close

Вход

Забыли?

вход по аккаунту

?

02 - Цена алчности

код для вставкиСкачать
Ареал.Цена алчности
Сергей Тармашев
2
Приключения капитана Ивана Берёзова и его товарищей,знакомых
читателям по первой книге нового цикла Сергея Тармашева,продол-
жаются!
Выбросы следуют один за другим,и всё большие площади тай-
ги в районе Ухты трансформируются в загадочную и смертельно
опасную Зону.Но людей,сделавших своим ремеслом добычу по-
рождённых Ареалом метаморфитов и торговлю государственными
тайнами Родины,а также их заказчиков,иностранных резидентов,
не страшат ни аномалии,ни ужасные мутанты,ни живые мертвецы.
И лишь одна сила — Отряд Специальных Операций РАО «Ареал»
— способна противостоять тем,кто в полной мере познал цену алч-
ности...
Оглавление
Сергей Тармашев
АРЕАЛ.ЦЕНА АЛЧНОСТИ
4
1
6
2
28
3
57
4
73
5
83
6
114
∗ ∗ ∗
.........................
122
∗ ∗ ∗
.........................
136
3
4 Оглавление
7
145
8
159
9
165
10
180
∗ ∗ ∗
.........................
186
∗ ∗ ∗
.........................
196
11
200
12
213
∗ ∗ ∗
.........................
217
13
227
∗ ∗ ∗
.........................
250
14
254
∗ ∗ ∗
.........................
259
∗ ∗ ∗
.........................
271
15
283
∗ ∗ ∗
.........................
300
Сергей Тармашев
АРЕАЛ.ЦЕНА АЛЧНОСТИ
5
6
Автор благодарит за помощь в работе по со-
зданию топографии района Ареал:
Дмитрия Никитина,г.Ухта
Василия Седойкина,г.Новочебоксарск
Юлию Толкачеву,г.Москва
Автор выражает отдельную благодарность
за предоставленные экспертные консультации,
легшие в основу научной части серии,учёных ка-
федры технологии переработки нефти факуль-
тета химической технологии и экологии Россий-
ского государственного университета нефти и
газа имени И.М.Губкина:
кандидата химических наук
Чернышеву Елену Александровну,
кандидата химических наук
Назарова Андрея Владимировича.
1
7
8
Полевая научная лаборатория ЛГ1-32,«Ареал»,Зелё-
ная Зона,21 июля 2009 года,14 часов 7 минут,время
московское.
Шевеление в кустах повторилось,и Иван поднёс бинокль к
глазам,всматриваясь в далёкие заросли.На севере,у самого
края подлеска,примыкающего к поросшим березняком хол-
мам,из жёлто-синих кустов,крадучись кошачьими шагами,
осторожно вышел крупный зверь.Оканчивающиеся толстыми
крючковатыми когтями кривые узловатые пальцы и трезубец
острых длинных бивней,словно вилы выпирающих из сравни-
тельно небольшой головы,были настолько огромны,что хо-
рошо просматривались даже с такого расстояния.Лапы и го-
лова зверя под действием мутации «Ареала» уже изменились
до неузнаваемости,потеряв шерсть и обзаведясь синюшным
покрытием с желтоватым отливом,напоминающим хитин и
чешую одновременно,но тело ещё сохраняло прежние формы,
придавая зверю узнаваемость.
Берёзов поправил провод гарнитуры рации и вышел в эфир:
— Медведь,ответь Туману.— Он подошёл к западно-
му краю лабораторной крыши и окинул взглядом пустырь.—
Медведь — Туману!— повторил он,отыскивая внизу могучую
фигуру,возвышающуюся над копошащимися в траве сотруд-
никами лаборатории.
Новая смена научного состава ЛП-32 приступила к работе
несколько дней назад и сразу серьёзно взялась за дело.Воз-
можно,сказывалась повышенная работоспособность свежих,
только что отдохнувших людей,а может,просто сама смена
имела больше энтузиазма по сравнению с предыдущей.Как
бы то ни было,но с момента прибытия нового персонала кипу-
чая деятельность в лаборатории утихала только к ночи.Вот и
сейчас работа шла полным ходом.На пустыре,старательно об-
ходя отмеченные красными флажками границы аномалий,под
бдительным оком сжимающего неизменный «Печенег» Мед-
ведя,проводили работы несколько учёных.Медленно переме-
9
щаясь по безопасной площади пустыря,они утюжили скрытые
в траве колонии Синьки неуклюжими аппаратами,представ-
ляющими собой забавную смесь пылесоса с газонокосилкой,
собирая лабораторный материал.Ещё один вместе с Лавандой
возился на крыше недалеко от Ивана,проводя профилакти-
ку многочисленному научному оборудованию,раскреплённому
здесь же.
— На связи!— откликнулся Медведь,оборачиваясь к зда-
нию лаборатории.Он поднял голову и посмотрел на стоящего
на краю крыши Берёзова.— Прыгай!— нарочито серьёзным
тоном посоветовал здоровяк.
—Спасибо,как-нибудь в другой раз,—улыбнулся Иван.—
Чтобы от нечего делать скакать с пятиметровой высоты,для
начала надо научиться пронзительно,орать и лазить по отвес-
ным стенам.
— Фу на тебя!Накличешь!— Медведь погрозил ему кула-
ком.— Ещё вернётся!Как обстановка?
— Кабан у холмов,— сообщил Берёзов,сверяясь с лазер-
ным дальномером,— удаление двести тридцать метров.Стоит
на месте,смотрит в нашу сторону.Крупный такой товарищ,
когти и клыки отсюда видны.
— Кабан?— вклинился в радиоэфир голос Лаванды.—
Туман,вы не обратили внимания,как давно он появился?
— Минут десять в кустах прятался,— ответил Берёзов,
оглядываясь на неё,— теперь вылез,но от подлеска не отхо-
дит.
— Понятно,— оценила ситуацию Лаванда и тут же доба-
вила,немного повысив голос:— Владислав Павлович!Закан-
чивайте сбор,на сегодня достаточно!
— Вас понял,Мария Сергеевна,— откликнулся учёный.—
Полагаете,уровень возмущения пси-поля подскочил?
— Думаю,да,— подтвердила Лаванда.— Я сейчас займусь
этим,но в любом случае,будет разумнее продолжить сбор
материала завтра.
— Хорошо,— согласился с ней коллега.— Мы сворачива-
10
емся.
Учёные на пустыре выключили сборочные машины и за-
возились с механизмами,отцепляя накопительные ёмкости,
заполненные свежесобранной Синькой.Сначала контейнеры с
насекомыми будут доставлены в виварий,где в специальных
герметичных кубах Синьку почистят воздушными струями,
после чего поместят в изолированные вольеры для накопления
и последующей переработки в лабораторный материал или что
там у учёных...Запомнить всё обилие научной терминологии
ГНИЦ «Ареала» Берёзов даже не пытался — там сам чёрт но-
гу сломит,не каждый научный сотрудник сможет похвастать
тем,что знает всё это дело в совершенстве.Уникумов,подоб-
ных Лаванде,было не так уж и много.
— Туман,вы не позволите мне воспользоваться вашим пе-
рископом?— Лаванда передала своему помощнику электрон-
ный тестер и подошла к Ивану.
После инцидента с Дикобразом общаться им не приходи-
лось,но научный руководитель ЛП-32 заметно изменила свое
отношение к охране и более не создавала «острых углов».Это
ощутимо снизило натянутость взаимодействия охранников и
персонала лаборатории,и служба пошла много проще.Оце-
нив произошедшие изменения,Медведь с ехидной улыбочкой
поздравил Берёзова с произведенным на Лаванду неизглади-
мым впечатлением и пообещал подробно осветить сей подвиг
в Отряде путём прочтения лекции на тему:«Как правильно
использовать шоколад для покорения сердца учёной стервы».
Сам Иван отметил,что,перестав источать желчь и прене-
брежение,Лаванда выглядит очень даже милой.Несмотря на
мешковатый защитный комбинезон сотрудников ГНИЦ.
— Да,конечно,там не заперто.— Он указал ей на дверь в
сторожевую будку.— Пользоваться умеете?
— Это всё-таки моя лаборатория!— коротко улыбнулась
Лаванда,направляясь к бронированной двери.— К тому же
не первая и не первый год.
Она скрылась внутри,и спустя несколько секунд поворот-
11
ная платформа перископа пришла в движение,разворачиваясь
в сторону холмов.Берёзов посмотрел в бинокль,отыскивая
кабана.Обезображенное мутацией животное обнаружилось
на прежнем месте,только теперь у кромки подлеска стояло
уже два зверя.Оба застыли в неподвижной позе,напряженно
всматриваясь кроваво-красными глазами в сторону лаборато-
рии.Словно в подтверждение его наблюдений,в эфире раз-
дался голос Лаванды:
— Владислав Павлович,я наблюдаю уже две особи с яв-
ными признаками реакции на возмущения пси-поля,— произ-
несла она.
— Мы уже закончили,Мария Сергеевна,— доложил асси-
стент,— осталось лишь завести внутрь оборудование.
— Внимание всему персоналу!— повысила голос Лаван-
да.— На сегодня все эксперименты с живыми образцами
приказываю прекратить,сбор биологического материала будет
продолжен завтра.Владислав Павлович,я прошу вас внести
соответствующие записи в вахтенный журнал,мне нужно ещё
закончить некоторые дела.
— Да,разумеется,— ответил тот.
Иван опустил бинокль.Пожалуй,лабораторию стоит за-
переть,пока всё ещё тихо и спокойно.Он поглядел вниз,на
учёных,затаскивающих сборочные аппараты-пылесосы внутрь
здания.Перевалить довольно массивные устройства через бро-
нированный порог для не отличающихся особыми габаритами
научных сотрудников было задачей не самой лёгкой,и потому
у входа возникла небольшая пробка.Сотрудники впряглись в
аппарат вдвоём,чтобы втащить его внутрь.Ситуацию выпра-
вил Медведь.Могучий майор подошёл к возящимся людям и,
посоветовав им не загораживать проход,не торопясь повесил
пулемёт на грудь.После этого он играючи схватил в каждую
руку по аппарату и за пару секунд перенёс их через порог,
иронично вопрошая учёных,почему же они при всех своих
высокоразвитых мозгах не догадались внести в конструкцию
лаборатории более удобную форму порога.В ответ один из
12
научных сотрудников лишь развёл руками,мол,это обычное
для нашей страны дело:проектируют одни,мучаются другие.
Изначально планировалось,что оборудование на колёсах бу-
дет перемещаться через грузовые ворота,но открывать такую
огромную дыру в лабораторию ради нескольких «пылесосов»
слишком долго и неразумно.Дольше потом придётся восста-
навливать чистоту,а кое-где и стерильность...
Учёные скрылись внутри здания,и Медведь,внимательно
осмотревшись вокруг,сделал Берёзову короткий жест.
— Чисто!— прошипел в эфире голос здоровяка.— Время
четырнадцать ноль пять,запираю вход.
— Принял тебя,— ответил Иван.
Медведь зашел в лабораторию,и через секунду раздался
звук закрывающейся бронедвери,сменившийся шипением воз-
духа в системе герметизации.
— Я закончил.— К Берёзову подошел работавший на кры-
ше учёный.— На сегодня все необходимые мероприятия про-
ведены,я вернусь завтра в это же время.
Иван кивнул,и они направились к входу в сторожевую
будку.Лаванда все ещё разглядывала животных в перископ,и
ассистент,обменявшись с ней несколькими фразами,спустил-
ся в лабораторию по трапу внутреннего люка.
—Вы закончили на крыше?—спросил Лаванду Берёзов.—
Я могу запирать дверь?
— Да,запирайте.— Молодая женщина отстранилась от
окуляров и посмотрела на встроенный в УИП хронограф.—
Ваша смена заканчивается через час.Можно мне остаться
здесь?Я хотела бы поговорить с вами о том случае с Ди-
кобразом.Надеюсь,вы не откажетесь ответить на несколько
вопросов?
— Ответить не сложно,— пожал плечами Иван,— только
боюсь,что мало чем смогу вам помочь.Я боец специального
подразделения,а не учёный.
— Да,я знаю.— Лаванда склонила голову.— Но сначала
я должна перед вами извиниться за свои слова и за поведение
13
в целом.Я была не права и в своей иронии зашла слишком
далеко за рамки разумной корректности.— Она виновато по-
смотрела на него:— Знаете,я тогда буквально вышла из себя,
когда вы столь резко посоветовали мне прикусить язык.Бро-
сила всё и помчалась искать на вас управу.Заявилась прями-
ком к руководителю ГНИЦ академику Морозову.Я работаю
с ним с самого университета,Станислав Викторович был мо-
им научным руководителем ещё во времена написания моей
первой кандидатской диссертации.Он едва услышал мои воз-
мущения,так сразу же повёл меня к генералу Рябову,началь-
нику службы безопасности.Я думала,что сейчас мы разнесём
вас в пух и прах!
Лаванда сделала паузу и печально вздохнула.Было видно,
что ей сейчас очень неловко.Она подняла глаза на терпеливо
молчащего Берёзова и продолжила:
— Но вместо этого Рябов разнёс в пух и прах нас обоих.
Он вывалил на стол четыре набитые папки с жалобами,не
меньше пяти килограммов бумаги.И всё это были рапорты
сотрудников СБ,возмущённых моим оскорбительным отноше-
нием к ним.Рябов заявил,что из уважения к Станиславу
Викторовичу и моему личному вкладу в исследования ГНИЦ
закрывал на это глаза,но сейчас моё высокомерие перешло
все разумные границы.Он спросил,представляю ли я вообще,
кем недовольна на это раз,достал ваше личное дело и зачитал
несколько выдержек.Группа «Альфа»,одиннадцать опасней-
ших операций,более тридцати спасённых жизней,правитель-
ственные награды,ранение,тяжёлая контузия,из-за которой
вы попали в РАО.Вы едва не погибли,спасая тех женщин и
детей,почти двое суток в коме...Я даже помню этот сюжет
в новостях о террористах,перепуганные женщины с плачу-
щими детьми на руках на фоне развороченного дымящегося
дома...— Лаванда вновь печально вздохнула и закончила:—
А я вела себя словно капризный подросток!Мне,право,очень
стыдно.Я искренне прошу вас простить меня!
— Дело не в этом,— покачал головой Берёзов,— вы воль-
14
ны относиться к людям так,как вам вздумается,но зачем,
же оскорблять и унижать их только потому,что они делают
свою работу и их работа вам не,но вкусу?Да,я понимаю,в
нашей службе народ по большей части простой и часто гру-
бый,но ведь они от этого меньше людьми не становятся.Если
охранник не пускает вас в запретную зону или не подпускает
к вам опасного зверя,пусть даже и при помощи оружия,он
делает это не из вредности.Его прямая обязанность — обес-
печить неприкосновенность запрещённого к посещению места
и сохранить вам жизнь и здоровье!Разве обязательно в ответ
на это вываливать на людей ведро помоев?Даже если они не
служили в «Альфе» и не взрывались на фугасах террористов?
Если вам не нравятся обязанности сотрудника,предъявите
претензии руководству!У нас в инструкции прямо сказано:
«любыми способами не допускать причинения вреда жизни и
здоровью находящегося под охраной персонала РАО “Ареал”»!
Боритесь с системой,если считаете нужным,зачем втапты-
вать в грязь простых людей?А если бы у меня не было такого
послужного списка,вы что,добивались бы моего увольнения?
Так,что ли?
Он укоризненно покачал головой,глядя на молодую жен-
щину,и неодобрительно поморщился.
— Мне действительно очень жаль,— грустно ответила
она,— я понимаю,моё поведение выставляет меня не в луч-
шем свете.Что тут добавить?Я сделала выводы и впредь по-
стараюсь не допускать подобного.Но поймите и вы меня,Ту-
ман,я занимаюсь изучением мутагенных факторов «Ареала»,
и мне более чем необходимы живые образцы претерпевшей
мутации фауны!А я из года в год получаю изорванные пу-
лями трупы!В лучшем случае,израненных особей!Нелегко
глядеть в глаза животным,умирающим на твоих руках!То,
что они мутировали,не лишило их души!Они тоже страдают!
И всё понимают!Более того,как раз они-то чувствуют на-
много больше,чем мы или другие земные живые формы!Вы
же сами знаете!Иначе не смогли бы вывести Дикобраза из
15
лаборатории!
—Я тут ни при чём,—отмахнулся Иван,—фокусу с шоко-
ладкой меня научил Болт.Он показал мне,как это делается.
— Валерий?— переспросила Лаванда.— Вы можете по-
дробно вспомнить,что именно он вам рассказал?
— Да ничего,собственно,— пожал плечами Берёзов,—
просто я видел,как он подманивал шоколадкой семейство Ди-
кобразов,вот и повторил его действия в точности.
— Похоже,вы не в курсе некоторых основных особенно-
стей «Ареала».— Она внимательно посмотрела на него.— Не
удивительно.Служба Безопасности считает нашу теорию бре-
дом,да и не только она.А между тем именно она является
основным моментом,отражённым в сохранившихся записках
пропавшего академика Лаврентьева,который не просто яв-
ляется родоначальником научных исследований «Ареала».Я
твёрдо убеждена,что мы до сих пор не знаем об «Ареале» и
четверти того,что удалось выяснить Лаврентьеву!Позвольте,
я введу вас в курс дела хотя бы вкратце!
— Только делайте скидку на отсутствие у меня научно-
го образования,— согласился Иван,— поменьше непонятных
терминов.
— Я всё изложу доступно,— кивнула Лаванда.— Дело
в том,что сам,как вы выразились,«фокус с шоколадкой»
известен довольно давно.Пристрастие Дикобраза к шокола-
ду было выявлено ещё академиком Лаврентьевым.Вот только
покормить Дикобраза с руки,когда он напуган или чувству-
ет агрессию,до сих пор не удавалось никому,кроме Болта.А
теперь и вас.Дело в том,что,по теории Лаврентьева,все жиз-
ненные формы внутри «Ареала» объединены в сложную сеть
взаимосвязанных полей неких тонких материй,не доступных
нашему анализу,а зачастую и вовсе нами не воспринимаемых.
Одним из таких элементов является единое пси-поле,в кото-
рое автоматически включается любое живое существо,попа-
дающее внутрь «Ареала».На сегодняшний день это чуть ли
не единственный параметр,который мы можем,образно выра-
16
жаясь,«потрогать руками».Все существа «Ареала» способны
воспринимать яркие психологические импульсы,генерируемые
сознанием,и чем мощнее такие импульсы,тем больше рассто-
яния,на которые они распространяются.И это не способность
отдельного существа воспринимать некие образы,а именно ко-
лебания неизвестного науке единого психологического поля,
из которого все обитающие здесь жизненные формы считы-
вают информацию!Понимаете?Все абсолютно,от крохотной
Синьки до Унка!Причём последний является наиболее чув-
ствительным индикатором колебаний пси-поля из всех извест-
ных нам существ «Ареала».
Она немного потупилась и,поморщившись,призналась:
— Это моя вина,что он пришёл.Моё упрямство подвергло
опасности жизни всех находившихся в лаборатории людей.Я
не желала смириться с тем,что раненого Осьминога не спасти,
и упрямо делала все,чтобы продлить ему жизнь.Несчастное
животное умирало слишком долго и,как я теперь понимаю,
очень болезненно — оно получило тридцать девять пулевых
ранений.Его страдания были столь сильны,что возмущения
пси-поля докатились до Красной Зоны и привлекли Унка.Я
поступила в высшей степени глупо и непрофессионально.
— А что это за существо?— Иван вспомнил рассказ Мед-
ведя.— Мне говорили,что,со слов Болта,это то,чем стали
новорождённые дети,погибшие в момент первого Выброса в
населённых пунктах Эпицентра и Красной Зоны?
— Официально наука не поддерживает эту версию,так как
никаких конкретных доказательств получено не было,— от-
ветила Лаванда.— Унк практически не изучен в силу своей
крайней опасности.Излучаемые им звуковые и ультразвуко-
вые колебания смертельны для человеческого мозга,и ника-
кие наушники тут не помогут.Некоторые специалисты счи-
тают,что крик Унка — это не только звуковые колебания,в
нём присутствуют и другие,куда более опасные энергии,не
известные науке,и я согласна с такими доводами.То,что вы
слышали тогда,ночью,фактически не было криком,скорее,
17
захлёбывающимся плачем.Сам крик вызывает болевой шок
от мучительных страданий в считанные секунды.Именно по-
этому никто в здравом уме,никогда не подойдёт к нему близ-
ко.Если Унк испугается и закричит — это гарантированная
смерть.За всё время существования ГНИЦ в нашем распоря-
жении оказался лишь один образец Унка,да и то сильно по-
вреждённый.Одна из спасательных бригад случайно натолк-
нулась на него в ходе работ по спасению сотрудников из разва-
лин лаборатории,пострадавшей от неудачного эксперимента.
Там произошёл сильный взрыв,и нескольких человек заживо
похоронило под завалами,размозжив конечности.Люди уми-
рали мучительной смертью,что вероятнее всего и привлекло
Унка.
—Как спасателям удалось его поймать?—заинтересовался
Иван.
— Согласно официальному отчету,Унк появился неожи-
данно и сразу же закричал,— болезненно поджала губы Ла-
ванда.— Два человека скончались на месте.Остальные от-
крыли огонь,и это,разумеется,напугало существо ещё силь-
нее.В общем,погибло более половины сотрудников.А убили
его совершенно случайно,один из спасателей был вооружён
бензопилой и в тот момент перепиливал обрушившуюся де-
ревянную балку перекрытия.Вероятно,звук вгрызающейся в
дерево бензопилы частично снизил силу удара крика,а мо-
жет быть,сам спасатель от природы оказался более устойчив
к этому воздействию.Словом,Унк оказался рядом с ним,и
этот человек,оставшись на ногах,нанёс ему удар работающей
бензопилой и искромсал Унка на куски,после чего потерял
сознание от болевого шока.Он чудом остался жив.Останки
Унка доставили в ГНИЦ,но исследования быстро зашли в
тупик — у Унка не оказалось почти ничего общего,ни с че-
ловеком,ни с Зомби,кроме разве что явных следов действия
эффекта обратной регенерации.Мы даже не можем толком
ответить на вопрос,живой он или,так скажем,не живой.С
одной стороны,его кровь не сворачивалась,как у восставших
18
из могил покойников,подвергшихся обратной регенерации,с
другой — он не только чувствует эмоции,но и сам очень глу-
боко испытывает их!Впрочем,эта теория сейчас не популярна,
кроме меня и узкого круга моих единомышленников её никто
не поддерживает.К тому же вследствие роста «Ареала» места
обитания Унков в Красной Зоне отодвигаются от нас всё даль-
ше,и встречи с Унками практически сошли на нет.Поэтому
проект,занимавшийся изучением этого существа,закрыли.
— Вы сказали,что это версия официальная,— заметил
Берёзов,— стало быть,есть ещё и неофициальная?Как я
понял,ваша и ваших сторонников?
— Верно,— кивнула Лаванда,— хотя правильнее будет
назвать её теорией Лаврентьева.Вот она-то как раз многое
объясняет.Как я уже сказала,всю территорию «Ареала» про-
низывает пси-поле,в котором взаимодействуют все находящи-
еся в Зонах существа,независимо от того,хочется им этого
или нет.И подвергшиеся мутациям живые,и неживые формы
в той или иной степени чувствуют его возмущения.Я склон-
на отчасти верить объяснению Валерия Болта:если в момент
Выброса недавно рождённый малыш погиб не мгновенно,но
испытал перед смертью тяжелейший шок от страха и боли,то
эти эмоции должны были оказаться чуть ли не единственны-
ми образами,заполнившими ещё чистое сознание несчастно-
го ребенка.Страх,безысходное одиночество и инстинктивное
ощущение неизбежно приближающейся смерти — вот и все
факторы,сформировавшие его.И вот он умер и практически
тут же ожил,ведь в Эпицентре и Красной Зоне действие всех
процессов «Ареала» на порядки мощнее,чем тут,в Зелёной
или даже в Жёлтой Зоне.Скорее всего,он был абсолютно
мёртвым не более одной-двух минут.И если потом он ожил,
во что превратилось его сознание?Я уже не говорю о физиче-
ской мутации,это вообще загадка,если бы я сама не исследо-
вала те останки,я бы сказала,что всё это антинаучный бред!
Учитывая всё это,неудивительно,что Унк чувствует прибли-
жающуюся смерть.Это единственное ощущение,помимо стра-
19
ха,которое он знает.И оно притягивает его.Очень возможно,
что несчастное существо идёт,желая помочь умирающему,но
ему неведомо,как это сделать.И потому Унк просто пытается
быть рядом,чтобы избавить страдающего хотя бы от ужаса
умереть в одиночестве.Но,как мы уже разобрались,вторая
основная эмоция Унка — страх,он боится всего,что проявля-
ет к нему агрессию,и потому кричит.Крик — это не атака,а
самозащита Унка,и она срабатывает,как и всё у него,сугубо
рефлекторно,едва существо почувствует направленную на се-
бя злобу,ярость,желание убить и тому подобные намерения.
— То есть вы хотите сказать,что все остальные зве-
ри «Ареала» тоже чувствуют нечто подобное?— переспросил
Иван,невольно окидывая взглядом окрестности через затяну-
тое бронестеклом окно.
— Именно!— с жаром подтвердила Лаванда.— От мала
и до велика!Унк предельно сенситивен и способен уловить и
отследить источник мощных возмущений пси-поля за многие
десятки километров.Другие жизненные формы не столь чув-
ствительны,но все они это ощущают,абсолютно все!Вот по-
чему тот Дикобраз был панически напуган — он провёл почти
сутки в непосредственной близости от умирающего в муках
Осьминога!Вот почему остальные его сородичи инстинктив-
но собрались на вертолётной площадке — они пытались ему
помочь!Даже Синька,мелкое насекомое,является неотъем-
лемой частью пси-поля.И хоть сама по себе единичная особь
Синьки слишком мала,чтобы вызвать серьёзные возмущения,
совокупной массы нескольких тысяч этих насекомых вполне
достаточно для создания довольно сильных колебаний пси-
поля.
— Поэтому вы прекратили сбор Синьки с появлением Ка-
банов?— догадался Берёзов.— Они почувствовали страх на-
секомых?
— Я бы сказала,что сборочные аппараты поглотили суще-
ственно большое количество насекомых,каждое из которых на
своем уровне ощущало направленную на неё агрессию.Ведь
20
управляющие аппаратами люди знают,что Синька пойдёт в
переработку,и их подсознание невольно транслирует в единое
пси-поле образы скорой гибели собранных насекомых.И если
одна особь мало на что способна,то несколько килограммов
собранной Синьки являются вполне серьёзным проводником
эмоциональной материи в пси-ноле.Именно эту агрессию и
почувствовали мутировавшие Кабаны.Потому сбор Синьки на
сегодня был прекращён.Я,конечно,люблю и уважаю наших
животных,но не настолько глупа,чтобы спровоцировать,как
это у вас называется,массированную атаку на свою лаборато-
рию.Достаточно того,что по моей вине здесь побывал Унк,и
хорошо,что вы не открыли по нему огонь.
— Медведь не позволил,— признался Берёзов,— сам я
ничего об Унке не знал и,будь я один,наверняка подошёл бы
к нему.Я очень удивился,увидев сидящего на крыше малень-
кого мальчишку в лохмотьях.
— Это было бы равносильно прыжку в кратер извергающе-
гося вулкана,— покачала головой Лаванда,— шансов выжить
примерно одинаково.Кстати,вблизи Унк мало похож на ребён-
ка и производит жуткое,отталкивающее впечатление.Ходит
он прямо,но для бега словно изламывается в позвоночнике
почти пополам и пользуется четырьмя конечностями,заканчи-
вающимися совсем не человеческими пальцами,а манипуля-
торами,более напоминающими толстые короткие щупальца с
тремя когтистыми отростками.Он закричал бы,едва заметив
вас.Хотя...— Она задумчиво посмотрела на Берёзова.—
После случая с Дикобразом...я уже не уверена в этом.Ско-
рее всего,подсознательно вы не боитесь местных животных
и не излучаете агрессию.Невероятно!Вы второй человек по-
сле Валерия-Болта,кто продемонстрировал подобное на моей
памяти.
—Не знаю,как насчет подсознательно,но сознательно я их
очень даже побаиваюсь,— улыбнулся Иван,— ибо инстинкт
самосохранения мне совсем не чужд!Так что я,правда,не
знаю,почему у меня получилось подманить Дикобраза.В тот
21
момент я думал,что это в порядке вещей.
— Вот и Болт отвечает на подобные вопросы точно так
же,— вздохнула Лаванда,— и я даже не буду уговаривать
вас,Туман,согласиться на обширное обследование,так как
уверена,что наши специалисты ничего в вас не обнаружат,
как и в случае с Валерием.Я полагаю,что способность вза-
имодействовать с пси-полем «Ареала» лежит где-то в глубин-
ных слоях подсознания,и обнаружить этот механизм на теку-
щем уровне развития современной науки мы не в силах.Но,
тем не менее,он есть,я твердо убеждена в этом,и это также
полностью соотносится с теорией академика Лаврентьева!
— Согласен,что эта ваша теория объясняет гораздо боль-
ше,и главное,понятнее,чем основная версия,— оценил Бе-
рёзов.— Странно,что она не признана.
— К сожалению,у нас нет для неё никаких доказа-
тельств.— Лаванда грустно пожала плечиками.— А наука
приемлет только факты,но не домыслы.Единственным кос-
венным свидетельством в пользу того,что наша теория имеет
право на существование,является метаморфит,получивший
среди сталкеров название «Шестое чувство».И это все,что у
нас есть.
— Кстати,что он дает?— спохватился Иван.— Давно про
него слышу,но всё как-то не доходили руки узнать о его
свойствах.Я слышал,он редкий и довольно дорогой.
— Не абсолютный раритет,но довольно редок,— кивнула
она,— и вы правы,стоит немалых денег на чёрном рынке.По
своему действию он очень показателен в свете теории акаде-
мика Лаврентьева.При тактильном контакте с «Шестым чув-
ством» человек начинает чувствовать местонахождение всех
живых форм вокруг.Радиус зависит от индивидуальных осо-
бенностей самого контактёра,обычно его величина варьирует-
ся от четырёхсот до пятисот метров.
— Полезная вещица,— оценил Берёзов,— точно знать
местонахождение противника.Странно,почему РАО не про-
двигает его в военные разработки.
22
— По простой причине,— улыбнулась Лаванда,— не толь-
ко контактёр чувствует окружающие его живые формы,но и
живые формы тоже начинают чувствовать его.
— То есть?— Иван поднял брови.— Я вижу их,а они
видят меня?Так,что ли?
— Совершенно верно,— подтвердила Лаванда.
— Сомнительное преимущество,— покачал головой Берё-
зов.— Чего же ради он стоит таких огромных денег?
— Возможно,с военной точки зрения польза от него не
столь и велика,но в других областях он бывает,незаменим,—
возразила она,— например,при проведении спасательных ра-
бот,особенно в условиях завалов,оползней и схода снеж-
ных лавин.И среди местных сталкеров он весьма востребо-
ван.Оказавшись в опасном месте,они посредством контакта
с данным метаморфитом мгновенно получают полную картину
расположения всех находящихся в округе живых форм,после
чего прерывают контакт и меняют место своего нахождения.
Как мне рассказывали знающие люди,такое весьма не лишне
в Жёлтой Зоне,особенно в первую неделю после Выброса,
когда идет бурное заселение обитателями «Ареала» вновь при-
росших к Зонам территорий,и мутировавшие существа осо-
бенно активны,причём как живые,так и неживые.
— То есть «Шестое чувство» работает и вне «Ареала»?—
спросил Берёзов.— Но тогда каким образом его существова-
ние подтверждает вашу теорию единого пси-поля?
— Тут есть два момента,— принялась объяснять Лаван-
да.— Во-первых,данный мет вне «Ареала» имеет втрое мень-
ший радиус действия,а во-вторых,сам факт того,что он дей-
ствует вне «Ареала»,позволяет нам предполагать,что пси-
поле существует по всей нашей планете.Просто вне Зон оно
либо гораздо слабее выражено,либо мы имеем менее сильные
способности его чувствовать,либо и то и другое одновремен-
но.
— Полагаю,эта часть теории имеет ещё большее количе-
ство скептиков,— улыбнулся Иван,— уж больно похоже на
23
байки из области экстрасенсов,предсказателей,ведьм и про-
чих графов Дракул.
— Это так.— Лаванда коротко развела руками.— Тут нам
пока что нечего противопоставить оппонентам.Хотя,опять
же,есть косвенные свидетельства в пользу теории Лаврентье-
ва.Те же знаменитые предсказатели,известные на весь мир,
например Нострадамус,Ванга или гораздо более авторитет-
ный Эдгар Кейси,все они откуда-то черпали свои сведения.
И если есть теория единого информационного поля,почему
должно быть исключено существование единого пси-поля,тем
более сейчас,когда «Шестое чувство» столь явно его демон-
стрирует?Радиус его действия вне «Ареала» невелик,но он
есть.И радиус этот внутри Зон не одинаков,в Жёлтой Зоне
он больше,нежели в Зелёной.И я подозреваю,что в Красной
он ещё больше,а в Эпицентре и вовсе огромен!Об усилении
пси-поля свидетельствует и возрастание степени агрессивно-
сти живых форм по отношению к человеку по мере приближе-
ния к Эпицентру.Проницаемость поля усиливается,и живот-
ные острее чувствуют исходящую от людей агрессию.Ведь в
Зоны не ходят без оружия,а каждый вооружённый человек
при виде мутанта в первую очередь думает о том,чтобы его
убить,выстрелить или хотя бы взять в руки автомат,даже
если само животное и не выказывает никакой враждебности!
Я убеждена,что мы сами вызвали ненависть местных живых
форм к себе,мы вызвали её именно своей же собственной зло-
бой и агрессией!Ведь если вдуматься,то сам по себе «Ареал»
нельзя назвать однозначно враждебным.Да,он расширяется,
захватывая новые территории,но он не убивает всё на своём
пути,но лишь изменяет!
— Не думаю,что нам от этого легче,— не согласился
Берёзов.— Убивает или уродует мутациями — какая разница?
Я уже не говорю про аномалии и Выбросы,в них я вообще не
нахожу ничего,кроме враждебности.
— Разница в том,что если «Ареал» не убивает,а изменяет,
то остается шанс на то,что этот процесс обратим!— восклик-
24
нула Лаванда.— Академик Лаврентьев считал,что его можно
обернуть вспять и не только вернуть себе потерянные земли,
но и прекратить мутации.Но разгадку этой тайны нужно ис-
кать в Эпицентре,именно там активность «Ареала» наиболее
высока,именно там,в момент Выброса концентрация энергии
максимальна.Там всё началось,и только там можно всё это
закончить.Вот почему он так рвался в Эпицентр.
— И пропал без вести,— напомнил Берёзов,— как и все,
кто имел неосторожность или наивность туда сунуться.Даже
Болт,насколько я понимаю,ходит в Красную Зону по особым
случаям и избегает проникать в Эпицентр.
— Да,это так,— сокрушённо вздохнула Лаванда.— «Аре-
ал» ревностно бережёт свои тайны.И не последнюю роль в
этом,я убеждена,сыграла всё та же человеческая агрессив-
ность!Но и в Красной Зоне,и в Эпицентре существует жизнь,
отлично приспособившаяся и к аномалиям,и к Выбросам.А
это означает,что,если понять её принципы и правильно ими
воспользоваться,туда всё-таки можно будет попасть!И по-
пытаться найти решение проблемы!Поэтому я так борюсь за
любые живые образцы из Жёлтой Зоны,они необходимы мне,
словно воздух!И даже больше!
— Понимаю,— кивнул Иван,— вы очень рассчитывали
на того Осьминога.И всё же не стоило так рисковать,если
сразу было ясно,что его не спасти.В конце концов,это не
последний Осьминог в «Ареале».
— Добыть живого Осьминога — задача предельно сложная
и очень опасная.— Она покачала головой.— И если его пер-
вичная форма мутации — Дикобраз — изучена нами довольно
подробно,то с Осьминогом дело обстоит намного сложнее.
При том,что он совсем не столь малоподвижен,как Дикоб-
раз,степень его опасности гораздо выше.Поисковые группы
не решаются на его отлов.Обнаружить его намного слож-
нее,спинные колючки у него гибкие и скорее напоминают
щупальца,шипы с токсином мутировали в присоски с ядом.
Осьминог может не только обвить собою куст,как бы вплета-
25
ясь в него,но и просто распластаться по траве,практически
полностью сливаясь с ней благодаря своему мимикрирующему
кожному пигменту.У него менее прочный панцирь,уязвимый
для пуль,но зато он может выплёвывать струю высокотоксич-
ного яда на расстояние до трёх метров и оплетать щупаль-
цами потерявшую ориентацию жертву,впиваясь в неё при-
сосками,покрытыми мелкими острыми крючками,похожими
на рыболовные,намертво фиксирующими присоску на жертве.
Выделяемый присосками яд имеет кислотную основу и спо-
собен разъесть «Мембрану» за пять — семь минут,причём
просто оторвать от себя этого зверя руками не получится,у
него двойная пасть,почти полностью опоясывающая панцирь,
так что схватиться не за что,если не хочешь остаться без
пальцев.Единственным полностью безопасным способом его
поимки является ловушка типа волчьей ямы,только вместо
кольев надо поставить ящик из кислотостойкого материала.А
это,как вы понимаете,слишком сложный вариант — Осьми-
ноги не ползают по тропам,так просто не понять,где ставить
ловушку.А получить его было бы очень большой удачей,Ось-
миноги весьма восприимчивы к пси-полю.
— Действительно,непросто,— согласился Иван.— Кста-
ти,скажите,почему собранная Синька внутри лаборатории не
вызывает возмущения пси-поля?
— Перерабатывающие сепараторы находятся в подвале,в
помещении с толщиною стен в метр,плюс три метра земляной
толщи,— объяснила Лаванда.— Плюс люди не участвуют в
переработке,процесс автоматический.
— В переработке?— нарочито насторожился Берёзов.—
Надеюсь,вы не из неё консервы делаете для нашего сухого
пайка?
— Нет,конечно,— улыбнулась Лаванда.— Синька — ос-
новной источник одного из компонентов проекта «Ваниль».В
неволе не размножается,вот мы и разрабатываем её природ-
ные колонии...
Из открытого в полу люка послышался звук шагов прибли-
26
жающегося к трапу человека,и Берёзов посмотрел на УИП.
— Пора смену сдавать,— сообщил он.— Спасибо за рас-
сказ,это было очень познавательно.Может пригодиться в ра-
боте.
— Что вы,не стоит благодарностей.Я люблю поговорить
о работе.— Лаванда сделала небольшую паузу и несколько
неуверенно спросила:— Извините,Туман...Могу я попро-
сить вас об одной услуге?
— Можете,конечно,— прищурился Берёзов,— помогу,
если это в моих силах.Надеюсь,вы не хотите попросить ме-
ня испытать шоколадную диету на каком-нибудь Кабане или
Осьминоге?
