить отряд,вызвав панику одним своим видом.Даже
при самом лучшем раскладе обойтись без потерь не получит-
ся.Да и без черных всадников потерь хватало:одному бой-
цу помогали бежать товарищи,у него было пробито бедро,у
некоторых виднелись более легкие раны—залп триллов даром
не прошел.
Несмотря на суматоху,бойцы бежали организованно– ни-
кто не отставал и не вырывался вперед.Война—хорошая шко-
ла:еще не настал вечер,а люди уже научились правильно
драпать.Теперь дело за малым—научиться наступать.
Привычно удалившись километра на три от места схватки,
Олег сменил курс,вновь заходя на опережение.Он надеял-
ся,что замыслы хайтов не изменятся,они и дальше продол-
жат движение по тропе.При этом высокий темп держать не
получится—мешают пленники.Да и поселков по пути нема-
ло:на штурм и разорение каждого уходит несколько часов.
Даже если передвигаться не торопясь,все равно опережать
противника нетрудно.
Солнце склонялось к горизонту,когда Олег остановил от-
ряд на отдых.Нет,он не собирался здесь ночевать—просто
люди должны собраться с силами перед ночным боем.Хайты,
понеся обидные потери в нескольких стычках,ни на миг не
должны оставаться без внимания.Раз не получается разгро-
341
мить их в открытом бою,то придется и дальше изводить врага
мелкими укусами.Впрочем,не настолько уж и мелкими—за
день земляне прикончили десятка три раксов и триллов да од-
ного черного всадника.Если учесть,что сами за это время не
потеряли никого при одном тяжелораненом...
Можно считать,что люди выиграли один серьезный бой.
Глава 19
342
343
Макс и Клепа,посланные в разведку,вернулись около по-
луночи,найдя Олега у одного из костров.Тот,завидев това-
рищей,недовольно буркнул:
– Где вас носит?Я уже волноваться начал.
– Там за пять минут никак не управишься,– ответил
Макс.
– Ладно...Ну?
– Нашли мы их лагерь.
– Я и не сомневался.Далеко?
– Рукой подать,мы назад за час вернулись.Они располо-
жились в захваченном поселке.Сжигать его не стали,так что
ночуют прямо в хижинах.
– А пленных тоже в поселке держат?
– Да.Там частокол уцелел,только в нескольких местах
при штурме проломлен.
– Ясно.Эх,жаль,стрел зажигательных нет,пустили бы
им красного петуха.
– Можно так поджечь,факелами,– предложил Клепа.–
Там возле поселка смолокурня имеется:все разбежались,но
смола-то должна остаться.
– Это уже что-то,– удовлетворенно кивнул Олег.– Подо-
браться к частоколу можно?
– Вдоль него триллы бродят,но их не слишком много,–
ответил Макс.
– Немного?Все равно,их даже нескольких хватит.Опас-
ные твари...
– Это триллы-то опасные?– хмыкнул Клепа.– Да их бан-
ными вениками можно разогнать.
– Не в том дело,– вздохнул Олег.– Да,как бойцы они
никчемные,но,подумав тут,на досуге,я много чего понял.
Они просто глаза и уши вражеского войска.Я и раньше,бу-
дучи на землях Хайтаны,немало наблюдал за их повадками и
только сейчас начал это понимать.
– Что значит—глаза и уши?– уточнил Макс.
– То и значит.У них очень острый слух и хорошее зрение.
344
В отличие от раксов:те явно подслеповаты.Однажды один
наткнулся на нас,когда мы прятались в роще,так он сперва
удивился,а потом еще и щурился,явно не мог нас толком
разглядеть.И пленников в основном охраняют метатели дро-
тиков.Да и в остальных отношениях они странные создания:
слишком подвижные,я ни разу не видел,чтобы кто-нибудь
из них присел,или лег,или,на худой конец,просто постоял
секунд десять,не дергаясь.Не удивлюсь,если они вообще не
спят.
– Интересные ребята,– хмыкнул Клепа.– Я так понимаю,
что ты думаешь,будто они и ночью неплохо видят?
– Да,так и думаю.Подобраться к частоколу незамеченны-
ми не удастся.
Рита,молча сидевшая рядом,тихо предложила:
– Можно попробовать их отвлечь.
– Да,– кивнул Олег,– я как раз над этим думаю.Пошлем
маленькую группу для имитации нападения с противополож-
ной стороны.Надеюсь,все,как обычно,кинутся в ту сторону,
тут мы и ударим с другой.Если повезет,пленников освобо-
дим,а не повезет,все равно шороху наведем.
– Когда выступаем?– уточнил Макс.
– Часа через два.Вы пока отдохнете немного,а подойдем
как раз под утро.У людей в этот момент сон самый креп-
кий,надеюсь,что хайты в этом отношении ничем от нас не
отличаются.
– Но ты сказал,что они вообще не спят?– удивился Клепа.