— Нет-нет,— смутилась она,— речь не об этом.Просто
я обещала не сообщать в ГНИЦ о вашей роли в инциденте с
Дикобразом,чтобы не обрекать вас на добрую неделю утоми-
тельных обследований.К тому же я действительно уверена,
что это ничего не даст,стандартные методы здесь бессильны.
Но,быть может,вы не откажетесь пройти небольшое обсле-
дование на моих приборах?Мы пытаемся разрабатывать свои
методики,созданные на основе теории академика Лаврентьева
о пси-поле.Это не отнимет у вас много времени — час,мак-
симум два!Но польза может оказаться неоценимой с научной
точки зрения!
— Это предлог!На самом деле она хочет взглянуть на
тебя,так сказать,в неглиже!— Из люка появилась голова
Медведя.— Я бы посоветовал тебе согласиться,Туман!Поль-
за может оказаться неоценимой не только с научной точки
зрения!
— Вы,как всегда,вовремя со своим неиссякаемым остро-
умием,—вздохнула Лаванда.—Уже представляю себе свежие
сплетни.
— Не беспокойтесь,Лаванда,никаких слухов не будет!—
утешил её Медведь.— Я почти никому не расскажу!
— Если теория о переселении душ верна,то в прошлой
жизни вы,Медведь,были скунсом!— заявила она.
27
— А вы — моим желчным пузырем!— немедленно париро-
вал тот.— И в этой жизни мы снова встретились!
Лаванда лишь закатила глаза к небу и обреченно покачала
головой.
— Мне жаль прерывать вашу романтическую беседу,—
продолжил здоровяк,— но,боюсь,насчет интрижки прямо на
столе диагностического кабинета у вас ничего не выйдет!—
Медведь перевел взгляд на Ивана и уже серьёзным тоном до-
бавил:— Следственная комиссия раскопала место нахождения
нелегальной лабы.Отряду объявлен общий сбор,только что
пришло оповещение с базы.Вертушка за нами уже вылете-
ла.Так что собирайся!— Он обернулся к Лаванде:— Вам
пришлют кого-нибудь нам на замену в течение суток.До то-
го момента служба безопасности официально рекомендует вам
приостановить работы снаружи лаборатории и не покидать её
пределов.Соответствующее указание уже направлено на сете-
вой адрес ЛП-32.
— Понятно,— скривилась Лаванда,— ничего другого от
СБ я и не ожидала.И всё же,Туман,может,вы найдёте время
по возвращении со своего задания посетить нас ещё раз и
пройти обследование?Это очень важно для нашей работы.
— Не волнуйтесь,он обязательно назначит вам свида-
ние!— осклабился Медведь.— Я лично за этим прослежу,
обещаю!
—Если он этого не сделает —вы мне ответите!—съязвила
она.— Я напишу заявление руководству и потребую,чтобы
лично вас прикомандировали к ЛП-32 на полгода!
— Это великая честь!— восхитился Медведь.— И я её
не достоин!У нас в Отряде есть гораздо более достойные лю-
ди!—Он состроил комичную рожицу и несколько раз потыкал
большим пальцем в сторону Берёзова.
— Так!— Лаванда встала со стула.— Достаточно!Ме-
ня ждёт моя работа,поэтому более не буду отвлекать вас от
вашей!Заодно сообщу всем остальным о том,что вы нас поки-
даете.Я уверена,это известие их расстроит настолько сильно,
28
что праздник будет продолжаться всю ночь!— С этими слова-
ми она скрылась в люке.
2
29
30
Идущий в голове отряда Ферзь поднял вверх согнутую в
локте руку,подавая сигнал,и растянувшаяся в длинную ко-
лонну цепочка двигающихся друг за другом людей останови-
лась.Командир ОСОП достал из подсумка пулеметную гильзу,
швырнул её в ровное и пустое с виду место.Гильза пролетела
пару метров и неожиданно рванулась в сторону,со свистом
рассекая воздух в резком ускорении.Пустота смяла латунный
сплав в искорёженный комок,словно бумагу,и сплюнула на
землю.Ферзь молча поднёс к глазам два растопыренных паль-
ца,подавая знак «смотри в оба»,и коротким взмахом руки
отдал приказ продолжить движение,обходя опасный участок.
Следующая в центре колонны четвёрка людей в плохо подо-
гнанных «Мембранах» ещё больше сократила дистанцию друг
между другом,инстинктивно пытаясь держаться след в след.
Иван про себя поморщился.Ферзь специально нагоняет
жути на контрразведчиков.Неприязнь тех,кто несёт службу
«в поле»,к кабинетным работникам стара как мир.И не важ-
но,где именно проходит сам процесс,смысл его остаётся неиз-
менен:бойцы армейского спецназа недолюбливают штабистов,
милицейские «опера» — следователей,а вкалывающие посре-
ди дикой тайги строители — каких-нибудь пиар менеджеров,
сидящих в тёплых комфортабельных офисах с чашечкой го-
рячего кофе.В принципе Берёзов вполне понимал командира
Отряда,он и сам относился к «кабинетным» подобным обра-
зом.Им полезно будет на собственной шкуре прочувствовать,
что такое настоящая работа,неразрывно связанная с более чем
реальной опасностью для жизни,раз потребовали взять их с
собой на операцию.Если уж хотят иметь полный контроль,то
пусть знают,над чем.Но сейчас Ферзь явно перегибал палку.
Командир останавливался возле каждой аномалии и за-
брасывал в неё по несколько гильз,словно подчёркивая,что
смерть подстерегает на каждом шагу.Причём половину ано-
малий даже не пришлось обходить,они лежали в стороне от
маршрута движения,и,по крайней мере,некоторые из них
на таком удалении опасности не представляли.Понятно,что
31
всё это было рассчитано на идущих с отрядом контрразведчи-
ков.Ферзь даже гильзы с собой взял пулемётные,для пущей
наглядности.Но в результате скорость движения отряда рез-
ко замедлилась,словно не на задание шли,а резину тянули.
Пора бы поторапливаться,если,конечно,в планы Ферзя не
входила ночёвка прямо в Жёлтой Зоне.Имея «Ариадну»,по
Зелёной можно двигаться гораздо быстрее,и так видно,что
впечатлений у контрразведчиков уже накопилось,хоть отбав-
ляй.
Через Шаг Выброса рванули бегом,Ферзь погнал людей,
чуть ли не на максимальном ускорении,из-за чего следователи
из московской комиссии быстро выбились из сил.Их старший
попросил о коротком привале,и Ферзь объявил двухминутную
остановку.Вереница из трёх десятков бойцов опустилась на
поросшую синим мхом красную резину земли,не меняя сво-
его построения.Иван огляделся.Прошло полгода с того дня,
когда он оказался в Жёлтой Зоне,но всё вокруг было точ-
но таким же:зелёное небо с мутно-голубым солнечным дис-
ком,синюшная растительность с грязно-жёлтыми разводами
и пронзительно-надрывные вопли невидимых издали зверей.
Из головы колонны пришёл посыльный от Ферзя и коротко
переговорил с Лемуром.Тот кивнул в знак согласия и,пома-
нив рукой Берёзова,направился к контрразведчикам.
— Ферзь передал нам дорогих гостей,— ухмыльнулся он
по дороге,— и приказал беречь как зеницу ока.Так что,Ваня,
давай-ка не отходи от них.Мне так будет спокойнее.Да и
рано ещё тебе в первых рядах через аномалии лазать.
Они подошли к проверяющим,и Лемур извлёк из подсум-
ка несколько небольших гладких полупрозрачных камней и
раздал их контрразведчикам.
— Что это?— спросил их старший.
— Метаморфит,— ответил Лемур,— в народе получил
название «Энерджайзер».При тактильном контакте подстёги-
вает расщепление АТФ в организме,сильно увеличивает вы-
носливость и замедляет наступление усталости.Своего рода
32
допинг,так сказать.— Он дернул за липучку клапана на на-
бедренном кармане контрразведчика.— Это специальный кар-
ман,предназначенный для использования метов.Его внесли в
конструкцию «Мембраны» по нашей просьбе,— объяснил бо-
ец,— чтобы не приходилось держать мет в руке.Вкладывать
вот так.— Лемур расстегнул несколько липучек и молний,
добираясь до тонкого слоя сетчатой ткани с крупной ячеей,
облегающей кожу бедра,и вложил мет в специальный карма-
шек.— Вот тут липучка,её затянуть плотно.Самое главное —
загерметизироваться без ошибок.—Он в обратном порядке за-
стегнул молнии и липучки.— С непривычки можно напутать
в последовательности действий и потом пожалеть об этом,ко-
гда накроет едкой аномалией или какая тварь плюнет струёй
кислоты или другой токсичной гадости.Так что не советую
доставать мет из кармана ради праздного любопытства.— Он
убедился,что все четверо в порядке,и спросил:— Ну,как
самочувствие?
— Словно только что из отпуска,— ответил кто-то.— Уди-
вительно!Он начинает работать так быстро?
— Все меты действуют мгновенно,— пояснил Лемур.—
Олимпийские игры с ними,конечно,не выиграть,но с непри-
вычки ходить по Зонам будет легче.
— А если второй такой нацепить?— поинтересовался стар-
ший.
— Распад АТФ возрастет,и энергии в организме прибавит-
ся.— Лемур застегнул свой подсумок.— Но с этим лучше
быть осторожнее — «Энерджайзер» не создает АТФ,он толь-
ко расщепляет её.Истощение организма неизбежно,требуется
отдых и питание — в общем,в применении метов надо знать
меру,а то недолго и в ящик сыграть!Так что хватит вам и
по одной штуке,к тому же у нас их и нет больше.Меты —
вещицы редкие,найти их не так просто в принципе,а тут ещё
и сталкеры эти...Сборщики хреновы,из-за них отыскивать
метаморфиты стало ещё труднее.
— Карманы рассчитаны на несколько таких камней?—
33
Один из контрразведчиков ощупал ладонями бёдра.
— На шесть,по три в каждом,— кивнул Лемур.— Челове-
ческий организм не воспринимает более шести метов,почему
— это к учёным.Но седьмой мет уже не работает.Вот кар-
маны и сделали по максимуму.Но на самом деле они много-
функциональные,ведь меты —редкость,если нашёл —обязан
сдать.Так что я ни разу не использовал больше трёх за один
раз,их просто не было под рукой в таких количествах.
— Лемур,сигнал по цепи идёт.— Берёзов посмотрел на
сидящих,на земле бойцов,один за другим передающих друг
другу короткий жест.Рации в Жёлтой Зоне не полезнее ме-
таллолома,и старый как мир способ передачи команды по це-
пи оказался намного эффективнее обычного крика.Тем более,
когда отряд из тридцати человек растягивается в колонну на
добрых полсотни метров.— Продолжаем движение.
— Понятно.Я к нашим,ты остаёшься с комиссией.— Ле-
мур поправил «Абакан» и напомнил:— Не отходи от них ни
на шаг!
Он заспешил в голову колонны,и Иван посмотрел на
контрразведчиков:
— Мой радиопозывной — «Туман».Товарищи офицеры,я
пойду в голове вашей группы.Работаем по схеме:«Делай как
я!» Уверен,что вас заморочили подробными инструктажами
сверх меры ещё на базе,но лишняя осторожность не помеша-
ет.Мы в Жёлтой Зоне,а это опасное место.Я сам был тут
всего однажды,и мне хватило впечатлений надолго.
— Мы читали ваш отчёт,— кивнул старший,— и коммен-
тарии специалистов ГНИЦ к нему.Очень любопытные отзы-
вы.
— Вот как?— То,что госкомиссия ознакомлена с его лич-
ным делом,Ивана ничуть не удивило.Наверняка они подроб-
но изучили личные дела всех,кто имеет даже малейшее от-
ношение к делу о шпионской лаборатории.Иначе хреновые
из них контрразведчики.Но мнение учёных и медиков о себе
узнать было любопытно.— И что они сказали,если не секрет?
34
— Если коротко,они считают вас,либо особо везучим,
либо обладающим некими скрытыми возможностями,дающи-
ми преимущество при работе в...этих условиях,— ответил
старший.— В любом случае ваши шансы на выживание выше,
чем у многих других.И раз вы прикреплены к нам,наши,со-
ответственно,тоже.— Контрразведчик бросил взгляд вперёд,
где Ферзь бросал пулемётные гильзы в очередную Мясорубку,
и добавил:— Дадите пару советов?
— Я пока что небольшой специалист по Зонам,— хмыкнул
Берёзов,— но сразу могу порекомендовать избегать без необ-
ходимости рывковых ускорений,сохранять постоянный темп и
ровное дыхание.Чтобы не провоцировать усиленное потоот-
деление.Иначе быстро промокнете насквозь,и станет,мягко
говоря,очень не комфортно.Знаю по собственному опыту.—
Вереница отряда тронулась,и Иван встроился в колонну пе-
ред контрразведчиками.— Пошли!
Несколько километров двигались,молча,общаясь одними
жестами и только в случае необходимости.Шли медленно.
Уже после третьего километра концентрация аномалий замет-
но возросла,и Ферзь жестом объявил максимальную степень
опасности.Дистанцию между людьми пришлось сократить до
одного метра,и гильзами теперь швырялся каждый пятый —
выполнялись меры предосторожности,чтобы не оказаться за-
стигнутыми врасплох движущейся аномалией.Дважды отряд
накрывало газовым облаком,и совмещённые с противогазом
шлем-сферы «Мембраны» уже не снимали.Один раз Ферзь
устроил короткий привал,дав людям две минуты восстано-
вить дыхание — длительное дыхание через противогаз далеко
не столь комфортно,поступление кислорода в кровь замедлен-
но,и работоспособность человека,по сравнению с обычным
дыханием,понижена.К середине Жёлтой Зоны скорость дви-
жения упала до минимальной,некоторые участки длиной в
сто — двести метров приходилось преодолевать ползком,что-
бы не попасть под разряд Соленоида или не притянуть к се-
бе ползущую по склону близлежащей горы Воронку.Идущий
35
след в след за Ферзём отряд,обходящий участки местности с
притаившейся невидимой смертью,с высоты птичьего полета
представлял собой замысловатую змейку.
«Кстати о птицах,— подумал Иван,— странно,что до сих
пор не встретилось ни одной».Одноногий инструктор расска-
зывал,что они мигрируют по Жёлтой Зоне крупными стаями.
А тут пусто,и даже зверья не видно,только слышны далёкие
крики.Видимо,Ферзь выбирает наиболее безопасные марш-
руты.В этом вопросе ему виднее,у него многолетний опыт,
знание «Ареала» и «Ариадна» в руке...
Внезапно Ферзь остановился,резко разворачиваясь куда-
то вправо,и замер.Вереница бойцов застыла,глядя на своего
командира,и даже контрразведчики успели среагировать и
не натолкнуться друг на друга от неожиданности,как неод-
нократно случалось у них поначалу.Иван проследил взгляд
командира ОСОП,но среди водорослеобразной синей расти-
тельности,покрытой жёлтыми кожистыми наростами,заме-
тить ничего не смог.В следующую секунду Ферзь что-то крик-
нул идущему за ним Ветру и бросился бежать.Ветер помчался
за ним,на ходу передавая информацию дальше по цепи.Отряд
рванулся что есть силы,не задавая вопросов.
— На нас идет Жаровня!— докатилась по цепи информа-
ция до Берёзова.— Падать по команде,головы не поднимать!
Иван оглянулся,инстинктивно сбрасывая темп,скользнул
взглядом по бегущим за ним контрразведчикам,понимая,что
надеяться на них сейчас рискованно.Он отыскал глазами бли-
жайшего бойца отряда,движущегося вслед за ними.Убедив-
шись,что тот заметил его взгляд,Берёзов выкрикнул полу-
ченную только что команду,передавая её дальше по цепи.
Стараясь не сбиться с пути,он торопливо отвернулся и при-
бавил скорости,чтобы не отставать от впереди идущего,как
вдруг трава прямо перед ним вздрогнула и брызнула во все
стороны,словно клякса,будто на неё сверху упала гигантская
невидимая капля.Инстинкт бойца,отточенный многими года-
ми постоянной опасности,сработал мгновенно,и Иван на пол-
36
ном ходу выполнил стремительный бросок в сторону,прежде
чем понял,что происходит.Бегущий за ним старший контр-
разведчик не успел среагировать и влетел в образовавшуюся
«кляксу».В следующее мгновение он запнулся,и незримая си-
ла словно впечатала его в мутно-жёлтую изнанку синюшного
мха.
— Стоять!— рявкнул Берёзов на мчащегося со всех ног в
аномалию второго контрразведчика.
Тот резко затормозил и по инерции едва не влетел в опас-
ное место,в крайнюю секунду Иван успел схватить его за
локоть.
— Что с ним?!— Остальные двое сгрудились в кучу,ломая
линию движения колонны.— Что произошло?
— В Оковы попал,— определил Берёзов,быстро прики-
дывая границы аномалии,— к земле пригвоздило сильно,со-
знание потерял.Вытаскиваем!Вы двое за правую ногу,я за
правую руку!Ты пока жди,потом поможешь,— приказал он
третьему,— и осторожно!Туда,где трава выглядит примятой,
не лезть!
— Всем продолжать движение!— раздался рядом зычный
голос Медведя.— Бегом марш!— Он отодвинул контрраз-
ведчиков в сторону.— Я сам!Догонять колонну!— рявкнул
майор.— Шорох!Тащи их отсюда,пока всех не накрыло!
Бойцы группы Медведя увлекли контрразведчиков за со-
бой,и здоровяк ухватил лежачего за ступню.
— Тащим по диагонали,между тобой и мной,тут брызги
самые тонкие!— бросил он Ивану.— Взяли!И!Р-раз!
Они слитным рывком дернули бессознательное тело.В
первую секунду Берёзову показалось,что он попытался сдви-
нуть с места бульдозер.Не ожидая такого,он не рассчитал сил
и чуть было не потерял равновесие.Щуплый контрразведчик
оказался так тяжёл,будто весил килограммов двести.
— Ещё раз!Быстрее!— Медведь ухватился поудобнее.—
Скоро накроет!Жаровня ползает быстро!Упрись ногами!Взя-
ли!И!Р-раз!
37
Выдернуть контрразведчика из «кляксы» Оков удалось
только с третьей попытки.Едва тело вытянули за пределы
«брызг»,оно стало легче втрое,и Медведь,сорвав с него ав-
томат,сунул оружие Ивану:
— Неси!Я его потащу!— Здоровяк мощным рывком забро-
сил бессознательного человека себе на плечи.
— Пулемёт давай!— Берёзов вскочил на ноги и протянул
руку.
— Сам!— отрезал Медведь.— Это святое!— осклабился
он,поправляя висящий на груди «Печенег»,и помчался впе-
ред.— Бегом марш!
Иван бросился следом.Змейка отряда уже взбиралась по
склону холма,поросшего искривленными мутациями деревья-
ми,спеша выйти из опасной зоны.До его подножия остава-
лись считанные метры,когда Берёзов почувствовал,как на-
гревается резинопо-полимер «Мембраны»,и тут же увидел
стремительный жест Ферзя.
— Ложись!!!— гаркнул Медведь,падая на землю.— Ли-
цом в землю,руки под себя!— Он торопливо подоткнул руки
бессознательному человеку под туловище и сорвал с груди пу-
лемёт.— Не успели!
Поджимая руки под себя,Иван мельком бросил взгляд
вперёд.Хвост вереницы отряда уже вжался в синюю тра-
ву,остальные бежали к вершине что есть силы.Не дошли
до безопасной зоны метров сорок,машинально подсчитал он,
уткнувшись лицевой пластиной шлем-сферы в красную землю.
Температура воздуха становилась все выше,материал «Мем-
браны» быстро стал горячим,а потом словно раскаленным,
нагревая промокший от интенсивных нагрузок камуфляж до
состояния кипятка.Проходящий через противогазные филь-
тры воздух раскалился и обжигал носоглотку,отдаваясь жгу-
щей болью в лёгких.Берёзов делал короткие вдохи,каждый
раз задерживая дыхание на несколько секунд,пытаясь хотя
бы частично снять боль,раздирающую дыхательные пути,но
температура продолжала возрастать.В голове зашумело,перед
38
глазами пошли кроваво-красные круги,кожа на спине и ногах
пылала,словно облитая раскалённым свинцом,и непреодоли-
мое желание сбросить с себя обжигающую одежду вывора-
чивало наизнанку нервную систему.В какой-то момент Иван
понял,что даже если решит вскочить и броситься бежать,то
не сможет этого сделать — саднящие болью лёгкие отказы-
вались вдыхать раскалённый воздух.Сознание стало угасать,
медленно погружаясь в пучину поглотившей всё тело боли.Он
собрал остатки сил и сделал крайнюю попытку не терять ис-
тончающуюся нить реальности,как вдруг почувствовал,что
вдыхаемый воздух перестал быть раскалённым.Спустя ми-
нуту дышать стало легче,и свинцовый кипяток «Мембраны»
перестал обжигать тело сквозь ставшую сухой ткань камуфля-
жа.В глазах прояснилось,только тело всё ещё трясло,словно
от лихорадки.
— Туман!Вставай!— Лихорадка трансформировалась в
тряску.— Ты как,живой?— пробился через шлем-сферу голос
Медведя.— Слышишь меня?
— Слышу,— хрипло ответил Иван,— заканчивай трясти,
плечо оторвешь!— Он с трудом высвободил из-под болящего
каждою клеточкой тела руки.— И без тебя всё болит.Я ду-
мал,живьём поджарюсь!Никогда бы не сказал,что способен
выдержать пол-часа кипячения.
— Полчаса?— ухмыльнулся Медведь,переворачивая на
спину контрразведчика.— Сорок три секунды,ты хотел ска-
зать.
— Сколько?— не поверил Берёзов,поднимаясь на ноющих
от ожога ногах.— Мне казалось,что я тут сутки пролежал!
Чёрт,больно...
— Сорок три секунды,— повторил Медведь,— повезло
нам,почти успели выйти,краем зацепило самую малость.
Могло быть хуже.В центре Жаровни никто не выживает,если
лёгкие не сгорят,так мозги расплавятся.
Он встал,подобрал лежащий на земле пулемёт и повесил
его на грудь.После этого,морщась от боли,подхватил бессо-
39
знательного контрразведчика.
— Со спины,словно кожу содрали.— Берёзов,пошатыва-
ясь,поднялся на ноги.
— Пройдет через пару дней,— сообщил здоровяк.— «Мем-
брана» хоть и персональная пыточная камера,но на Жаровню
рассчитана,так что не переживай,не облезешь.
— Это ободряет,— ухмыльнулся Иван.— Если честно,я
думал,что она расплавится.А точнее,что давно уже распла-
вилась.
— Нет.— Медведь вновь уложил пострадавшего на пле-
чи.— Жаровня действует только на высокоорганизованные
формы жизни или что-то в этом роде...никогда не любил эти
заумные научные формулировки.Мудрёных терминов много,
а смысла — мало,всё равно ничего не понятно.— Он кивнул
на растительность вокруг:— Вон,смотри,траве хоть бы что
и железо холодное.
Берёзов взялся рукою за ствол автомата.Даже через пер-
чатку «Мембраны» ощущалось,что он горячим не был.И
синюшная трава,и покрытые мутным жёлтым мхом кривые
деревья,и даже притаившаяся на кожистом стебле Синька —
все было в порядке.Если бы не терзающая ошпаренную спину
боль,могло показаться,что вся эта пытка с Жаровней лишь
плод нездоровой фантазии,разыгравшейся от пошаливающих
ежесекундного напряжения нервов...
— Пошли!— Здоровяк побежал к остальным.Судя по му-
чительной гримасе,скользнувшей по его лицу,больно было не
только Берёзову.— Надо оттащить этого борца со шпионажем
к Айболиту.
Старший санинструктор ОСОП,носивший радиопозывной
«Айболит»,внешне действительно имел сходство с одноимён-
ным персонажем старого детского фильма-сказки «Айболит-
66».Увидев его впервые,Иван подумал,что при выдаче сан-
инструктору позывного не обошлось без некоторых аллегорий,
но позже выяснилось,что меткий позывной пришел со своим
владельцем с предыдущего места службы.Подобная ситуация
40
не редкость,так что удивляться не приходилось,везде служат
люди,у всех есть глаза,и все они когда-то были детьми.К то-
му же самого Айболита его радиопозывной совсем не тяготил,
скорее наоборот.
— Что произошло?— Худому,как щепка,санинструктору,
ловко сдёргивающему с пострадавшего шлем-сферу,с одина-
ковым успехом могло было быть как тридцать,так и сорок
лет.
— Оковами приковало на бегу.— Берёзов окинул взглядом
склонившихся над своим командиром контрразведчиков.Жа-
ровня застала и их,но выглядели они бодро,видимо,самым
краем зацепило.— Ударился о землю сильно.
В руке у Айболита оказался маленький фонарик размером
с карандаш.Он чёткими и уверенными движениями прове-
рил лежащему зрачки,коснулся пульса на сонной артерии и
прощупал затылок.
— Потеря сознания вследствие удара головой,— определил
санинструктор,— легкое сотрясение,серьёзных травм нет.—
Он сунул руку в медицинскую сумку.— Сейчас поставим на
ноги.
Айболит извлек одноразовую ампулу с нашатырным спир-
том и отломил стеклянный колпачок.Несколькими быстры-
ми движениями он подвигал ею под носом у пострадавшего.
Контрразведчик дёрнулся и открыл глаза.
—Видишь меня,боец?—требовательно вопросил Айболит,
нависая над ним.
— Да,— поморщился тот,поднимая голову и разминая
шею.
— Как тебя зовут?— Санинструктор сунул ему под глаза
три растопыренных пальца:— Сколько пальцев видишь?
— Три пальца.— Контрразведчик осторожно потер ви-
сок.— Зовут Виктор,радиопозывной «Рентген».
— Порядок,— оценил Айболит,— раз тупо фамилию не
назвал,значит,соображает.— Он выхватил из сумки инъек-
тор,ловко воткнул в него какую-то ампулу и сделал Рентгену
41
укол в шею.Берёзов подумал,что в этот момент санинструк-
тор чем-то напоминает пианиста-виртуоза,у того тоже руки
порхают,как бабочки.— Что в кармане?— Медик шлёпнул
ладонью по бедру контрразведчика.
— «Энерджайзер»,— ответил за него Иван.
— Пусть будет,— согласился Айболит,вновь залезая в
свою медсумку,— я тебе ещё «Пиявку» поставлю,поносишь
три часа,потом заберу!
Он всё так же быстро выхватил из сумки небольшой
полупрозрачный метаморфит,формой похожий на пиявку-
переростка,и быстро поместил её в набедренный карман по-
страдавшего.
— Что это?— спросил тот,вздрагивая.
— Как что?«Пиявка»!Кусается?— довольно оскалился
Айболит.— Ничего,потерпишь.Жжётся она не сильно,за-
то штука полезная!Хороший мет,ускоряет регенерационные
процессы и вытягивает токсины.Жаль,долго использовать
его нельзя,переборчик может случиться.Так что ты повни-
мательнее,как почувствуешь,что по телу мурашки зачастили
бегать,— сразу ко мне!А теперь вставай!
Контрразведчик поднялся на ноги,повертел головой и со-
общил,что чувствует себя превосходно,ничуть не хуже,чем
до падения.Айболит заявил,что это действие метов,ещё раз
потребовал быть внимательнее с «Пиявкой» и коротко кивнул
Ферзю.Отряд двинулся дальше.
Раз десять ситуация с блуждающими аномалиями повто-
рялась,но всякий раз их размеры оказывались много меньше
первой Жаровни,и контакта удавалось избежать в букваль-
ном смысле слова — Ферзь отводил людей в безопасное место
бегом.Отряд рвал стометровки с такой скоростью,что позави-
довали бы профессиональные спринтеры,и Берёзов в какой-то
момент поймал себя на мысли,что пропитавшийся потом ка-
муфляж под «Мембраной» сильно мешает жить.Он в который
уже раз привычно вспомнил Болта и подумал,что решитель-
но не понимает,как тому удается бродить налегке среди всего
42
этого разнообразного дерьма,пытающегося убить тебя самыми
замысловатыми способами.И что за психи рискнули устроить
шпионскую лабораторию в таком месте,как вообще она рабо-
тает в условиях такой...
Спина впереди идущего бойца рванулась вниз,в синюю ко-
жистую траву,в мгновение ока вырывая Ивана из раздумий,
и он резко залёг,повторяя его маневр.Осторожно припод-
няв голову,Берёзов оценил обстановку.Вереница отряда вжа-
лась в растительность,и причину этого он заметил быстро.
Со стороны покорёженного ельника,вдоль которого двигалась
колонна,на высоте метров десяти,прямо на них летело огром-
ное кишащее серым облако,издававшее множество негромких
режущих слух неприятных криков.Облако приблизилось на
полсотни метров и оказалось птичьей стаей.Иван рефлектор-
но вжал шею в плечи,стараясь не выдавать своего присут-
ствия.Стая насчитывала не менее трёхсот особей размером
с воробья,но на этом сходство заканчивалось.Чешуйчатые,
словно рыбьи,тела,с пробивающимися между отдельных пла-
стинок остатками перьев,непропорционально длинные и мощ-
ные загнутые клювы,усеянные крючковатыми когтями лапы,
горящие бешенством жёлтые глаза,лишённые зрачков,види-
мые даже с такого расстояния — словом,зрелище не из самых
приятных.А если стая атакует,вот тогда будет уж точно со-
всем неприятно.И не отбежать никуда,один чёрт знает,во
что можно вляпаться,если сойдёшь с тропы.Радовало лишь
то,что идущие за ним контрразведчики вооружены гладко-
ствольными «Сайга-12К»,и если они умеют ими пользоваться,
то определённые шансы есть...
Но всё обошлось.Стая прошла над залегшим отрядом,виз-
жа и вопя совсем не птичьими голосами,сделала круг и,не
решившись опускаться к самой земле,улетела дальше.Ферзь
выждал ещё пять минут и поднял людей.Спустя два километ-
ра головной дозор обнаружил нескольких лосей,и пришлось
делать крюк.До лаборатории оставалось менее тысячи метров,
и отстреливать зверьё означало демаскировать себя.Обходить
43
пришлось ползком,совсем рядом с тихо подвывающей пусто-
той Центрифугой.Идти по кустам Ферзь не решился:между
ними в полумраке теней,то тут,то там вспыхивали поблески-
вающие серебром нити Паутины,постоянно меняющей места
прикрепления.Над кустами противоположной стороны висела
Туча,клубящаяся зелёными бурунами,и единственное сво-
бодное пространство,не залитое не видимым в дневном свете
Студнем,лежало между ней и Центрифугой.Чтобы не тратить
ещё час на обход,было решено ползти по этому коридору.Он
был довольно широк,не менее десятка метров,но для надеж-
ности отряд проползал по нему в колонну по одному.
Пока первая половина вереницы заползала в коридор,Бе-
рёзов поднёс к глазам бинокль,разглядывая семейство лосей.
Покрытые наполовину синей клочковатой шерстью,наполо-
вину грязно-жёлтыми чешуйчатыми наростами,двухметровые
твари являли собою жуткое зрелище.Все те же свойственные
животным «Ареала» сверкающие жёлтые глаза без зрачков,
строенные когтистые обрубки вместо копыт и сочащиеся ядом
толстые иглы подёрнутых гнилью рогов,направленные прямо
вперёд,словно изготовленные к бою копья,говорили сами за
себя — ждать чего-либо хорошего от этих мутантов не прихо-
дилось.Иван хмуро вздохнул:сходства с Бэмби явно немного.
Можно было попробовать отработать с бесшумного оружия,
да эти твари очень живучи,сразу не сдохнут,а орать на-
верняка начнут,да и броситься могут,если почувствуют,что
терять нечего.Неоправданный риск.Ферзь правильно принял
решение об обходе.Иван перевёл взгляд на ползущих через
коридор бойцов.Скоро его очередь.
Слабое шевеление в кустах под Тучей привлекло внима-
ние,и Берёзов навёл бинокль на подозрительный участок.
Вроде бы ветром шевелит траву,но что-то в этом шевелении
казалось подозрительным.Непонятно,что же именно не так.
Ближайший к коридору куст шевелится медленнее остальных,
что ли...Иван присмотрелся тщательнее.Ничего не видно.В
любом случае,если бы там была аномалия,пусть даже блуж-
44
дающая,Ферзь не мог её пропустить,у него же «Ариадна».
Да и кто поймёт эти кусты,вернее,то,во что их превратил
«Ареал».Уродливые и чуждые взгляду кожистые переплете-
ния.Словно в подтверждение его слов,«ветви» вздрогнули,
и из их глубины в ползущего через коридор бойца удари-
ла грязно-жёлтая струя мутной жидкости.Струя плюхнулась
в синюшную траву,не достав до человека меньше метра,и
ползущий торопливо принял влево,отодвигаясь от шипящей
жижи,курящейся бледно-зелёным дымком,и вскинул руку в
предостерегающем жесте.Двигающиеся за ним бойцы мгно-
венно изготовились к бою,прикрывая товарища.Но атаки не
последовало.Вместо этого из куста в противоположную сто-
рону выползла приземистая и очень широкая тварь,напоми-
нающая гибрид зубастой капусты,морской звезды и осьми-
нога,и медленно извивая щупальца,весьма юрко заползла в
другой куст,растущий поодаль.Одни из ползущих махнул ру-
кой,и движение через коридор продолжилось.Берёзов через
бинокль проследил за тварью.Та вплелась в куст и замер-
ла,очень убедительно покачиваясь в такт ветру,словно часть
растительности.
— Осьминог в кустах,— раздался над ухом Ивана голос
Медведя.— Как поползёте,принимайте левее,сейчас там вы-
ставят ориентир.
— Не бросится?— оглянулся на него Берёзов.— Там мет-
ров пять всего.— Он указал на только что воткнутую од-
ним из ползущих ориентир-вешку с маленьким красным флаж-
ком.— Ползает-то он быстро!
— Нет.— Медведь отрицательно кивнул.— Над ним Ту-
ча,она сейчас грозовая.Значит,шибанёт во что угодно,что
двигается быстрее,чем очень медленно.И он об этом знает,
твари хорошо чувствуют аномалии.Уверен,именно потому он
специально и выбрал те кусты под Тучей.
— Зачем?— спросил кто-то из контрразведчиков.
— Живёт он здесь,— ответил Медведь,— сто процен-
тов!Охотится наверняка в другом месте,а тут спит,потому
45
и забрался под Тучу,чтобы никто не мог подкрасться к нему
незаметно.Осьминог — тварь неглупая,не станет делать за-
саду на добычу там,где не может до нее доплюнуть.Потому
и отполз в кусты,там он может спрятаться,и если кто собе-
рётся искать его на прежнем месте,то получит вторую струю,
для неё расстояния уже вполне достаточно.Так что нападать
Осьминог не будет.К тому же нас много,и он это понимает,
эти твари каким-то образом всегда знают,сколько нас...В
общем,главное — ползти точно на вешку,а после держать
направление на впереди идущего.Не паниковать и ни в ко-
ем случае не забирать левее,там начинается кочкарник,его
во мху видно плохо,и в каждом втором углублении Студень
лежит.
Коридор миновали без осложнений.Доползя до вешки,
Иван на пару секунд остановился и навёл бинокль на ось-
миножий куст.Слившуюся с растительностью тварь заметить
не так-то просто,но ему всё же удалось разглядеть обвив-
шиеся вокруг ветвей широкие плоские щупальца,бугрящиеся
усеянными крючковатыми шипами-присосками.
Спустя полкилометра отряд достиг невысокого холма,и
Ферзь объявил привал.Собрав командиров групп,он подошёл
к контрразведчикам и развернул перед ними карту.
— За этим холмом находится указанное вами место,—
указал он на обведённую в кружок точку,— лет семь назад
там находилась одна из первых научных лабораторий РАО.
Возможно,ваш источник имел в виду именно её.
— Источник упоминал,что нелегальная лаборатория рас-
положена на базе старой постройки научного типа,— кивнул
Рентген,— так что ваши данные подтверждают наши.Ла-
боратория наверняка охраняется,советую вашим людям быть
предельно осторожными.
— Мы всегда предельно осторожны,— хмыкнул Ферзь,—
иначе из «Ареала» живым не выбраться.Думаю,теперь вам
это объяснять не требуется.— Он красноречиво кивнул на по-
синевшую шишку на лбу Рентгена.— Но сразу хочу сказать,
46
что ваши данные — чистой воды дезинформация.Мы никого
и ничего там не найдём,всё это место заполнено аномалия-
ми.— Он поднял руку,останавливая уже собравшегося возра-
зить контрразведчика.— Но мы доведём операцию до конца,
раз пришли.Сами убедитесь в достоверности своих данных.
Командир ОСОП обернулся к командирам групп и принял-
ся ставить боевые задачи,водя карандашом по затянутому в
целлулоид листу карты.
— Группу Червонца я поведу сам.Группа Ветра пойдет
в лоб,вот отсюда,— он указал рукой на правое подножие
холма,— вот сюда,— карандаш уперся в точку на карте,—
двигаться в колонну по одному,дистанция три метра,в сторо-
ну восточного обреза здания лабы,ориентир — обрушившаяся
кирпичная стена,ширина коридора два шага.К стене ближе
десяти метров не подходить,на развалинах Паутина,правее
рухнувшей стены россыпи Студня,вдоль которых ходит Цен-
трифуга,левее целый букет аномалий,так что границы кори-
дора соблюдать самым тщательным образом!Задача:дойти до
указанной точки,остановиться и ждать дальнейших указаний.
Гильзы бросать каждые десять секунд!
Он перевёл взгляд на Лемура и кивнул ему на холм:
— Ты со своими займёшь высоту,задача:с боевого гребня
прикрывать огнём штурмовые группы.Левый склон холма не
занимать,там Плешь диаметром в десяток метров,крайний
левый предел диспозиции — сросшаяся буквой «V» ель в за-
рослях Игломёта.Близко не подходить,побеги Игломёта Уже
зрелые,можно заработать много лишних проблем.Сектора об-
стрела следующие...
— Движение!— перебил Ферзя на полуслове резкий воз-
глас.— Множественное движение в кустах По правому флан-
гу!
— Движение по левому флангу!— крикнул второй наблю-
датель.— Быстро приближается,целей не вижу!
— «Филин» даёт десятки отметок!— скороговоркой доло-
жил первый.— Похоже,зверьё!Идёт прямо на нас!
47
— К бою!— скомандовал Ферзь.— Занять круговую обо-
рону!Позиции не менять!Пулемётчикам разобрать секто...
Дальнейшие его слова потонули в грохоте шквального ог-
ня.Залегший отряд бил из всех стволов,пытаясь сдержать
потоки хлынувшего из растительности потока всевозможного
зверья.Пронзительно визжащие твари выскакивали со всех
сторон и бросались в атаку,стараясь поскорее вцепиться в че-
ловеческую плоть.Узнать земных животных в усеянных клы-
ками чешуйчато-мохнатых зловещего вида существах,стре-
мительно мелькающих среди синего мха и жёлтых потёков
кустарника,было невозможно,да и вряд ли это интересовало
сейчас хоть кого-то.Едва не застигнутый врасплох отряд изо
всех сил отбивал неожиданную атаку.
Берёзов парой коротких очередей срезал несущегося на
него волка,не останавливая движение ствола,поймал в при-
цел следующую тварь и вновь нажал на спусковой крючок.
От покрытого наполовину шерстью,наполовину узловатой ко-
жей существа с облезшим лисьим хвостом брызнули ошметки
плоти,но тварь не остановилась.Иван дал ещё одну очередь,
но зверь двигался слишком быстро.Автомат щёлкнул бойком
по пустому патроннику,сообщая об опустевшем магазине,и
в этот миг тварь прыгнула.Берёзов рывком перевернулся на
спину,пропуская зверя мимо себя,и ударил его автоматом,
словно дубиной.Получив удар,тварь замешкалась,и Иван
успел выхватить нож из укрепленных на груди ножен.Зверь
развернулся волчком,поджимая лапы для атакующего броска,
но так и не прыгнул — двадцать сантиметров стали с серей-
торной заточкой вспороли ему брюхо,вываливая в красную
пыль сплетения внутренностей.Где-то совсем близко,у са-
мой головы,оглушительно защёлкал воздух,пронзаемый пу-
лемётной очередью,и что-то тяжёлое с размаху врезалось в
Берёзова,отбрасывая его в сторону.Иван продлил падение
перекатом,гася полученную от невидимого врага энергию,и
вскочил на колени,готовясь нанести удар ножом.Но рухнув-
ший подле него огромный кабан был уже мёртв.Берёзов бро-
48
сил благодарный взгляд поверх дымящейся свежей кровью ту-
ши,развороченной пулями,в сторону позиции пулемётчика,
но Медведь уже не смотрел на него.Его «Печенег» корот-
ко водил стволом из стороны в сторону,выплёвывая огненные
сполохи и отбрасывая в сторону фонтанчики стреляных гильз.
Иван перекатился под защиту кабаньей туши,подхватывая
с земли автомат,и быстро сменил магазин,бросая взгляд на
залёгших сзади контрразведчиков.Те лежали слишком близко
друг к другу,если какая тварь прорвётся,может зацепить
сразу двоих,но в остальном все в норме.Они не паниковали
и не палили в белый свет как в копеечку,скупо отстреливая
подбегающее слишком близко зверье.Берёзов уже набрал в
легкие воздух,собираясь приказать им увеличить дистанцию
между собой,как вдруг заметил в небе возвращающуюся с
тыла птичью стаю.
— Воздух,— выдохнул он,выбрасывая руку в указующем
жесте в сторону контрразведчиков.— Кто с дробовиками —
на спину!С пятнадцати метров — заградительный огонь!
Контрразведчики сообразили сразу.Вооружённые «Сайга-
ми»,они перекатились на спину,и спустя несколько мгнове-
ний крупная дробь уже выгрызала дыры в кишащем бешены-
ми тварями облаке.С неба на землю посыпались разодранные
тушки уродливых птиц.Берёзов перевернулся на грудь и в
крайнюю секунду успел всадить очередь в грудь летящему на
него в атакующем прыжке зверю.В глубине сознания мельк-
нула мысль,что по птицам мелкая дробь эффективнее круп-
ной,но дали ли контрразведчикам такие патроны,он не знал.
Иван стремительно двинул стволом правее,обгоняя мушкой
приближающегося волка,и дал пару коротких очередей на
упреждение.Пули вспороли звериный бок,швыряя бугристую
тварь на землю,и он переключился на другую цель.
Спустя полминуты сзади,пробиваясь через грохот стрель-
бы,раздался вопль.Берёзов резким движением развернулся
назад.С десяток птиц,спикировав с неба,облепили дальнего
из ведущих огонь контрразведчиков.
49
— Перекатывайся!!!— заорал Медведь,оборачиваясь на
крик.— Дави их собой!!!
Попавший под удар человек,извиваясь,словно змея на рас-
калённой печи,покатился по синему мху,вдавливая в красную
резину земли клыкасто-когтистые тушки.Остальные,рискуя
задеть его дробью,сосредоточили огонь на пикирующих к
нему тварях.Дробовые заряды сшибали птиц,вырывая из них
облачка перьев,и стая рванулась вверх,заходя на второй круг.
— Перезаряжай!— Майор успевал одновременно вести
огонь из пулемёта и бросать взгляды на контрразведчиков.—
Сейчас вернутся!Туман!Слева!!!
Берёзов вскинул автомат одновременно с поворотом голо-
вы.Левее него в цепи ближайших к кустам бойцов уже ки-
пела рукопашная схватка.Зверьё прорвалось через плотный
огонь,и в ход пошли ножи и приклады.Несколько человек
и пара десятков,пылающих злобой тварей смешались в рыча-
щий и хрипящий клубок,катающийся по синему мху в клубах
красной пыли.Иван прицельными выстрелами сбил одного за
другим троих бугристо-кожистых волков,рвущихся к клубя-
щейся красной пылью свалке из людей и животных,и рванул
гранатный подсумок.
— Медведь!— крикнул он здоровяку,бросая как можно
дальше гладкий шар РГН.— Отсекаем гранатами!
Майор понял без лишних слов,и в воздухе закувыркались
зелёные корпуса гранат.В кустах громыхнули взрывы,взды-
мая в воздух красные земляные брызги и синюшно-жёлтые
клочья травы и листьев,отсекая потоками раскалённого ме-
талла атакующих тварей.Дюжина разрывов прогремела один
за другим почти непрерывно,и напуганное разбрасывающими
свистящую смерть грохочущими вспышками зверьё дрогну-
ло,поворачивая назад.Твари бросились обратно в лес,сзади
слитно ударили «Сайги» контрразведчиков,встречая вернув-
шуюся стаю плотным облаком свинца,и Берёзов с Медведем,
не сговариваясь,одновременно рванулись в сторону рукопаш-
ной,на ходу выхватывая боевые ножи.
50
Бой закончился спустя полторы минуты.Зверьё отступило,
оставив людям залитую кровью поляну,Усеянную разворочен-
ными тушками и тушами,и вокруг неожиданно воцарилась
тишина,нарушаемая слабыми стонами раненых и клацаньем
перезаряжаемого оружия.Отряд спешно готовился отразить
вторую атаку,но она так и не последовала,животные бесслед-
но растворились в лесу.Через несколько минут стало ясно,
что бой окончен,и Берёзов,устало вытирая покрытый кро-
вью нож,вернулся к контрразведчикам.Те собрались вокруг
своего товарища,слабо шевелящегося посреди раздавленных
птичьих трупов.Его «Мембрана» была покрыта множеством
мелких рваных дыр,едва ли не половина из которых лени-
во сочилась кровью.Контрразведчики осторожно подняли по-
страдавшего и потащили к позиции Ферзя,где Айболит уже
возился с другими ранеными.
— Жить будет,— не отрываясь от работы,бросил санин-
структор,скользнув по нему взглядом,— токсикацию полу-
чил от яда с когтей.Туман,вколи ему стандартный антидот
и два зелёных шприц-тюбика из аптечки.— Он отвернулся
к лежащему на земле бойцу,которому перетягивал искале-
ченную руку,отгрызенную почти до локтя.Из окровавленных
лохмотьев смешавшегося с плотью резинополимера торчал об-
ломок кости со следами клыков.— Я потом подойду.Твою
мать...— тихо выругался он себе под нос,— что нашло на
этих тварей?— Айболит затянул жгут,и раненый захрипел от
боли.— Потерпи ещё немного,Паша,сейчас станет легче.—
Он быстрым движением сорвал колпачок со шприц-тюбика с
промедолом и вонзил иглу ему в бедро прямо через «Мембра-
ну».
К санинструктору подтащили ещё одного раненого,и Иван,
кивнув контрразведчикам,занялся инъекциями антидота для
их сослуживца.Получив уколы,тот быстро пришёл в себя.
— Как ты?— коротко спросил его старший.
— Нормально,— слабым голосом ответил он.— Голова
кругом идёт,и тело ватное,словно отлежал.
51
— Побочный эффект от антидотов,— объяснил Берёзов,—
вкололи ударную дозу.Пройдёт через полчаса.— Он открыл
один из встроенных в «Мембрану» пострадавшего подсумков
и достал чёрные лепёшки гермопластыря:— Это ремкомплект
на «Мембрану».Надо заклеить на нём все дыры и восстано-
вить герметичность на случай столкновения с едкой аномали-
ей.Справитесь?— Иван посмотрел на контрразведчиков:—
Мне бы магазины подобрать...
— Справимся,— кивнул старший,— был инструктаж.
Они занялись своим товарищем,и Берёзов вернулся к
недавней позиции.В пылу боя некогда было засовывать опу-
стевшие магазины обратно в разгрузку «Мембраны»,приходи-
лось бросать их на землю.Иван собрал магазины и принялся
снаряжать их заново.
— Как твой подопечный,цел?— Подошедший Лемур сел
рядом с ним прямо на мёртвую кабанью тушу.— Серьёзно его
стая накрыла?
— Заживёт,— ответил Берёзов.— Ободрали его капи-
тально,весь в дырках,но глубоких ран нет,вкололи антидот,
скоро очухается.
— Повезло,— констатировал Лемур,— жаль,что не всем.
Иван проследил его взгляд.В центре поляны несколько че-
ловек укладывали на только что собранные походные носилки
тело погибшего бойца.Первая волна зверья состояла из осо-
бенно крупных особей,и пулемёты не смогли сдержать всех.
Ближайшую к кромке леса огневую позицию смяло потоком
тварей,стрелок получил удар кабаньими клыками в грудь та-
кой силы,что лопнувшие ребра вывернуло наружу.Всего же
потери ОСОП насчитывали одного убитого и троих раненых,
один из которых потерял руку и уже никогда не сможет вер-
нуться к службе.Это не считая отделавшегося поверхностны-
ми ранами контрразведчика.Глядя на стоящие вереницей одни
за другими носилки,Берёзов тоскливо поморщился.Сотруд-
ников службы безопасности,открывающих огонь без разбору,
едва заметив какое-либо зверьё,вполне можно понять.Чёрт
52
бы побрал этот ваш «Ареал» со всеми его мутациями,анома-
лиями и прочими тварями...
— Туман,к командиру!— негромко окликнули его сзади.
Берёзов рассовал снаряжённые магазины по разгрузочным
карманам «Мембраны» и направился к Ферзю.Тот стоял возле
контрразведчиков,с «Ариадной» в одной руке и биноклем в
другой,и что-то тихо объяснял старшему.
—...четверо носилок,— услышал Иван,подойдя бли-
же,— по четыре человека на каждые.Итого,минус двадцать
человек.Таким образом,остаётся всего девять бойцов,вклю-
чая меня.Но меня можно исключить сразу.— Он кивнул на
сжатую в ладони «Ариадну».— Это надо держать в руке,ина-
че не сработает.Без неё мы вляпаемся в аномалию,не пройдя
и двадцати метров.С одним пистолетом от меня в бою толку
не много.Короче,остается восемь стволов.Этого едва хватит
для того,чтобы уверенно пройти через половину Жёлтой Зоны
и гарантированно вернуться назад живыми.Согласно всем ин-
струкциям,наша операция считается проваленной и подлежит
немедленному свёртыванию.Можете проконсультироваться у
Тумана,— Ферзь кивнул на подошедшего Берёзова,— если в
чём-то меня подозреваете.Он в отряде человек новый,вам это
хорошо известно.Я специально прикрепил сто к вам,чтобы
не было никаких недомолвок,я этого не люблю.
Ферзь сделал паузу и внимательно посмотрел на контрраз-
ведчика.Тот болезненно поиграл желваками,бросив взгляд
на своего пораненного птичьей стаей товарища,и беспомощно
пожал плечами.
— Сворачивайте,раз других вариантов нет,— хмуро отве-
тил он.
— Но я не хочу повторения подобных кровавых авантюр,—
продолжил Ферзь,— и потому доведу дело до конца,чтобы
у вас не осталось никаких сомнений,раз и навсегда.С этого
расстояния все можно закончить прямо сейчас!
Он кивнул рукой в сторону холма и добавил:
— Надо лишь подняться на вершину.Там опасно,так,что
53
пойдём втроём.Вы,я и Туман,как лицо незаинтересованное.
Большим составом всё равно не пройти.— Ферзь направился
вверх по склону,добавив через плечо:— Идите за мной след
в след.Ни шагу в сторону.
На гребень холма взбирались долго и осторожно.Слева
по склону воздух слегка подрагивал почти незаметными гла-
зу вибрациями,с правой стороны тянуло чем-то очень напря-
жённым,явственно ощущалось,будто совсем близко замерло
нечто большое и угрожающее,в любое мгновение готовое лоп-
нуть и залить всё вокруг незримой смертью.Едва они вышли
на вершину,гнетущее ощущение затаившейся рядом гибели
пропало,сменившись неожиданной легкостью и беззаботным
чувством того,что опасность миновала.
— Стоим здесь!— распорядился Ферзь.— С места не схо-
дить!Ощущение безопасности — обман!— Он в упор посмот-
рел на контрразведчика:— Есть желание вздохнуть спокойно
и умиротворённо разлечься на травке?Особенно вон там?—
Командир ОСОП указал на ровную и аккуратную лужайку,
покрытую недлинным,но густым ковром чистой зелёной тра-
вы.
— Была такая мысль,— удивлённо поднял брови Рент-
ген.— Откуда вам известно?Это тоже действие какой-то ано-
малии?
— Это Миротворец,— кивнул Ферзь,— таким образом,
он заманивает добычу.Стоит зайти туда,— кивнул он на лу-
жайку,— и от человека останется лишь кучка окровавленного
тряпья,распущенного на лоскуты.Кроме того,если долго сто-
ять рядом,он начнет двигаться и подойдёт к нам сам.
— Где аномалия сейчас?— Контрразведчик подозритель-
но вгляделся в окрестности лужайки.— Далеко она от этой
полянки?
— Эта полянка и есть Миротворец.— Командир ОСОП
вложил пистолет в кобуру.— Не будем терять времени.Сей-
час все поймёте сами.Проходим прямо сквозь вот этот куст,
делаем ровно один шаг и останавливаемся.С того места ста-
54
рую лабораторию будет хорошо видно.
Он шагнул в синюшно-жёлтый кустарник,и оба человека
проследовали за ним,тщательно наступая в его следы.
— Вот она,— Ферзь протянул руку вдаль,— точно по ва-
шим координатам,можете проверить.Отсюда до неё по пря-
мой метров пятьдесят.Если спуститься и идти,то выйдет
вдвое больше,но я бы не советовал этого делать.
Берёзов смотрел на открывшееся взору здание.Типовой
проект полевой научной лаборатории угадывался сразу,хоть
это строение и не было точной копией ЛП-32.Чувствовалось,
что возводили его давно,ещё по старым проектам.С первого
взгляда лаборатория выглядела нетронутой и сохранившейся
в целостности.
— Вглядитесь внимательнее,— настоял командир
ОСОП,— в само здание.Ничего не замечаете?
— Воздух дрожит,— пригляделся Рентген,— здание по-
дернуто маревом.Вы это имеете в виду?
— Да,— коротко кивнул тот,— это Зыбь.Пожалуй,самая
опасная аномалия «Ареала».Обладает высокой скоростью пе-
ремещения.Абсолютно непредсказуема.Менее чем за секунду
может увеличиваться в объёме втрое.Способна затянуть в се-
бя летящий вертолёт,если захочет.Ураганная скорость диф-
фузии в любой среде,если Зыбь накрывает плотно закупорен-
ное помещение и находит в нём некое отверстие диаметром
даже в миллиметр,она неизбежно заполняет весь его объём
целиком.Очень быстро.Средств защиты от неё на данный
момент не разработано.
Иван разглядывал слегка трепещущее в дрожащем мареве
Зыби здание лаборатории и думал,что если и это не убе-
дит контрразведчика и тот продолжит настаивать на проверке
строения на предмет нелегальных исследований,то он,пожа-
луй,самолично даст ему по башке прикладом.Достаточно на
сегодня потерь.
— Но это ещё не всё,— неожиданно продолжил Ферзь.—
Для того,чтобы вы получили представление обо всей картине
55
целиком,я дам вам возможность взглянуть на всё своими
глазами.Снимите перчатку и протяните ко мне руку ладонью
вверх.
Контрразведчик подчинился,и командир ОСОП осторож-
ным движением вложил в его ладонь небольшой нежно-
жёлтый метаморфит,полупрозрачная капля которого призрач-
но сияла где-то глубоко внутри мягким красным свечением.
— Сжимайте ладонь и не выпускайте его.
Рентген взял мет и тут же,вздрогнув,рефлекторно дёр-
нулся в сторону.Ферзь,заранее ожидая подобной реакции,
удержал его за локоть.
— Что это?— напряженно окидывая взглядом окрестно-
сти,спросил контрразведчик,инстинктивно подбираясь,будто
перед прыжком.
— «Ариадна»,редчайший метаморфит,позволяющий ощу-
щать все аномалии «Ареала»,— спокойно объяснил командир
ОСОП.— Сейчас вы видите реальную картину окружающего
нас пространства.
— Пульсирующие пятна,воронки и искривления — всё это
аномалии?— тревожным голосом переспросил Рентген.
— Да,— лаконично ответил Ферзь,— на данном участке
местности их более шестидесяти единиц.
— А это,рядом со мной,— контрразведчик покосился на
пустоту справа,— насколько оно опасно?
— Это Гравиконцентратор.— Командир ОСОП достал из
подсумка гильзу и коротким движением запустил её в пусто-
ту.Гильзу сорвало с траектории и с коротким пронзительным
свистом вбило в красную землю,словно пулю.— Внутри него
гравитация достигает значения в сто атмосфер.Убивает мгно-
венно.Но в данный момент вы в безопасности,— успокоил
он контрразведчика,— до него полтора метра,а именно эта
разновидность Гравы не умеет двигаться.Как видите,она тя-
нется в нашу сторону,но её возможностей не хватает.Гораз-
до большую опасность представляют движущиеся аномалии.
Если длительное время находиться недалеко от них,можно
56
спровоцировать их приближение.Так что будет лучше,если
мы покинем холм.
Он забрал у Рентгена «Ариадну» и направился обратно к
отряду,ступая тем же путем,которым вёл их сюда.
— Теперь вы видели,что местность вокруг лаборатории
усеяна аномалиями,и даже просто приблизиться к ней невоз-
можно.Не говоря уже о том,что само здание накрывает Зыбь,
причём это очень крупная аномалия,а стало быть,очень мощ-
ная,с повышенной степенью опасности,— на ходу подытожил
Ферзь,— и я ещё раз со всей ответственностью заявляю:в
этом месте ничто живое существовать не может.Ваши дан-
ные ошибочны.Лаборатории,которую мы ищем,здесь нет.
— Согласен,— буркнул Рентген,настороженно озираясь
по сторонам.Было видно,что контакт с «Ариадной» сильно
подействовал на контрразведчика.Однажды увидев густоту
аномалий,он теперь поневоле ожидал их на каждом шагу.—
Мы проведём дополнительное расследование...
— Командир!— К Ферзю подбежал один из бойцов груп-
пы Ветра.— У нас серьёзные проблемы.— Он протянул ему
бинокль и указал направление:— Левее сломанного дерева,
удаление — триста!
— Давно они здесь?— приник к биноклю Ферзь.
Берёзов окинул взглядом отряд.Носилки с ранеными были
плотно составлены в центре их небольшого лагеря и укрыты
маскировочной сетью,пулемётные позиции наскоро обложили
крупными тушами мёртвого зверья,бойцы залегли в невысо-
кой траве,заняв круговую оборону.
—Заметили шесть минут назад,—ответил наблюдатель.—
Не меньше двух рот,медленно идут в нашем направлении,
прочёсывают зелёнку.И наверняка ещё один отряд обходит
нас справа,две минуты назад там кто-то спугнул большую
птичью стаю.
— Стало быть,нас ищут,— сделал вывод Ферзь,отдавая
бинокль бойцу,— уходим!— Он окинул взглядом отряд и
обернулся к Рентгену:— На нас вышли Зомби.Их привлекли
57
звуки боя.Они пока ещё не знают нашего точного местополо-
жения,но скоро узнают.Поэтому уходить будем максимально
быстро,насколько позволят носилки с ранеными.Туман!—
Командир ОСОП бросил взгляд на Ивана:— Остаётесь с ко-
миссией.Не отходить от них ни на шаг,головой отвечаете за
их безопасность!
Ферзь торопливо побежал в голову выстраивающейся ко-
лонны,перехватив «Ариадну» в левую руку и на бегу извлекая
из кобуры пистолет.Бойцы спешно сворачивали маскировоч-
ную сеть и поднимали на плечи носилки.
— Какова конкретная степень опасности Зомби?— спросил
у Ивана Рентген.— Не считая численного превосходства?
— Они не чувствительны к болевому шоку,— ответил Бе-
рёзов,поправляя ремень своего 9А-91,— слабо чувствитель-
ны к кровопотере.Убить их намного сложнее,чем обычного
человека,необходимо мгновенно нанести повреждения,несов-
местимые с жизнью.Да и то не понятно до конца,что с ними
дальше происходит.Если не перебить весь отряд Зомби,то
остальные утащат трупы своих в Красную Зону или в Эпи-
центр,кто их знает.Некоторые учёные считают,что там,в
Красной,под воздействием обратной регенерации убитые Зом-
би частично восстанавливают свои жизненные функции.Но
точно этого никто не видел,настолько я знаю.Главная же их
опасность в том,что Зомби сохраняют свои профессиональные
навыки,так что,например,бывший снайпер хуже стрелять не
стал.И «Латники» у них тоже есть,у тех,кто был в них одет
на момент зомбирования.А вот «Мембрану» они не носят.
Снимают и выбрасывают.— Вереница отряда начала движе-
ние,и Иван добавил:— Вперёд!
3
58
59
Трель мобильного телефона прорвалась через лихорадоч-
ный сон,заставляя Ивана открыть глаза.«Тот редкий слу-
чай,когда звонок будит тебя вовремя»,— подумал он,протя-
гивая руку к лежащему на прикроватном столике телефону.
Всю ночь ему снился вчерашний марш-бросок,которым отряд
уходил от преследовавших его Зомби.Только во сне он,Бе-
рёзов,почему-то был один и бежал,но бесконечному кругу,
чувствуя,как бег становится все медленнее,словно ноги сту-
пали в кисель,густеющий с каждой секундой,а бездыханный
топот преследователей за спиной звучал всё громче.Неприят-
ный,мягко говоря,сон,тем более учитывая,чем закончилась
вчерашняя операция.От Зомби удалось оторваться без боя,
но лишившийся руки израненный боец не вынес тряски.Он
умер,не приходя в сознание,на руках спасательной медицин-
ской бригады,встречавшей их на вертолётах у границы Шага
Выброса в Зелёной Зоне.Врачи сделали всё,что могли,но
ранений оказалось слишком много...
Теперь некомплект отряда специальных операций увели-
чился ещё на две вакантные должности.
— Туман на связи,— официально произнёс в трубку Берё-
зов,увидев на дисплее определителя незнакомый номер.
— Туман!С вами все в порядке?— взволнованно зазвучал
голос Лаванды.— То есть добрый день,— тут же поправилась
она,— я вас не отвлекаю?
— Нет,не отвлекаете.— Он взглянул на часы.Полови-
на первого.Нездоровый сон явно затянулся.— Наоборот,вы
очень кстати.Чем могу помочь?
— О,ничего серьёзного,помощь нам пока не требуется,
спасибо,— смутилась она,— если только вы не готовы по-
сетить мою лабораторию обследования ради!— Молодая жен-
щина облегчённо вздохнула:— Я рада вас слышать.Сегодня
утром пришла информация о том,что спецотряд проводил опе-
рацию в Жёлтой Зоне и понёс серьёзные потери.Говорят,два
человека погибло,есть раненые.Это...ужасно!Я отыскала
ваш номер через дежурного по службе безопасности,хотела
60
убедиться,что с вами и с вашими друзьями всё хорошо!
— Мы в целости и сохранности.— Иван криво улыбнулся,
разглядывая десяток кровавых мозолей на сгибах суставов,
растёртых от долгого бега в насквозь промокшем под душной
«Мембраной» камуфляже.— Признаюсь,не ожидал вашего
звонка.Приятно вас услышать.
—Так как насчёт моей просьбы об обследовании?—напом-
нила Лаванда.—Я уже знаю,что всему спецотряду объявлено
двое суток выходных.Обещаю,что не займу у вас из этого
времени больше пары часов!Вертолет в ЛП-32 уходит через
час,мы везём новую партию оборудования.Я могу придер-
жать вылет до вашего появления,если,конечно,вы найдёте
для меня время.
— Для вас найду,Лаванда,— улыбнулся Берёзов,размыш-
ляя о том,что делать в эти два дня в любом случае нечего,
разве что спать.— Называйте номер вертолётной площадки,я
буду к вылету.
Он повесил трубку и направился в ванную,усилием воли
разгоняя липкий осадок,оставшийся в сознании после непри-
ятного сна.
К назначенному времени Берёзов не успел.Перед самым
выходом из дома ему позвонил Рентген и сообщил,что у след-
ственной комиссии есть к нему несколько вопросов относи-
тельно состоявшейся операции,и пришлось потратить какое-
то время на то,чтобы убедить контрразведчика перенести бе-
седу на другой день.В результате на указанной Лавандой
вертолётной площадке он оказался с двадцатиминутным опоз-
данием,но МИ-8,делавший рейс к ЛП-32,всё ещё ждал его
появления.Заметив приближение Берёзова,Лаванда высуну-
лась из люка и с улыбкой помахала ему рукой,после чего кив-
нула пилоту,и тот запустил двигатели.Иван заскочил внутрь,
и машина поднялась в воздух.
— Не густо у нас стало с территорией.— Берёзов смотрел
на протянувшуюся внизу от горизонта до горизонта дугу за-
граждений внутреннего периметра.— Ещё пять Выбросов,и
61
Зелёная Зона вплотную подойдёт к стене внешнего периметра.
Придется уходить за неё.Где тогда будет располагаться Пояс?
Прямо по Ухте пройдёт?А что потом?— Он хмуро покачал
головой.
— За серией частых Выбросов обычно бывает затишье,—
подсела к нему Лаванда,— так что у нас есть предположи-
тельно год времени.И мы очень рассчитываем на этот срок.
Хотя надо признать,в последнее время активность «Ареала»
возросла,что меня очень тревожит.Если за этот год мы не
найдём способа остановить или хотя бы замедлить расшире-
ние «Ареала»,Ухту вскоре придётся эвакуировать,как эваку-
ировали все её северные пригороды.
— РАО ищет такой способ вот уже восемь лет,насколько
я понимаю,— возразил Иван,— и до сих пор безрезультатно.
Почему же вы считаете,что сможете что-либо изменить за
этот год?Или способ уже изобрели?
— Нет,к сожалению.— Лаванда склонила голову,разгля-
дывая скользящую по траве тень от вертолета.— Однако у
меня есть определённые наработки в свете теории академика
Лаврентьева.Они могут оказаться решающими.Но для окон-
чательного анализа открывающихся с их помощью перспек-
тив нужен широкомасштабный эксперимент.Осуществить его
имеющимися у меня возможностями я не могу.Тут необходи-
мо привлечение всех наших ресурсов.
—Вы же сами объясняли мне,что эта теория не пользуется
особой популярностью,— поднял брови Иван.— Вы уверены,
что руководство пойдёт вам навстречу?
— Не уверена,— призналась она,— если не сказать,что
наоборот.Для убедительных доводов в пользу своей правоты
у меня не хватает данных.Но если я смогу собрать достаточно
серьёзных аргументов,доказывающих,что теория Лаврентье-
ва действительно может обернуть «Ареал» вспять,никто не
станет отмахиваться!
— Научный руководитель Лаванда,пройдите в пилот-
скую кабину!— с легким шипением ожили громкоговорители,
62
транслируя голос командира экипажа.
— Прошу прощения,— извинилась Лаванда,вставая,— я
вынуждена вас оставить.
Она прошла к пилотам,и Иван вновь посмотрел в окно.
Президентский аврал закончился вчера,едва ли не половина
сотрудников РАО ушла в накопившиеся отгулы,и смотреть на
воцарившееся в Поясе безлюдье было даже как-то непривыч-
но.За месяц круглосуточно кипящих работ он успел отвык-
нуть от обычной пустоты «Ареала».
— Внимание всем!— вновь зазвучали динамики.— Приго-
товиться к ускорению!Готовность десять секунд!
Берёзов привычно взялся за страховочные поручни.Кто-то
из лаборантов Лаванды ткнул ногой в увесистый ящик,сто-
ящий неподалеку,убеждаясь в том,что груз не сдвинется с
места,и торопливо пристегнулся привязным ремнём.Вертолёт
резко увеличил скорость до максимальной,и Иван отыскал
взглядом пустующие нитки железнодорожных путей,факти-
чески являющиеся сейчас границей Зелёной Зоны.«Скоро у
неё будут две железные дороги»,— мелькнула мысль.Винто-
крылая машина миновала Шаг Выброса и сбросила скорость.
Тряска утихла,и снизу знакомо раскинулась мутно-жёлтая
синева деревьев.
Приблизившись ко второму железнодорожному полотну,
вертолёт сменил курс,обходя стороной,стоящий на путях бро-
непоезд.Иван с интересом вглядывался в ярко-красный бро-
нированный локомотив.Он казался совсем новеньким,будто
только что вышел из Депо в свой первый рейс.Ни потуск-
невшего металла,ни облупившейся краски,не было видно да-
же царапин,словно состав стоял не на заброшенных путях в
центре Зелёной Зоны,а где-нибудь в центральном выставоч-
ном павильоне музея железнодорожных войск.Казалось,если
провести пальцем по любой из бронеплит,то она затрещит от
идеальной чистоты,будто тщательно вымытая тарелка.Этот
ухоженный вид резко контрастировал с потемневшим деревом
наполовину прогнившего вагона,прицепленного в самом хво-
63
сте состава.«Видимо,как раз там и прятался Рас»,— вспом-
нил рассказ юного поисковика Берёзов.
— Неприятная неожиданность,— Лаванда подошла к Ива-
ну и,взявшись за поручни,тоже разглядывала бронепоезд,—
да ещё и Красный...— Она озабоченно нахмурилась.— На-
деюсь,он тут ненадолго,иначе распугает мне всех зверей в
районе лаборатории.
— Значит,это не байки,— уточнил Берёзов,— о том,что
брошенные бронепоезда двигаются сами по себе?А то я уже
начал удивляться,почему не заметил его раньше,когда мы
прилетали и улетали в ЛП-32.Честно говоря,мне казалось,
что он должен быть где-то южнее.
— Он там и был,— недовольно поморщилась Лаванда,—
где-то южнее.Прикатился сюда вчера вечером и стоит.Не мог
протянуть ещё пару километров!— хмыкнула она.— Теперь
приходится делать крюк.
— Странно,что его не попытались уничтожить,раз он так
опасен,— удивился Иван.— Сил у РАО для этого вполне
достаточно.
— Почему же не пытались?— усмехнулась Лаванда.—
Пытались.А разве вам об этом не рассказывали?Понимаю,—
она скорчила пренебрежительную гримаску,— наша служба
безопасности не любит признаваться в своем бессилии.И вер-
толётами его обстреливали,и даже с военными связывались,
те его бомбили с большой высоты.
— Безрезультатно?— произнес Берёзов скорее утверди-
тельно,нежели вопросительно.— Его состояние,мягко го-
воря,не похоже на разбомбленное.
— Верно,— кивнула Лаванда,— он сам по себе аномалия
на колёсах,снаряды и бомбы поглощает,словно губка воду.
Когда он уехал с того места,где его бомбили,вокруг живо-
го места не осталось,земля была перепахана на два метра
вглубь.Но ни на рельсах,ни на шпалах,ни даже на насы-
пи путей не нашли ни малейшей выбоины.Всё стояло нетро-
нутое,словно бомбёжек и вовсе не было.В конечном итоге
64
бронепоезда оставили в покое.
— Интересно,— качнул головой Берёзов,размышляя о
том,что при случае надо будет разузнать про эту историю.
Любопытно,пробовали ли взрывать или разбирать рельсы вда-
ли от поезда?Наверняка пробовали,но что из этого вышло?
Через несколько минут вертолёт начал заходить на посадку
над ЛП-32,и лаборанты засуетились,готовясь к выгрузке.
Иван собрался было помочь им с многочисленными ящиками
и коробками,но Лаванда остановила его.
— Пожалуйста,Туман,не проявляйте лишней активно-
сти,— попросила она,— мне важно снять с вас показатели в
разных фазах нагрузки организма,и лучше начать с положе-
ния спокойствия.Мои сотрудники справятся сами.
Пилот закончил отстрел пробников,и МИ-8 ткнулся коле-
сами в утрамбованную землю посадочной площадки.
— Пройдёмте в лабораторию.— Лаванда увлекла за собой
Берёзова.— Я обещала,что отпущу вас обратно с вертолётом,
так что у нас не более двух часов,а это очень немного.Надо
успеть сделать хотя бы основные тесты.
В лаборатории их уже ждал помощник Лаванды.Ивана
раздели до белья,уложили на специальный стол и облепили
изрядным количеством датчиков,анализаторов и прочих про-
водов и проводков.Учёные долго возились со всевозможными
приборами,запихивали его в трубу томографа,снова вози-
лись с приборами,потом попросили полсотни раз присесть и
отжаться,после чего всё повторилось заново.Наконец помощ-
ник Лаванды вымолил у неё перекур и,получив целых пять
минут,выскочил из лаборатории.
— Лаванда,можете объяснить,что же вы хотите во мне
найти?— поинтересовался Берёзов,глядя,как по мере иссле-
дований она становится всё грустнее.
— Хоть что-нибудь,не такое как у всех,— устало вздох-
нула молодая женщина.— Я применила свои разработки,в
корне отличающиеся от официально принятых,но...— Она
печально покачала головой.— Признаюсь честно,пока ничего
65
найти не могу.
— А может,во мне ничего такого и нет?— улыбнулся
Иван.—Знаете,как в той старой присказке про поиски чёрной
кошки в тёмной комнате...
— Что-то должно быть!— решительно возразила Лаван-
да.— Я уверена!Вы смогли успокоить предельно напуганного
Дикобраза,он даже взял из ваших рук лакомство,а ведь ему
в тот момент было совершенно не до еды!Такое можно осуще-
ствить только при одном условии — животные не чувствуют
исходящей от вас агрессии!Быть может,они даже чувствуют в
вас защиту!Я предполагаю,это связано с вашей прошлой про-
фессиональной деятельностью.При всём при том,что убивать
— часть вашей работы,первоочередной ваш долг суть защита
и спасение невинных.Не исключено,что ваше подсознание
настроено на это,и животные чувствуют в вас защитника,а
не убийцу.И не важно,что пока мне никак не удаётся найти
способ хоть как-то зафиксировать эту вашу особенность,я не
сдамся!Понять суть вашего феномена — единственный путь в
Эпицентр,а без него проблему «Ареала» никогда не решить.
— Вы собрались в Эпицентр?— не поверил своим ушам
Берёзов.— Вы это гипотетически или серьёзно?
— Абсолютно!— подтвердила Лаванда.— И серьёзнее не
бывает!Мне жизненно необходимо туда попасть!И не просто
сходить на экскурсию,но получить возможность закрепить-
ся там и начать полноценную работу!А для этого надо по-
нять,как встроиться в единое пси-ноле «Ареала» в статусе не
просто не враждебного существа,необходимо быть для него
субъектом гарантированно дружественным!
— Не хочу никого обидеть,— осторожно сказал Иван,—
но даже если вы убедите местную фауну в своём дружелюбии,
как вы собираетесь решить проблему зомбирования,или,как у
нас говорят,не влиться в стройные ряды Тёмного Властелина?
— Я уверена,что это грани одной проблемы!— с жаром
воскликнула Лаванда,почувствовав любимую тему.— Сей-
час я вам объясню!Смотрите сами:ни вас,ни Болта звери
66
«Ареала» не принимают за врагов.Вы по своей психологии
защитник,и они это чувствуют!Болт выходил из Эпицентра
ещё ребёнком,не осознавая исходящей от «Ареала» смертель-
ной опасности,и ему повезло дойти до Ухты живым и невре-
димым.Редкостная удача,единственный случай на всё это
мёртвое место,но тем не менее это произошло!И его подсо-
знание,подсознание ребёнка,заметьте,зафиксировало «Аре-
ал» как лишённое угрозы образование!И позже,когда Болт
вырос и стал часто бывать в Зонах,он именно потому и смог
безвредно для себя посещать Красную Зону,что его подсозна-
ние не испытывает к «Ареалу» агрессии.Оно разумно опасает-
ся враждебных животных,Зомби,аномалий и тому подобного,
но не излучает в пси-поле ужаса или ненависти,потому что не
питает к Зонам вышеозначенных эмоций.Вот почему «Ареал»
не влияет на его сознание,пси-поле фиксирует его как своего,
как часть себя!И я уверена,что в вашем случае индикация
пси-поля тоже не будет враждебной!«Ареал» считает ваше
подсознание защитника слабых и попавших в беду и не пред-
примет по отношению к вам никаких враждебных действий!
Косвенно это подтверждает тот факт,что вы не подвержены
так называемому Зову аномалий.Вы сами мне рассказывали,
что даже Болт удивлялся вашей невосприимчивости.После я
прочла его отчёты,и они ещё больше убедили меня в пра-
вильности моей гипотезы.В вас что-то есть,и я должна,нет,
обязана это понять,чтобы попасть в Эпицентр.Только там
можно раскрыть загадку «Ареала»,все эти Зелёные,Жёлтые
и Красные Зоны — не более чем периферия!Истинное знание
находится в Эпицентре,и академик Лаврентьев это понимал.
Лаванда замолчала,переводя дух,и Берёзов воспользовал-
ся возникшей паузой:
— Однако он не вернулся,— напомнил Иван,— ушел в
Эпицентр и пропал без вести.И не факт,что он до него вооб-
ще дошёл.
— Я отдаю себе в этом отчёт,— согласилась Лаванда,— и
совсем не хочу подвергнуться зомбированию.При всей моей
67
любви к животным,подсознательно я,как и любой обычный
человек,боюсь щедро наделённых десятиметровыми клыками
и ядовитыми когтями существ.И пси-поле не воспримет ме-
ня в ипостаси дружественного субъекта,как,скорее всего,и
произошло с академиком Лаврентьевым.Вот почему мне так
важно понять ваш феномен.Без понимания сути Эпицентра
«Ареал» не остановить.Вся эта периферия,состоящая из Зон,
увеличивается,не меняя ширины своих поясов,и только Эпи-
центр растет в диаметре.Это может означать лишь одно:Зоны
осуществляют подготовительные процессы для изменения за-
хваченных территорий до состояния Эпицентра.Расширение
Эпицентра — вот конечная цель «Ареала»,и чем раньше я
туда попаду,тем больше будет шансов найти реально действу-
ющий способ противодействия всему этому.
Пневматика системы герметизации дверей коротко заши-
пела,и в помещение вернулся помощник Лаванды.