– Я говорил про триллов:раксы как раз спят мертвецким
сном.Слышал бы ты,как они храпят...
– Громко?
– Не то слово!В трех шагах оглохнуть можно.Ладно,
отдыхайте.
На востоке начало светлеть,когда бойцы вышли на ис-
ходную позицию.За двадцать минут перед этим отряд
разделился—все пришлые ополченцы под командой Дубина
345
отправились в обход,устраивать отвлекающий маневр,осталь-
ные должны были нанести основной удар,выйдя с противопо-
ложной стороны.К счастью,лес возле поселка был редким,во
многих местах начисто вырубленным,так что передвигаться
без шума было несложно:не приходилось продираться через
кусты,дразня чуткие уши триллов.
Притаившись на опушке,Олег снова не ко времени лени-
во размышлял о том,что постепенно земляне начисто све-
дут лес на огромных площадях.Уже сейчас поселки,преж-
де утопавшие среди деревьев,стояли на огромных полянах.
Людям необходимы бревна для домов и дрова для их обо-
грева.Не имея тягловых животных,доставлять их издале-
ка нелегко,вот и приходилось проводить вырубки под самым
жильем.Пни выкорчевывали,тут же пускали на смолокуре-
ние,в итоге оставались поля,пригодные для огородов.Кое-где
их уже засевали—немного семян соседям продали острови-
тяне после осеннего путешествия,кое-что удалось выменять у
вольных кшаргов.Год-другой—и пришельцы обзаведутся на-
стоящим сельским хозяйством.Эх,им бы еще земные злаки,
с их урожайностью!
И тут Олег ухватил ниточку ускользающей,смутной мыс-
ли.Успев ее сформулировать,он улыбнулся и,не выдержав,
шепнул расположившейся рядом Рите:
– Слушай,я думаю,что у нас есть шанс обзавестись зем-
ными семенами.
– Где ты их возьмешь?– удивленно прошептала амазонка.
– Помнишь,я рассказывал про центр катастрофы с разва-
линами вокзала?
– Ну?
– Там помимо всего прочего было немало вагонов,пасса-
жирских и товарных.Некоторые разбиты в щепки,но другие
почти неповрежденные.
– И что с этого?
– Разве сама не понимаешь?Вспомни:катастрофа произо-
шла по осени.Как раз был окончен сбор урожая,зерно с эле-
346
ваторов развозили по потребителям.Я почти не сомневаюсь,
что некоторые вагоны были загружены им под завязку.
– А толку?Считай,год прошел.За этот срок зерно вымок-
ло,его расклевали птицы и растащили грызуны.
– Мыслишь верно,но все равно шанс есть.Если вагон
не сильно пострадал,то влага груз не подпортит.Кроме того,
катастрофа уничтожила все живое в радиусе несколько кило-
метров:мы не раз видели скелеты антилоп и лошадей,кости
птиц и мелких зверьков.Грызуны погибли,новые переселить-
ся на пустующие земли еще не успели.А если кто и повадился
бродить за этим зерном,то за год не растащит.В одном вагоне
больше пятидесяти тонн:тысячам сусликов на год хватит.
– Ладно,уговорил.Возможно,что-нибудь и уцелело.Надо
было сразу после твоего возвращения экспедицию туда орга-
низовать:нельзя терять время.
– Я понимаю,просто в тот момент эта мысль в голову не
приходила.Мы ведь там ничего не осмотрели:так,взглядом
поверху пробежались.Я думал,что особой спешки нет:желе-
зо подождет.О том,что там можно разжиться семенами,даже
не догадывался.
– Хорош болтать,– недовольно шепнул Макс.– Того и
гляди,ушастые расслышат и придут посмотреть,кто же здесь
шушукается.
Олег замолк,признавая правоту товарища.До частокола
отсюда не более полусотни метров,в этот предрассветный час
тишина стояла мертвая—ни одна птица еще не решалась по-
дать голос,лишь где-то в отдалении,на лесном озерце,лениво
квакали лягушки.Мимо изгороди в обе стороны дефилирова-
ли дозоры неугомонных триллов,так что лишний звук мог
обернуться неприятностью.Но уж больно интересная мысль,
невозможно было удержаться,чтобы не высказать ее вслух.
Да и всякое может быть:как ни рассчитывай,все может обер-
нуться не по-задуманному.Если он сложит голову в этом бою,
никто так и не узнает про его открытие.Впрочем,открытие
ли?Простой набор предположений—не исключено,что там да-
347
же зернышка никогда не было.Вздохнув,Олег снова вернулся
к действительности.
Поселок не слишком пострадал при захвате.Скорее все-
го,жители,попытавшись дать вялый отпор,быстро сдались,
не желая держаться насмерть.Все прекрасно знали,что хай-
ты пленников не убивают—будь иначе,поневоле пришлось бы
сражаться до последнего.Раксы секирами прорубили частокол
в нескольких местах и сокрушили хлипкие ворота.Сомнитель-
но,что при этом они понесли потери:населения в деревеньке
не более сотни,да и хорошие бойцы везде в дефиците.