— Владислав Павлович,готовьте Дикобраза,— попроси-
ла она ученого и вновь обернулась к Ивану:— Сейчас нам
предстоит финальный и самый важный эксперимент.Мы по-
пытаемся смоделировать ситуацию,при которой раскрываются
ваши Уникальные способности,и предпримем попытку запи-
сать любую,даже малейшую активность вашего мозга и тела,
а также реакцию Дикобраза.Мы очень долго готовили этот
эксперимент!
— Александр,несите клетку с опытным образцом,— вы-
шел в эфир учёный на внутренней частоте ЛП-32,— у нас всё
готово.
С Ивана сняли часть проводов и датчиков,оставив
несколько самых необходимых,и в целях безопасности разре-
шили надеть штаны и обувь.Пока он зашнуровывал ботинки
с высоким берцем,Лаванда,со старательно скрытым интере-
сом разглядывавшая,как перекатываются тугие канаты мышц
под его кожей,коротко объясняла суть эксперимента:
—Дикобраза заранее довели до состояния агрессии.—Она
стояла возле огромной,в рост человека,приборной стойки и
68
щёлкала многочисленными кнопками и переключателями.—
И теперь вам предстоит его успокоить тем же способом,то
есть при помощи шоколада.Мы загодя сделали все необходи-
мые замеры,когда кормили его в спокойном состоянии.Теперь
сравним полученные данные:спектры излучений,их ширину,
амплитуду,полосность и многое другое.Плюс ваше состоя-
ние в момент контакта:кровяное давление,ритм сердечных
сокращений,активность коры головного мозга и подкорковых
центров —словом,все,что сможем зафиксировать в принципе.
Всего более двухсот параметров.Если бы у меня было больше
времени,я бы прежде записала вариант спокойного кормления
в вашем исполнении,но,к сожалению,наш сеанс и без того
подходит к завершению.Вертолёт вылетает через полчаса,это
всё,на что мне удалось уговорить пилотов,— эксперимент
неофициальный,и разрешения ГНИЦ на него у меня нет.
Входные двери снова зашипели,и лаборанты внесли
внутрь клетку с Дикобразом.Клетку поставили в несколь-
ких шагах от Ивана и открыли боковую стенку,после чего
лаборанты бодро ретировались подальше и торопливо расхва-
тали длинные штанги электрошокеров.Едва клетка лишилась
стены,Дикобраз неуклюже засеменил на свободу.Протопав
пару метров,он остановился,и горящие злобой жёлтые гла-
за с подозрением обшарили взглядом окружающую местность.
Поняв,что он всё ещё в западне,Дикобраз скрылся под пан-
цирем,улегся на пол и распушил спинные колючки.Берёзов
заметил среди них несколько знакомых проводков — Лаванда
умудрилась прикрепить свои датчики даже к хищному зверю.
— Поразительно!— констатировал учёный.— Он не об-
ращает на вас внимания!Совершенно!Хотя ещё пять минут
назад кидался на лаборантов,загоняющих его в переноску!
— Вы пишете,Владислав Павлович?— Лаванда на мгно-
вение оторвала взгляд от прыгающих на дисплее перед ней
штрихах энцефалограммы мозга.— Есть что-нибудь нестан-
дартное?
— Пишу всем,чем могу,Мария Сергеевна!— торопливо
69
закивал ассистент,сверяясь сразу с десятком приборов.— Но
пока ничего.
— У меня тоже,— нахмурилась та.— Туман,пожалуйста,
приступайте!— Она протянула ему крупную плитку шокола-
да.— Попробуйте заманить его обратно в клетку...— Жен-
щина замялась и торопливо добавила:— Только,пожалуйста,
будьте осторожнее!
— Да уж постараюсь,— покачал головой Берёзов,снимая
фольгу с плитки.
«Всё-таки учёные не от мира сего,— отметил он про се-
бя,— чудненький экспериментик!Называется:“Откусят ли
тебе руку?” Удивительно,что при такой непосредственности у
самой Лаванды до сих пор сохранились все пальцы на руках.
Хотя,быть может,стоит обратить внимание на пальцы ног?»
Это вызвало у него невольную улыбку.Иван представил себе,
как такое могло прозвучать.Что-то типа:«Лаванда,вы не мог-
ли бы разуться?» Тут же мелькнула мысль:будь тут Медведь,
он бы сделал ироничное лицо и предложил сразу попросить
раздеться,мол,чего мелочиться-то?Грубиян он у нас,просто
жуть!Берёзов скользнул взглядом по соблазнительной фигур-
ке Лаванды.А мысль совсем не плоха,на самом деле...В
этот момент Дикобраз щёлкнул челюстями,и «не те мысли»
покинули Ивана с лёгкостью порыва ветра.
Голова зверя уже не пряталась под панцирем.Чёрная бле-
стящая мочка носа слегка подрагивала,принюхиваясь.Берё-
зов сделал шаг,присел и протянул Дикобразу шоколадку.Тот
резво оттяпал от нее небольшой кусочек своею усеянною жут-
кими зубами в несколько рядов пастью и довольно зачавкал.
Далее всё прошло,как по сценарию:животное неторопливо
ползло вслед за Берёзовым,подбирая куски шоколада,тот
провёл его по малому кругу обратно к клетке,забросил туда
оставшуюся часть шоколадной плитки,после чего Дикобраз
без колебаний вполз внутрь,спеша за лакомством.
— Запирайте,— кивнул лаборантам учёный.— Феноме-
нально!— Он посмотрел на Лаванду:— Животное не выказа-
70
ло никаких признаков агрессии или беспокойства!
— Я же говорила!— воскликнула та.— Я была уверена,
что всё получится!— Она обернулась к Берёзову:— Это пол-
ностью подтверждает состоятельность теории пси-поля!Вы не
излучаете агрессии,и животные платят вам тем же!Спаси-
бо вам огромное,Туман,для нас это очень много значит!Вы
представить себе не можете,насколько это важно!
Однако праздничная эйфория учёных закончилась очень
быстро.Первичный анализ записанных данных,который
немедленно бросилась проводить Лаванда,ничего не дал.Она
несколько раз пробежала глазами распечатки и поникла.Её
помощник принёс ещё один ворох только что отпечатанных
лент,испещрённых синусоидами и графиками,и они приня-
лись тихо обсуждать их между собой.С каждой минутой Ла-
ванда грустнела всё сильнее.Иван оделся и,сидя на стуле в
углу помещения,молча следил за негромким разговором двух
учёных.Печальная Лаванда совсем не походила на ту наглую
стервозную дамочку из лекционной аудитории,с которой он
впервые встретился полгода назад.Сейчас она более похожа
на расстроенного ребёнка,у которого пропал любимый котё-
нок.Берёзов поймал себя на мысли,что ему хочется обнять
её,осторожно прижать к груди и успокоить.«Представляю,
что сейчас по этому поводу изрёк бы Медведь...»
— Лаванда,что-то не так?— поинтересовался он.
— Нет-нет,все прошло как надо и даже лучше,— торопли-
во ответила молодая женщина,неловко улыбнувшись,— но,к
сожалению,нам не удалось зафиксировать ничего существен-
ного...очень жаль.— Она с грустью вздохнула.
— Если это поможет,я могу покормить его ещё раз,—
предложил Иван.
— Спасибо,Туман,вы очень добры,— поблагодарила Ла-
ванда,— но,боюсь,это нам ничего не даст.
Вероятно,мы просто не знаем,что именно надо измерять,
и сейчас попадём пальцем в небо.К тому же Дикобраз дале-
ко не самый сенситивный представитель фауны «Ареала»...
71
В общем,повторение эксперимента с вероятностью в девяно-
сто девять процентов ничего не даст.Уносите!— Она кивнула
лаборантам,и те потащили клеть с животным обратно в вива-
рий.
Гарнитура радиостанции ученого коротко зашипела,про-
бубнив что-то ему в ухо,и помощник Лаванды сообщил:
— Пилот вертолёта запускает двигатели через пять минут.
Говорит,больше ждать у него нет возможности — диспетчер-
ская требует возвращения.Мария Сергеевна,с вашего позво-
ления,я вас покину.Мне надо передать с пилотом контейнер
со вчерашними срезами,в ГНИЦ его ждут.
— Да,разумеется!— одобрила Лаванда.— Я отключу ап-
паратуру сама.
Учёный вышел,и Берёзов встал,собираясь уходить.
— Туман,спасибо вам ещё раз,— произнесла Лаванда,—
и...— она слегка замялась,— если у вас будет время и воз-
можность,быть может,вы заглянете к нам ещё?Я бы хотела
поговорить с вами,обещаю не задерживать надолго!
— С удовольствием,— улыбнулся Берёзов,— обещаю по-
явиться,как только смогу.Правда,сейчас не лучшее время:
после «трудового подвига» многие в отгулах,так что вряд ли
следующий выезд сюда получится организовать ранее,чем че-
рез пару недель.
— Очень жаль,— пожала плечами Лаванда,— я часто
бываю в Поясе и могла бы заехать к вам на базу ОСОП,
но,боюсь,мое появление там вызовет несколько нездоровый
ажиотаж...
— Я бы сказал,произведет фурор.— Берёзов негромко
хихикнул.— Думаю,пока не надо таких экспериментов.Но
мы можем встретиться в городе,если совпадем по времени.
Хотите,я зайду к вам в ГНИЦ?
— Это было бы замечательно!— просветлела Лаванда.—
Кстати,меня зовут Мария,вам,конечно,это хорошо известно,
но мне будет приятно,если вы станете обращаться ко мне по
имени,а не по радиопозывному.
72
— Тогда уж лучше Маша,— снова улыбнулся Иван,— зву-
чит менее официально и как-то...теплее,что ли.А позывной
у вас красивый,это вы зря.
— Спасибо,Иван,— смутилась Лаванда,— вы не против,
если я тоже буду называть вас по имени?
— Нет,конечно,— отмахнулся Берёзов.— Скажите,Ма-
ша,вы упомянули,что Дикобраза тяжело исследовать ввиду
его низкой чувствительности,так?
— Сенситивности,— поправила его Лаванда,— хотя,по
большому счету,это одно и то же.В общем,да,вы всё поняли
верно.
— А Осьминог бы вам подошёл?
— О!— Лаванда мечтательно улыбнулась.— Это едва ли
не моя розовая мечта!Удивительное создание,одно из наи-
более активных живых элементов пси-поля.— Она грустно
развела руками:— К сожалению,именно по этой причине
обнаружить,а тем более отловить его,очень тяжело.А захва-
тить невредимым и вовсе невозможно,для этого надо знать,
где он живет...— Лаванда коротко вздохнула.— В общем,
это уже из области фантастики и...
— Дело в том,— перебил её Берёзов,— что я знаю,где
живёт один такой зверь.Мы случайно натолкнулись на его
логово в Жёлтой Зоне во время операции.И он всё ещё невре-
дим.
— Не может быть!— воскликнула Лаванда.— То есть,это
невероятно редкая удача!— Она загорелась,словно ребёнок,
и Берёзов невольно подумал,что теперь она похожа на дев-
чонку,которой если не вернули потерявшегося котёнка,то как
минимум назвали место,где его видели пару минут назад.—
А вы сможете показать то место на карте?!
— Смогу,но вряд ли это поможет,— покачал головой
Иван,— там очень сложная обстановка,плотность аномалий
крайне велика,много движущихся,наблюдается активность
Зомби.Надо,что называется,пальцем ткнуть.Чтобы туда по-
пасть,необходимо получить санкцию на выход нашего Отря-
73
да.
— Или на выход в Жёлтую Зону Валерия-Болта.— Лаван-
да на мгновение задумалась.— Добиться этого будет сложнее,
но зато шансов на успех экспедиции больше.А в качестве
охраны надо затребовать вас в обязательном порядке!Тогда
мы сможем отыскать животное!
Иван нацепил на ухо гарнитуру рации и тут же услышал
недовольный голос командира вертолёта.
— Мне пора,Маша,— напомнил Берёзов.— Не стоит
подставлять пилота под раздачу шишек.
— Да-да,конечно!— спохватилась Лаванда.— Я всё по-
няла,не смею вас более задерживать!Я переверну вверх дном
весь ГНИЦ,если потребуется,но добьюсь экспедиции!Так
что буду рада увидеть вас в ближайшее время!— улыбнулась
она,обесточивая многочисленные приборные стойки.
Берёзов улыбнулся в ответ,попрощался и вышел из лабо-
ратории.
4
74
75
Индикатор селектора вспыхнул,привлекая к себе внима-
ние,и в динамике зазвучал голос секретарши.
— Максим Анатольевич,к вам профессор Николаева и до-
цент Степанов из РГУ имени Губкина,— доложила она,— вы
назначили им на одиннадцать тридцать.
Прокопенко отложил в сторону отчётную документацию и,
потянувшись,размял затёкшую спину.Эта Ухта надоела до
чёртиков!В данный момент он предпочёл бы сеанс тайско-
го массажа в исполнении миниатюрной азиатки,оказывающей
эксклюзивные услуги,а не рутинный разговор с парой учёных
зануд,которые настолько не в себе,что добровольно припёр-
лись в эту дыру из Москвы.Впрочем,он специально организо-
вал всё таким образом,чтобы встречу с ними провести лично.
Хотя надо признать,эта учёная тётка,Николаева,оказалась
на редкость вредной и упрямой особой.Добралась до него
за каких-то два дня,а ведь он рассчитывал промурыжить их
не меньше недели,чтобы эффект от его покровительственного
вмешательства выглядел более значимым.С ней надо быть по-
внимательнее — подобные одержимые личности всегда опас-
ны.Академик Линдер,безусловно,прав:этих двоих нельзя
выпускать из виду.
— Просите!— распорядился Прокопенко.
Дверь кабинета распахнулась,и на пороге показались двое
учёных,мужчина и женщина,на вид лет сорока — сорока пя-
ти,в безукоризненно отутюженных простеньких строгих ко-
стюмах.
— Рад видеть вас,господа!Присаживайтесь,прошу вас!—
Он указал гостям на кресла и мысленно скривился.Физионо-
мии бы попроще сделали,светила научные.Одеты в дешёвый
хлам,а выражения лиц — будто каждый из них владеет как
минимум парой президентов!— Чем могу помочь?Мне звонил
академик Морозов,предупреждал о вашем визите,но,призна-
юсь,я настолько загружен работой,что не всегда запоминаю
суть неофициальных разговоров.Если я не ошибаюсь,у вас
вышло из строя какое-то оборудование в лаборатории?Вам
76
требуется новая сборка?
— Не совсем так,— покачала головой Николаева,— нам
нужна лаборатория.
— Боюсь,я не в курсе подробностей,— виновато вздохнул
Прокопенко.
«Интересно,— подумал он,— эта Николаева будет сей-
час выпрашивать у меня помещение с такой же чопорной фи-
зиономией?» Не будь всё это частью заранее подготовленного
плана,Прокопенко очень вежливо послал бы её куда подаль-
ше.Учёные всегда раздражали его тем,что,не имея за душой
ни гроша,умудрялись держаться так,будто давно уже купи-
ли всё в этой жизни.Спрашивается,с какой стати?Когда-то
давно,будучи ещё студентом,он задал этот вопрос одному из
своих лекторов — старому профессору,седому как лунь.Тот
улыбнулся и ответил,что истинное богатство учёного всегда
с ним,и его невозможно ни истратить,ни потерять,ни про-
играть в карты.Прокопенко ещё тогда подумал,что данное
утверждение весьма сомнительно:на одни лишь умные мыс-
ли не купишь себе личный самолет.Вон их сколько,учёных
этих,сотни тысяч!А богатых людей,которые могут позво-
лить себе всё,что душе угодно,страна знает наперечёт.И все
эти яйцеголовые на них же и работают.Ну,и чьё богатство
реальнее?!
— Не сочтите за труд,— продолжил чиновник,— объяс-
ните мне суть проблемы.Вас чем-то не устроила лаборатория
в ГНИЦ?Академик Морозов,припоминаю,говорил что-то о
том,что не может выделить вам лабораторию.У вас какие-то
особые требования?
— Особые требования у местной службы безопасности,—
нахмурился Степанов,— мы же неприхотливы.Нам всего
лишь требуется помещение,вся аппаратура у нас своя,собран-
ная на средства энтузиастов едва ли не на кухне в свободные
от основной работы вечера.
— Служба безопасности не дала разрешение на предостав-
ление лаборатории в здании ГНИЦ!— вмешалась Николае-
77
ва.— Нам сказали,что согласно установленному в РАО ре-
жиму секретности заявленные нами исследования не могут
проводиться не сотрудниками ГНИЦ вне зоны усиленного ре-
жима.И потому мы не можем занять ни одну из лабораторий
в здании ГНИЦ,а полевые лаборатории Зелёной Зоны все за-
гружены.Не говоря уже о том,что для получения допуска к
работам внутри «Ареала» нам придется проходить полугодич-
ный курс подготовки!У нас физически нет такого количества
времени:для того чтобы провести свои эксперименты,мы вос-
пользовались личными отпусками!Менее чем через месяц мы
должны быть в Москве и вернуться к преподаванию в универ-
ситете.Так что нам дорога каждая минута,а мы уже третий
день теряем впустую!
— Прискорбная ситуация,— сокрушенно покачал головой
Прокопенко,— возможная,пожалуй,только в нашей стране!
Выдающиеся учёные на голом энтузиазме пытаются продви-
гать отечественную науку,используя на благо государства
собственное личное время,по никто не желает ни оказать по-
мощь,ни оценить по заслугам столь благородный почин!Как
это типично для России!— Он горестно вздохнул,укоризнен-
но щурясь,глядя куда-то вдаль.— К сожалению,господа,я
не властен над службой безопасности.Я не смогу заставить
их отозвать свой запрет.Но вы можете написать официальное
прошение на имя вице-премьера Лозинского,и я гарантирую,
что оно в кратчайшие сроки ляжет ему на стол!
— Боюсь,что это займет слишком много времени,— реши-
тельно отказалась Николаева,— с каждым днем его остается
у нас все меньше!
— Но официальное зачисление вас в штат РАО займёт ещё
больше!— развёл руками чиновник.— Не говоря уже об обя-
зательном прохождении всё того же полугодичного курса под-
готовки,оформлении соответствующих допусков по секретно-
сти и прочих сопутствующих приёму на работу формально-
стей!Только вице-премьер может разрешить ваше зачисление
в штат в порядке особого исключения,минуя всю эту воло-
78
киту!У меня нет таких полномочий,да и ни у кого,кроме
Валентина Ивановича,их нет!
— Мы понимаем,— Николаева слегка склонила голову,—
и всё же,вы можете нам помочь.Мы обошли уже все местные
инстанции и имеем достаточно чёткое представление о том,
что и в чьей именно компетенции здесь находится.
— Я всегда готов помочь любому делу,служащему во бла-
го Родины,— гордо заявил Прокопенко,— и в вашем случае
сделаю всё,что в моих силах!В чём конкретно я могу оказать
вам содействие?
— Вы могли бы выделить нам помещение в Поясе,— объ-
яснила Николаева,— у вас в административно-хозяйственном
отделе должно быть хоть что-то!Нам необходимо совсем
немного,хотя бы тридцать квадратных метров!Единственное
требование — это наличие электропитания,заземления и вен-
тиляции!Вся аппаратура,как мы уже сказали,у нас с собой,
нам потребуется лишь стандартное лабораторное оборудова-
ние,которое имеется в ГНИЦ в избытке,и бочка нефти «Тип
Икс».
— Ого!— улыбнулся Прокопенко.— Двести литров «Ик-
са»!Служба безопасности захочет приставить к вам прибли-
зительно пол батальона охраны!
— Мы отчитаемся за каждый миллиграмм лабораторного
образца!— заявил Степанов.— Всё,что не будет использо-
вано в экспериментах,сдадим обратно!Мы готовы проходить
личный досмотр каждый раз,когда будем выходить из здания
лаборатории.Мы даже можем дать письменное согласие во-
обще не покидать территорию Пояса до окончания программы
исследований!Поймите,эти эксперименты нужны не нам лич-
но!Мировая наука стоит на пороге,возможно,величайшего
открытия!
— Помилуйте,Никита Владимирович!Я не ошибаюсь?—
уточнил чиновник.— Не говорите так,словно я пытаюсь на-
ступить на горло российской науке!Я целиком на вашей сто-
роне,уверяю вас!Более того,вам очень повезло,что вы при-
79
шли ко мне со своей просьбой именно сейчас!Как вам на-
верняка известно,в настоящий момент наше РАО трудится
в режиме сверхинтенсивности,выполняя просьбу Президен-
та!Идёт мощнейшее широкомасштабное строительство,раз-
ворачиваются новые объекты,и это требует огромных затрат
ресурсов,как людских,так и материальных!Буквально сего-
дня в моём,так сказать,хозяйстве,полностью опорожнился
один из складов НЗ,помещение площадью в...— он защел-
кал клавишами компьютера,открывая какой-то документ со
сводками по складскому хозяйству,— в двести восемьдесят
восемь квадратных метров.Склад,в котором оно находится,
подключён к общей энергосети,имеет вентиляцию,заземле-
ние,стандартный аварийный генератор.О!Даже собственную
водяную скважину и водопровод,от которого запитывается...
что от него запитывается...секунду,посмотрим...хах!Ба-
за Отряда Специальных Операций!Она расположена в непо-
средственной близости.Что ж,похоже,вопрос вашей охраны
чудесным образом решился сам собой!В общем,думаю,что
на один месяц предоставить этот склад в ваше полное распо-
ряжение я смогу.И не потребуется никаких дополнительных
согласований,только моя подпись!Более того,я сам решу все
вопросы со службой безопасности,вам не придётся бегать по
кабинетам,подписывая бумажки и оформляя пропуска.Это я
беру на себя.
— Это...очень любезно с вашей стороны.— Николае-
ва,похоже,заранее приготовилась долго и упорно отстаивать
свои исследования и никак не рассчитывала на столь активное
содействие.
— Признаться,мы не ожидали такой...э-э-э...быстрой
поддержки.— Степанов тоже выглядел несколько удивлен-
ным.— Мы очень благодарны вам,господин Прокопенко.
— Максим Анатольевич!— дружелюбно поправил его чи-
новник.— Мы в «Ареале» не придаём большого значения фор-
мальностям,мы предпочитаем работать на благо страны.Так
что не стоит меня благодарить,я просто стараюсь делать свою
80
работу настолько хорошо,насколько это в моих силах.
К тому же с этим складом все не так радужно,как может
показаться на первый взгляд.
— В чём именно проблема?— встрепенулся Степанов.
— Это подвальное помещение — часть складского комплек-
са.— Прокопенко вчитывался в строчки документа и корот-
ко пересказывал суть.— Два этажа под землёй и один над
ней.Ваше помещение в самом низу.В нём долгое время на-
ходились подвергнутые консервации части нефтедобывающего
оборудования,входящие в обязательный перечень материаль-
ных средств,образующих неприкосновенный запас.Туда ред-
ко кто заходил...в общем,в помещении практически отсут-
ствует освещение,почти вся проводка погорела,а окон,как
вы понимаете,там нет.Прежде чем я смогу с чистой сове-
стью запустить вас туда,не опасаясь за технику безопасности
и прочие подобные аспекты,мне необходимо назначить туда
ремонтную бригаду.А выделить хоть горстку людей я смогу
не раньше,чем послезавтра,до того момента во всем РАО не
найдется ни единого свободного специалиста.К тому же вам в
любом случае потребуется помощь в установке вспомогатель-
ного оборудования,тех же холодильных камер или вакуумных
аппаратов,например.В общем,реально приступить к своей
работе вы сможете не раньше,чем через шесть-семь дней.
— Это очень долго!— Николаева болезненно прищури-
лась.— Если мы потеряем целую неделю,у нас останется
ничтожное количество времени!
— Решать вам,— сочувственно вздохнул чиновник,— это
максимум,что в моих силах,и в этом я могу оказать серьёз-
ное содействие.Разумеется,вы можете попытаться добиться
разрешения на получение нефти «Тип Икс» и работу с ней
другими способами,но честно скажу:я абсолютно не уверен
в том,что таким образом вы выиграете время для своего про-
екта,а не наоборот.
— Думаю,нам это подходит,— произнес Степанов,— если
вы разрешите нам доступ в помещение хотя бы с завтрашнего
81
дня,мы могли бы оказать ремонтникам посильную помощь,
навести порядок,занести внутрь коробки с аппаратурой,она
же у нас в разобранном состоянии.
— Разумеется!— заверил его Прокопенко.— С девяти
ноль-ноль завтрашнего дня помещение ваше,распоряжайтесь
им на свое усмотрение,но только при одном условии:дайте
мне слово,что до прибытия электриков не будете включать в
сеть ничего,кроме электрических лампочек!Всё-таки,предо-
ставляя вам помещение,я беру на себя ответственность за
вашу безопасность и весьма надеюсь на ваше благоразумие!
— Не беспокойтесь,мы не хотим подвести ни вас,ни се-
бя,— успокоила его Николаева,— в наши планы не входит
пострадать от неисправной электропроводки или сжечь уни-
кальную аппаратуру.Мы дождёмся вашей ремонтной брига-
ды,а до тех пор постараемся облагородить помещение и мак-
симально подготовить его к нашим экспериментам.
— Значит,решено,— Прокопенко по-дружески улыбнулся
учёным,— сегодня же я свяжусь с командиром Отряда Спе-
циальных Операций и попрошу его,так сказать,взять над
вами шефство.Он или кто-либо из его людей заедет за вами
в гостиницу завтра после девяти и отвезёт вас к складу.Че-
рез сутки будут готовы пропуска,заодно жду от вас заявку
на вспомогательное оборудование и прочие пробирки,я пору-
чу заняться ею самому расторопному из своих помощников,
обещаю,она будет отработана максимально быстро,так что к
моменту завершения ремонта электропроводки у вас будет всё
необходимое.
— Спасибо,Максим Анатольевич,— начала было Никола-
ева,но Прокопенко замахал руками:
— Никаких благодарностей!«Спасибо» скажете тогда,ко-
гда мои слова обратятся в дело!—Он встал с кресла.—А сей-
час,если мы обсудили всё,я,с вашего позволения,вернусь к
своим заботам.Аврал,вы уж простите мне мою поспешность!
Учёные поблагодарили его за помощь и направились к вы-
ходу.Прокопенко проводил их до дверей,заверив,что они
82
могут ни о чём не беспокоиться и по любому внезапно возник-
шему вопросу обращаться к нему лично,после чего затворил
за ними двери и вернулся за стол.Он развалился в кресле
и пренебрежительно усмехнулся.Всё прошло,как по маслу.
И даже лучше.Генерал Белов не дал Морозову и шанса на
покровительство учёным выскочкам,и они бросились к Про-
копенко.Остальное,как говорится,было делом техники.Он
не только выстроил всё таким образом,чтобы эти двое оказа-
лись под его непосредственным влиянием и наблюдением,но
и сократил их мышиную возню на неделю.Правда,пришлось
поднапрячься с поиском помещения,зато теперь Салмацкий
вполне официально присмотрит за ними.Проводку,конечно,
пришлось сжечь специально,но люди Ферзя справились с та-
ким пустяком за несколько секунд.Теперь можно потянуть
резину с ремонтом,параллельно затыкая им рот завозом вся-
кой научной дряни.Пусть пользуются,не жалко,этого добра у
него,как грязи.ГНИЦ,занимающий в Ухте половину улицы,
ежемесячно потребляет столько всего,что никто и не заметит
такой малости.Зато Степанов с Николаевой будут уверены,
что Прокопенко их благодетель,и перетерпят ремонт,кото-
рый затянется на пару-другую дней сверх обещанного.
Пока он будет длиться,люди Ферзя под видом электри-
ков организуют установку жучков для прослушки и скрытых
видеокамер для наблюдения.Пригодится на всякий случай,
чтобы держать руку на пульсе,так сказать,научной мысли.
Потом возникнут трудности с доставкой образцов нефти,пре-
одолеть которые учёным поможет опять же милостивый Про-
копенко,а там,глядишь,и ещё что-нибудь случится.Напри-
мер,оборудование водной скважины внезапно сломается или
водопровод прорвёт.Зальёт им всю аппаратуру с головой в од-
ну прекрасную ночь.Да мало ли что может произойти!Хоть та
же проводка снова замкнёт и погорит вместе со всеми прибо-
рами.В общем,задание академика Линдера будет выполнено:
никаких исследований эта парочка провести не сможет.В кон-
це концов,всегда можно прибегнуть к кардинальным мерам:,
83
коррумпированные учёные похитили бочку нефти «Тип X» и
пытались продать её на чёрном рынке.За коим занятием их
и застали оперативники ФСБ.При таком повороте событий
им уж точно станет не до своих опытов.Кстати,надо перего-
ворить с Ферзем по этому поводу.Пусть сделает так,чтобы
идентификационный номер на бочке,которая пойдёт на об-
разцы,оказался наполовину спилен.И пусть она числится в
списке ёмкостей,пришедших в негодность и отправленных в
утилизацию.Следствие за это ухватится с удовольствием.
5
84
85
— Десять минут привал,— объявил Болт и уселся на по-
валенное дерево,старательно выбрав участок коры,не затро-
нутый потёками синюшного мха,— за границы поляны не
выходить!
Учёные поставили на землю переносную клеть и облокоти-
лись на её поручни,переводя дыхание после ускоренного бега.
Лаванда подошла к поисковику,они о чём-то тихо заговори-
ли,и Берёзов внимательно оглядел окрестности,привычно по-
правляя плечевую петлю автоматного ремня.
— Видишь что-нибудь?— Стоящий рядом Лемур так же
напряженно вглядывался в окружающую их сине-жёлтую ко-
жистую растительность,покрытую пузырчатыми наростами.
— Нет,— ответил Иван,— но это не имеет значения.А
вот он,— Берёзов кивнул в сторону Болта,— тоже ничего
опасного не видит,и это вызывает у меня пару вопросов.
— В смысле?— не понял Лемур.
— В прямом,— пожал плечами Иван,— почему Ферзь
повел нас к шпионской лаборатории тем маршрутом,если су-
ществует гораздо более безопасный путь?
— Может,потому,что он просто о нём не знал,— пожал
плечами Лемур.— Это же Жёлтая Зона,тут обстановка по-
стоянно меняется.Сегодня скопление аномалий в одном месте,
завтра — в другом.Да и Зомби редко присылают телеграммки
со своими маршрутами.Ну и комиссию стоило взбодрить,если
по-хорошему.Уж очень бесит,как они смотрят на нас свысо-
ка,эдакие боги Олимпа,снизошедшие до простых смертных,
копошащихся в вонючей грязи!
— Брось,— покачал головой Берёзов,— мы сделали крюк
по Жёлтой Зоне чуть ли не в пятнадцать километров,стои-
ло ли оно того?Комиссия дрожала от ужаса ещё в Зелёной
Зоне.А в результате попали в место максимальной активно-
сти мутировавших тварей,понесли потери и едва унесли ноги
от Зомби.Почему нельзя было хотя бы разведку послать по
этому маршруту,раз уж он есть?
— Не забывай,что Болт,да и все остальные поискови-
86
ки — это,по сути,те же сталкеры,только на официальной
работе в РАО,— поморщился Лемур.— И если мы исполня-
ем свой долг,защищаем людей,то ими двигает,лишь жажда
наживы и не более того.Думаешь,они пошли к нам из со-
ображений высокой морали?Как бы не так!Для многих из
них,если не для всех,это лишь законный способ получить
доступ в «Ареал»,плюс,как говорится,лишняя прибавка к
пенсии.Все они промышляют сбором метов и их незаконной
продажей!Не веришь мне,поговори с операми из ОРД,они
тебе много интересного расскажут.Отделение Розыска и До-
знания ежемесячно арестовывает кого-нибудь из сотрудников
РАО за связь с чёрным рынком,и чаще всего это не работники
нефтепромыслов,а именно поисковики.Так что самое простое
объяснение,которое я вижу для твоего вопроса,это то,что
Ферзь мог просто не знать о существовании данного маршру-
та.Болт приберёг его для себя и не отразил в докладах.
— Но зачем ему это?— удивился Иван.— К лаборатории
всё равно не подойти,там тупик.Чего ради скрывать марш-
рут?
— А откуда тебе знать,что он ведёт только к лабе?—
хмыкнул Лемур.— Только потому,что так сказал Болт?Не
забывай,что у Ферзя есть «Ариадна»,и в тот момент ему было
виднее,чем кому бы то ни было,каким маршрутом идти лучше
и безопаснее.Нам сейчас легко судить,сам знаешь — каждый
мнит себя стратегом,видя бой со стороны.Я не очень жалую
Ферзя,но надо отдать ему должное,он всегда бережёт людей.
И к лабе он провел нас чисто,без потерь,и тогда,когда вы с
Болтом вытаскивали нас из развалин,и многократно раньше,
никто ни разу не вляпался.Ферзь всегда ведёт отряд чисто.
Все наши потери — боевые,но это уже не его вина,никто не
застрахован от атаки Зомби или обезумевших от злобы тварей.
Это непредсказуемо и может случиться с каждым и в любой
момент.Например,с нами и через минуту!
Берёзов пожал плечами.Все верно,конечно,но что-то во
всем этом ему не нравилось.Допустим,Зомби и звери непред-
87
сказуемы.Но тогда,весной,в тыл отряду ударили обычные
бандиты,не имеющие ни чувства аномалий,какое есть у Зом-
би,ни специальной боевой подготовки,какая есть у Отряда.
Тем не менее,у них получилось.Иван хорошо помнил бо-
лезненное ворчание одного из раненых.Лежа на носилках в
несущемся через Шаг Выброса вертолёте,тот кривился от бо-
ли и тихо бурчал,что бандюки как,будто специально сидели
и ждали,когда спецотряд пойдёт мимо,чтобы потом нето-
ропливо ударить в спину.Конечно,прямой вины Ферзя в том
нет,он вёл отряд в обход аномалии,никто не ожидал,что
маршрут придется менять.Однако стоило предусмотреть лю-
бые варианты,знали же,что ищут.Стоило хотя бы головной
дозор выслать вперёд...Это хоть и не гарантия,но всё же...
А ещё во всё происходящее очень не вписывалось поведе-
ние Болта.Поисковик сидел на поваленном дереве,обсуждая
с Лавандой подробности экспедиции,и совсем не напоминал
взвинченного от напряжения человека.А ведь психопатом-
самоубийцей он точно не был.Стало быть,непосредственной
опасности Болт не чувствует,иначе не вёл бы себя столь рас-
кованно.Тем более он единственный во всей экспедиции,как
всегда,не носил тяжёлого защитного снаряжения.Группа Ле-
мура,отряжённая по заявке ГНИЦ,подписанной лично ака-
демиком Морозовым,была запакована в «Мембраны»,пятеро
учёных во главе с Лавандой экипировалась в «Преграду» —
её гражданскую модификацию.Болту,по логике,стоит опа-
саться каждого шороха,а он преспокойно сидит себе спиной
к густым кустам.Не очень-то это похоже на состояние,когда
опасность может возникнуть в любую секунду.
— Если у тебя есть сомнения,— Лемур словно услышал
его мысли,— могу дать дельный совет.Пойди,пообщайся с
Болтом.Он относится к тебе вполне дружелюбно.Спроси у
него,откуда он знает про короткий маршрут к лабе?Зачем
он ему вообще?Если верить отчету Ферзя,лаба — это тупик,
и само её местонахождение есть область повышенной опасно-
сти даже по меркам Жёлтой Зоны.А Болт,заметь,не носит
88
«Мембрану»,то есть для него все это дерьмо опаснее вдвойне.
Тогда для чего ему тот маршрут?
— Логично,— оценил Иван.— Ты прав,стоит задать ему
пару вопросов.
— Только осторожнее,— предостерег Лемур,— не руби с
плеча.Если всё это не более чем неприятное совпадение,не
стоит обижать хорошего человека.А если не совпадение,чего
лично мне бы очень не хотелось,то тем более необходимо
быть очень аккуратным,не то спугнем.Болт — это тебе не
Ашот Хромой,если уйдёт в Зоны,его уже никто и никогда не
выследит.
— Я учту,— согласился Берёзов,направляясь к повален-
ному дереву.
Лаванда потратила на организацию экспедиции рекордно
короткий срок — уже на следующий день после их с Ива-
ном разговора ГНИЦ прислал заявку в службу безопасности.
Ещё спустя два дня все приготовления были завершены,и вот
сегодня утром вертолёт доставил их смешанную группу к гра-
нице Шага Выброса у Жёлтой Зоны.К удивлению Берёзова,
Болт сразу отмёл предложенный им маршрут,заявив,что это
слишком долго и опасно и он поведет экспедицию по-своему.
Он назначил пилотам вертолёта точку посадки совершенно в
другом месте,заявив,что так они выйдут туда,куда надо,с
другой стороны.С этими словами поисковик коротко чиркнул
карандашом по карте,отмечая короткую прямую линию ново-
го маршрута.Судя по карте с отметками Ферзя,так пройти,
было невозможно,однако Болт настоял на своём.Экспеди-
ция высадилась и сделала пеший рывок через Шаг Выброса
в указанном им месте.Если поисковик не ошибся,то вместо
пятнадцати километров им предстояло пройти всего шесть.
— Что-то не так,Иван?— спросила Лаванда,увидев под-
ходящего Берёзова.
— Всё в пределах нормы,— улыбнулся он в ответ,—
так,кажется,у вас говорят в таких случаях?Маша,могу я
отобрать у вас Валерия на пару слов?
89
— Да,конечно!— Лаванда встала.— Я уже выяснила всё,
что хотела,так что не буду вам мешать.— Она удалилась к
своим людям.
— Присаживайся,— Болт указал на место рядом с со-
бой,— набегаемся ещё.Что стряслось?Если ты про Кабана в
тех кустах,так он не нападет.Он недавно удачно поохотился
и не голоден,к тому же он чует запах оружия и знает,что нас
слишком много.
— В каких кустах?— насторожился Берёзов.
— Ну...в тех,прямо перед вами,— озадаченно протянул
Болт.Он указал рукой в сторону Лемура.— Вы же на него
смотрели всё это время?
— Не совсем,— признался Иван,— но теперь уж точно
будем.Скажи,Валера,а как ты нашёл этот маршрут?Там
лаба облеплена аномалиями,как мумия бинтами,я уже не
говорю про Зыбь,которая сидит прямо на ней.Зачем тебе
этот тупик?
— С чего ты взял,что это тупик?— непонимающе нахму-
рился Болт.— Есть там проход,к самой лабе ведёт,просто вы
выходили к ней не с той стороны.Вы хорошо шли,это попу-
лярный путь,от него есть несколько более-менее безопасных
ответвлений,можно много куда попасть.Им постоянно поль-
зуются и официальные экспедиции,и сталкеры.Просто я им
не хожу — там газовых аномалий несколько,едкая тоже есть,
Жаровня ползает,Туча висит,частенько злая — в общем,мне
без «Мембраны» там — не самый удобный путь.Я обычно тут
хожу,— он кивнул в сторону искривлённых синих деревьев
с жёлтыми кляксами перепончатых побегов,— здесь намного
короче.Правда,тут уж больно опасно,без меня,наверное,ма-
ло кто сможет пройти.Вот и Ферзь не захотел людьми риско-
вать,я так понимаю.А выходит эта тропинка сразу за полем,
где ваша лаба стоит,с другой её стороны.Там ещё место есть
приметное,покосившаяся опора старой наблюдательной выш-
ки.От неё правее,в направлении на вершину лысого холма,
идет тропа в глубь Жёлтой Зоны,а если смотреть влево,на
90
лабу,то от опоры этой можно взять курс на вторую справа
выбоину в стене.Это как раз и есть чистый проход к лабе.