По прикидкам Олега,у хайтов должно было быть не мень-
ше двух сотен пленных,а скорее—раза в полтора больше.Учи-
тывая численность захватчиков,разместиться всем на столь
малой площади нелегко—за частоколом должно быть теснова-
то.Олег с беспокойством подумал,что неминуемо поднимется
паника,многие люди пострадают в давке.Но с этим придется
смириться:сейчас главное—пощипать хайтов.Кто знает,мо-
жет,несколькими ударами исподтишка удастся их ослабить
настолько,чтобы затем освободить всех.В противном слу-
чае пленники бесследно исчезнут на землях Хайтаны.Не все
так удачливы,как Олег,да его с арками и не успели загнать
глубоко на вражескую территорию.Судя по слухам,такое уда-
валось единицам:агрессоры умели беречь свою добычу.
Дубин запаздывал:уже заметно развиднелось,но на про-
тивоположном конце поселка царили тишь да благодать.Олег
уже начал разворачиваться к Максу,дабы посетовать на
нерасторопность одноглазого командира,как услышал отда-
ленные крики—будто разом взвыли полтора десятка мужиков.
Впрочем,почему «будто»?Именно так все и было.С этой
позиции разглядеть происходившее было невозможно,но Олег
прекрасно все представлял.Ополченцы,выскочив из зарос-
лей,должны были сымитировать атаку на частокол.Так как
скромная численность не позволяла изобразить качественный
штурм,нехватку личного состава они компенсировали истош-
ными воплями—каждый старался орать за троих.
348
Дозоры триллов на миг остановились,прекратив метаться
вокруг поселка,все разом повернулись в сторону источника
шума и бодро помчались в том направлении.
– Лишь бы Дубин глупостей не натворил,– вздохнул Олег.
– Ты боишься,что он в драку ввяжется?– уточнил Макс.
– Да.Он после разгрома обижен,от него всего можно
ожидать.
– Да,парень он горячий.
– У них даже настоящего оружия нет.
– Так ведь это всего лишь триллы,на них и дубин хватит.
– Но они на месте стоять не будут,их тактика—
обстреливать издалека.Так что если Дубин попробует их по-
гонять,толку не будет.Перебьют всех ребят,как куропаток.
– Хрен с ним,– отмахнулся Макс,– пускай Дуб своей
головой думает.Нам,главное,наши шкуры сберечь.Не пора
ли начинать?
Олег оглядел окрестности,убедился,что все патрули ри-
нулись в сторону Дубина.Кивнув,он,уже не таясь,громко
произнес:
– Начинаем.
Повсюду застучали огнива,разбрасывая снопы искр,вско-
ре первые голубые огоньки побежали по заготовленным факе-
лам.Клепа и впрямь не ошибся,привел к смолокурне—помимо
смолы там обнаружили приличные запасы бересты,так что го-
рючих материалов хватало.
Олег подхватил сухую сосновую ветку,вдетую в берестя-
ную трубку,напитанную смолой,поднес к огню,дождался,
когда она схватится,прокричал:
– Пошевеливайтесь,нас сейчас видно как новогоднюю ел-
ку!Только не увлекаться!Если придется туго,разбегаемся в
разные стороны и поодиночке выходим к месту сбора.Вперед!
Бойцы выскочили из зарослей,рванули за командиром.Как
всегда бывает в стрессовые моменты,Олег не чувствовал под
собой ног,– казалось,это не он бежит,а сама земля передви-
гается,бьет его по ступням.В ушах гулко отдавались удары
349
сердца,по спине ритмично бил лук,в руке трещал факел,
но громче всего гремели шаги десятков товарищей.Звуки бы-
ли необычайно четкими;несмотря на всю опасность подобных
моментов,Олегу они нравились именно за отчетливое воспри-
ятие окружающего мира,да и эйфорию от выброса адреналина
не стоило сбрасывать со счетов.
Полсотни метров он преодолел за несколько мгновений,
размахнувшись,удачно закинул тяжелый факел на крышу,
возвышавшуюся над частоколом.Ударившись о вязанку трост-
ника,тот выбросил фонтан горящих смолистых капель,свет-
лячками усеявших все вокруг,и уже через пять секунд за-
полыхал настоящий костер:нерадивый хозяин поленился об-
ложить кровлю несколькими слоями коры,теперь дом сгорит
очень быстро.
Факелы товарищей также нашли себе немало целей,лишь
некоторые,брошенные излишне возбужденными бойцами,уле-
тели в неизвестность.Приближающийся рассвет и без того
прогнал ночную тьму,а сейчас начало резко светлеть с каж-
дой секундой.Странно,но никакой реакции на действия по-
хитителей не последовало—с другой стороны никто даже не
крикнул.Олег сомневался,что все хайты побежали разби-
раться с бесчинствующим Дубиным,но по всему выходило:
если кто и остался,то таких немного.
– За мной!– крикнул он,бросаясь к ближайшему пролому
и раздумывая—сейчас схватиться за лук или чуть позже.
Бойцы,избавившись от факелов,поспешили за команди-
ром.Он легко перепрыгнул через мелкий ров,имеющий ско-
рее декоративное,чем оборонительное значение,в два прыжка
взлетел на вал.Частокол в этом месте был снесен на протяже-
нии десятка метров—пролом получился изрядный.Выскочив
на его середину,Олег позабыл о желании взяться за лук—
прямо перед ним стоял ракс.
Хайт подслеповато уставился на человека,при этом он щу-
рился с таким видом,будто пытался вспомнить,где встре-
чался с этим наглым землянином.Олег прыгнул на него,од-
350
новременно выхватывая меч.Миг—и полуметровый клинок,
шириной в три пальца,удачно проник в щель между доспеха-
ми.Удачно начав,он и закончил удачно—прошел до конца,не
задев ребра.
Рана была смертельна,тем более что,высвобождая меч,
Олег рванул его в сторону.Но ракса не так просто свалить:
он умрет,но перед этим еще побарахтается.Взревев,хайт
шлепнул парня по скуле раскрытой ладонью—будто пощечину
отвесил.Шлепок вышел неслабым:Олег буквально отлетел в
сторону.Рухнув на землю,он не смог остановиться:по инер-
ции перекатился через плечи,ногой ударил по лестнице,при-
слоненной к стене хижины,сломав пару перекладин,а головой
развалил поленницу.
Кое-как приподнявшись на дрожащих ногах,он развер-
нулся,сквозь мириады мельтешащих искр пытаясь разглядеть
противника.Но тот уже был неопасен—подоспевшие товарищи
добили его.
– Стоять!– хрипло приказал Олег.– Дальше не идти!Луки
и арбалеты—к бою!
Впрочем,бойцы и не думали рваться в глубь поселка,рас-
терянно останавливались под валом.Было чему удивляться:
деревня оказалась пуста.Если исчезновение хайтов можно
объяснить тем,что они бросились в погоню за отрядом Ду-
бина,то ждать подобного рвения от пленников не стоило.
Однако их здесь не было—спрятать в паре десятков хижин
несколько сот человек невозможно.
Не веря своим глазам,Олег во всю мощь легких заорал:
– Эй!!!Есть кто живой?!!!Выходите,вы свободны.
Несколько мгновений ничего не происходило,затем из-за
дальних домов вынеслись три разъяренных ракса.Взрыкивая
и подвывая,они ринулись на землян.Бойцы,казалось,даже
обрадовались появлению противника—хоть какая-то опреде-
ленность.Заработали десятки луков и арбалетов:даже для
живучих раксов это было слишком—рухнули все почти мгно-
венно.
351
Больше никто не появился.
Олег был далек от армейских реалий и о тактике веде-
ния боевых действий,да еще в таких условиях,имел весьма
смутные представления.Замысел,рассчитанный до мелочей,
рухнул:бой отменялся ввиду отсутствия противника.Кто зна-
ет,как бы поступил в этом случае опытный военачальник,но
Олег поддался минутному порыву,решив преследовать врага.
Было ли это гениальным предвидением талантливого команди-
ра,не подозревающего о своем таланте,или просто озарение
возбужденного сознания—неизвестно.
– Вперед!Луки и арбалеты держать наготове!
– Ты что?– крикнул Макс.– Они сейчас вернутся.
– Молчать!– почти злобно выкрикнул Олег.– Задолбал
своими спорами!Я командир,а ты подчиненный,так что за-
ткнись!
Олегу попросту нечего было ответить товарищу—он не
представлял,как мотивировать свое решение.Ведь,прой-
дя поселок,отряд может наткнуться на огромные силы
противника—отступить будет трудновато,а без потерь и во-
все не возможно.Это понимали все бойцы—их надо было
как-то успокоить.В голове царил сумбур,который не прошел
еще после удара,и,как приободрить людей,Олег просто не
представлял.Но вдруг,неожиданно для самого себя,он четко
сформулировал фразы,вложив в них те подспудные мысли,
что заставили его устремиться в погоню за врагом:
– Не бойтесь!Хайты действуют как обычно:триллы по-
мчались за ребятами Дубина,их обгоняют фраки,а раксы
отстают,сами знаете,какие они тихоходы.Вот их мы и по-
щиплем...самых задних.
– А куда пленные делись?– на бегу выкрикнул кто-то из
бойцов.
– Не знаю.Наверняка их погнали назад,под охраной.Так
что хайтов стало еще меньше.Сейчас мы им устроим!