Там метров двести топать,но пройти можно.
— А что там,в этой лабе?— заинтересованно спросил
Иван.— Что-нибудь сохранилось полезного?
— Не думаю,— покачал головой Болт.— Раньше,пару лет
назад,когда то место было Зелёной Зоной,лаба ещё функ-
ционировала,там сидели учёные,проводились эксперименты.
Потом,когда Жёлтая подошла к ней вплотную,насколько я
помню,всё успели эвакуировать заранее и без жертв.Вряд
ли там есть что-то полезное.Я с тех пор туда не ходил одно-
му залазить в неразрушенное строение таких размеров очень
опасно,мало ли кто живет там внутри теперь.А специально
тащить с собой кого-то в пустую лабу — как-то руки не до-
ходили.К тому же если там сейчас Зыбь,то тем более.Это
надо быть на всю голову странным,чтобы туда попереться,—
гарантированная смерть в эксклюзивных мучениях.Раньше-
то там Лизун жил,но с Ферзём я бы спорить не советовал,у
него «Ариадна»,она никогда не ошибается.
— Понятно,— задумчиво произнёс Берёзов,— скажи,а с
«Ариадной» твоим маршрутом пройти МОЖНО?
— С ней везде можно пройти,где сама возможность прохо-
да существует в принципе,— удивился Болт.— Другой раз-
говор,что он не потащил тут тридцать человек,не захотел
сомнительных экспериментов.Тропа слишком узкая и петля-
ет,а колонна большая,за всеми не уследишь.Тем более что
нет смысла подвергать людей такой опасности,если на лабе
Зыбь сидит.Чего туда переться?Да ты не волнуйся,— успо-
коил Ивана поисковик,— мы туда тоже не пойдём,свернём
гораздо раньше,на тропе есть отворот,выйдем как раз к Туче.
— А что со зверьём?— насторожился Берёзов.
— То есть?— озадачился Болт.— Зверье под Тучу не по-
лезет,если она зелёная.Да хоть бы и чёрная,мы же стрелять
ни в кого не будем,окружим Осьминога,накинем сеть,потом
пневматические иглопатроны с усыпляющим транквилизато-
91
ром,ну и так далее,дело техники,как говорится.Реактивы
у нас с собой,чтобы его струю вовремя с костюмов смывать.
Главное,чтобы Осьминог там был,а то выслеживать его бес-
полезно.Все будет нормально,если его не калечить,никто на
нас так сразу не бросится.Успеем ноги сделать.
— Валера,ты читал наши отчёты о крайней операции в
районе той лабы?— спросил Иван.
— Конечно нет,— удивился Болт,— кто ж мне их даст?
Это все совершенно секретно и так далее.Знаю только,что у
вас были серьёзные потери,вы вроде бы столкнулись с Зомби.
— От Зомби мы ушли без боя,— коротко объяснил
Иван,— потери мы понесли раньше.После того как отряд
прошел мимо Тучи и вышел к холму,за которым стоит ла-
ба,нас атаковало зверье.Десятки бешеных тварей и птичья
стая.Ими там всё вокруг кишело,неслось на нас сплошным
потоком со всех сторон.И мы перед этим тоже ни в кого
не стреляли.Зато потом настрелялись вдоволь.Двое убитых,
двое раненых,один попал под птичью стаю,ободрали его не
слабо.Зомби появились позже,уже после боя.
— Странно,— задумался Болт,— Зомби могли прийти на
звуки выстрелов,но чтобы зверьё без причины атаковало три
десятка вооруженных людей это из ряда вон.Местные твари
с удовольствием разорвут на части одного-двух,те,что по-
крупнее,и трёх человек,но бросаться на тридцать стволов —
очень странно.Инстинкт самосохранения у них ничуть не по-
терялся,— поисковик на мгновение задумался,— а вы когда
к лабе вышли,«Шестое чувство» применяли?
— Нет,— Берёзов напряг память,— Ферзь нёс «Ариадну»,
были ещё «Энерджайзеры» и «Пиявка».
— Это не то,— отмахнулся Болт,— может,кто по ошибке
дотронулся до него?
— Исключено,— отрезал Берёзов,— спецотряд — боевое
подразделение,у нас не может быть глупой отсебятины.Я ни
разу не слышал,что у кого-то есть «Шестое чувство».Я даже
не знаю,как оно выглядит.
92
— Тогда всё это более чем странно,— заявил Болт.—
Расскажи обо всём Маришке,она наверняка заинтересуется.
Это по её части.Думаю,я тебя понял,Туман.Прежде чем
к Туче всех выводить,я сам туда схожу и всё осмотрю.И
насчёт зверей,и насчёт Зомби.
Он замолчал и насторожился,словно прислушиваясь к
чему-то очень далекому.Иван обратил внимание,как рука
Болта машинально коснулась одежды на груди,напоминая
жест сильно верующих людей,когда те прикасаются к на-
тельному крестику.
— Пора идти,— сообщил поисковик спустя несколько се-
кунд,— впереди Плешь,кажется,зашевелилась.Если сползёт
с тропы,сэкономим минут пятнадцать ходьбы.Так что пошли!
Он поднялся с дерева.
— Это и есть знаменитый болт,который ты носишь как
амулет?— улыбнулся Берёзов,указывая взглядом на замер-
шую у отворота камуфляжа руку Болта.
— Ага,— кивнул тот,— привычка.Так уж получилось,—
он пожал плечами.— Только это не амулет.Это оберег.
— Есть разница?— поднял брови Иван.
— Моя бабка говорила,что огромная,— без тени иро-
нии ответил Болт,— примерно такая же,как между обычной
одеждой и тяжёлым бронежилетом.— Он перевесил автомат
со спины на грудь и повторил:— Пошли!
Экспедиция двинулась в глубь сине-жёлтой кожистой рас-
тительности,и видимость тут же упала:мутное голубое пятно
Солнца,прилипшее к зелёному небосводу,скудно освещало
широколиственные заросли.Берёзов шёл вторым,в пяти ша-
гах от Болта,и с интересом изучал манеру действий поискови-
ка.В отличие от Ферзя,тот не стал растягивать экспедицию в
длинную вереницу,а наоборот,держал людей в колонне по два
с небольшими дистанциями.Это облегчало переноску клетки
для Осьминога и упрощало управление личным составом,но с
точки зрения боевых действий делало отряд весьма уязвимым.
Однако Болта это совершенно не волновало,похоже,он был
93
уверен в безопасности маршрута.
Тропа,по которой поисковик вёл экспедицию,отчётливо
угадывалась даже среди бурной растительности.Глядя на пет-
ляющую между пузырчато-перепончатых кустов узкую стёж-
ку,Иван лишь качал головой:никто из находящихся в своём
уме людей сюда бы не сунулся.Кругом кусты,и путь идёт
прямо через них — вернейший способ вляпаться в Паутину.
— Валера,кто натоптал эту тропу?— Иван прибавил шаг,
догоняя поисковика.
— Кабанья она,— не оборачиваясь,ответил Болт,— они
тут часто ходят,так,что в одиночку здесь чувствуешь себя,
прямо скажем,не очень комфортно.Сожрать могут запросто.
Но сейчас нас много,даже пара Кабанов нападать поостере-
жётся.
— И далеко она идёт?
— Далеко,— кивнул поисковик,— до самой границы.В
Жёлтой Зоне ведь как:повсюду аномалии,а жить-то зверью
как-то надо.Вот и покрыта вся Зона тропами,словно пау-
тиной.Какие-то больше,какие-то меньше.Это как большой
город с его автомагистралями:машинам по газонам и тротуа-
рам ездить нельзя,а попасть надо везде.К тому же почти все
здешние аномалии двигаются или хотя бы шевелятся на огра-
ниченном пространстве,вот животные и наловчились их обхо-
дить.Поэтому от каждой,так сказать,магистральной тропы
отходит множество второстепенных тропинок.
— И что?— Иван вслед за Болтом поднырнул под длинную
древесную ветку,бывшую некогда берёзовой,мимолётно отме-
чая про себя,что,будь он один,не решился бы этого сделать
— в таких местах не только Паутина растёт,но и Студень
частенько лежит.— Можно становиться на любую тропу и
смело дойти куда угодно без всякой опасности?
— Нет,конечно,— поисковик остановился и начал при-
стально разглядывать заросли прямо по курсу — аномалии-то
движутся.Запросто можешь прямо в неё и угодить.Потому
троп и много,что зверьё их обходит.Какая-то тропа в теку-
94
щий момент свободна,какая-то нет.Её можно обойти по дру-
гой,свободной,ну и так далее.Плюс Бродяги и Зомби могут
встретиться.Животные чувствуют,по какой стёжке можно
идти...Туман,сходи к своим,— неожиданно попросил он,—
скажи Лемуру,пусть будут настороже,но не стреляют первы-
ми.— Он медленно приподнял руку,указывая в глубь жёлтых
потеков ушастого растения.— За этим кустом сломанное де-
рево.Под ним волчье логово,их там сейчас несколько штук.
Они спят,но когда мимо пойдём,по-любому проснутся.Мало
ли что...
— Будут атаковать?— уточнил Иван.
— Не знаю,— ответил Болт.— Нас много,но и их тоже
немало.По идее,не должны,побоятся попасть в аномалии,
хотя всякое может случиться.
— Где-то недалеко аномалия?— насторожился Берёзов.
— Шутишь?— опешил поисковик.— Да тут всё вокруг
залеплено Паутиной и колышется Студнем!Плешь только что
с дороги сползла,три минуты назад она была бы точно у тебя
под ногами!Мы по тропе идём,потому что это единственный
путь!Только остальным не говори,не пугай народ.Пусть идут
себе,как шли,меньше нервов — меньше дёрганий,больше
шанс дойти.
— Какова ширина безопасного коридора?— Берёзов почув-
ствовал,как ощущение спокойствия и безопасности словно
ветром сдуло,на смену ему пришло тревожное ожидание ско-
рых неприятностей.—Никто случайно не вылезет за пределы?
— Метра четыре-пять,— прикинул Болт.— Дальше бу-
дет сужаться,я предупрежу.Ты не волнуйся раньше време-
ни,в «Ареале» это вредно,лишний раз зверьё взбаламутишь.
Хотя,— он бросил на Ивана задумчивый взгляд,— как раз
ты-то,наверное,их не потревожишь.Вон как лихо через Гра-
ву полз.А люди у нас в экспедиции не новички,знают,как
правильно по Зонам ходить.Просто так вилять не станут.Сту-
пай,Туман,— поторопил поисковик,— долго стоять нельзя,
учуют и проснутся.А для нас,чем позже это произойдёт,тем
95
меньше риска.
Берёзов осторожно вернулся к Лемуру и ввёл его в курс
дела.Группа взяла оружие наизготовку,чтобы открыть огонь
в любую секунду.Бойцы плотнее окружили несущих клетку
учёных,и экспедиция двинулась дальше.Когда клетка порав-
нялась с поломанным деревом,Иван понял,что расстояние
до опасности чуть больше,чем он ожидал,порядка пятнадца-
ти — двадцати метров,и на всякий случай положил руку на
гранатный подсумок.
— Не стоит,— негромко предостерёг его Лемур,заметив
движение руки.
— Почему?Дистанция позволяет,— возразил Берёзов,—
и эффекта от взрыва будет больше,вспомни крайний выход
Отряда.Зверьё боится грохота.
— Если там есть Студень и граната в него попадёт,тут мо-
жет всё забрызгать,— объяснил Лемур,— рискуем вляпаться
в полном составе!Вам с Медведем тогда просто повезло!Ты
же не думаешь,что за пять лет существования Спецотряда
никому и в голову не пришло работать гранатами?!Всё это
проверено неоднократно.Да и мало нас,ещё привлечём кого
страшнее волков.Недаром все с бесшумными стволами идут!
Иван кивнул,убирая руку от гранатного подсумка,и
плавным движением перехватил свой 9А-91 в изготовку для
стрельбы в движении.Идущий впереди Болт ускорил шаг и
жестом поторопил людей,стремясь как можно быстрее прой-
ти мимо волчьего логова.Учёные заспешили,прибавляя ход,и
Берёзов остановился,не сводя глаз с утопающего в зловещих
сумеречных тенях вывороченного корневища.
— Видишь?— замер неподалеку Лемур,жестом направляя
остальных членов экспедиции продолжать движение.
— Нет,— Иван напряжённо вглядывался в темноту ко-
жистых зарослей,опоясывающих торчащие из красной почвы
изломанные корни.
— Вон там,левее Ядовитого Лапника,— Лемур медленно
указал установленным на ОЦ-14 глушителем нужное направ-
96
ление,— под нижним листом.
Берёзов присмотрелся.В первое мгновение он не уви-
дел ничего,кроме всклокоченных зарослей плоских пузырча-
тых стеблей синей растительности,густо окроплённой мутно-
жёлтой сыпью.Он всмотрелся максимально тщательно,пе-
рестраивая зрение под царящий в кустах полумрак,и спустя
несколько секунд разглядел Волка.Иван мысленно поморщил-
ся.Неудивительно,что сразу не заметил.Тварь,вжавшаяся
в синюшный мох,распластавшись по земле,словно раздав-
ленная грузовиком,ничем не напоминала даже тех Волков,
что атаковали Спецотряд на задании несколько дней назад.
Привычной человеку звериной шерсти на её теле почти не
осталось,лишь густые волосяные пучки редкими фонтанчика-
ми кое-где пробивались между хитиново-кожистой неровной
чешуёй,более похожей на струпья.Синий с жёлтыми поте-
ками окрас позволял зверю сливаться с окружающей расти-
тельностью целиком,и если бы не толстые уродливые трёхпа-
лые обрубки с мощными,подобно бивням,когтями,которыми
оканчивались бывшие некогда лапами конечности,и кривые
зазубренные клыки,выпирающие из-под перепончатых губ де-
формированной волчьей морды,заметить притаившегося зверя
было бы и вовсе невозможно.
— Он спит?— тихо спросил Иван,медленным плавным
движением поднимая автомат и беря тварь на прицел.
— Нет,— так же тихо ответил Лемур,— он знает,что мы
можем заметить его жёлтые глаза,и специально закрыл их.
Следит за нами слухом и обонянием.А может,и ещё как-то,
кто эту мерзость разберёт.
С десяток секунд бойцы стояли неподвижно,дожидаясь,
пока вся экспедиция пройдёт мимо.Едва замыкающий уда-
лился от них на пару шагов,Лемур произнес:
— Отходим!Нельзя отставать от основной группы!Мест-
ные Волки поодиночке не ходят,где-то тут есть и другие.
Нельзя позволить им решить,что мы отбились от своей стаи
и остались вдвоём!Оба бойца,то и дело оглядываясь назад,
97
поспешили догнать удаляющуюся экспедицию.
— Они не пойдут за нами?— спросил Иван,когда они
заняли места в арьергарде их небольшого отряда.— Может,
гранату на растяжку поставить?
— А чёрт их знает!— Лемур вновь оглянулся.— По идее,
могут.Спроси у Болта,ему виднее.Мы пока присмотрим за
тылами.
Берёзов догнал идущего в голове экспедиции поисковика и
коротко обрисовал ему ситуацию.
— Не сделают они ничего,— отрицательно кивнул тот,—
не станут раскрывать логово.Они уверены,что мы не замети-
ли их дом,иначе напали бы в любом случае.А растяжек не
надо,а то ещё я на ней когда-нибудь и угроблюсь.Все рав-
но преследовать нас по этой тропе сейчас уж точно никто не
станет.
— Почему?— нахмурился Иван.
Вместо ответа Болт остановился и поднял ладонь,призы-
вая к тишине:
— Слышишь?— Поисковик замер.Мозг бойца ещё толь-
ко анализировал уловленное ухом знакомое шипение,но ру-
ки,повинуясь выработанному на тренировках рефлексу,уже
рванулись к поясу,сдёргивая с креплений шлем-сферу «Мем-
браны».Берёзов быстрым движением загерметизировал сферу
и,скользнув взглядом по натягивающему противогаз Болту,
побежал к основной группе,на ходу подавая знак о прибли-
жающейся газовой аномалии.Экспедиция рванула противогаз-
ные сумки с синхронностью,которую по достоинству оценили
бы спортсменки-синхронистки,будь они рядом.Иван отметил,
что нёсшие клетку учёные действительно не были ни впервые
попавшими в Зону новичками,ни изнеженными стерильными
кабинетами чванливыми очкариками.Клетку никто в ужасе
не бросил.Её очень быстро,но все,же поставили на траву,и
только после этого люди одновременно схватили противогазы.
Молодцы,мысленно оценил Берёзов,не паникуют.С таким
личным составом работать в разы легче.Экспедиция залегла,
98
пережидая аномалию,и вокруг воцарилась мертвая тишина,
лишь тихое и ненавязчивое шипение едва пробивалось сквозь
толстые стенки шлем-сферы.
Ждать пришлось долго.Помня о бесконечно долгих се-
кундах,проведенных в Жаровне,Иван вёл отсчёт и теперь
мог с уверенностью сказать,что Газ проходил через тропу не
меньше пятнадцати минут.К счастью,обошлось без эксцес-
сов.Когда аномалия ушла дальше,экспедиция выждала ещё
пару минут для гарантии,после чего Болт разрешил снять
противогазы.Через минуту их небольшая колонна уже про-
должала путь по петляющей между смертью тропе.Спустя
час они вышли на небольшой пригорок,и Болт остановился,
жестом подзывая к себе Берёзова.
— Всё,тут сворачиваем,дальше тропа сильно сужается.—
Он указал рукой прямо в направлении уходящей в заросли
кустов стёжки.— Видишь покосившуюся опору?
— Это та,о которой ты говорил?— Иван всмотрелся в
разрыв между покрытыми жёлтым мхом синюшными елями.—
С другой стороны той лаборатории,что искал наш Отряд?
— Она самая,— кивнул поисковик,— только с клеткой
к ней не пройти,тропа в ширину метра полтора,там везде
кочкарник,заполненный Студнем,и полно аномалий.Да и не
надо нам туда.Ваш Осьминог вон там!— Болт качнул головой
влево.— До него практически прямая тропа,только выходит
как раз к Туче.Жаль,не видно её отсюда.Если она сейчас
зелёная,то всё может сильно усложниться.
Экспедиция осторожно прошла поворот,разворачивая
клетку под личным контролем Болта,и двинулась дальше.
К Туче действительно вышли быстро,она оказалась чёрной,и
Болт остановил отряд,объявляя о достижении места назначе-
ния.
— Ну,хоть что-то хорошее,— изрёк Берёзов,глядя на чёр-
ные буруны Тучи,и окинул взглядом знакомую местность.—
Валера,пробьёшь окрестности?
— Уже иду,— поисковик осмотрелся,что-то прикидывая
99
в уме,— вернусь минут через десять,до моего возвращения
всем оставаться на своих местах!— предупредил Болт и быст-
рым шагом поспешил Дальше,скрываясь между деревьями.
— Иван,где он?— Тут же возникла рядом Лаванда с го-
рящими от нетерпения глазами.— Вы его видите?Он здесь?
—Здесь,—успокоил её Берёзов,протягивая ей бинокль.—
Смотрите туда.— Он указал на один из кожисто-пузырчатых
кустов.— Вон,среди побегов,видите стебли,словно переви-
тые друг с другом?
— Невероятно!— выдохнула Лаванда,не отрываясь от би-
нокля.— Какая крупная особь!Присоски на верхних третях
имлов с зеленоватым отливом!Он только что спал,мы его раз-
будили!Это действительно его дом!Редчайшая удача!— Она
с сожалением опустила оптику.— Как жаль,что невозможно
это сфотографировать!— И немедленно спохватилась:— На-
до зарисовать!— Она сбросила с плеч небольшой походный
рюкзак и принялась копаться в нём,попутно отдавая команды
своим людям:
— Владислав Павлович!Перед нами восхитительный эк-
земпляр!Готовьте оборудование!Нам потребуется двойная до-
за снотворного и обе ловчие сети!Клетку необходимо развер-
нуть,Осьминог очень крупный,снимайте боковую стенку,че-
рез стандартный вход мы его внутрь поместить не сможем!—
Лаванда достала планшет с бумагой и карандаш,торопливо
вернулась к Берёзову и,усевшись прямо на землю,приня-
лась зарисовывать лежбище Осьминога,часто сверяясь с би-
ноклем.Иван внимательно осматривал окрестности,изредка
бросая взгляд ей через плечо.Рисовала она неплохо.
—Вы ещё и художник,Маша?—поинтересовался Берёзов,
вглядываясь в сторону холма,у которого отряд принял бой во
время прошлого выхода.
— Пришлось окончить художественную школу,— улыбну-
лась она,— родители считали,что я должна заниматься ис-
кусством.А я хотела наукой.В итоге наши мнения разошлись,
и я,как видите,настояла на своём.Честно говоря,не думала,
100
что уроки рисования мне настолько пригодятся в работе.
Болт вернулся спустя десять минут,как и обещал.Но по-
явился он со стороны,противоположной той,в которую ухо-
дил.
— Как обстановка?— Берёзов встретил поисковика взгля-
дом,едва его камуфляж мелькнул среди кожистой раститель-
ности.
—Ловко ты меня заметил!—удивился Болт.—Признаюсь,
не ожидал.—Он коротко обвел рукой воображаемые границы:
— Отсюда и досюда можно работать.Дальше аномалии,Пау-
тина и прочая дрянь,но Зомби нигде нет.Агрессивных толп
зверья тоже не встретил,дошёл до самого холма.Видел место
боя,— поисковик хмуро покачал головой,— даже не думал,
что у вас случилась настолько жестокая резня.Понятия не
имею,с чего зверьё так взбесилось,никогда раньше такого не
видел.А что говорит Лаванда?
— Я расскажу ей позже,— задумчиво ответил Иван,—
пока она занимается Осьминогом,не хочу отвлекать.
— О да!У неё сейчас праздник!— улыбнулся Болт.Он
посмотрел в сторону копошащихся со снаряжением учёных:—
Ладно,пойду,прослежу,чтобы никто не вляпался.
Поисковик ушёл к учёным,и Берёзов вновь задумался,ма-
шинально обшаривая взглядом окрестности на предмет воз-
можного противника.Что-то во всём этом было не так.Уже
забытое ощущение чего-то неправильного,смутно зашевелив-
шееся ещё на той давней операции,когда столь неудачно взя-
ли Ашота Хромого,вновь выползло наружу из глубин под-
сознания.Но уловить,в чём именно кроется не состыковка,
никак не получалось.
—Что сказал Болт?—к Ивану,осторожно ступая,подошёл
Лемур.— Какова активность вокруг нас?
— Говорит,всё чисто,— ответил Берёзов,— сказал,что
пробил местность с гарантией,был и на той поляне у холма.
Следов Зомби не нашёл,зверья мало,и ведёт оно себя пока
что тихо.
101
— Саша,— Иван посмотрел на Лемура,— ты не в курсе,
у Ферзя есть «Шестое чувство»?Я имею в виду мет.
— Нет,— уверенно ответил тот.
— Точно?— настаивал на своем Берёзов.— Ты не можешь
ошибаться?
— Исключено,— покачал головой Лемур.— Как командир
группы я имею полный доступ ко всему специальному снаря-
жению ОСОП и знаю обо всём,что нам доступно.К тому же
меты — штука редкая,так просто их не утаить.Тем более
Ферзю,он на каждой операции у всех на виду,как на ладони,
он же Отряд ведёт,с него десятки человек глаз не сводят!
Я уже не говорю о ФСКашниках,которыми кишит служба
собственной безопасности.Могу однозначно сказать:у Ферзя
нет ни одного не заявленного официально мета,и «Шестого
чувства» тоже нет.А зачем тебе оно?Решил уйти от нас в
спасатели?
— Нет,конечно,— улыбнулся Иван,— просто стало ин-
тересно.А что в ОСБ действительно сидят ФСКашники?Не
знал...
— Об этом мало кто знает,— согласился Лемур.— Офи-
циально считается,что собственной безопасностью тоже наша
контора занимается.На самом деле,наших там едва четверть,
остальные из контрразведки.Это вице-премьер замутил лич-
но,чтобы было кому,так сказать,контролировать контролё-
ров.
— Грамотно!— оценил Иван.— А он молодец,соображает.
Поэтому наше начальство так легко согласилось взять в рейд
к предполагаемой шпионской лабе не имеющих опыта работы
в Зонах членов госкомиссии?
— Угу,— кивнул Лемур,— там,наверху,даже и не спори-
ли.Недаром же наше РАО единственно свободное от корруп-
ции государственное учреждение.Временами мне даже уди-
вительно,как наши чиновники живут на одну зарплату.
— Так у них же вроде зарплаты космические?— нахмурил-
ся Берёзов.—Член Совета директоров получает один миллион
102
долларов в год,разве нет?Это вроде открытые официальные
данные?
— Все верно.— Лемур снова кивнул.— Когда РАО органи-
зовывали,много шума было на эту тему.Говорили,что,мол,
это будет неудачный эксперимент Президента.Сколько чину-
шам ни дай зарплаты,они всё равно воровать будут.— Он
пожал плечами.— А вот,поди ж ты,сработало!Кто бы мог
подумать!
— Гляди,сейчас ловить будут!— Берёзов кивнул в сторону
учёных,и Лемур с интересом обернулся в указанную сторону.
Четверо учёных разбились на пары и,обойдя Осьминога
с двух сторон,принялись осторожно приближаться к зверю.
Первый в каждой паре нёс в руках широкий,высотой в рост
человека,прозрачный пластиковый щит,отдалённо напомина-
ющий полицейский,которым закрывал себя и прячущегося за
спиной напарника.Вторые номера тащили ловчие сети и длин-
ные щупы электрошокеров,отчего издали чем-то напоминали
гладиаторов античного мира.Немного в стороне замерла Ла-
ванда,сидя на коленях с пневматическим ружьём в руках,
готовясь выстрелить в Осьминога зарядом снотворного.Всем
этим действом руководил Болт,жестами направляя «группы
захвата» учёных в безопасном направлении.Когда ближайшей
паре до осьминожьего куста оставалось шагов пять-шесть,жи-
вотное ударило по людям токсичной струей.Мутная жёлтая
струя врезалась в прозрачный щит,окатив синюшную траву
дымящимися брызгами,и учёные ускорили шаг.Осьминог по-
чти сразу плюнул снова,опять попадая в щит,и тут же в
третий раз,но уже в другую пару учёных,приближающихся
с тыла.Первый номер второй пары был настороже и успешно
принял струю на щит.
— Выманивайте его из кустов!— крикнул Болт.— Прово-
цируйте на атаку!
Прикрывающиеся щитами учёные приблизились к вплет-
шемуся в куст Осьминогу почти вплотную,но животное не
торопилось покидать заросли.Вместо этого зверь с почти
103
неуловимой глазу скоростью выбрасывал из кустов щупаль-
ца,нанося мощные хлёсткие удары по щитам.Удерживающие
защиту учёные вздрагивали от сильных ударов,и было видно,
как крючья присосок оставляют на пластике щитов глубокие
борозды царапин,сочащиеся грязно-жёлтой ядовитой жидко-
стью.
— Владислав Павлович!— воскликнула Лаванда,без-
успешно пытающаяся выцеливать Осьминога.— Попробуйте
сымитировать бегство!Пусть он вылезет на открытое место!
Учёные перестали бросаться на куст и принялись быстрыми
мелкими шагами отступать от него,прячась за щитом.Увидев,
что враги обратились в бегство,разъярённое животное броси-
лось в погоню.Берёзов ошеломленно поднял брови,увидев
бросок устремившегося в атаку зверя.Осьминог рванулся в
бой,словно молния,что никак не вязалось с его неуклюжим
внешним видом.Приземистая,кишащая десятками щупалец
клякса,диаметром в добрых полтора метра,врезалась в щит
с такой силой,что держащего защиту ученого сбило с ног и
бросило на напарника.Тот удержал товарища,но не удержал-
ся сам и упал на землю.Осьминог на мгновение замер,увидев
разделение цели,и в тот же миг к нему сзади устремилась вто-
рая пара учёных.Животное мгновенно вскинуло вверх с де-
сяток щупалец и нанесло удар сразу во все стороны,пытаясь
достать всех врагов одновременно.Оставшийся без поддержки
учёный первой пары не выдержал мощного удара и оказался
сбитым с ног,роняя щит.В следующую секунду пневмати-
ческое ружье Лаванды щелкнуло,посылая в зверя шприц с
транквилизатором,и Осьминог вздрогнул,получив укол.Он
немедленно потерял интерес к прежним врагам и бросился к
Лаванде,оценив нового противника как наиболее опасного.
— Сети!— крикнула Лаванда,спешно перезаряжая ружье
новым шприц-патроном.— Накидывайте сети!
Заряд транквилизатора начал действовать мгновенно,и
движения Осьминога уже не были столь стремительны.Вто-
рой номер второй нары выскочил из-за спины щитоносца и
104
бросился наперерез Животному.Осьминог увидел быстро при-
ближающегося врага и замешкался,непривычно путаясь в
неожиданно потерявших координацию щупальцах.
Учёный широким броском накрыл его сетью и тут же по-
лучил ядовитую струю в грудь.
— Вторую сетку!Быстрее!— на бегу выкрикнул Болт,бро-
саясь к заранее приготовленным неподалеку баллонам,напо-
добие небольших автомобильных огнетушителей.
Лаванда выстрелила второй раз,и вскочившие на ноги учё-
ные первой пары набросили на Осьминога свою сеть.Живот-
ное запуталось в крупной ячейке двойной западни и отчаянно
забилось в конвульсиях,разъярённо шипя и беспорядочно рас-
плёвывая в разные стороны остатки яда.
Подоспевший к обрызганному токсином человеку Болт ока-
тил его синеватой жидкостью из раструба «огнетушителя»,
смывая ядовитую струю,и вся команда ловцов поспешила уда-
литься от катающегося по синей траве,хрипло и злобно ры-
чащего клуба щупалец.Учёные вооружились щётками и при-
нялись спешно удалять с себя и с поверхностей щитов брызги
осьминожьего токсина.
— Вы уверены,что двух зарядов хватит?— К Лаванде
подошел Берёзов.— Уж очень бодро он трепыхается!— Боец
указал ей на беснующегося в сетях Осьминога.
— Больше нельзя,иначе мы его убьём,— покачала головой
молодая женщина.— Это слишком сильный транквилизатор,
я сама его изготовила.Вы не волнуйтесь,Иван.— Она по-
дала Болту новый «огнетушитель» взамен опорожнённого.—
Он уснёт,но для этого необходимо время.Организмы живот-
ных «Ареала» очень мощные,а Осьминог — один из наиболее
живучих его представителей.Он будет долго сопротивляться
препарату,но в результате отключится.
— По той же причине его так трудно убить из стрелково-
го оружия,— негромко произнес Лемур,останавливаясь ря-
дом.— На редкость живучий паразит.Долго придется ждать,
пока эта гадость заснёт?
105
— Не меньше получаса,— недовольно нахмурилась Ла-
ванда,но,бросив на Берёзова мимолётный взгляд,сдержала
готовую сорваться с языка тираду.— И ещё столько же бу-
дем укладывать его в клетку.Так что ваши люди могут пока
отдохнуть,по вашей части сейчас ничего не требуется.
Она вернулась к своим сотрудникам,и Лемур тронул Ива-
на за локоть.
— Пошли,Туман.— Он коротким жестом обвёл окружаю-
щие их сине-жёлтые заросли.— По нашей части работа есть
всегда.Мало ли что вылезет из этой мутировавшей помойки!
— Сейчас,— ответил Берёзов,— иди,Саня,расставляй
людей.Я скоро подойду,есть у меня одна мысль.
С этими словами он подошёл к Болту,поливающему очи-
щающихся учёных дезактивационной жидкостью.
— Валера!— окликнул поисковика Иван.— На два слова.
Берёзов отвел Болта в сторону и тихо спросил:
— Та тропа,выходящая к поломанной опоре,что ты мне
показывал,сейчас чистая?Я смогу по ней пройти?
— Думаю,да,только зачем?— недоуменно переспросил
тот.— Узковата она,я же говорил.
— Я помню.— Иван покосился на занятых делом Учё-
ных.— Пока есть время,я хочу сходить к той лабе.
— Там же Зыбь!— непонимающе нахмурился Болт.— Ты
что,на голубом солнышке перегрелся,Туман?— Он подо-
зрительно всмотрелся в глаза Берёзова:— Постой...а по-
бродить возле аномалий у тебя,часом,желания нет?Или в
Красную Зону сгонять?Там очень здорово,во сто крат лучше,
чем здесь!
— Нормально всё,— с улыбкой отмахнулся Иван,— это не
Зов «Ареала»,не надо на меня так смотреть.Ты же знаешь,
что я его не чувствую.Просто мне надо кое-что проверить,но
поднимать из-за этого шум я не хочу.
— Тогда я пойду с тобой,не хватало мне ещё,чтобы ты
угробился там где-нибудь.— Поисковик оценивающе посмот-
рел на энергично барахтающегося в сетях Осьминога.— Тем
106
более что время у нас действительно есть.
Пока Болт надевал свой рюкзак,Иван подошёл к Лемуру.
— Куда это вы собрались?— встретил его вопросом тот.
— Хочу обойти местность вокруг,— ответил Берёзов,—
надо подстраховаться.Вдруг на вопли этой зубастой капусты
кто подтянется.Помнишь,как Зомби нам на хвост сели после
того боя?
— Согласен,не помешает,— Лемур окинул подозритель-
ным взглядом окрестности,— только осторожнее там.Может,
с вами сходить?
— Справимся.— Иван отрицательно покачал головой.—
Лучше оставайся здесь,нас и без того немного,а на эту бра-
тию,— он кивнул в сторону учёных,— надежды никакой.
Видел,как они щиты держат?
— Да уж,видел,— поморщился Лемур.— Не первый год
работаю.Тут ничего не поделаешь.Хорошо,что эти щиты у
них вообще есть.
Берёзов кивнул и поспешил к Болту.До перекрёстка на
пригорке добрались быстро,поисковик шёл уверенно,словно
не по окруженной смертельными аномалиями тропе,а по тро-
туару в каком-нибудь столичном парке.Достигнув невысокой
плоской вершины,Болт остановился.
— Дальше стёжка сужается,— он расставил руки в сторо-
ны,демонстрируя реальную ширину тропы,—примерно вот до
таких размеров.Идём друг за другом,как обычно.И будь вни-
мательнее:тропа бугристая,если нога соскользнет и попадет
в выемку,запросто можешь вляпаться — тут слева повсюду
Студень.
— А справа — Паутина,— закончил за него Иван,— я
понял,Валера,пошли,не хотелось бы оставлять экспедицию
в меньшинстве надолго.
— Пошли,— согласился Болт и двинулся вперёд.— Как
про Паутину узнал,её же не видно,рано ещё.Догадался?
— Некоторые нитки отсвечивают,— Берёзов внимательно
всматривался в тени особенно густых зарослей сухой жёлтой
107
мари,— там,где свет плохо проходит.— В полумраке теней,
падающих от плотно растущих метровых пупырчатых стеб-
лей,тускло поблёскивали тонкие серебряные нити,густыми
ажурными сплетениями невесомо застывшие в воздухе.— Их
можно заметить.
— Подлая дрянь,— скривился поисковик.— Если вляпать-
ся,то можно и не понять,что произошло.Идёт себе человек,
разговаривает,смеётся,куском хлеба с тобой на привале де-
лится,а никто и не знает,что он уже мертвец...— Болт
замолчал.
— Часто такое видел?— поинтересовался Иван.
— Бывало,— уклончиво ответил Болт,— поначалу я не в
одиночку по Зонам ходил.Друг у меня был,хороший мужик,
и руку всегда протянуть мог,и «Ареал» чувствовать умел.А
вот Паутину проглядел.
Поисковик вновь замолчал,и Берёзов не стал настаивать
на продолжении разговора.До самой опоры шли молча,тща-
тельно обшаривая глазами затихшие окрестности.Сама полу-
сгнившая опора стояла посреди чистого,словно утрамбован-
ного пространства резиново-красной почвы,лишённой расти-
тельности.Проплешина почти правильной круглой формы со
стороны напомнила Берёзову монашескую тонзуру.
— Валера,опора точно безопасна?— Иван с подозрением
оглядел лысое пятно посреди грязно-жёлтой травы.
— Точно,— подтвердил поисковик,— она гнилая совсем,
это верный признак.Если бы на неё встала аномалия,дерево
бы посвежело.А тут ничего такого нет,даже наоборот,ещё
сильнее прогнило.Я раньше здесь бывал,вижу разницу.Да и
болт молчит.
— А так бы молвил человеческим голосом?— улыбнулся
Берёзов.— Ладно,пошли к лабе,Сусанин.
— Сусанин бы тебя завёл,— съязвил Болт,— а так,хочу
обратить внимание вашего благородия,ты до сих пор живой.
Так что попрошу без намёков.Вон твоя лаба.— Он указал
рукой на строение,стоящее посреди поросшей короткой си-
108
ней травой пустоши.Иван на глаз прикинул расстояние — по
прямой будет метров двести.
— Чего ты хочешь-то от неё?Сам же говорил,там Зыбь!
— Не знаю,— честно признался Иван,— просто...чув-
ство какое-то странное.Будто что-то не так,будто неправиль-
но...не знаю,как объяснить.Давай просто подойдём как
можно ближе,а там видно будет.
— Ну,давай подойдём,раз надо,— согласился Болт,— с
этой стороны проход хороший,метра три шириной,насколько
я могу судить.Дойдём быстро,если,конечно,аномалию к
себе не притянем.
— Много их тут?— Берёзов вспомнил испуганное изумле-
ние старшего контрразведчика,когда тот взял в руки «Ариад-
ну».
— Точно не знаю,— пожал плечами Болт,— но до хрена.
С той стороны,где ваш отряд шёл,вообще месиво сплошное.
Десятков пять,может,шесть,и многие из них умеют двигают-
ся.Плешь ползет справа налево,отсюда чувствую.Мясорубка
где-то шевелится,штуки три Гравы подвывают,тоже подвиж-
ные.Соваться туда — верная смерть,и полминуты не прожи-
вёшь.Правильно Ферзь поступил,что не повёл вас дальше,
только людей бы погубил и сам не вернулся.
— А с этой?— уточнил Иван.— Тут есть аномалии?
— Да полно!— фыркнул Болт.— Ещё больше,чем с той.
Правда,в основном стоячие.Зато Студня на этой стороне
столько,сколько тины на болоте.Но проход широкий,— он
задумчиво смотрел на здание лаборатории,— и прямой,как
стрела...Слушай,Туман,может,не пойдём дальше,а?
— Почему?— насторожился Берёзов.