На последних словах послышалось несколько воинствен-
ных криков—самые отчаянные из ополченцев вошли в боевой
352
раж,им сейчас не было дела до действий командира—главное,
что он ведет их кого-то мочить,все остальное не имеет значе-
ния.
Как ни странно,Олег оказался прав на все сто процентов:
триллы и фраки давно исчезли,неповоротливые раксы отста-
ли очень существенно.По правде сказать,некоторые еще тол-
ком бежать не начали—только-только успели покинуть посе-
лок.Троица задержавшихся как раз и вернулась назад,видимо
привлеченная криком Олега,а тот одиночка,отвесивший ему
оплеуху,наверное,просто засуетился,в спешке попутал на-
правление и собирался покинуть поселок через пролом,облю-
бованный землянами.Часть остальных «горилл» остановилась
в полусотне метров от частокола.Никто так и не узнал,что
их задержало—то ли услышали воинственные возгласы,то ли
просто почуяли неладное.Неважно:главное,что десятка два
«горилл» промешкали,далеко отбившись от основной массы,
ринувшейся в погоню за отрядом Дубина.
Должно быть,даже на подслеповатых раксов явление зем-
лян произвело некоторое впечатление.Подсвечиваемые заре-
вом пожара,разгоравшегося за их спинами,бойцы плотной
толпой вынеслись в пролом частокола,дружно взревели,за-
видев противника.«Гориллы» на несколько мгновений расте-
рялись,поспешно разворачиваясь лицом к нападающим;они
инстинктивно сбивались в оборонительную линию,выставляя
круглые щиты,обитые листовой бронзой.Но люди и не дума-
ли вступать в рукопашную схватку—остановившись,они взя-
лись за луки и арбалеты.
Стрелы загремели по доскам доспехов и бронзе щитов.
Только тут раксы очнулись,с ревом бросились на врага.Олег,
уже видя,что они несут солидные потери,ничуть не испугал-
ся их порыва,понимая—победа останется за людьми.
– Всем стоять!– заорал он.– Мы их сделаем!Все в линию!
Никто и не думал отступать,скорее,наоборот.Но крик не
пропал даром—некоторые бойцы,отбросив разряженные арба-
леты,в запале бросились вперед,не в силах дождаться при-
353
ближения противников.Приказ командира остудил их пыл,
они замерли,поспешно выстроились в плотную линию.К со-
жалению,копий ни у кого не осталось:их побросали еще во
время первого бегства.Жаль,с ними было бы проще.
Эрон,не обращая внимания на приказ командира,вышел
из строя.Олег не стал его останавливать,прекрасно понимая,
что для алебарды нужно немало свободного места.Арк,взвыв
первую строку чудовищно немелодичного гимна гладиаторов,
ринулся вперед,вбил длинное острие в глаз первому раксу,
размахнулся на второго.Дальнейшего Олег уже не видел—
отбросив за спину лук,он прыгнул навстречу противнику,рас-
пластавшись в длинном выпаде.Меч вспорол массивное пред-
плечье,уже занесенная секира вывалилась из разжавшихся
пальцев.Возвращая оружие,Олег чиркнул по незащищенной
шее,тут же брызнувшей кровавым фонтаном.Все,с этим по-
кончено.
Но ракс так не считал—лишившись оружия,с поврежден-
ной рукой,смертельно раненный в шею,он ринулся на убий-
цу.Однако Олег не купился на этот трюк:одного раза ему
хватило—скула до сих пор горела,наливаясь багровой опухо-
лью.Отпрыгнув назад,под защиту товарищей,он выставил
меч,стараясь удержать противника на расстоянии.Тщетно,
тот с размаху напоролся на клинок животом и тут же зава-
лился на спину,едва не вырвав оружие из руки противника,–
это чей-то топор сокрушил его лоб.
Схватка закончилась,толком не начавшись—большая
часть раксов полегла от стрел,лишь несколько смогли всту-
пить в рукопашную,да и то большинство при этом уже было
ранено,что не лучшим образом сказывалось на их боеспособ-
ности.Впрочем,без потерь не обошлось:Олег с горечью уви-
дел одного убитого—удар секиры разрубил ему голову.Встав
над телом,он прокричал:
– Еще убитые есть?
– Нет,– нестройно донеслось со всех сторон.
– Ладно.Его понесем с собой,похороним по-человечески.
354
И соберите все трофейное оружие,ребятам Дубина оно не
помешает,а то так и будут бегать с палками...если они еще
живы.
Через пять минут отряд скрылся в лесу,спеша к услов-
ленному месту встречи.Несмотря на гибель товарища,на-
строение было возбужденно-приподнятым.Неудивительно:это
была первая настоящая победа землян в войне с серьезным
врагом.Все предыдущие схватки проходили по стандартно-
му сценарию—наскок из-за угла,короткий обстрел и после-
дующее бегство от разъяренного врага.Но сейчас все по-
другому:противник уничтожен полностью,поле боя осталось
за людьми.И неважно,что истреблена лишь малая часть вой-
ска хайтов—это ничуть не умаляет значение свершившегося.
Позади вовсю полыхал поселок,но света хватало и без
этого:вот-вот должно было выглянуть солнце.
На условленном месте Олег нашел лишь четырнадцать че-
ловек во главе с мрачным Дубиным.Подойдя к нему,он для
очистки совести поинтересовался:
– А где остальные?
– Медленно бежали,– вздохнул одноглазый командир.
– Понятно...
– Тебе тоже досталось?– Дубин кивнул на тело.
– Да,одного потерял.
– Хоть не зря?
– Больше двух десятков раксов прикончили.
– Уже неплохо,– ухмыльнулся Дубин.– У меня четверо
пропало,ты одного потерял.В общем,счет в нашу пользу.
– Есть интересные новости:куда-то исчезли все пленные.
– Как?– изумился подошедший Лом.
– Очень просто.Мы напали на поселок,но там никого не
оказалось—вообще никого.Только на окраине с кучкой раксов
схлестнулись—все остальные за вами учесали.
– Да уж,погоняли они нас,– грустно признал Дубин.– Я
было подумал,что конец пришел.В затылок дышали,копыта
355
под самым ухом стучали.
– Небось сам промедлил,пытался триллов пощипать.
– Да,– признал Лом.– Хотели дротиками разжиться да
кинжалы поснимать.Кое у кого и топорики имеются.Сам
понимаешь:нам оружие до зарезу надо.
– Да.Но толку с этого?Все равно ничего не получилось,
а людей потеряли.
– Они,возможно,живы,только заблукали в суматохе.
– Ладно,ждать их долго не будем.Похороны закончим и
уйдем.
– А отдохнуть?– поинтересовался Дубин.
– Не до отдыха сейчас.Мужики все молодые,здоровые,
в этом возрасте вообще спать через раз положено.И надо
выяснить,куда подевались пленные.Пошли троих своих ребят
на разведку,пускай вернутся по следу хайтов,разберутся,что
к чему.
– А как они нас потом найдут?
– Дело это недолгое,просто обговорим маршрут и назна-
чим несколько мест встречи.Сам все продумай,я в этих краях
ориентируюсь плохо.
– Ты думаешь,пленных назад погнали?– поинтересовалась
подошедшая Рита.
– Почти не сомневаюсь.
– Тогда смысла в разведке нет,только людей отвлекать.
Олег,задумавшись над словами амазонки,со стыдом по-
нял,что она права.Действительно,даже если точно выяс-
нится,что пленников погнали назад,это ничего не изменит.
Гнаться за ними с целью освободить сородичей никто не бу-
дет:ведь оставшиеся враги без помех займутся разорением
поселений,испепелив весь край.Сейчас надо сосредоточиться
на основных силах хайтов—они явно не собираются успокаи-
ваться,продолжая рейд по восточному берегу.Скорее всего,
пока не наберут новую партию живой добычи,не успокоят-
ся.Так что волей-неволей придется им в этом препятствовать
всеми силами.Даже если случится чудо и за этот день с вра-
356
гами будет покончено,догнать удаляющуюся колонну будет
уже невозможно—люди сгинут на землях Хайтаны.Так что
распылять и без того невеликие силы,отправляя разведку,
неразумно.
– Да,– кивнул Олег,– ты права.Обойдемся без разведки:
нам сейчас не до пленников.
– И что дальше делать будем?– настороженно поинтере-
совался Дубин.
– То же самое.Начнем кружить вокруг них,отщипывая
мясо по кусочку.
– Ясненько...Только сейчас это будет потруднее.
– Это почему?
– Так без пленных они пойдут гораздо шустрее.Да и люди
у нас сильно вымотались:ночью практически не спали.
– Да,нелегко придется...Вот что,давайте-ка действи-
тельно устроим привал на пару часов.Потихоньку,без спешки
могилу приготовим,и люди хоть маленько отдохнут.А хайты
никуда не денутся,мы их обязательно догоним.
Возражений,естественно,не было.
Остатки войска хайтов осаждали Град—поселок Кругова.
Исторически сложилось,что он считался крупнейшим по-
селением в этих местах.Да,островитяне по численности ды-
шали ему в затылок,но все равно за ними как бы закреплены
вторые роли,пусть даже их станет в два раза больше.Как
ни странно,в свое время здесь сумели наладить эффективное
снабжение,и от голода люди не страдали,если не считать ве-
сеннего кризиса;но тогда досталось всем—никто не избежал
сосания лапы.По зиме ватаги рыболовов обходили мелкие
озера,в изобилии усеивающие пойму Фреоны,пилили лед,
огромными сачками вычерпывали рыбу,рвущуюся к спаси-
тельным прорубям:во многих маленьких водоемах обитатели
полностью вымирали от нехватки кислорода.Жизнь возвра-
щалась туда только после разлива,приносившего новичков.