— Рискованно это,— недовольно ответил Болт.— Если
тропа такая ровная и просторная,это значит,что самая мощ-
ная аномалия этой местности по ней ходит,её это дорога.
Потому другие её не занимают.А Раз на лабе живет Зыбь,
то и тропа эта — её.А если бросится на нас,когда подходить
будем?От неё по прямой не убежишь!
109
— Давай хотя бы на безопасное расстояние приблизим-
ся?— попросил Иван.— Раз уж пришли.
— Как знаешь,— нехотя согласился поисковик,— только
учти:я дойду дотуда,докуда посчитаю нужным.Дальше с
места не сдвинусь,и не проси.
— Идёт,— одобрил Берёзов,— пошли!
Они вышли на тропу и осторожным шагом направились к
лаборатории,готовые в любую секунду рвануть назад.Пройдя
с десяток метров,Болт остановился.
— Странно,— нахмурился он,— ты уверен,что ваш отряд
так и не дошёл до лабы?
—Уверен,—усмехнулся Иван,—если только я не страдаю
острыми провалами в памяти.А в чём дело?
— Кто-то ещё ходил туда удовлетворить любопытство.—
Поисковик указал на землю:— Смотри.
— Следы?— Берёзов присел на корточки,разглядывая сла-
бый отпечаток на красной пыли.— Здесь прошли несколько
человек.— Он внимательно осмотрел тропу вокруг:— В раз-
ной обуви.
— Я не великий следопыт,— Болт вгляделся в отпечат-
ки,— но могу сказать,что по крайней мере двое из них носи-
ли «Мембрану»,остальные были обуты в армейские ботинки с
высоким берцем,вроде моих.И было их десятка полтора или
меньше,но тогда они проходили здесь несколько раз.
— Может,сталкеры?— предположил Иван.— «Мембраны»
нет в открытой продаже,но наверняка при желании достать
можно.А в армейских ботинках но Зонам ходят все,даже
священники из выездной миссии нашего монастыря.
— Может,и так,— пожал плечами поисковик,— но всё
равно странно.Кому взбрело в голову пойти поглазеть на
Зыбь?Да ещё в таком количестве?— Он подозрительно по-
смотрел на Берёзова:— Слушай,Туман,ты уверен,что тебя
ведёт простое любопытство?Что-то не нравится мне всё это.
Уж не Зыбь ли тебя зовёт?
— Брось,— отмахнулся Берёзов,— никто меня не зовёт.
110
Иначе попёрся бы сам напрямик,никого не спрашивая.Сам
знаешь,как это бывает.Пошли-ка,подойдём ближе,надо по-
смотреть,что их всех так заинтересовало.Не могли же они
такой толпой на Зов сбежаться!
— Мне доводилось видеть и такое,— возразил Болт,—
неумное ты затеял мероприятие,совсем неумное!Сходить на
Зыбь поглядеть — как вообще такое в голову могло прийти?!
Ты меня пугаешь...
— Перестань,— нахмурился Иван.— Сам же сказал,что
они туда-сюда ходили.Что ж,по-твоему,они запросто так
заныривали в Зыбь и возвращались обратно?
— Это вопрос ещё,возвращались ли!— не унимался поис-
ковик.
— Короче,ты со мной?— Берёзов рубанул рукой воздух.—
Или мне одному идти?—Он внимательно посмотрел на Болта.
Что-то слишком настойчиво тот его отговаривает.Возможно,
подозрения Лемура не лишены смысла...
— Иду,— тяжело вздохнув,сдался поисковик.— Ох,до-
играемся...
Он двинулся дальше по тропе.Метров сто они прошли,
не произнеся ни звука.Со второй половины пути с каждым
шагом Болт становился всё мрачнее,взгляд его бегал по сто-
ронам всё тревожнее.Метров за пятьдесят до лаборатории он
остановился и заявил:
— Дальше не пойду,хоть режь!— Поисковик хмуро по-
смотрел на Берёзова:— И так зашли слишком глубоко,ещё
пару-другую метров,и точно не успеем выбежать,если Зыбь
на нас бросится.Если хочешь,можешь пройти дальше без ме-
ня.Ты в «Мембране»,тебя она сожрёт не сразу.Только не
советую проходить больше пятнадцати метров.Вон как воз-
дух дрожит вокруг лабы,очень сильная дрянь,догонит в пять
секунд!
— Хорошо,оставайся,— не стал спорить Иван,— дальше
я сам.
Он перехватил автомат поудобнее и пошёл к лаборатории,
111
прикидывая в уме возможные варианты событий.Если Болт
выстрелит ему в спину,«Латник» удержит первую пару «Ды-
роколов»,и есть шанс залечь и ответить огнём.Будет ху-
же,если поисковик решит стрелять по ногам...Иван сделал
несколько шагов и неожиданно обернулся.Но Болт стоял на
прежнем месте,положив руки на висящий на груди автомат,и
лишь недоуменно поднял брови в знак вопроса.Берёзов кив-
нул в ответ,мол,всё ровно,и двинулся дальше.Дойдя до ука-
занного Болтом предела,он остановился в нерешительности.
Идти или не идти дальше?С одной стороны,следы уходили
к зданию лаборатории,до ближайшей стены которой осталось
метров двадцать пять,с другой — тающее на фоне зелёного
неба марево Зыби было ещё ближе,а ответить самому себе
на вопрос,зачем ему вообще всё это нужно,Иван так и не
мог.А вдруг Болт прав и это Зов Зыби притягивает его?Ну
и что,что раньше ничего такого он не чувствовал.Раньше
не чувствовал,а вот теперь почувствовал и прется навстречу
смерти с упрямством осла!Берёзов поднёс к глазам бинокль и
попытался рассмотреть лабораторию.Но в дрожащем мареве
Зыби толком ничего разобрать не удалось.Тогда он попробо-
вал проследить следы.Это оказалось проще:цепочки следов
пересекали дрожащую границу аномалии и оканчивались тре-
мя запыленными кучками тряпья,заскорузлого от запекшейся
крови.Иван опустил бинокль.Значит,кто-то всё-таки не усто-
ял перед Зовом Зыби...
— Надо бросить в неё гильзой,— раздался рядом голос
Болта.
Берёзов обернулся:
— Ты же,вроде,не хотел идти?— прищурился он.
— Не хотел,— подтвердил поисковик,— но пока стоял,
вдруг понял,что не чувствую опасности.А Зыбь,да ещё таких
размеров,она словно прорубь после парной,кожу морозит так,
что сердце от страха замирает...
— Можешь не стараться,— остановил его Берёзов,ука-
зывая биноклем на кучки окровавленного тряпья,— я нашел
112
тех,кто тут наследил.Ты был прав,их звала Зыбь.
— А чего тряпьё-то не растворилось?— удивился Болт.—
Значит,не Зыбь это.И не Пушка,пара нет,Да и не останется
в ней ничего,все скомкает и выстрелит.Надо проверить,воз-
можно,это новая аномалия,которую видно!Потому Ферзь и
назвал её Зыбью что не смог определить,что это!Надо зафик-
сировать и в ГНИЦ сообщить,за открытие новой аномалии
премия положена немаленькая!
Он полез в плечевой карман за гильзой и замешкался,уви-
дев выражение глаз Берёзова,смотрящего в глубь аномалии.
— Туман!— окликнул его поисковик,— ты чего это...—
И тут же замолчал.
— Ощущение неприятное,— тихо ответил Иван,— словно
кто-то смотрит на нас пристально...
В этот момент дрожащее марево Зыби колыхнулось и кач-
нулось в их сторону на несколько метров,словно амёба,вы-
пускающая ложноножку.Спустя пару секунд воздушная волна
принесла с собой знакомый с детства запах сдобы.Рука Болта
застыла у кармана.
— Туман,уходим отсюда,— едва слышно прошептал поис-
ковик,— делаем вид,что сваливаем от Зыби!Бегом!
Он запихнул гильзу обратно в карман и рванулся назад по
тропе.Берёзов побежал следом.
— Ты его видел?— спросил он на бегу.
— Нет,— не оборачиваясь,ответил Болт,— но резко воз-
никло такое ощущение,будто меня сейчас убьют!Словно ко-
гда Зомби берут тебя на прицел!Валим отсюда быстрее,чтобы
поверили!И он там точно не один!
Добежав до опоры,поисковик повалился на землю,перево-
дя дыхание.Берёзов упал рядом,хватая ртом воздух,и тут же
перекатился на живот,беря на прицел тропу к лаборатории.
— Не выйдет никто,— тяжело дыша,произнёс Болт,—
поверили они,что мы от Зыби ноги уносили,иначе давно уже
в наших спинах пуль было бы,что иголок у Дикобраза.
— Лучше подстраховаться,— возразил Иван,успокаивая
113
ходящие ходуном лёгкие:спринт в «Мембране» с «Латником»
сверху — занятие не из лёгких...— Кто знает,что взбредёт в
их зомбированные головы.Отрежут нас от остальных — пиши
пропало!
— Это не Зомби,— качнул головой поисковик.— Зомби
никогда не вляпываются в аномалии,они их чувствуют.
—Так это же Лизун.—Берёзов прикинул,увидит ли огонь
Лемур,если пустить сигнальную ракету.— Ты разве не почу-
ял запах?
— Не имеет значения.— Болт сел,облокотившись на опо-
ру.— Зомби не вляпываются в аномалии.Для них нет разни-
цы.Я однажды внутри Лизуна два километра протопал,чтобы
от них оторваться!— Он отёр рукавом выступившие на лбу
крупные капли пота.— Люди там сидят.И тряпьё окровав-
ленное — муляж для отвода глаз.
Берёзов пару мгновений молчал,обдумывая услышанное,
после чего поднялся на ноги и повесил автомат на грудь.
— Пошли к остальным,— произнёс он,глядя на поискови-
ка,— о том,что видели,пока никому ни слова!
— Не дурак,— хмыкнул Болт,подбирая лежащий рядом
автомат,— догадываюсь.
К пригорку-перекрестку вернулись без происшествий,хо-
тя до самых зарослей,пока здание лаборатории ещё можно
было видеть,Ивана не покидало ощущение ведущейся за ни-
ми слежки.Он поймал себя на мысли,что непроизвольно
облегчённо вздохнул,едва они скрылись в кривых зарослях
синюшно-жёлтого леса.
Экспедиция уже заканчивала свою работу Отключившего-
ся Осьминога поместили в клетку и как раз укрепляли её до-
полнительными витками металлической ленты.Излучающая
потоки счастья Лаванда не отходила от мутного бронестекла,
забранного мощными прутьями,разглядывая спящего зверя.
— Это просто невероятная удача!— встретила она появив-
шегося Берёзова.— Иван,вы просто волшебник!
— Кошмар какой-то,— улыбнулся Берёзов,глядя в вос-
114
торженно пылающие глаза Лаванды,— нормальные мужики
дарят женщинам цветы,а я подсунул смертельно опасное чу-
довище и — кто бы мог подумать!— вижу столько счастья!
Лаванда привстала на цыпочки и чмокнула его в чумазую
щеку.
— Вы прелесть!— заявила она и обернулась к своим кол-
легам:— Закрепили?
Стоящий неподалеку Лемур с ехидной улыбочкой показал
Ивану большой палец.Тот погрозил кулаком в ответ.Есть
свои плюсы в том,что Медведь не входит в их группу.Иначе
стёба было бы на месяц вперёд.
— Осталась одна заклёпка,— ответил один из учёных с
заклёпочником в руке.
— Отлично!Теперь необходимо как можно скорее вернуть-
ся в лабораторию!— воскликнула Лаванда.Казалось,ещё
мгновение,и она начнет пританцовывать от восторга и нетер-
пения.— Туман!Лемур!Мы можем возвращаться?
— Как всё прошло?— Лемур вопросительно посмотрел на
Берёзова.
— Нормально,— Иван одними глазами подал ему едва
заметный знак,— вокруг чисто.
— Это радует.— Лемур вернул ему взгляд,сообщая,что
принял скрытый намёк,и тут же обернулся к остальным бой-
цам:— Тогда выдвигаемся.
Он назначил четверых своих людей в помощь учёным —та-
щить потяжелевшую клетку,и спустя пять минут экспедиция
двинулась в обратный путь.
6
115
116
Официант принес заказ,и на время выставления салат-
ных тарелок и чайных кружек разговор пришлось прекратить.
Некоторое время Лемур молча ковырял вилкой в блюде с мяс-
ной нарезкой,дожидаясь ухода официанта,после чего негром-
ко спросил:
— Ты уверен?— Они сидели в небольшом новомодном ка-
фе с громким названием «Жёлтая Зона».С тех пор,как тер-
ритория «Ареала» подошла к Ухте почти вплотную,тематика
Зон стала особенно популярной,и количество всевозможных
баров,бистро и прочих закусочных,оформленных в духе при-
родных и техногенных катастроф,росло со скоростью популя-
ции австралийских кроликов.
—Насчет Ферзя —абсолютно.—Иван разорвал бумажную
трубочку-пакетик и насыпал в дымящуюся кружку немного
сахара.— Насчет Ветра — на восемьдесят процентов,он не
отходит от Салмацкого ни на шаг,вряд ли он ни при чём.
Вспомни операцию в Порожске,той мёртвой деревне,где бра-
ли Ашота Хромого.Когда он погиб якобы при попытке к бег-
ству.Тогда группа Ветра отходила самая крайняя,и Ферзь
шёл вместе с ними.
— Это могло быть простым совпадением,— возразил Ле-
мур,— я Виталю давно знаю,он мужик горячий,конечно,но
не гнида.Мы не одну операцию с ним провели.Не верится
мне как-то,что он продался каким-то там врагам или мутит
криминальную возню на пару с Ферзём.
—Вполне может быть,что ты прав.—Берёзов облокотился
на спинку старательно искорёженного Дизайнером пилотского
кресла.Их столик был стилизован под разбитую кабину рух-
нувшего в Зоне вертолета.— Никаких прямых доказательств
у меня нет,иначе я встречался бы не с тобой,а с кем-нибудь
из контрразведки.Но косвенных свидетельств слишком мно-
го,чтобы не задуматься.Смотри сам:сначала шпионскую ла-
бу не могут отыскать больше полугода,при этом те,кто в
ней работает,и те,кто её обеспечивает,наведываются туда
регулярно,а наш Спецотряд никак не может её разыскать,а
117
ведь у нас есть «Ариадна».Даже если представить,что у них
она тоже имеется,это означает,что наши шансы как мини-
мум равны.Я уже не говорю о том,что в Зелёной Зоне наши
возможности намного выше:вертолёты,техника,радиопере-
хват и так далее.Но толку до сих пор никакого.Все операции
по поиску лабы возглавляет и ведет лично Ферзь,и все они,
заметь,не просто оканчиваются ничем.Каждый раз происхо-
дит какая-нибудь дрянь,словно намекающая нам на то,что
искать лабораторию есть занятие неблагодарное,опасное для
жизни и вообще бессмысленное.Вы несколько месяцев рыс-
каете по Жёлтой,постоянно нарываясь то на бешеное зверьё,
то на Зомби,но найти ничего не можете.Потом происходит
тот случай,из-за которого мне пришлось пропахать на брюхе
чуть ли не сквозь аномалию.Я помню,как Медведь бурчал
что-то вроде того,что бандюки будто точно знали,где вы пой-
дёте,и ждали вас специально.Операцию словно намеренно
провалили.А то нападение на нефтенакопитель?Это,конеч-
но,не доказательство,но у бандитов тогда оказалась свежая
информация из внутренних документов службы безопасности.
Словно нападение на Сиецотряд было специально приурочено
к диверсии на нефтенаконителе!
— Медведь вечно чем-то недоволен,— отмахнулся Ле-
мур,— и его с нами не было,если помнишь.Так что это
не показатель.
— Он не сам придумал,что бандюки тогда вас;поджида-
ли.— Иван покачал головой.— Кто-то из раненых ему рас-
сказал в «вертушке» на обратном пути.Я слышал обрывки
фраз.
— Не буду спорить,— нахмурился Лемур,— я шел в ядре
отряда,за боевое охранение отвечал Виталя...— Он вдруг
замолчал и нахмурился ещё сильнее.— А ведь и действитель-
но...странно как-то всё тогда получилось...
— Вот и я о том же,— вздохнул Берёзов,— все операции
по поиску лабы заканчиваются провалом,на первый взгляд по
причинам,ни от кого не зависящим.Но если задуматься,то
118
возникают вопросы.И в центре их — Ферзь с Ветром.Третий
момент:наш крайний выход в поиск вместе с контрразвед-
ками.Они вытащили из кого-то точные координаты лабы,но
Салмацкий с самого начала заявляет,что это чушь и деза,ни-
чего в этом районе быть не может.Выходит,он эту местность
хорошо знал,но при этом вывел отряд к лаборатории с самого
опасного места и утверждал,что ближе подойти нельзя.Хо-
тя с другой стороны к лабе ведет широкий коридор,и Ферзь,
имея в руке «Ариадну»,не мог того не знать.Более того,он
заявляет,что на самой лабе сидит Зыбь,и даже даёт контр-
разведчику воспользоваться своей «Ариадной».Естественно,
тот,не имея никакого опыта работы с «Ареалом»,не может
отличить Зыбь от Лизуна и даже понятия не имеет,что имен-
но видит.Всё,что ему остаётся,это обалдеть от страха и
признать правоту Ферзя.Но Салмацкий по Зонам ходит не
первый год,да ещё и с «Ариадной»,он прекрасно отличает
аномалии одну от другой.Он знал,что на лабе Лизун,как
знал и о существовании безопасного коридора к ней.Вывод
простой:Ферзь очень не хотел,чтобы отряд добрался до ла-
бы.Вопрос:почему?Зачем ему это нужно?Я уже не говорю
о драке с внезапно взбесившимся зверьём.Как вообще она
стала возможной?
— В каком смысле?— Лемур мрачно посмотрел на него.
— В таком,что это не произошло само по себе!— ответил
Берёзов.— Я разговаривал с Болтом и Лавандой,и оба они
назвали такое нападение нонсенсом!Ареаловское зверьё кро-
вожадное,но не тупое.Они могут броситься,если уверены
в своём превосходстве,численном или мускульном.Звериная
или птичья стая наверняка атакует одиночку,если голодна,
и даже небольшую группу людей,если охота в крайние дни
не шла и животные голодают особенно сильно.Но они нико-
гда не бросятся на три десятка вооружённых бойцов,местная
живность отлично чувствует присутствие оружия.На подоб-
ную атаку их должно было что-то спровоцировать.
— «Шестое чувство»?— предположил Лемур.— Поэтому
119
ты о нём спрашивал?
— На самом деле это была мысль Болта,— уточнил
Иван,— но и Лаванда с этим согласна.Применение мета мог-
ло вызвать резкую деформацию пси-поля,если предположить,
что использовавший «Шестое чувство» специально транслиро-
вал всем острое чувство агрессии.Почувствовав угрозу своей
жизни,зверье и атаковало.Правда,я не понимаю,почему мы
не почувствовали сам факт применения...
— Ну,это как раз объяснимо,— задумчиво потёр виски
Лемур,— «Шестое чувство» не клаксон,оно не издает явных
сигналов.Оно заставляет тебя как бы ощутить присутствие
того,кто до него дотронулся.Но если этот человек и без
того на виду,прямо перед глазами,то факт использования
мета можно и не понять...А знаешь,— невесело спохватился
он,— я тут вспомнил одну вещь:меты для Отряда заказывает
Ферзь,но со склада их обычно получает Виталя...
— Даже так?— поднял брови Берёзов.— Ты уверен?
— Да,— нехотя ответил Лемур,— мы перед каждым вы-
ходом что-нибудь получаем,на всякий случай.Ну,там,«Пи-
явку»,«Энерджайзер»,«Филина»,«Медсестру»...«Примусы»
так и вообще почти,что на каждого есть — на случай,ес-
ли поиск затянется...Виталя их получает на складе и рас-
пределяет между командирами групп согласно распоряжениям
Ферзя.
— Тогда всё это тем более не к добру,— подчеркнул
Иван.— И вчера,когда мы с Болтом дошли до лабы,на земле
были отпечатки сапог от «Мембраны» двух разных размеров.
К тому же Ферзь не мог сам применить «Шестое чувство»,
у него в руке постоянно зажата «Ариадна»,если б он начал
менять мет,это неизбежно заметили бы очень многие.Значит,
ему кто-то помогал.А Зомби,появившиеся потом,пришли как
раз на звуки и эмоции боя,и не догнали они нас именно из-за
того,что шли издалека.Да,они не устают и бегают,словно
заведённые,но даже им требуется время,чтобы преодолеть
большое расстояние.Пока добрались,пока разобрались,пока
120
нашли следы —мы уже успели и раненых перевязать,и контр-
разведчику лабу показать,и отойти довольно далеко.Тот,кто
использовал «Шестое чувство»,тоже идиотом не был,он не
держал контакт с метом постоянно.Применил,спровоцировал
атаку животных и спрятал.Дело сделано.Смысл в том,—
подытожил Берёзов,— что нелегальная лаба действительно
существует,и информация у госкомиссии была верная.Только
Ферзь и его помощник всё провернули так,что теперь никто
её искать в этом месте не будет ещё долго.А она по-прежнему
функционирует,и вчера мы с Болтом очень вовремя унесли
оттуда ноги.Он,кстати,сказал,что ощутил множественную
опасность.Я и сам почувствовал на себе чей-то взгляд,будто
на мушку взяли.
— Понятно.— Лемур тяжело вздохнул.— Стало быть,по-
дозрения серьёзные.Я с тобой согласен,если Ферзь имеет от-
ношение к лаборатории,то мы никогда её не найдём.Только
потери будут расти.— Он зло скривился.— Вот сволочь!Ни-
когда бы не подумал!Салмацкий,конечно,напыщенный ин-
дюк,любит лишний раз продемонстрировать звёздность и пре-
восходство,разговаривает через губу,на «мерсе» своем прямо
на базу заезжает и всё такое.Но дело он знает,людей всегда
бережёт,по Зонам водит очень аккуратно и помогал многим
не раз,вон Витале в прошлом месяце пробил кредит через
РАО на новый автомобиль,даже своих денег ему добавил...
А,чёрт!— спохватился он,осознав скрытый смысл своих же
слов.
— Не знал,что Ветер купил новую машину,— невесело
покачал головой Иван,— да ещё с помощью Ферзя.
— Он не хотел распространяться об этом,— поник Ле-
мур,— говорит,зачем людей задевать,не у всех в Отряде
есть возможность купить себе новенькую «пятёрку».
— Ветер взял себе «жигу»?— удивился Берёзов.— Зачем
она ему?
— «БМВ»,— ещё сильнее потемнел Лемур,— пятьсот
тридцатую.
121
— Это что ж за кредит такой ему Ферзь организовал?—
опешил Иван.— Ты знаешь,сколько стоит такая машина?
— Его стоила восемьдесят тысяч евро,— Лемур вновь по-
тер виски,— он сам мне рассказал,мы же друзья.Просил не
говорить никому...
— Что делать будем?— Берёзов посмотрел на него в
упор.— Ты же понимаешь,что просто так все это оставлять
нельзя.
— Нельзя,— уныло согласился тот,— нельзя...госкомис-
сия не успокоилась.Будут и другие выходы в поиск,а значит,
скорее всего,будут и новые потери...— Он грустно помор-
щился.По его лицу скользили мрачные тени,было видно,что
всё,о чём он только что услышал,причиняет ему почти фи-
зическую боль.— Кто ещё знает обо всём этом,кроме тебя,
Болта и Лаванды?
— Знаем только мы с тобой,— отрицательно кивнул
Иван.— Болт не глуп и может догадываться о чем-то в той
или иной степени,но предметно мы с ним,ни о чём не гово-
рили.Более того,я предупредил его,чтобы держал язык за
зубами,пока время не пришло.Лаванда вообще не в курсе.
—Ясно.—Лемур взял в руку кружку.—Кстати,что у тебя
с Лавандой,если не секрет?По всему Отряду слухи ходят...
— Пока ничего такого,чему бы обрадовался Медведь,—
улыбнулся Берёзов.— Мы редко видимся,ты же знаешь наш
график не хуже меня.Но она в действительности совсем не
такая,как о ней думают.Романтическая натура,все в Эпи-
центр рвется,«Ареал» вспять оборачивать...— Он покачал
головой.— А вообще хорошая девочка,я уверен,просто как-
то у неё с нашей службой с самого начала не заладилось.
— Что ж,я рад,что хоть кто-то нашёл с ней общий
язык,— тряхнул головой Лемур.— В общем,давай так:я
сегодня разузнаю все,что смогу.Поговорю с людьми в го-
роде,аккуратно.Пороюсь в бумажках со старыми отчётами.
Подумаю обо всём.Завтра в полдень встречаемся в тире.Там
решим.
122
Когда на следующий день в условленное время Берёзов
пришел в тир,Лемур был уже на месте.На огневых рубежах
проводил стрельбы личный состав одного из отрядов отдела
физической защиты,грохотали выстрелы,завывала вытяжка,
звучали команды и зуммеры электронных секундомеров.Уви-
дев Ивана,Лемур молча указал на помещение для чистки
оружия,и оба бойца зашли внутрь.В комнате было пусто и
относительно не шумно.
— В общем,так,— негромко произнес Лемур,— ничего
конкретного у нас на Салмацкого нет,как я и думал.Но на-
шлись кое-какие любопытные мелочи.В городе сказали,что
раньше его частенько видели в баре «Гуталин» — это излюб-
ленное место бандюков,сталкеров и прочих криминальных
субъектов,местные правоохранительные органы не раз его чи-
стили.Не самое подходящее заведение для борца с преступ-
ностью,прямо скажем.Вроде даже он там был в своё время
уважаемым завсегдатаем,и никто,заметь,не пытался по пья-
ни воткнуть в него нож.Любопытно и то,что Ашот Хромой
там тоже бывал,и вроде кое-кто даже видел их выпивающими
вместе,правда,было это довольно давно,больше года назад.
Но теоретически контакты между ними могли сохраниться.
Так что косвенно твоя версия подтверждается.Хромой засве-
тился,а потом и попался.И Ферзь убрал его,так как знал,что
ФСК с большой долей вероятности вытряхнет из него много
чего интересного.Помимо того есть мнение,что Салмацкий
живет не по средствам.Но всё это лишь незначительные де-
тали,сам понимаешь.А нужны факты.Короче — надо идти в
лабу и добыть оттуда улики.
— Самим?!— опешил Берёзов.— Но как?
— Ногами,— отрезал Лемур,— пойдём вдвоём,дойдём до
лабы и выпотрошим её на хрен!— Его глаза вспыхнули.—
Если где-то и можно найти доказательства,то только там!
— А мы дойдём?— нахмурился Иван.
— Дойдём,— уверенно заявил Лемур,— сталкеры по Зо-
нам ходят без «Ариадны»,почти все без «Мембран»,в лучшем
123
случае имеют обычный ОЗК
1
со старыми армейскими противо-
газами,и при этом умудряются таскать меты на чёрный рынок
у нас из-под носа.Так что мы тем более дойдём.Дорогу ты
знаешь,это главное.А через аномалии я проведу,не первый
год по «Ареалу» хожу,у меня по Жёлтой Зоне «налёт» получ-
ше сталкерского-то будет.Уйдем тихо,внутренний периметр
пересечём подальше от посторонних глаз и датчиков — это
я беру на себя.В Жёлтую выйдем к вечеру,чтобы Паутина
была видна.Я возьму на базе из НЗ пару «Филинов» — сразу
не хватятся,если всё пройдёт гладко — успеем вернуть.С ни-
ми будет ясно,где лежит Студень,— Две основные проблемы
решены.Остальное достигается старым проверенным методом
— броском гильзы.Если ты готов довести дело до предель-
ной ясности — то пошли.Иначе я один пойду.Я этого так не
оставлю.Ферзь Ферзем,но Виталя мой старый друг,и я дол-
жен точно знать,скурвился он или нет.После твоего рассказа
я ему в глаза смотреть не могу.Так что решай.
— Когда идём?— уточнил Иван.
— Сейчас!— Лемур решительно рубанул ладонью.—
Ферзь с Ветром сегодня пробудут на базе допоздна,я толь-
ко что узнал.В оружейной и блоке экипировки дежурят мои
люди.Момент более чем благоприятный,и неизвестно,когда
ещё будет лучше.Чего ждать?Так что,идёшь или нет?
— Иду,конечно,— фыркнул Иван,— что за вопрос?!
∗ ∗ ∗
То,что до мутации было волком,рванулось из кустов неожи-
данно и совершенно бесшумно.Повинуясь рефлексам,Берёзов
стремительно отклонился назад,выбрасывая навстречу летя-
щей прямо в лицо кожисто-чешуйчатой твари автоматный при-
клад.Кривые жёлтые клыки с глухим клацаньем сомкнулись
1
ОЗК — общевойсковой защитный комплект.— Примеч.авт.
124
на стальном каркасе,и в следующий миг трёхпалые когти-
стые конечности зверя ударили в надетый поверх «Мембраны»
«Латник».Иван,гася инерцию мощного удара,опрокинулся
на спину и,переходя в обратный кувырок,стряхнул с себя
волка.Тварь отлетела в сторону,но челюстей так и не раз-
жала,отчего едва не вырвала автомат из рук.Лемур вскинул
ОЦ-14,ловя в прицел извивающегося на земле волка,спеша-
щего вскочить на лапы,и в вечерней тишине защёлкали по-
движные части снабжённого глушителем автомата,ведущего
частый огонь одиночными выстрелами.
— Справа!— коротко крикнул Берёзов,наступая защи-
щённым мощной накладкой коленом на голову дергающемуся
в предсмертной агонии зверю.
Лемур стремительно развернулся,отскакивая в сторону,и
успел встретить второго волка выстрелами в упор.Иван бук-
вально выкорчевал свой автомат из намертво сомкнувшихся
челюстей окровавленного мутанта и,рванув переводчик ог-
ня в положение для стрельбы очередями,дважды перечерк-
нул кусты изрыгающим свинцовый поток стволом.Из зарос-
лей брызнули листья вперемешку с кровью,сопровождаемые
криком боли,вибрирующим шипящим ультразвуком.Что-то,
невидимое в кустах,рванулось прочь,и вновь наступила ти-
шина.
— Ушёл,— произнес Лемур,напряжённо вглядывающий-
ся в кусты через прицел своей «Грозы-4».— Твари поганые,
чуть не сожрали!— Он опустил автоматный ствол и парой вы-
стрелов добил лежащего у самых ног волка с развороченной
пулями грудью.— Стоило «Филины» сразу надеть.
— Надо «эмку» получать,— поднялся с колена Берёзов,—
обычная «Мембрана» с «Латником» поверх слишком неуклю-
жа для таких трюков.
— Зато «эмка» тяжелее,— пожал плечами Лемур,— с
«Мембраны» при необходимости можно снять «Латник»,а с
«эмки» бронепластины не снимешь.Сам знаешь,что такое
два с половиной килограмма разницы на переходе в полсотни
125
километров.А ведь это,считай,только до середины Жёлтой
и обратно.
— Я готов потерпеть,— хмыкнул Иван,— тем более что
ты не выглядишь совсем несчастным.
— Привык уже,— кивнул Лемур,— хотя поначалу разни-
ца очень чувствовалась.И отказаться было нельзя — опытный
образец,начальство в приказном порядке санкционировало те-
стирование.
Он пошевелил плечами,затянутыми в резино-полимер экс-
периментальной «Мембраны-М».Это изделие ГНИЦ «Ареала»
поступило в ОСОП всего пару месяцев назад в качестве опыт-
ной партии,и обеспечили ею едва четверть личного состава.
В отличие от обычной «Мембраны» новая «эмка» не была ре-
зультатом простой переработки армейского ОЗК,но разраба-
тывалась специально для действий отдела физической зашиты
в условиях Зелёной и Жёлтой Зон.Она имела встроенное в
конструкцию бронирование,динамическую защиту от запре-
градного поражения и гигроскопичную подкладку,до некото-
рой поры нейтрализующую потоотделение.Помимо этого,бы-
ла серьёзно доработана конструкция суставных элементов и
шлем-сферы,что позволило улучшить подвижность,гибкость
и обзор.
— Трёт?— поинтересовался Берёзов,стряхивая налипшую
землю с наколенника «Мембраны».— Как она тебе вообще?
— Тяжеловата,— поморщился Лемур,— приходится чем-
то жертвовать:либо патронов брать меньше,либо пайка.Ес-
ли идти в поиск в составе Отряда,можно сэкономить вес на
гильзах,но я предпочитаю так не рисковать.И растирала в
некоторых местах сильно,это да.Мы уже трижды их на до-
работку отправляли.Сейчас нормально стало,довели до ума.
Но все та же парилка в ней,один чёрт.А в целом,конечно,
лучше.Облегчили бы её как-нибудь и кондиционер вставили
— цены бы ей тогда не было!
— Ага,— согласно кивнул Иван.— Кондиционер — это
вещь!И ещё гидромуфту,стереосистему и пропеллер,как у
126
Карлсона,а то влом ногами шевелить!
Оба бойца негромко засмеялись и продолжили путь.Через
четверть часа они вышли на широкую поляну,поросшую из-
рядно примятой травой.Берёзов поддел ногой забившийся в
стебли белый шарик вертолётного пробника:
— Пришли.Здесь приземлялась наша вертушка в тот раз.
— До Жёлтой тысяча двести метров.— Лемур сверился с
Джи-Пи-Эс.— Дорогу через Шаг помнишь?
До мелочей,— ответил Берёзов,— специально запоминал.
Я тогда Болта подозревал,потому старался фиксировать всё,
что только можно.
— Отлично,— оценил Лемур,— тогда давай ты первый,
а то я шёл крайним,не всё помню.— Он бросил взгляд на
вечереющее небо.— Хорошо идём,согласно плану.Паутина
уже видна.— Он указал на край поляны,где между двумя
посиневшими деревьями тускло поблескивала серебристая пу-
таница тонких нитей.— Побежали?
— Побежали,— подтвердил Берёзов.
Через Шаг Выброса бежали молча,Иван тщательно всмат-
ривался в детали местности,воспроизводя в памяти мельчай-
шие детали маршрута экспедиции.Ожидание надвигающейся
границы между синим и зелёным небом производило уже не
любопытное,а зловещее впечатление.Трава под ногами сме-
нилась синюшным мхом,и бойцы перешли на шаг,восстанав-
ливая дыхание.
— Привал две минуты,— объявил Лемур.— После того
пригорка с перекрёстком я пойду впереди,мне сподручнее бу-
дет,ты рули,пока дорогу видишь знакомую.Если всё пройдёт
без осложнений,к лабе выйдем с наступлением темноты.Это
позволит подобраться к ней незамеченными.
— У них могут быть ночные прицелы,— заметил Берё-
зов,— но освещать лабу они,конечно,не станут — это слиш-
ком демаскирует.
— Ничего,разберемся,— пожал плечами Лемур,— окон
там нет,наблюдение и огонь они могут вести только через про-
127
ломы в стенах.А их,если я правильно понял твое описание,
всего два,причём небольших.
— Всё верно,— подтвердил Иван,— но расположены они
довольно удобно.Один в створе коридора,другой на флан-
ге,там наилучший обзор подступов.Я уверен,их специально
пробили именно в этих местах.
— Ничего,— повторил Лемур,злобно оскалившись,—
сближаться будем по очереди,держа проломы под прицелом.
Главное,что мы точно знаем,где они расположены.Если по
нам откроют огонь,бронепластины удержат первые пули.А
там мы ответим.Им деваться некуда,если проломы подавить
огнём,будут тупо сидеть и ждать,пока мы не подойдём в
упор.Или полезут наружу,а там наши шансы увеличиваются.
Мы сюда не из универсететика какого-нибудь пришли.
Бойцы продолжили путь.Тропа,ведущая к пригорку-
перекрёстку,в начинающихся сумерках выглядела совсем ина-
че,нежели тогда,когда Иван впервые шёл по ней в соста-
ве экспедиции.Заросли вокруг густо поблёскивали Паутиной,
неожиданно вспыхивающей тусклыми отблесками несущих
смерть нитей.Слегка холодящий затылок «Филин»,укреплён-
ный в специальном пенале шлем-сферы,показывал бесчислен-
ные массы Студня,устилающие землю,словно лужи после
обильного ливня.Среди подрагивающих фиолетовым свечени-
ем студенистых масс то тут,то там мелькали красные пят-
на крадущегося среди растительности зверья,выглядящего в
инфракрасном диапазоне расплывчатыми кровавыми тенями.
Некоторые из них спешили отойти от идущих по тропе лю-
дей на безопасное расстояние,другие осторожно двигались
параллельными курсами,обходя подозрительно чистые участ-
ки местности широкими дугами.Берёзов шёл по тропе,часто
останавливаясь и бросая вперёд гильзы.Болт говорил,что
тропы периодически накрывает аномалиями,и очень не хоте-
лось вляпаться в какую-нибудь Плешь,севшую на проход в
том месте,где в прошлый раз было чисто.Вскоре оказалось,
что в таком режиме запас гильз быстро подойдёт к концу,и
128
он решил подбирать их после броска.
— Вот,держи.— Лемур протянул ему какой-то предмет
после очередной поднятой гильзы.— Так будет быстрее.
— Что это?— Иван рассматривал пулемётную гильзу,при-
вязанную к трёхметровому куску парашютной стропы.
— Народное изобретение,— усмехнулся Лемур,— сталке-
ры придумали.На сленге называется «жучка».
— Многоразовая гильза?— поднял брови Берёзов.— Ори-
гинально.
— Чтобы не перегружать себя лишним весом,— подтвер-
дил Лемур,— хороша для дальних переходов по нахоженным
тропам.Бросил,забрал и идёшь дальше.Если сожрет — при-
вязываешь новую.А то так никаких гильз не хватит,топать-то
иногда приходится целый день.Не тележку же за собой тас-
кать!
Они двинулись дальше.До волчьего логова дошли без
осложнений.Метрах в двадцати от него Иван снова остано-
вился и внимательно всмотрелся в заросли.
— Не вижу волков,— нахмурился он,— вроде «Филин» на
таком расстоянии должен уверенно доставать.
— Скоро темнота,— ответил Лемур,— скорее всего,стая
ушла на охоту.В сумерках они очень активны.Смотри в оба
по сторонам.Увидишь засветку цели — стреляй прямо через
кусты.
— А так мы не привлечём к себе лишнего зверья?— насто-
рожился Иван.— Если стрелять во всё,что движется,можно
вызвать всплеск пси-ноля...
— Меньше слушай Лаванду с её научной чушью,— пре-
небрежительно фыркнул Лемур.— Я не знаю,сколько надо
перебить этой дряни,чтобы привлечь к себе всю округу,но
зато точно могу сказать на основании своего опыта работы в
Жёлтой Зоне:если не отпугивать зверье сразу,оно примет те-
бя за легкую добычу и точно нападёт.Так что лучше я убью
десяток-другой заранее,чем позволю разорвать себя на куски!
С этими словами он вскинул автомат и дал короткую оче-
129
редь куда-то в кусты.В ответ раздалось злобное шипение,
наполненное болью,и Берёзов успел заметить красное пятно
живого существа,быстро удаляющееся прочь.
— Вот так,— Лемур опустил «Грозу»,— не совсем по-
гринписовски,зато с гарантией.Пошли,время дорого.И сфе-
ру лучше загерметизировать сразу,чтобы не рисковать.Лучше
дышать на фильтрах,они новые,хватит ещё надолго.
Газовая аномалия накрыла их практически на том же са-
мом месте,что и в первый раз.Вопреки инструкции,Лемур не
залёг,но лишь опустился на колено,не желая оказаться за-
стигнутым врасплох каким-нибудь зверем,следующим сразу
за аномалией.Невидимое ядовитое облако на этот раз двига-
лось быстрее,и долго ждать не пришлось.Его глухое тихое
шипение было ещё слышно через стенки шлем-сферы,а ав-
томат Лемура уже выплёвывал в сторону зарослей короткие
очереди,в ответ на которые из кустов доносились пронзитель-
ные крики боли и злобное шипение.
— Пошли!— Лемур коротко кивнул.— Теперь гляди в оба!
Газ выгнал зверьё из нор,твари сейчас психуют,так что будут
кидаться и просто лезть под ноги!— Он дал по кустам ещё
одну короткую очередь.
Взбешённое зверьё не заставило себя долго ждать,и вско-
ре Иван уже хорошо понимал,почему инструкция по орга-
низации и охране научных рейдов запрещает формирование
экспедиций численностью менее десяти человек.Мутировав-
шие твари,сбиваясь в кучки по пять-шесть особей,шныряли
вокруг,ища удобного момента для атаки,и временами каза-
лось,что количество красных пятен,мелькающих в глубине
леса,перевалило за полсотни.Только благодаря использова-
нию «Филина»,позволявшего заранее обнаруживать бесшум-
но подкрадывающихся зверей,двигающихся между скоплени-
ями Студня и Паутины с несвойственной нормальным живот-
ным скоростью,бойцы успевали встретить их свинцом на без-
опасном расстоянии.
К тому моменту,когда Иван вышел к пригорку с перекрёст-
130
ком,они успели расстрелять по четыре магазина,разгоняя
попадающееся по дороге зверьё.У самого разветвления тро-
пы две небольшие стаи мелких тварей все-таки умудрились
сблизиться,ловко шныряя между деревьями,и попытались
атаковать людей,одновременно бросившись на них из кустов
с разных сторон.Пришлось встречать их огнём практически
в упор,едва ли не волчком крутясь на узком пространстве
тропы.Чтобы не зацепить друг друга шальной пулей,при-
ходилось ударами мощных сапог «Мембраны» отшвыривать
визжащих от ярости зверей,пытающихся вцепиться в ноги,
и только после этого бить по ним наверняка.К счастью,му-
тировавшие животные не были крупными,и нападение уда-
лось отразить без особых потерь.Последней из атаковавших
его чешуйчато-пупырчатых тварей,вгрызшейся в толстый ре-
зинополимер перчатки,Берёзов размозжил голову,с размаху
ударив рукой по ближайшему дереву.Мерзкая гадость,ока-
завшаяся словно между молотом и наковальней,хрустнула
ломающимися когтями и сдохла,так и не разжав челюстей.
Пришлось повесить автомат на грудь,свободной рукой достать
нож и разжать мёртвую пасть.
— Зацепило?— Лемур с автоматом наготове скосил взгляд
на выпавшую из надорванной перчатки каплю крови.
— Неглубоко.— Иван несколько раз сжал и разжал паль-
цы,проверяя,как работает кисть.— Царапина.
— Антидот вколи!— Несколько трупов остались лежать
прямо на тропе,и Лемур носком сапога столкнул их в зарос-
ли.— Не рискуй.Один чёрт знает,что за дрянь на клыках у
этой мерзости.
Берёзов полез в подсумок с медикаментами.Пока он возил-
ся со шприц-тюбиком и накладывал на «Мембрану» гермоза-
платки,закрывая дыры от звериных клыков,Лемур тщательно
изучал едва виднеющуюся в вечерних сумерках покосившуюся
опору.
— Дальше я поведу,— решительно заявил он,глядя с
невысокого пригорка на ведущую к ней тропу,— спиной чув-
131
ствую — место недоброе...
— «Жучку» заберёшь?— спросил Иван.
— Оставь себе,мало ли что...— поморщился Лемур,—
всякое может случиться.У меня ещё одна есть.Готов?
— Порядок!— Берёзов налепил очередную заплатку и с
силой вдавил её в поверхность «Мембраны».— Идем!
— Какая,говоришь,тут безопасная ширина?— Лемур
осторожно ступил на тропу и действительно достал из под-
сумка ещё одну «Жучку».
— Болт показывал что-то порядка метра двадцати.— Иван
руками показал ширину чистого коридора.—Вставай чётко но
центру и...— Он замолчал и опустился на корточки,вгляды-
ваясь в синюшный мох.
— Что такое?— оглянулся Лемур.
— Здесь проходили совсем недавно,— негромко ответил
Берёзов.— Совершенно определённо,что гораздо позже нас с
Болтом.
— Следы видишь?— Лемур присел рядом.
— Не могу разобрать,— покачал головой Иван,— мох
слишком жёсткий.Но кто-то тут точно шёл.
— Может,зверьё,тропа-то кабанья,— предположил Ле-
мур.— Сам видел,насколько возросла активность мутантов
по сравнению с прошлым разом.Нас только двое,это не в
полтора десятка рыл по Зоне разгуливать!Нам ещё повезло,
что самих кабанов не встретили,только мелочь на нас броса-
лась.
— Возможно,и так.— Берёзов напряжённо всматривался
в сумерки,но «Филин» не показывал ничего такого,что могло
бы напоминать тепловую сигнатуру затаившегося человека.—
Но если лабой пользуются,то здесь должно ходить не только
зверьё.
— Согласен,— кивнул Лемур,— но пока я ничего не вижу.
Давай дойдём до опоры,оттуда понаблюдаем.Заодно дождём-
ся темноты.
К опоре шли медленно и осторожно,Иван следил за мест-
132
ностью,ступая след в след за Лемуром,который,словно за-
ведённый,каждые три шага делал «промеры» тропы — бро-
сал вперёд «Жучку»,сматывал стропу,продвигался вперёд и
повторял всё заново.Сама тропа в вечернем полумраке пред-
ставляла собой жутковатое зрелище:узкая неровная стежка
из грязно-синего мха терялась между густо опутанным ки-
лометрами Паутины полем жёлтой мари и красной земляной
пустошью,сплошь усеянной фиолетовыми язвами Студня,по-
драгивающего тусклыми языками отблесков,будто короткими
уродливыми щупальцами.
— Всё,привал,— устало произнёс Лемур,опускаясь на
землю возле опоры.— До ночи останемся тут,а потом пой-
дем и выпотрошим эту лабу.— Он бросил на здание злобный
взгляд.— Пора получить ответы на вопросы.
— Если сейчас там кто-то есть,нас могли заметить,—
покачал головой Берёзов.— Не спугнём?
— Вряд ли,— хмыкнул Лемур,— до неё метров двести,
«Филин» так далеко не дотянется,видимости в сумерках тоже
не хватит.Не думаю,что нас заметили.А хоть бы даже и так
— куда они денутся?Лаба — это тупик,единственный выход
через нас.Никуда они оттуда уже не дернутся.Если кто не
успел свалить до нашего появления,уже наш клиент!— Он
перевел взгляд на Ивана:— Гранаты светозвуковые взял?
— Три штуки,— кивнул Берёзов,— не считая обычных.
— И у меня пара.Больше чем достаточно,— подытожил
Лемур.— Всё будет хорошо,если не перестреляют нас,пока
будем к лабе ползти.Потому и ждём ночи.— Он растянулся
на земле,максимально скрываясь из виду со стороны лабора-
тории,и добавил:— Ваня,я посплю час-другой,подежуришь?
Устал страшно:вторые сутки на ногах,всю ночь пришлось по
кабакам собутыльников Салмацкого отлавливать...
— Спи.— Иван острожным движением плавно сместился к
обрезу опоры,занимая выгодную позицию,и положил автомат
в удобное положение.— Я разбужу,как станет совсем темно.
Полностью стемнело уже через час.Зелёное небо заволок-
133
ло мутной серой дымкой,скрывшей и без того тусклый свет
звёзд,и сине-голубое пятно луны,едва выделяющееся в чёр-
ной пустоте неба,почти никак не освещало погрузившуюся во
мрак Зону.Густо рассыпанные по пустоши фиолетовые язвы
Студня своим дрожанием лишь оттеняли темноту,не освещая
ни сантиметра земли даже вокруг себя.Берёзов вытянул руку
перед собой.Если бы не действие «Филина»,подсвечиваю-
щего кожу красным свечением пульсирующего кровотока,в
такой кромешной тьме,пожалуй,перчатку уже не Увидеть...
— Саня,подъём,— тихо произнес Иван,несильно подтолк-
нув Лемура в плечо.— Темнее уже не будет.
Лемур открыл глаза и попытался потереть веки через ли-
цевой щиток шлем-сферы.Негромко чертыхнувшись,он раз-
герметизировал забрало.
— Ненавижу спать в Зонах,— недовольно пробурчал он,с
явным наслаждением вдыхая ночной воздух.—Без противога-
за нельзя,а в нём — одно мучение.— Лемур размял затёкшую
шею.—Позвонки разламываются от этой консервной банки на
голове,а её ещё таскать и таскать...
— Слушай,Саня,— нахмурился Берёзов,— тут темень
такая,хоть глаз выколи.Как приближаться к лабе будем?Ес-
ли кто высунется в пролом,можно и не успеть среагировать.
Мы-то у них как на ладони будем!Расстреляют,как в тире!
А нам в узкую дыру пролома надо ещё попасть,к тому же
видно её станет,только если кто высунется...проигрываем
по времени реакции.
— Нормально всё будет,— улыбнулся Лемур и полез в
один из подсумков.— Я первым пойду,вот с этой штукой!—
Он достал небольшой мет и принялся закладывать его в на-
бедренный карман.— А ты прикроешь.
— Что это?— Иван с интересом смотрел на неровную по-
лупрозрачную каплю.
— «Невидимка»,— ответил Лемур,— очень редкая и очень
полезная вещица.К сожалению,за пределами «Ареала» совер-
шенно не работает.При использовании делает тебя невидимым
134
для «Филина».Нет ничего удобнее для работы ночью.
— А от «Шестого чувства» тоже спрячет?— поинтересо-
вался Берёзов.
—Нет,—покачал головой Лемур,—от чего угодно прячет:
от «Филина»,от тепловизора,от датчиков движения и пуль-
са,от ПНВ — вообще запросто,сталкеры говорят даже,что
от звериного нюха скрывает,ну,кроме собак ареаловских,ко-
нечно.Даже медведь не учует.Но вот от «Шестого чувства»
не может.От него спрятаться невозможно.Потому оно так и
ценится.
— Откуда он у тебя?Тоже со склада получил?— Иван от-
метил,что как-нибудь при случае стоит выяснить на будущее,
что вообще есть на спецскладе из нестандартного оборудова-
ния.
— Нет,на складе такого никогда не бывает,— усмехнулся
Лемур,— яйцеголовые всё более-менее стоящее хапают сразу.
Я нашёл его случайно в прошлом году.И припрятал на чёрный
день.
— Вообще-то это незаконно,— напомнил Берёзов.
— А устраивать нелегальные лаборатории в пользу ино-
странных разведок законно?— фыркнул Лемур.— Мы уже
давно действуем законными методами,а где результат?И ес-
ли будем и дальше продолжать ими действовать,то имеем все
шансы в скором времени отметить год,как не можем её най-
ти.Так что сей маневр есть не нарушение закона,а лёгкая
импровизация,так сказать,— философски протянул он,— к
тому же я не продал мет налево,я лишь приберёг его для
себя,ради хорошего дела!Он не покидал границы «Ареала»,
так что всё не так уж и страшно.
—Логично,—кивнул Иван,всматриваясь в почти черниль-
ную темноту ночи,туда,где посреди покрытой тусклыми яз-
вами Студня ночи таилось здание шпионской лаборатории,—
когда начинаем?
— Прямо сейчас!— Лемур подобрал лежащую рядом
«Грозу-4».— Работаем по обычной схеме.Я иду первым,ты
135
прикрываешь.Через пятьдесят метров останавливаюсь и кон-
тролирую направление на лабу,пока ползёшь ты.Только учи-
тывай ширину коридора.Двигаться придётся в створе друг
друга,так что ближе пяти метров ко мне не приближайся.
— Не лучшая тактика,— поморщился Берёзов,— нахо-
диться обоим на одном направлении.Подставляемся.
— Знаю,но с этим ничего не поделаешь,— коротко вздох-
нул Лемур,—такова специфика «Ареала».Тут особо не подви-
гаешься,безопасного пространства всегда в обрез.Приходится
вертеться исходя из того,что есть.
С этими словами он осторожно выкатился из-за опоры и,
перехватив автоматный ремень у верхней антабки,пополз в
сторону лаборатории.Через несколько секунд его силуэт рас-
творился в чернильной тьме,сменившись красным пятном от-
печатка тепловой сигнатуры тела.Иван взял на прицел на-
правление на лабу и замер,готовый в любой момент посадить
на пенёк мушки любую цель,если таковая появится в поле
зрения.Через пару минут ползущий сквозь ночную тьму крас-
ный силуэт Лемура прекратил движение и быстро взмахнул
расплывчатой рукой,подавая сигнал.Берёзов пополз следом.
Спустя первый же десяток метров он в который раз поза-
видовал Болту,имеющему счастье не носить «Мембрану»,и
сосредоточился на движении.Ползти в кромешной тьме ока-
залось проще,чем он ожидал.Красное пятно Лемура отчетли-
во виднелось впереди,и всё,что оставалось,— это держать
направление точно на него,благо Лизун,живший на лабе,ви-
димо,не любил кружных путей,и коридор был прямой,словно
стрела.В кромешной тьме уже не стало видно Паутины,лишь
фиолетовые лужи Студня,густо устилающие пустырь,дро-
жали призрачным свечением,да изредка пробивался сквозь
стенки шлем-сферы далекий злобный звериный крик.
До лабы доползли спокойно.В ночной мгле Иван не заме-
тил границы Лизуна и понял,что находится внутри аномалии,
лишь в тот момент,когда голова словно оказалась опущена в
бассейн с растительным маслом.
136
«Вот так люди и умирают,— мрачно заметил про себя Бе-
рёзов,— ползут в полной уверенности,что впереди чисто,и
вляпываются,так и не успев понять,что их убило.Тем бо-
лее в противогазе.Обоняние тебе не поможет,да и на слух,
в общем-то,надежды немного».Иван вспомнил,что Болт все-
гда спешил снять противогаз,едва считал опасность миновав-
шей,и никогда не выжидал установленные инструкцией пять
минут времени,отведённого на так называемый «буфер без-
опасности».Что ж,ему проще...
Берёзов поискал глазами Лемура.Тот замер у самого уг-
ла лаборатории,прижавшись к стене,и жестом подзывал к
себе.Убедившись,что находится в мёртвой зоне для потенци-
альных наблюдателей из проломов,Иван поднялся на ноги и
тихо скользнул к Лемуру,беря автомат наизготовку.
— Вход сразу за этим углом!— пробубнил Лемур сквозь
загерметизированную шлем-сферу.— Похоже,нас не ждут.
Выходим!
Они обогнули угол по всем правилам прохождения лаби-
ринта,готовые в любую секунду открыть огонь.Но за углом
оказалось пусто,массивная дверь в лабораторию была закры-
та.Лемур осмотрел замок и стянул с головы шлем.
— Заперто на электронный ключ,— сообщил он,— но
можно открыть.Есть у меня одна хитрость.;
— Снова мет?— предположил Иван.
— Точно.— Лемур полез в подсумок.— Но мне потребу-
ется твоя помощь.Одному тут не справиться.
—Что надо сделать?—Берёзов окинул взглядом погружён-
ные в ночной мрак окрестности.«Филин» не показывал даже
мелких зверей,похоже,их появления в лаборатории действи-
тельно никто не ожидал.
— Снимай шлем.— Лемур достал какой-то предмет и сво-
бодной рукой прицепил свою шлем-сферу на пояс.— Потом
обопрёшься рукой на стену лабы,надо замкнуть цепь.
Иван снял шлем и с непривычки заморгал глазами — пах-
нущая сдобой аномалия мгновенно обслюнявила лицо,как
137
будто жизнерадостный пёс орудовал мокрым языком.При-
шлось снять перчатку и протереть глаза.
— На что надо опереться?— переспросил он Лемура.
— Вон,— тот указал ему за спину,— отмеченная царапи-
ной плита в стене.Смотри внимательно,её видно не сразу.
— Как ты её разглядел?— озадаченно хмыкнул Иван,раз-
ворачиваясь.
Он попытался отыскать царапину на стене строения и в
ту же секунду почувствовал сильный удар но затылку.Голова
словно раскололась от острой боли,и Берёзов рухнул наземь,
теряя сознание.
∗ ∗ ∗
Мутно-голубой солнечный диск,казалось,светил прямо в
зрачки,пробиваясь через сомкнутые веки.Иван попытался
открыть глаза,по не смог,ресницы оказались слепленными
запёкшейся кровью.Рассечённая кожа на затылке и макушке
саднила нудной болью,нагревшись под солнечными лучами.В
голове тихо гудело,словно далёкий отзвук колокольного уда-
ра,кожи на лбу не чувствовалось.Видимо,он лежит лицом
вниз уже много часов.
Берёзов попробовал с силой разлепить веки.Вырванные
ресницы отозвались неприятными уколами,но один глаз всё
же удалось раскрыть.Первое,что он увидел,была красная
резина земли прямо перед глазами,покрытая ржавой пылью,
и голубой диск утреннего солнца на горизонте,нависавший
над кромкой растительности посреди зелёного неба.Иван по-
пытался подняться,но не смог даже пошевелиться,будто его
спеленали но рукам и ногам.Он скосил взгляд вбок,огляды-
вая ту часть своего тела,что попадала в поле зрения.«Лат-
ник»,надетый поверх «Мембраны»,исчез,но никаких верёвок
или наручников на нём не было — он лежал,распластавшись
навзничь без каких-либо пут,не в силах сдвинуться с ме-
ста.Берёзов стиснул зубы и предельно напряг вспыхнувшие
138
болью мышцы шеи.Голова словно весила половину центне-
ра,но приподнять её все-таки получилось.Он развернул её в
другую сторону,и взгляд тут же уперся в сапоги «Мембра-
ны».Их владелец стоял слишком близко,чтобы можно было
разглядеть его лицо,но этого и не потребовалось.
— Не трать зря силы,— прозвучал сверху голос Лему-
ра,— это бесполезно.Ты в Оковах.А из них в одиночку не
выбраться.Теоретический курс-то ещё помнишь?
Сапоги перешагнули через голову Берёзова и пропали из
виду.
— Помню.— И дышать,и говорить,лежа в Оковах,было
тяжело.Даже язык стал весить,словно чугунный.— «Отмыч-
ка» нужна.Её ты тоже приберёг для себя ради хорошего дела?
— А то как же!— коротко хохотнул Лемур.— Сам о себе
не позаботишься — никто этого не сделает.Мы в этом мире
никому,кроме себя,не нужны!
— Разве?— усомнился Иван.— Не скромничай!А как же
добренькие заокеанские дяди?Сколько тебе платят за измену
Родине,Саша?
— Неплохо,— с иронией ответил тот,— на порядок выше,
чем нищенские подачки нашего зажравшегося правительства,
издевательства ради называемые «денежным содержанием».
— Твоя зарплата в РАО почти восемьдесят тысяч,— пре-
зрительно фыркнул Берёзов,— у тебя вместо денежного со-
держания,вероятно,денежное недержание.
Лемур коротко ткнул его носком сапога в ребра.
— Ты холуй,Берёзов,раз доволен такими деньгами.—
Он сплюнул на красную землю.— А меня это не устраивает.
Я ничем не хуже тех жирных обрюзгших ублюдков из все-
возможных правительств,дум,советов директоров и прочее.
Скорее наоборот,я лучше их.Так почему же я не могу ездить
на дорогих машинах,жить в пентхаусе и отдыхать в отпуске
на собственной вилле в тропических морях?Я кровь проливал
ради этой страны все те годы,пока правящее дерьмо выка-
чивало из неё деньги в свои бездонные карманы.Я заслужил
139
побольше,чем они,и теперь просто беру своё.
— О!— Иван с трудом ворочал тяжёлым языком — Я смот-
рю,у тебя под это дело целая фундаментальная база подведе-
на!Долго думал?
— Туман,— мягко ответил Лемур,— я по тебе ночью при-
ложился прикладом всего пару раз.Из уважения к нашему
былому товариществу.Но,если ты настаиваешь,могу повто-
рить это мероприятие еще,разиков эдак пять-шесть.Так что
не искушай,о’кей?
— Страшно не будет?— вкрадчиво уточнил Берёзов.—
Всё-таки я не полностью скован,голова ещё двиг...
Удар прикладом в область почки пронзил тело резкой бо-
лью,выбивая воздух из лёгких на полуслове.
— Окажи себе услугу — помолчи,— посоветовал Лемур,
вешая на грудь автомат Ивана,—не так больно будет умирать.
— Стоило добираться сюда с таким риском только ради
того,чтобы меня убить?— ухмыльнулся он,стараясь не обра-
щать внимания на пылающую болью почку.— Не проще было
завести меня в какую-нибудь аномалию?
— Я предлагал,— устало вздохнув,признался Лемур,—
но Ферзь считает,что из тебя можно выжать больше толку.
— Вряд ли он хочет предложить мне денег,— язвительно
произнёс Берёзов,— наверное,хочет попросить прощения и
пообещать,что больше так не будет!
— Хорохоришься даже будучи побеждённым?— Раздался
голос Салмацкого.— Похвально,Туман,похвально.Только
вряд ли это пустозвонство тебе поможет.
— Видимо,правду говорит народ:не поминай дерьмо,не
то появится!— Иван попытался повернуть голову в сторону
Ферзя,по второй удар прикладом едва не лишил его сознания.
Несколько мгновений он не чувствовал и не понимал ниче-
го,кроме жуткой боли,разрывающей позвоночник.Наконец
сдавивший лёгкие спазм болевого шока ослабел,и Ивану уда-
лось сделать вдох.
—...какого хрена надо было?— Помутневшее от боли
140
сознание уловило обрывок фразы.Кто-то,обладающий знако-
мым голосом,ругался с Лемуром.— Надевайте наручники и
потащили его на базу!Но зачем калечить?
— Виталя!— прохрипел Берёзов.— Ты тоже тут?— Он
узнал интонации Ветра.— Вся весёлая компания в сборе или
есть ещё кто-то?— Ивану всё-таки удалось развернуть голову
и увидеть пришедших.
Оказалось,что лежит он недалеко от здания лаборатории,
с той её стороны,которую Ферзь с холма показывал контр-
разведчику.Салмацкий и Ветер стояли порознь,ближе к лабе,
Лемур находился рядом.В руках он держал автомат Берёзова,
забросив свою «Грозу-4» за спину.
— Больше никого нет,— скривился Ветер,— здесь только
свои.Не хотели выносить сор из избы.Знаешь,Ваня,а ведь
я до последнего не верил,что ты скурвился.Думал,что это
невозможно.И когда ты успел?Всего полгода в «Ареале»!
— Не такой уж малый срок,— Берёзов поперхнулся кро-
вью.Видимо,удар задел не только почку,— да и работаете вы
грубо,наследили.Ашота убрали криво,любой дурак бы дога-
дался.Странно,что весь Отряд молчит.Вы их как,запугали
или всех взяли в долю?
— Что ты несёшь?— нахмурился Ветер,подходя ближе.—
Ашот в аномалию попал,с ним Ферзь был,он лично видел.Ты
лучше скажи,как дверь в лабу открыть.Этим ты поможешь
не только нам,но и себе,сам знаешь,зачтётся как сотрудни-
чество со следствием.
— Так вы хотите ещё и шпионаж на меня повесить?—
почти весело хохотнул Иван,кривясь от боли.— А сотруд-
ничество мне зачтётся посмертно?Слушай,Виталя,тебе что,
ключи от лабы не выдали вместе с ключами от машины?Ещё
не заслужил нужную степень доверия?
— Какие ключи?Какая машина?— Ветер непонимающе
посмотрел на Лемура:— Саня,ты что,по голове его бил?!
— Напомнить?— слабеющим голосом предложил Берё-
зов.— «БМВ»,что тебе помог купить Ферзь на деньги ваших
141
заграничных хозяев.А ключ от лабы вон,у Лемура спроси.
Только сразу советую:спиной к нему не поворачивайся.
—Что он несёт?—с досадой поморщился Ветер.—«БМВ»,
хозяева...он что,не в себе?— Боец переводил взгляд с Бе-
рёзова на Лемура и обратно.— Саня,ты забрал у него ключ?
— Виталя,заканчивай комедию ломать.— Иван с трудом
откашлялся кровью.— Мне говорить тяжело.Да и нечего нам
обсуждать.Иди,получи у Ферзя свои тридцать сребреников,
или сколько там за меня полагается.Не так дорого,как за
продажу Родины,но на бензин хватит,я думаю.
— Его надо к доктору,потом на допрос,— махнул рукой
Ветер,— что-то у него в голове повредилось.Саня,ты,навер-
ное,его слишком сильно ударил.
Он достал из подсумка наручники и сделал шаг к Ива-
ну.Сквозь мутную пелену боли сознание Берёзова прорезала
внезапная мысль.
— Виталя!Это ловушка!— прохрипел он.— Это их лабо-
ратория!Берегись!
Ветер нахмурился и обернулся к Ферзю:
— Что-то мне всё это не нравится.— Он положил руку на
висящий на груди автомат.— Что здесь происходит?
— Лемур объяснит,— ответил Ферзь и коротко кивнул.
Лемур вскинул автомат Берёзова и всадил Ветру в спину
длинную очередь.Пули отшвырнули бойца от Ивана и броси-
ли на землю.Ветер попытался перекатиться и схватить свой
автомат,но «Дыроколы» уже вспороли «Латник».Через мно-
гочисленные пулевые отверстия в «Мембране» хлынула кровь,
и Ветер затих,слабо подрагивая.Лемур подошёл ближе и,
неторопливо прицелясь,произвел короткую очередь в голову.
Берёзов тихо застонал от бессильной злобы.
— Видишь ли,Туман,— бесстрастно сказал Ферзь,под-
ходя ближе,— он был ещё тупее тебя.Наивный дурачок-
идеалист,почти сорок лет от роду,а всё верил в наивные ска-
зочки про долг,честь,патриотизм и прочую бездарную чушь
для доверчивых идиотов.Я сразу понял,что такие,как он,
142
не понимают делового языка,и даже не пытался предложить
ему денег.Как и тебе.Вы ведь одного поля ягоды,я таких из-
далека вижу.И потому всегда держал его при себе,ибо,как
сказал кто-то из великих,«держи врагов на виду»!Впрочем,
это было не так уж и сложно.Сказки о тайной борьбе с кор-
рупционерами он проглатывал не то что вместе с крючком —
вместе с леской и удочкой.Ты даже не представляешь,как он
расстроился,узнав о том,что ты снюхался с иностранной ре-
зидентурой и «крышуешь» нелегальную лабораторию,которую
мы так активно ищем.
— А Лемура ты специально отрядил в нейтралитет?—
Иван смотрел на неподвижное тело Ветра,лежащее во всё
сильнее растекающейся луже крови.
— Конечно,— согласился Салмацкий,— так проще вы-
являть потенциальных врагов на ранней стадии.И никаких
подозрений у подчинённых.
— Вон оно что,— протянул Берёзов,— а я думал,ты
его подальше от себя держишь,чтобы не так сильно падалью
воняло!
— Заткнись,ублюдок!— зарычал Лемур,замахиваясь при-
кладом.
— Стоять!— резко осадил его Ферзь.— Эмоции прибереги
на потом,ещё пригодятся.Не хватало ещё испортить дело
после такой подготовки из-за бурлящего в крови дерьма!
Лемур подчинился,бросив на Ивана горящий ненавистью
взгляд:
— Тебе понравится,как ты подохнешь,— пообещал он,
доставая из подсумка метаморфит.— Узнаешь?Это то самое
«Шестое чувство»,которым ты так горячо интересовался.Мой
тебе,так сказать,прощальный подарок!
Лемур,усмехнувшись,склонился над Берёзовым,раскрыл
его бедренный карман и вложил туда мет.
— Скоро сам поймёшь,как оно работает.— Он аккуратно
запаковал метаморфит.— Заодно изучишь местную фауну!
Едва прохладный бок мета коснулся кожи,сознание словно
143
вспыхнуло обилием постороннего присутствия.«Шестое чув-
ство» ничего не показывало,как это делал,к примеру,«Фи-
лин»,и внешне в окружающем Ивана пространстве ничего не
изменилось.Но вступившее в контакт с метаморфитом созна-
ние человека с точностью до сантиметра чувствовало место-
нахождение всех живых существ в радиусе километра.Вечно
таящаяся Жёлтая Зона вдруг оказалась кипящей жизнью.В
кустах неподалеку притаились перепончатые зайцы,к которым
между заполненными Студнем рытвинами бесшумно подкра-
дывалась трёхпалая чешуйчатая лисица.За холмом,в лесу,за-
мерла волчья стая,почувствовав появление человека.У кром-
ки леса обозначилась семья Осьминогов,уже выдвинувшихся
в сторону Берёзова.На крайнем с опушки леса дереве обнару-
жилась подбирающаяся к птичьему гнезду ядовитая куница,
кривые клыки и когти которой покрывала токсичная жёлтая
слизь.Крупная стая уродливых птиц,почуяв лёгкую добычу,
сорвалась с ветвей и взвилась в воздух,издавая пронзитель-
ные крики.
— Заметили обед,— брезгливо скривился Ферзь и присел
на корточки перед Иваном,не обращая внимания на Оковы.—
Видишь ли,дело-то вот в чём:едва придя на службу в РАО,
ты попал в общество Болта и быстро связался с плохой компа-
нией:мелкие коррупционеры,сталкеры,бандиты...К сожа-
лению,ты оказался довольно нетвёрдым человеком,падким на
лёгкие деньги,и тебя быстро прибрала к рукам иностранная
резидентура.С тех пор ты работаешь на них и предупрежда-
ешь их обо всех операциях Спецотряда.Потому мы и не мо-
жем прищучить эту лабу.Но Ветер,он был настоящим героем
и патриотом!Он тебя вычислил и выследил.А ты подло убил
его в спину из своего штатного оружия.Гибель Ветра будет
тяжёлой утратой для всех нас,не говоря уже о том,что ты
сделал вдовой его молодую жену с двухлетней дочкой.К сча-
стью,герой не погиб напрасно — умирая,он сумел столкнуть
тебя в Оковы,где ты и был сожран мутировавшим зверьём.
Позже,когда ты в указанное время не придёшь на бандит-
144
скую явку,твой подельник Болт отправится тебя искать.Ду-
маю,это произойдёт дня через три-четыре.Но мы уже будем
вести за ним наблюдение,поэтому накроем предателя прямо
возле лабы,а заодно раскроем подлое убийство Ветра и най-
дём то,что от вас обоих осталось.К сожалению,ты успел
заранее эвакуировать из лабы весь персонал и документы,но
мы их обязательно разыщем.Можешь не сомневаться!— Он
поднялся на ноги.
— Падаль!— с кровью выдохнул Берёзов.
— А вот это как раз про тебя,— усмехнулся Ферзь.— Ты
ею станешь очень скоро.Лемур!— Он обернулся к сообщ-
нику.— Уходим!Стая слишком голодна.Сейчас тут будет не
гигиенично!— Салмаций двинулся к лаборатории.
Лемур бросил рядом с Берёзовым его автомат и направил-
ся следом.Иван изо всех сил пытался сдвинуться с места,
ощущая с каждой секундой приближающееся отовсюду зве-
рье,густо источающее чувство голода.Мышцы трещали от
перенапряжения,боль в почках и лёгких,разбитых ударами,
заставляла надрывно хрипеть,ему даже удалось пошевелить
рукой,но достичь большего он не смог — Оковы намертво
держали свою жертву.Ферзь с Лемуром отошли к двери в
лабораторию и остановились,приготовившись наблюдать за
кровавой расправой.
Первой до Берёзова добралась птичья стая.Обезображен-
ные мутациями уродливые птицы густым потоком рванулись с
неба к лежащему человеку.У самой земли стая словно вздрог-
нула и неожиданно ринулась обратно вверх,издавая пронзи-
тельные тревожные вопли.Находящиеся уже в десятке шагов
Осьминоги остановились и тут же повернули обратно.Зайцы
бросились к лесу вслед за лисицей,забывшей о добыче.Спе-
шащие прочь волки исчезли из человеческого сознания,выйдя
за пределы действия метаморфига.
— Зверьё уходит!— Лемур следил глазами за мчащейся к
лесу птичьей стаей.Ферзь торопливо сунул руку в подсумок,
выхватывая «Ариадну».
145
— Выброс!!!— выдохнул он,мгновенно побелев.— В под-
вал!Быстро!Ключ!
Лемур метнулся к электронному замку,выдергивая из кар-
мана пластиковую карту ключа.Замок щёлкнул,и он с силой
толкнул массивную дверь,пропуская Салмацкого внутрь.
— С этим что делать?— кивнул он в сторону Берёзова.
— Сейчас сам подохнет,— раздался ответ,— так ещё удоб-
нее.Да заходи же быстрее!Герметизируй!
Лемур одним прыжком заскочил в лабораторию,запирая
за собой тяжёлую створку,и до Берёзова донеслось шипение
системы герметизации.Иван попробовал повернуть голову,но
сил уже не осталось.«Шестое чувство» показывало полное
отсутствие жизни вокруг,даже мириады Синьки,ещё мину-
ту назад кишащей повсюду,словно исчезли,растворившись в
синюшной желтизне травы.
«Двадцать шесть секунд,— вдруг мелькнула мысль,сме-
нившаяся чувством вины.— Подставил Болта,жаль»,— от-
странённо подумал Иван,и в этот момент землю под ним ста-
ла бить мелкая дрожь.Сила вибраций стремительно нарас-
тала,зелёное небо налилось багрово-красными тонами,мгно-
венно заполняя все вокруг алым маревом,и спустя несколько
секунд кровавая пелена захлестнула угасающее сознание.
7
146
147
— Три процента — это очень,очень много денег,святой
отец!— иронично усмехнулся Прокопенко.— Учитывая раз-
мер сумм,проходящих через наши с вами руки.Не вижу ни-
какого смысла в увеличении вашей доли,сколько раз можно
возвращаться к этой теме?Вы и без того живёте как у Христа
за пазухой!
— Не богохульствуйте в храме Божием!— Священник с
профессионализмом корифея театральной сцены округлил гла-
за.— Побойтесь,господа!
— Давайте обойдемся без спектаклей,— отмахнулся чи-
новник.— Здесь,фигурально выражаясь,все свои.И,кстати,
ваша нарочито показная набожность мне уже изрядно надое-
ла.Не тратьте мое время.Итак,чем конкретно вы недовольны,
батюшка?Кроме тех огромных денег,которые вы зарабатыва-
ете исключительно благодаря нам?
— Ваш цинизм неуместен,но пытаться образумить вас
равносильно тасканию воды в решете,— нарочито печально
вздохнул священник,— и потому я промолчу,ибо Господь
учит нас смирению...
— Довольно,— брезгливо скривился Прокопенко,— а то
меня так и подмывает спросить,уж не Господь ли,помимо
смирения,заодно научил вас так ловко отмывать откаты!
Чиновник,не скрывая неприязни,посмотрел на священни-
ка.Толстый поп с честными глазами!Кормлю его с руки,а он
ещё чем-то недоволен!Денег ему,видите ли,стало мало!Мо-
жет,ещё произнесёт сакраментальную фразу «Господь велел
делиться»?Жалкий выскочка,попал из грязи в князи,а теперь
ещё и права качает!Дважды ему выпадал счастливый билет,
и теперь отец Евлантий,не иначе,уверовал в свою исключи-
тельность.А стоило бы питать поменьше иллюзий!Если бы не
генерал Белов,жизнь святого отца сложилась бы совершенно
иначе.
Евлантий работал на КГБ с начала восьмидесятых годов
прошлого века,ещё при СССР,когда церковные иерархи бы-
ли едва ли не поголовно зависимы,либо,в крайнем случае,
148
так или иначе связаны с госбезопасностью.И отчитывался
агент «Селезнев» перед тогда ещё майором Беловым.Благода-
ря поддержке комитета,Евлантий имел возможность решать
определенные вопросы и к 1995 году уже дослужился до не
самой плохой должности в Отделе внешних церковных связей,
которую в обиходе давно уже прозвали церковным МИДом.И
когда государство предоставило Церкви таможенные льготы,
выделив РПЦ квоты на беспошлинный ввоз подакцизных то-
варов,в том числе алкогольной и табачной продукции,амби-
циозный сорокалетний священник сориентировался мгновен-
но.Он зарегистрировал коммерческую фирму на имя своего
сына,которому на тот момент едва исполнилось двадцать лет,
и чадо,получив отеческое благословление и поддержку,не
теряя времени даром,занялось большим бизнесом.
Даже,несмотря на прошедшую с тех пор дюжину,лет,
Прокопенко хорошо помнил грандиозный скандал,вспыхнув-
ший в 1997 году на этой почве.В то время как Церкви перепа-
дали крохи,на которые она едва выживала в те тяжёлые годы,
многочисленные фирмы-посредники получали миллионы дол-
ларов.Впрочем,агент «Селезнёв» был далеко не единственный
представитель РПЦ,не пожелавший упускать роскошные пер-
спективы.Одни из архиепископов,назначенный в те времена
председателем комиссии по гуманитарной помощи Московской
патриархии,открыто поучаствовал в создании коммерческого
банка «Пересвет».А уж про саму «гуманитарную помощь» и
вовсе сказано было немало.Через эту лазейку,позволявшую
не платить налоги,в страну ввозили сотни наименований про-
дукции,от водки и сигарет до «мерседесов»,причём по доку-
ментам водка проходила как вино,а «мерседес» считался са-
нитарной машиной.Лукаво никто не мудрствовал,и по одной
и той же декларации товары ввозились порой до сотни раз.В
1996 году Отдел внешних церковных связей только через свой
фонд «Ника» под видом гуманитарной пошлины,без уплаты
каких-либо налогов,ввёз в Россию более восьми миллиардов
сигарет,вытеснив с рынка импортёров,плативших пошлины.
149
Едва не лишившиеся бизнеса дельцы начали кампанию раз-
облачения,и вскоре в РПЦ разразился небывалый скандал,
сопровождавшийся целым валом публикаций в «Московском
комсомольце» и «Московских новостях».Как утверждали то-
гда СМИ и злые языки в самой Церкви,некий митрополит со-
ставил на никотине неплохой стартовый капитал — несколько
сот миллионов долларов.Не удивительно,что отец Евлантий
не пожелал отставать от отцов-командиров.