Так что,несмотря на скудные запасы,поселок продержался
357
достойно—на рыбной диете.Кроме решения продовольствен-
ной проблемы здесь наладили более-менее приличную санита-
рию и устроили хороший гончарный цех.Даже Добрыне с его
дотошностью не удалось добиться таких результатов—здешние
изделия по качеству превосходили поделки островитян.Кера-
мические кастрюли местного производства можно было без
опаски ставить на огонь—при дефиците посуды для готовки
свойство очень востребованное.
Неудивительно,что спрос на такую продукцию был велик.
Град получал взамен железо от островитян,медь с севера,мед
и шкуры от соседей.Нельзя сказать,что жили здесь очень уж
богато,но и не бедно—в сравнении с другими,очень неплохой
поселок.Разве что антисоциальных элементов здесь хватало—
либеральные порядки не позволяли выгонять наркоманов.Они
потихоньку становились местной проблемой:если раньше до-
вольствовались коноплей,которой здесь хватало,то сейчас
появился мак.Правда,рос он только на правом берегу,но все
заинтересованные лица как-то на удивление быстро об этом
пронюхали,и ширина реки их не останавливала.Охотники
островитян не раз натыкались на целые группы,занимавши-
еся подрезкой сочных маковых головок.Ходили слухи,что
даже Кругов не избежал соблазна и тайком торговал опиумом
с восточными поселениями,перепродававшими его кшаргам.
В общем,несмотря на некоторые проблемы,без коих вооб-
ще невозможно жить,поселок процветал.Здесь не забывали о
безопасности—хлипкий частокол,каким довольствовалась вся
округа,давно убрали.Да,от ваксов он защищает неплохо,но
не больше.А о собственных шкурах позаботиться не грех—
жители возвели высокую бревенчатую стену с тремя башнями.
Островитяне по заказу Кругова зимой соорудили легкую ката-
пульту,его мастера изучили машину и создали еще две,так
что поселок обзавелся крепостной артиллерией.
Сейчас катапульты дружно стучали,с трех башен посы-
лая булыжники по врагу.Несмотря на понесенные потери,
хайтов все еще оставалось много—Олег сумел их пересчи-
358
тать с приличной точностью.Полторы сотни раксов и трил-
лов да шестерка черных всадников,стоявшая у опушки без
дела,– штурмовать стены они не могли.Рядом с ними со-
бралось пять хитов—чернокожие карлики с корявыми лица-
ми столетних бойцов сгрудились в кружок,будто совещаясь.
От Млиша Олег знал,что эти невзрачные создания способны
устраивать различные пакости вроде наведения иллюзий,но
также знал,что при свете дня они практически бессильны и в
расчет их можно не брать.Да они и сами не лезли в схватку,
расположившись под защитой грозных фраков.
Странно,что земляне так держатся за свои поселки.Ведь
вокруг лес,способный укрыть тысячи людей,– хайты могут
разыскивать их месяцами без особого успеха.Вряд ли они
захотят настолько тут задерживаться:как Олег понимал,все
их рейды очень короткие:получив отпор или нахватав плен-
ных,они поспешно возвращаются на свои земли.Так что тем,
кто захочет спрятаться,ничто не угрожало:враг сожжет до-
ма и уйдет,после чего все можно отстроить заново.Труда,
разумеется,потребуется немало,но,положа руку на сердце,
нельзя не согласиться,что это мелочи в сравнении с жизнью
или свободой.Да и,сказать по чести,за неполный год трудно
обзавестись серьезным хозяйством с нуля—поэтому восстанов-
ление много времени не займет.Тем не менее жители упорно
цеплялись за свои дома,защищаясь частоколами и стенами,–
массового исхода в леса не наблюдалось.Очередная стран-
ность человеческой психологии,своего рода фатализм—чему
быть,того не миновать.
В одной из групп атакующих Олег разглядел незнакомое
создание—таких он не видел даже во время плена.Тварь по-
ходила на пивную бочку,поставленную на пару коротеньких
столбообразных ножек.Огромная,приплюснутая голова,по-
крытая гигантскими бородавками и клочьями щетины,поса-
жена прямо на плечи,шея отсутствует,а вот руки гипертро-
фированные,силищи в них явно немало.Хайт пользовался
ими весьма эффектно:тяжелой секирой рубил стену,несколь-
359
ко раксов прикрывали его щитами,а десятка полтора триллов
метали дротики,не давая защитникам и голову высунуть.Су-
дя по стуку топора,еще один «лесоруб» работал с противопо-
ложной стороны поселка.Крепостная артиллерия достать их
здесь не могла:враги находились в мертвой зоне.
Макс,уверенно произнес:
– Этот номер у них не выйдет.
– Ты о чем?– уточнил Олег.
– О стене.Едва он продолбит дырку,его тотчас копьем
проткнут.Наверняка ребята уже приготовились.
– Не думаю,что хайты такие дураки.Похоже,он просто
подрубает несколько бревен,а затем их дружно обвалят.
– Нет,он обычную дыру проделывает.Вот я и говорю,что
ничего не удастся.
Лом,подобравшись поближе,уверенно произнес:
– Я Кругова видел,на стене.
– Значит,сумел вчера уйти,– с уважительным оттенком
сказал Макс.
– Вряд ли он смог спасти много бойцов.– Голос Лома был
полон скепсиса.
Олег,обернувшись,подозвал Дубина.Дождавшись,когда
командир подкрадется поближе,пригибаясь за невысокими ку-
стами,предложил:
– Пока пехота увлечена штурмом,надо попробовать пощи-
пать черных всадников.
– Проще самому повеситься,– вздохнул одноглазый.– Не
так больно будет.
– Ты и впрямь обнаглел,– усмехнулся Макс.– Их шесть
штук,а по мне,так даже трех вполне хватит.
– Не забывайте,троих уже убили,так что они не бессмерт-
ные,– заметил Олег.
– Да знаю,– кивнул охотник.– Двоих замочили в первом
бою,а одного мы заманили в реку.Этих тварей я хорошо пом-
ню:когда они отходили в кусты,влупил последнему в спину,
но бронебойная стрела отскочила.
360
– Просто не повезло,наверное,в крепкую пластину по-
пал,– отозвалась Рита.– Я одному бок пробила.
– Да не в пластину,а в заднюю луку седла попал,– при-
знал Макс.– Хрен пробьешь.А насчет стрелы в бок...Сама
посмотри:все шестеро живы,так что ему это не больше чем
царапина.
– Они живучие твари,– признал Олег.– Каждого надо
нашпиговать как подушечку для иголок.Но даже мертвые они
остаются в седлах благодаря такой конструкции.
– Будто в гнездах сидят,– согласился Дубин.
– И ты решил прикончить сразу шестерых?– насмешливо
поинтересовался Макс.
Усмехнувшись,Олег спокойно ответил:
– Давайте мыслить позитивно:всего шестерых.Нас по-
чти пятьдесят человек,– выходит,восемь на одного,так что
цифры работают на нас.
– Без проблем,– кивнул Макс.– Восьмером мы легко
завалим фрака,а вдесятером танк затопчем.Нам все по плечу.
– Шутки в сторону,– нахмурился Олег.– Сейчас больше
всего беспокоят меня черные всадники.Слишком они быст-
роходные,из-за них нам приходится осторожничать,не под-
ходить слишком близко,подставляясь под их удар.Пора эту
проблему решить,тем более что случай подходящий:пехота
занята штурмом и прийти на выручку не успеет.
– Нам с ними не справиться,сам должен понимать,– мрач-
но произнес Дубин.
– А я не говорю,что мы выйдем сражаться в чистое поле.
Это было бы просто самоубийством.Нет,как обычно,устроим
засаду.
– Здесь рек поблизости нет,– предупредил Лом,– только
озера.Так что заманивать их некуда.
Олег,таинственно подмигнув,произнес:
– Есть у меня одна идея.Помните,Клепа ночью на смоло-
курне бухточку стального троса нашел?
– Помню,– ответил Макс.– Этот жлоб ее за собой тас-
361
кает.Он вообще все прихватывает,что гвоздями не прибито:
скоро в ходячую барахолку превратится.
– Ничего,так даже лучше.Где бы мы без него трос нашли?
– А на хрена тебе трос?– поинтересовался Дубин.
– Ты же сам предлагал повеситься?
Хлопнув Макса по плечу,Олег решительно произнес:
– Все,пора.
Охотник,поморщившись,вздохнул:
– Послушай,ты же командир,а я твой зам.Почему мы
рискуем собственными задницами при такой толпе подчинен-
ных?
– Ты сам вызвался,так что помолчи.И вообще,бегаешь
больно хорошо,пожалуй,даже лучше меня,так что это дело
как раз для тебя.
– Это утешает,– ухмыльнулся Макс.– Пока тебя будут
расчленять,я успею удрать подальше.
– И не надейся—в такой ситуации я тебе даже фору дам.
Когда от этого зависит жизнь,меня пуля не догонит.
Олег шагнул вперед,приготавливая лук.Макс,позабыв
про нервный треп,встал рядом.От противника их прикры-
вал лишь хлипкий куст,далее,примерно в полусотне метров,
стояли шестеро фраков,наблюдая за ходом штурмовых работ.
Олег некстати подумал,что ни разу не видел их пешими—
складывалось впечатление,что они срослись со своими че-
шуйчатыми лошадьми.
– Готов?– шепнул он товарищу.
– Всегда готов!
– На счет «три».Раз...два...три!
Луки хлопнули синхронно,через миг до ушей долетел рез-
кий удар—чья-то стрела врезала по д