Но счастье было недолгим.Скандал вызвал бурю возму-
щений как внутри Церкви,так и вне её.Патриарх лично
выступил против подобных схем,к нему немедленно присо-
единились самые дальновидные (в том числе и упомянутый
митрополит),и вскоре Священный синод принял решение от-
казаться от налоговых льгот.Пришла пора раздавать шишки
и наказывать стрелочников.Главные бизнесмены от Церкви,
разумеется,вышли из воды сухими,более того,заработали
репутацию борцов за справедливость.Хотя,по логике вещей,
некоторые вопросы должны были возникнуть.Например,по
той комиссии,которую возглавлял предприимчивый архиепи-
скоп.Ведь он командовал и со стороны церкви,и со стороны
государства,контролируя большую часть доходов от «гума-
нитарных» операций.Помнится,бывший руководитель Госу-
дарственной налоговой службы в интервью газете «Известия»
рассказывал,что в 1995 году правительство ввело в состав
своей комиссии по вопросам международной гуманитарной и
технической помощи представителя из Штаба гуманитарной
помощи Московского патриархата.Им стал как раз упомя-
нутый пастырь,бывший председателем этого Штаба.Потом
появилась комиссия Московской патриархии по гуманитарной
помощи,возглавленная им же,со временем преобразованная
в комиссию по экономическим и гуманитарным вопросам,но
руководителя не сменившая и даже не подчинявшаяся пред-
седателю Отдела внешних церковных связей.Таким образом,
доходы Церкви были отданы в руки благолепного бизнесмена,
который мог увеличивать их от имени правительства.На эту
150
комиссию оформлялись льготы на поставку подакцизных то-
варов в качестве гуманитарной помощи.После разгоревшегося
скандала её благополучно расформировали,и скандал так же
благополучно почил в бозе вместе с комиссией.
И это абсолютно не удивляло Прокопенко.Он помнил па-
ру публикаций,авторы которых пытались анализировать до-
ходы церковных иерархов.В 2004 году научный сотрудник
Центра исследований теневой экономики при РГГУ Николай
Митрохин выпустил монографию о теневой экономической де-
ятельности РПЦ.Состояние руководителя Отдела внешних
церковных связей оценивалось в этой работе в полтора мил-
лиарда долларов.Спустя два года журналисты «Московских
новостей» попытались пересчитать активы главы церковного
МИДа и пришли к выводу,что они насчитывают уже четы-
ре миллиарда долларов.Ни сам митрополит,ни руководство
РПЦ никак не прокомментировали эти данные,просто про-
игнорировав их.Прокопенко усмехнулся.Имея такие деньги
и власть,можно плевать даже на многих из числа сильных
мира сего,а о каких-то жалких писаках не стоит и вспоми-
нать!Вот истинный образец для подражания!Он хочет жить
именно так,и он своего добьется!
Однако,как известно,что дозволено Юпитеру,не дозволе-
но быку.Выражаясь фигурально,стрелочники должны быть
найдены по закону жанра,и они таки были найдены.И хотя
выносить из избы сор особо не стали,внутри Церкви Пат-
риарх занял непреклонную позицию,и Церковь озаботилась
чисткой своих рядов.Многие потеряли тёплые места,кое-кто
даже лишился сана.Фирмой сына агента «Селезнёва» всерьёз
заинтересовались правоохранительные органы,и только вме-
шательство Белова спасло чадо Евлантия от тюрьмы,а само-
го святого отца — от рокового скандала.Нажитые непосиль-
ным трудом миллионы пришлось отдать в обмен на прекраще-
ние расследования в отношении сына и получение для него
негласного разрешения безболезненно покинуть страну.Чадо
бежало в Латвию,где и прижилось с тех пор,ведя распутную
151
жизнь повесы на отцовские деньги.Самому Евлантию,дабы
не очернить доброго имени,пришлось принять постриг и сме-
нить уютный кабинет Отдела внешних церковных связей на
скромную монастырскую келью в дальнем Подмосковье.Где
он и замаливал свои грехи вплоть до осени 2001 года.
Второй раз фортуна повернулась лицом к отцу Евлантию
в тот день,когда указом Президента было создано РАО «Аре-
ал».Вице-премьер Лозинский,перед политическим чутьем и
бизнес-гением которого Прокопенко преклонялся,с первых же
минут существования РАО продумал изумительно эффектив-
ную схему освоения государственного бюджета.Ставка дела-
лась на долгосрочную перспективу и интеллектуальный под-
ход,что впоследствии себя блестяще оправдало.Суть замыс-
ла была одновременно простой и действенной.На начальном
этапе строительства первичной инфраструктуры «Ареала» Ло-
зинский не допустил потери ни единого рубля.Не было взято
ни единого отката,и всё,вплоть до копейки,оказалось по-
трачено по назначению.Несколько желающих поступить «как
всегда» в мгновение ока оказались за решёткой.Многие за-
стройщики из числа «своих» тогда отказались от участия в
тендерах.Подобная постановка вопроса в освоении бюджета
повергла в шок не только подрядчиков,но и широкую обще-
ственность.Именно тогда о РАО «Ареал» впервые заговорили
как о единственном государственном образовании,полностью
свободном от коррупции.И Лозинский весьма грамотно под-
держивал этот имидж,не скупясь на оплату услуг «независи-
мых» журналистов.
Для второго этапа подготовки освоения бюджетных
средств Лозинскому потребовался доверенный и проверенный,
а главное,абсолютно подконтрольный человек из Церкви.Вот
тогда генерал Белов и вспомнил про агента «Селезнёва».По-
сле несложных переговоров представителей ФСБ и РПЦ отец
Евлантий был направлен в Ухту в качестве настоятеля для
пока ещё не существующего Божьего храма.Ехать на пустое
место в глухомань неудержимым желанием никто особо не
152
горел,и добиться от Церкви нужного решения для генерала
Белова не составило никакого труда.А дальше всё пошло,
как по нотам.РАО выделило для храма обширный кусок сво-
ей территории в трёх километрах от Ухты и в течение месяца
оперативно возвело на нём простенькую деревянную церковь,
которую раб Божий Евлантий и возглавил.Особых надежд
в руководстве РПЦ на сие приобретение не возлагали,ожи-
дая от отца Евлантия в лучшем случае нечастых требований
дотаций и прочей материальной помощи.
Однако уже через несколько месяцев оказалось,что ма-
ленькая деревянная церквушка пользуется огромной популяр-
ностью.Связанная с повышенной опасностью и риском для
жизни работа сотрудников РАО подталкивала людей к более
глубокому осмыслению своих отношений с религией.И руко-
водство «Ареала»,чутко прислушивающееся к нуждам своих
людей,усилило свой патронаж над недавно построенной цер-
ковью,регулярно внося на её счёт солидные пожертвования.
Вскоре это стало доброй и неотъемлемой традицией не только
для самого РАО,но и для всех его партнёров:поставщиков,
подрядчиков и перевозчиков.Созданная Лозинским организа-
ция не брала откатов,она требовала от партнеров лишь одного
— внимания к насущным человеческим нуждам,что должно
было выражаться в совсем не символической помощи возглав-
ляемой отцом Евлантием церквушки.Получив финансирова-
ние,Евлантий развернул бурную деятельность:освящал стро-
ящиеся объекты в Зонах и Поясе,благословлял уходящие в
опасные районы строительные бригады и поисковые группы,
оказывал помощь семьям погибших во время Выбросов со-
трудников РАО и не только,кормил малоимущих,бездомных
и безработных.
Уже через полгода стало ясно,что маленькая церквуш-
ка не справляется с потоком верующих,и весной 2002 отец
Евлантий обратился к руководству РАО с прошением о строи-
тельстве нового,более вместительного храма.И РАО с горя-
чим энтузиазмом откликнулось на просьбу святого отца,начав
153
строительство весьма немаленького сооружения.Параллель-
но агент «Селезнёв» активно включился в просветительскую
работу с криминальными слоями общества,самоотверженно
неся слово Божие заблудшим душам из числа сталкеров и
заключённых.Последних в Ухте было навалом — тысячи зэ-
ков отбывали срок в близлежащих колониях,многие из них,
освободившись,оседали в городе и начинали заниматься стал-
керством,либо рэкетом тех,кто этим самым сталкерством за-
нимается.Проповеди и щедрая помощь Евлантия не канули
в Лету — вскоре он заговорил о множестве бывших преступ-
ников,раскаявшихся в деяниях своих и возжелавших посвя-
тить житие своё служению Господу.Святой отец выступил с
инициативой создания на базе двух ареаловских церквей мо-
настыря,служители которого возьмут на себя заботы как о
содержании самих храмов,так и о помощи страждущим.
Мудро осознавая всю важность этого предложения,РАО
целиком и полностью поддержало его инициативу и путем
несложных переговоров пролоббировало принятие РПЦ поло-
жительного решения об образовании монастыря и вполне ло-
гичное назначение на должность игумена «отца идеи» агента
«Селезнёва».До сдачи в эксплуатацию нового храма остава-
лось ещё около года,а вокруг него уже началось строитель-
ство монашеской обители,в первый состав которой вошло
чуть более десятка монахов.Но деятельный отец Евлантий
времени даром не терял,и к моменту появления в РАО в 2003
году самого Прокопенко личный состав монастыря насчиты-
вал уже полсотни душ.А сейчас на его обширной территории
высилось уже три огромных храма,и обитель считалась не
только одной из крупнейших в стране,но одной из наиболее
знаменитых.
Схема,выстроенная Лозинским,была проста в своей гени-
альности,и Прокопенко,получив от босса бразды правления,
не переставал восхищаться дальновидностью вице-премьера.
Шеф не стал размениваться на мелочи,подобно стандарт-
ным московским откатчикам.Обычно чиновник,требующий
154
от бизнесмена откат за получение выгодного государственного
заказа,предлагает перевести на счет некоего храма определен-
ную сумму денег,скажем сто рублей.Храм,в свою очередь,
нанимает некую фирму,например,для проведения ремонта.
Услуги фирмы стоят десять рублей,но храм платит за работу
сто рублей,с условием,что девяносто рублей фирма вернёт
храму либо наличкой,либо переводом на тайный офшорный
счет.Из этих девяноста рублей десять процентов храм остав-
ляет себе,остальное отдает чиновнику.Всё,откат прошел,
все довольны.Но таким образом нельзя отмыть действитель-
но крупные суммы денег,и Лозинский пошёл много дальше.
Он заранее продумал всё.До момента создания монастыря
РАО «Ареал» не растратило и не потеряло ни рубля государ-
ственных денег,и даже благотворительность в адрес храмов
агента «Селезнёва» осуществлялась из своих прибылей.Этим
он создал у РАО репутацию кристально честной и прозрач-
ной государственной структуры,попутно приучив всех к тому,
что «Ареал» со всей серьёзностью относится к слову Божье-
му.После создания монастыря откаты были поставлены на
поток.Огромные деньги перечислялись партнёрами РАО,по-
лучившими госбюджет,на нужды обители,и именно коорди-
нация этого процесса и стала основной задачей Прокопенко.
Он проводил тендеры,работал с соискателями,вёл скольз-
кие и не очень переговоры и принимал решения о «надежно-
сти или ненадежности» того или иного претендента на кусок
государственного пирога.Отец Евлантий,получая миллионы
долларов,лихо «отмывал» их самым беспроигрышным спосо-
бом,найденным всё тем же Лозинским:монастырь занимал-
ся помощью нищим и бездомным.Обитель закупала,соглас-
но документам,колоссальные объёмы гуманитарной помощи
и бесплатно раздавала их страждущим.Проверить истинный
баланс между заявленными тратами и реальными было невоз-
можно — нищие не ведут бухгалтерских документов,а без-
домные не готовят отчеты о полученной помощи.
На текущий момент автомобильный парк монастыря насчи-
155
тывал более пятидесяти большегрузных фур,в которых мона-
стырская братия странствовала по всей стране,безвозмездно
раздавая гуманитарную помощь нищим,бездомным и нуждаю-
щимся.В действительности же эти траты являлись ничтожной
долей тех сумм,которые официально указывал отец Евлан-
тий,как средства,потраченные на покупку товаров.Основная
часть денег уходила на тайные офшорные счета Лозинского
и остальных членов Совета директоров,кроме Воронцова.С
МЧСником всё было-плохо,но это неизбежное зло,с которым
приходилось мириться.В целом же схема работала безотказ-
но.Ежегодно отмывались сотни миллионов долларов,и ника-
ких вопросов не возникало.Налогами Церковь не облагается,
а никто из тех,кто догадывался об истинном предназначении
монастыря отца Евлантия,не хотел рисковать навлечь на се-
бя недовольство РПЦ какими-либо заявлениями.Не говоря
уже о том,что подобная глупость автоматически делает тебя
врагом не только Церкви,но и вице-премьера,и,что ещё ху-
же,генерал-лейтенанта ФСБ Белова.А у него,вот уж точно,
разговор короткий...
— При нашем текущем положении дел три процента — это
девять миллионов долларов в год!— усмехнулся Прокопенко,
иронично разглядывая попа.— И вы ещё чем-то недовольны?
Зачем вам пять процентов,святой отец?Все равно Патриарх
весьма предусмотрительно ввел в РПЦ закон,согласно кото-
рому все деньги церковных иерархов после их смерти должны
быть возвращены Церкви!Или аппетиты вашего сына настоль-
ко велики?— Чиновник изобразил ехидную улыбочку.
Чадо агента «Селезнёва»,до сих пор проживавшее в Лат-
вии,оказалось никудышным бизнесменом,но талантливым ку-
тилой.Если бы не финансовые вливания отца,он давно уже
жил бы на улице и просил подаяние.Однако отец Евлантий
даже глазом не моргнул:
— Помилуйте,Максим Анатольевич,львиную долю этих
средств я передаю Церкви!— Священник был сама любез-
ность.— Вам не хуже моего известно,что для успешного во-
156
площения в жизнь наших с вами совместных планов обитель
сия должна выглядеть не просто самодостаточной,но прино-
сить немалую пользу Патриархии,иначе у руководства может
возникнуть к нам множество вопросов.Начиная от епископа
местной епархии и заканчивая Контрольной службой Управ-
ления делами Московской Патриархии.
— Разумеется,мне это известно,— согласился Прокопен-
ко,— как и то,что все эти проблемы улаживаете не вы.
Ими занимается генерал Белов.Именно он выпутывает вас
из неприятных ситуаций,в часть из которых вы попадаете в
результате собственной недальновидности.
Он вновь воззрился на священника с добродушной улыб-
кой.По лицу Евлантия скользнула едва заметная тень недо-
вольства,тут же исчезнувшая без следа,но от глаз Проко-
пенко это не укрылось.Про себя он довольно ухмыльнулся.
Укол попал в цель.На самом деле агенту «Селезнёву» при-
ходилось не так уж и просто.Белов действительно с легко-
стью решал проблемы,возникающие на высоких уровнях,но
было ещё кое-что,заставлявшее Евлантия нервничать.Дело
в том,что из почти ста тридцати монахов монастыря об ис-
тинных делишках настоятеля знало всего четверо доверенных
лиц.Остальные монахи честно и самоотверженно отдавали се-
бя делу служения Церкви.Десятки людей отказывали себе в
еде и отдыхе,неделями,а то и месяцами не вылезая из кабин
грузовых фур,развозящих по стране помощь бездомным,ис-
кренне помогали малоимущим и рисковали жизнью,проводя
службы и принимая причастия на находящихся в Зонах объ-
ектах РАО.Почти все монахи принимали самое активное уча-
стие в «трудовом подвиге»,только в отличие от сотрудников
«Ареала» они не получали повышенных зарплат,премиальных,
льготных путёвок или увеличенных отпусков.
И среди этих людей иногда находились монахи с довольно
пытливым умом.Один такой умудрился связать между собой
заявленные затраты монастыря на гуманитарную помощь и
реальный размер этой самой помощи.Как ему удалось соста-
157
вить хотя бы приблизительную картину,было непонятно,но
у монаха возникли некоторые сомнения и вопросы.Не имея
никаких доказательств,кроме собственных умозаключений,
он принялся «копать».И вскоре отец Евлантий примчался к
Прокопенко белый от ужаса.Пришлось докладывать Белову.
В результате делом занялся Ферзь,и чересчур умный монах,
в очередной раз отправившийся проповедовать на нефтенако-
питель «Ареала»,трагически погиб,попав в аномалию.Как
сказал сам Прокопенко в своей речи на его символических
похоронах:«Это большая потеря для всех нас».И вот теперь,
похоже,история грозит повториться.
— Кстати,как обстоят дела с этим вашим одноруким,как
там его...Феоктистом?— ненавязчиво осведомился Проко-
пенко,не давая попу взять разговор в свои руки.— Все раз-
нюхивает?
— Пока мне удается держать ситуацию под контролем,—
ответил Евлантий,недовольно поджимая губы,— я предприму
все,чтобы не допустить повторения той...неприятной исто-
рии.
— Да уж предпримите,— сыронизировал чиновник,— ина-
че у нашего руководства может сложиться мнение о вашем,
так сказать,неполном служебном соответствии!
С недавних пор в хозяйстве агента «Селезнёва» объявился
ещё одни чрезмерно любопытный монах.Некто,в монаше-
стве нареченный Феоктистом,ранее был обычным нелегаль-
ным сталкером,ползал по Зонам в поисках метов,где и вля-
пался в аномалию.Отделался,по меркам «Ареала»,легким
испугом — всего-то потерял руку.Став инвалидом,ушёл в
монастырь,год ходил в послушниках,потом принял постриг.
Несколько лет ничем не выделялся.В силу своей инвалид-
ности был приобщен к канцелярской работе,и вот тут-то он
и засомневался в честности отца Евлантия.Теперь суёт нос
куда не надо.
— Это что,угроза?— осторожно произнес агент «Селез-
нёв».— Или вы таким способом намекаете на то,что Вален-
158
тин Иванович мною недоволен?
— Это всего лишь совет не допустить повторения оши-
бок,— отмахнулся Прокопенко.— Вам стоит более тщательно
заниматься кадровыми вопросами.Пока что вами недоволен
только я.— Он многозначительно посмотрел на священни-
ка.— Но я не ставил в известность руководство.Если бы
вами был недоволен Валентин Иванович,боюсь,вас без вся-
ких прелюдий уже постигла бы трагическая участь господина
Медведкова.На данном этапе я не вижу в том необходимости,
но советовал бы вам забыть о пяти процентах,так сказать,до
лучших времен!Не в вашем теперешнем положении затевать
вопрос об увеличении...
Внезапная трель мобильного телефона оборвала чиновника
на полуслове.Звуковой сигнал был экстренным,и Прокопенко
снял трубку.
— Максим Анатольевич!— зазвучал голос дежурного
управляющего.— Две минуты назад начался Выброс!Име-
ются пропавшие без вести.Вам стоит приехать в офис как
можно скорее,Совет директоров уже оповещён,мы сейчас ор-
ганизовываем для них вылет из Москвы.
Прокопенко пообещал скоро быть и повесил трубку.
— Выброс?— спросил отец Евлантий.— Есть жертвы?
— «Да» на оба вопроса,— ответил чиновник.— Мне надо
срочно вернуться в свой кабинет.Наш разговор на этом пред-
лагаю закончить.Мы ведь поняли друг друга,святой отец?
— Вполне,— склонил голову агент «Селезнёв»,— ступай,
сын мой,с Божьей помощью!— Он осенил его крестным зна-
мением.
— Спасибо,он только что мне очень помог!— скривился
Прокопенко,выходя из кабинета Евлантия.
На обратном пути,сидя в машине,Прокопенко был мра-
чен.Чёртов Выброс!Как не вовремя!Завтрашняя поездка в
Москву на уикенд безнадёжно пропала.И это сейчас,когда
он заработал столько денег на бюджете «трудового подвига»!
Можно поставить на уши хоть все нелегальные казино Моск-
159
вы!А теперь придётся безвылазно просидеть в этой дыре ещё
несколько недель.Думать о том,что какие-то очередные недо-
умки из этого тупого стада умудрились пропасть без вести,и
вовсе не хотелось.Сейчас в прессе начнётся нытьё по этому
поводу.Лишняя головная боль...Он с тоской посмотрел в
окно на быстро приближающуюся Ухту.
8
160
161
Земля вибрировала,словно дрожа от страха,на барабан-
ные перепонки давил тяжёлый низкочастотный гул,балан-
сировавший на грани слышимости,почка пылала,будто на-
полненная расплавленным свинцом.Лёгкие с трудом сокра-
щались,выплёвывая из себя сгустки крови,и разбитая голова
раскалывалась от боли,то швыряя сознание в багрово-красное
мутное ничто,то вновь вытаскивая его в обжигающую невы-
носимой болью действительность.Звенящее потоками бушу-
ющей энергии потемневшее пространство трещало грохотом
цепных реакций и сверкало дугами мощных разрядов.Воздух
вокруг раскалился,словно в пустыне,и повреждённые лёгкие,
сдавленные Оковами,почти перестали сокращаться.Ощуще-
ние времени пропало,и сказать,сколько длится его мучитель-
ная смерть,не смог бы никто.Сил почти не осталось,и даже
надрывный хрип боли,вырывавшийся из обожжённой глотки,
давно уже сменился на едва уловимое сипение.От недостатка
кислорода кровавая пелена перед глазами уплотнилась,и Бе-
рёзов почти не увидел разряда,ударившего в него откуда-то
из ревущей беснующимися потоками физических полей пусто-
ты.Острая боль заполонила собой всё вокруг,и истерзанное
сознание вновь отключилось,но рвущая нервы на куски боль
пробивалась даже сквозь небытиё.
Плывущий в кровавом мареве Иван,словно в немом кино,
увидел свой старый двор с песочницей и погнутыми качелями
с давно облупившейся краской и пару раскидистых тополей,
вокруг которых десятилетний мальчишка играл в догонялки с
собакой.Маленький Ваня носился между деревьями,прячась
за толстые стволы,но пёс с лёгкостью догонял его,делая
лишь два-три прыжка.Вот мальчуган вновь юркнул за дере-
во,но не успел сделать и шага,как собака уже была рядом,
счастливо виляя хвостом и норовя лизнуть маленького хозяи-
на в лицо.Ваня подхватил с земли веточку и высоко поднял
её над головой,подразнивая питомца.
— Гав!— заявил пёс.
Лай неожиданно оказался оглушительно громким,и звон в
162
ушах выдернул Берёзова в реальный мир.Острая боль навали-
лась на него с новой силой.Спина будто разрывалась на кус-
ки под лезвием циркулярной пилы,медленно погружающейся
в плоть.Иван пытался закричать от нестерпимой боли,но из
горла вырвался лишь булькающий хрип,выталкиваемый лёг-
кими вместе с обильным кровотечением.Затянутое багровым
туманом сознание потеряло ясность мышления,бросив все си-
лы на сопротивление болевому шоку,и сквозь мутную глубину
страданий разум слабо ощутил нечто большое,возникшее на
самой границе действия «Шестого чувства».Разрываемый бо-
лью на части,мозг уже не мог мыслить связно,и пылающие
от воспаления глаза почти перестали различать происходящее.
Мир вокруг посерел,краски поблекли,скудный свет голубо-
го солнца потемнел,став почти синим,перспектива пропа-
ла,сменившись бесконечной мутной грязно-серой ватой.Вся
эта сумрачная мгла дрожала вместе с землёй,обильно вспы-
хивая разрывами,разрядами и искрящимся маревом бушую-
щих энергий.Сквозь режущую тело боль Иван чувствовал,
как плавится раскалённый резинополимер «Мембраны»,кипя-
щим расплавом прожигая ткань камуфляжа.Порванные лёг-
кие вдохнули ставший кипятком воздух и судорожно сократи-
лись,вызывая новый удар невыносимой боли.Хрип умираю-
щего захлебнулся в горловом кровотечении.Берёзов пытался
схватить ртом хотя бы глоток воздуха,но в этот миг из виб-
рирующей пустоты пришел новый болевой удар,рвущий тело,
и анестезирующее забытье поглотило Ивана.
Всё вокруг исчезло,сменившись безликой пустотой,через
которую он отстранённо ощущал,как под воздействием без-
жалостных потоков взбешённой энергии лопаются внутренние
органы,не выдерживая запредельных нагрузок.Боли он уже
не чувствовал,словно и вовсе не его тело погибало сейчас,
разрываемое на части Выбросом.Он будто стал сторонним на-
блюдателем,безразлично оценивающим происходящее.Уми-
рающее тело удалялось от сознания подобно погружающемуся
в болото трактору,исчезающему на глазах у горе-водителя,
163
чудом успевшего выскочить из кабины в последнее мгновенье.
Берёзов вновь увидел своё детство,крохотную детскую
комнату в маленькой квартирке далёкого гарнизона и собачью
подстилку в уголке,на которой с весёлым визгом возились
смешной карапуз лет шести и полугодовалый щенок,отби-
рая друг у друга игрушечную гранату,вырезанную отцом из
обычной деревянной толкушки.Уцепившийся за рукоятку бар-
бос вытянул игрушку из слабых детских ручонок и радостно
повиляв хвостом,вручил её обратно малышу,тыкаясь мокрым
носом в щёку.
Что-то огромное,холодное и влажное уткнулось в лицо
Берёзову,возвращая его к сознанию.Затуманенный кровью
взгляд уперся в нечто чёрное,блестящее и пыхтящее,втягива-
ющее в себя воздух короткими резкими порциями и выбрасы-
вающее его из себя с силой мощного ресивера.Нечто ткнулось
в лицо снова,холодное мокрое прикосновение на мгновение
прояснило сознание,и Иван различил перед собой огромную
чёрную мочку носа.Она рванулась куда-то вверх,сменяясь
заросшей короткой густой шерстью поверхностью,сверкнули
чудовищных размеров клыки,и раздался оглушительный гро-
хот:
— Гав!!!— Барабанные перепонки прорезало болью,и Бе-
рёзов вновь потерял сознание.
Кровавая муть навалилась с новой силой,и он долго пы-
тался выплыть из неё,словно исчерпавший все запасы кисло-
рода водолаз,рвущийся на поверхность,до которой оставалась
ещё слишком большая толща воды.Оставшиеся без кислорода
лёгкие разрывались от судорожных попыток сделать вдох,но
поверхность была так далека...Сколько прошло времени в
багровом забытьи,он не знал.Один раз ему всё-таки удалось
вынырнуть,и лёгкие,раздираемые жуткой болью,с натугой
втянули в себя крупицы Раскалённого воздуха,словно через
соломинку.
— А ну-ка не озорничай,Чернышка!— откуда-то из ватно-
го тумана пришёл степенный голос.—Показывай,что сыскал?
164
Берёзов открыл глаза и через мутную багровую пелену раз-
глядел неясную человеческую фигуру,упругим шагом идущую
прямо на него.Вокруг фигуры носилось,высоко подпрыги-
вая,громадное чёрное пятно,издавая радостный визг и виляя
хвостом.Расплывчатый силуэт приблизился,обретая чёткие
контуры,и в освещенном сполохами разрядов энергетических
потоков полумраке Иван различил русоволосого человека лет
тридцати с небольшим,облачённого в военную форму Красной
Армии времён Второй мировой.Новенькое,как будто с иго-
лочки,обмундирование сидело на владельце словно влитое,
хромовые сапоги щегольски блестели,начищенные до блес-
ка,и тяжёлая рука небрежно придерживала висящий на шее
ППШ-41.
2
Огромный,размером с носорога,чернильно-черный
пес,клацнув тридцатисантиметровыми клыками толщиной с
руку,подскочил к солдату и припал на передние лапы,пови-
ливая свернутым в колечко хвостом,требуя похвалы.
— Молодец,Черныш,хороший мальчик!— Солдат потре-
пал громадного пса между ушей.— Давай-ка поглядим,кто
это такой?
Сапоги приблизились к самому лицу,и Берёзов почувство-
вал,как его переворачивают на спину.Нестерпимая боль рас-
секла всё тело,и он снова провалился в забытье.На этот раз
беспамятство оказалось зыбким и покачивающимся,как ша-
гающая лошадь.Тело перестало разрываться на части,став
чужим и онемевшим,будто под действием анестезии боль от-
ступила,сменившись невесомой эйфорией.Временами Иван
на несколько коротких мгновений приходил в себя,и тогда
его взгляд утыкался в жёсткую чёрную шерсть,покрывающую
тёплый собачий бок,почему-то пахнущий молочным щенком,
и бегущую под ним красную резину земли.Переброшенное
через собачью спину тело не желало слушаться хозяина,и
Берёзов вновь закрывал глаза,забываясь лихорадочным сном.
2
Пистолет-пулемёт Шпагина,оружие РККА времен Великой Отече-
ственной.— Примеч.авт.
165
Переломанные кости захрустели,и разорванные внутрен-
ние органы отозвались острой болью,на короткий миг воз-
вращая сознание.Иван почувствовал,как его укладывают на
что-то мягкое,чья-то нежная и тёплая ладонь бережно легла
на лоб,и грудной девичий голос ласково произнес:
— Спи,солдатик,ни о чём не волнуйся.Тебе отдохнуть
надобно.— Миниатюрная ладошка быстро нагрелась,словно
горячий компресс,и от неё но всему телу неторопливо поплы-
ли тёплые волны,разом изгоняя боль.— Спи...спи...
Веки потяжелели,и Берёзов ощутил себя невесомым,по-
добно пушинке.Захотелось спать,и он понял,как сильно
устал и вымотался за многие годы службы.Сейчас,когда всё
неожиданно стало таким далёким и малозначимым,самое вре-
мя немного поспать.Он хотел было приказать себе проснуться
ровно через восемь часов,но тихое и ласковое «Спи...» по-
грузило его в тёплую темноту.
Сколько он проспал,Иван так и не понял.Снилось ему,что
он спит,укрытый мягким пуховым одеялом,в большой резной
дубовой кровати,что стоит посреди светлой горницы простор-
ного деревянного дома,чистого и аккуратного,словно сошед-
шего с древнерусской лубочной картинки давно Ушедших ве-
ков.И в этом сне Иван временами просыпался на неуловимо
короткие мгновения.Едва он открывал глаза,к нему подхо-
дила молодая и очень красивая девушка в воздушно-голубом
полупрозрачном русском сарафане до пят,с длинными волоса-
ми нежно-соломенного цвета,заплетёнными в достающую до
пояса тугую тяжёлую косу,уложенную через плечо,и,лас-
ково улыбаясь,проводила рукой над его телом.Закрыв глаза,
она ненадолго замирала,как будто прислушивалась к чему-то,
затем,удовлетворенно кивнув,слегка касалась его лба и тихо
произносила:«Спи...» Иван вновь погружался в сон,удивля-
ясь бесконечной глубине её завораживающих ярко-синих глаз.
9
166
167
Лейтенант с важным видом протянул свёрнутую вчетверо
бумагу,предъявил свой личный пропуск и напыщенно заявил,
окидывая взглядом сложенные в углу склада частично распа-
кованные коробки с оборудованием:
— Мой радиопозывной — «Хантер»!С этого момента и до
особого распоряжения я отвечаю за вашу безопасность!При-
каз начальника ОФЗ.С академиком Морозовым и с начальни-
ком АХО Прокопенко всё согласовано,их подписи вы можете
увидеть в предписании.
Профессор Николаева развернула бумагу и привычно быст-
ро прочла документ.
— Хорошо,если так надо,мы ничего не имеем против,—
согласилась она.— Скажите,товарищ лейтенант,если это не
является государственной тайной,куда делся подполковник
Ферзь?Он оказывал нам весьма ощутимое содействие...
— Это как раз является государственной тайной!— надул-
ся от важности лейтенант.— Ферзь выполняет задание особой
важности,и до его возвращения я буду заниматься всеми ва-
шими вопросами!Можете поверить,мои полномочия ничуть
не меньше!
— Мы не ставим под сомнение ваши полномочия,— по-
жала плечами Николаева,— в этом документе всё указано
вполне понятно.Меня интересует,когда ожидать обещанную
подполковником бригаду строителей.Они должны были при-
быть ещё с утра,сейчас полдень,но никто так и не появился.
Раз вы теперь занимаетесь нашими проблемами,я хотела бы
услышать ответ на свой вопрос от вас,и желательно прямо
сейчас!
— Э-э-э...— лейтенант на мгновение замялся,— мне не
поступало никаких указаний на этот счёт...
— А какие поступали?— прищурилась Николаева.— Вы
сказали,что будете заниматься всеми нашими вопросами.Так
займитесь же самым животрепещущим из них — нам необхо-
димо заделать проводку!
Она обернулась и обвела рукою помещение,стены и пото-
168
лок которого пересекали свежие штробы с недавно уложенны-
ми пучками кабелей и проводов,ведущих к только что смон-
тированным силовым щитам и распределительным пультам.
— Подполковник Ферзь очень помог нам,лично проследив
за заменой проводки,и даже организовал её существенную
модернизацию.Но мы не можем начать работу,пока провода
и силовые кабели в таком состоянии!Раз вы теперь главный,
товарищ лейтенант,я спрашиваю у вас:когда прибудет обе-
щанная господином Прокопенко бригада,которая за экрани-
рует проводку и замурует стены?Мы не можем даже навести
порядок в помещении,тут все засыпано битой штукатуркой,а
наши эксперименты зачастую требуют стерильной чистоты!
— Называйте меня Хантер,— подбоченился лейтенант.—
Я выясню,что можно сделать по вашей проблеме!А пока
— вот номер моего служебного мобильного,— он протянул
Николаевой визитку,— если возникнут вопросы...
— Вопросы возникли ещё утром,— едва заметно усмех-
нулась профессор,— и их суть я вам только что изложила,
товарищ Хантер.Когда я смогу получить ответ?Не сочтите за
труд,назовите точное время.Это ваши полномочия позволя-
ют?
Лейтенант недовольно поморщился.
— Перезвоните мне через час,— неохотно заявил он,—
все строительные бригады сейчас заняты,но к означенному
времени я буду готов обсуждать эту тему!
Узкая железная лестница загрохотала под тяжёлыми ша-
гами,и зычный голос легким эхом отразился в полупустом
складе:
— А!Чёрный Плащ!Тебя мама в детстве не учила,что
врать не хорошо?—Медведь легко спрыгнул с трёх ступенек и
кивнул учёным:— Здравствуйте,Людмила Петровна!Никита,
приветствую!
— Добрый день,Медведь!— улыбнулась профессор.
— Здравствуйте,Николай,— отозвался Степанов,— к со-
жалению,ваша помощь пока не требуется,— он печально
169
кивнул на торчащие потроха новой проводки,— мы не можем
распаковываться,пока не вычистим тут всё...
— А вычистить вы не можете,потому что штробы не за-
деланы,— закончил за него здоровяк.— Понятно,ремонтная
бригада,стало быть,не пришла!И Ферзь тоже.Вместо него
вам выдали вот это недоразумение!— Он грозно навис над
Хантером:
— Слышь,Чёрный Плащ,ты чего это людям зубы загова-
риваешь?Во время Выброса работы в Зонах не ведутся,сейчас
полно свободных бригад!
—Что вы себе позволяете,майор?!—напыщенно возмутил-
ся лейтенант.— Мой радиопозывной — «Хантер»!Я требую
извинений,иначе через полчаса рапорт о вашем поведении ля-
жет на стол начальнику ОФЗ!
— Ничего не слышу,— нахмурился Медведь,— Чёрный
Плащ,ты не мог бы говорить громче?— С этими словами он
придвинулся к Хантеру и всем телом наступил ему на боль-
шой палец ноги.Лейтенант завопил,скрючиваясь,и здоровяк
испуганно отпрыгнул назад.
—Ой!Какая незадача!—воскликнул он,округляя глаза.—
Прости,ЧП,я тебя не заметил!Приношу тебе свои глубочай-
шие извинения!
— Я этого так не оставлю!— прошипел красный от натуги
Хантер.— Я...
—Наступить на вторую ногу?—коротко осведомился Мед-
ведь,делая шаг к дергающему ногой лейтенанту.
— Не надо!— Тот испуганно сжался,пятясь от могучей
фигуры.
— Дяде своему потом пожалуешься,времени на это у тебя
будет предостаточно,— пренебрежительно поморщился Мед-
ведь,— а сейчас пойдём-ка,потолкуем!— Он взял Хантера
за локоть,одним движением поставил на ноги и обернулся к
учёным:— С вашего позволения,я на пару минут украду у
вас вашего нового благодетеля!
Здоровяк утащил лейтенанта в угол и припечатал к пыль-
170
ной от битой штукатурки стене могучей ладонью,больше по-
хожей на лопату.Перепуганный Хантер аж крякнул от сда-
вившего дыхание давления.
—Интересное,однако,кино,получается,—задумчиво про-
изнёс Медведь,—вчера исчезают Туман с Лемуром,и никому,
оказывается,не известно,куда они делись,причем внешний
периметр они не пересекали,по крайней мере,официально.
Но Ферзя это совершенно не беспокоит.Под утро пропадает
сам Ферзь с Ветром,и это тоже проходит незамеченным.По-
том начинается Выброс,и выясняется,что вроде как Туман
рванул в Жёлтую Зону,потом Ветер пошёл за ним,а Ферзь
с Лемуром отправились за Ветром.Никого,не предупреждая,
вдвоём,в нарушение всех инструкций и приказов.В резуль-
тате все четверо до окончания Выброса числятся пропавшими
без вести,но делом уже занимаются опера из Собственной
Безопасности.Как будто все,кому надо,уже всё знают и без
возвращения пропавших.И вопросы задают странные.В ос-
новном про Тумана.Прям ну очень странные.И тут появля-
ешься ты и заявляешь,что назначен вместо Ферзя.Это ко-
гда ж тебя успели назначить?Скажи-ка мне,дорогой Чёрный
Плащ,что у нас происходит?
— Вы не имеете допуска к данной информации!— выдавил
из себя лейтенант.— И вы ответите за рукоприкладство!
— Ну что ты такое говоришь!— Медведь слегка прижал
Хантера ладонью,отчего у того захрустели ребра.— Руки я к
тебе ещё толком и не прикладывал!Но если хочешь,это мож-
но исправить!А хочешь,я отнесу тебя в Шаг?Тут не очень
далеко!— Он задумчиво перехватил лейтенанта за шкирку од-
ной рукой и приподнял над землёй.— Ты у нас парень креп-
кий,но лёгкий.Думаю,я даже смогу тебя забросить в Шаг
без особого риска для себя.И не узнает никто,сам понима-
ешь,Выброс — дело такое...
— Вы что,Медведь!— побелел Хантер.— Это такая шут-
ка,да?— Он беспомощно забился в железной хватке.— Не
надо так шутить,это совсем не смешно!Отпустите меня,я
171
обещаю,что никому не расскажу о нашем...э-э-э...неболь-
шом недоразумении между нами!
—Конечно расскажешь,—хмыкнул здоровяк,опуская лей-
тенанта на землю,— ты же слизняк и маменькин сыночек,
Чёрный Плащ.И к тому же,как человек ты полное дерьмо.
Но мне на это плевать.Доказать никто ничего не сможет,так
что посадить не посадят.А остальное мне — что с гуся вода.
Дальше Зон не пошлют,а этим меня не удивишь.И на войне
я тоже был,не испугаюсь вернуться,в случае чего.Да только
вряд ли меня захотят перевести,и без того в Отряде неком-
плект.Служить некому,молодежь-то нынче всё больше вроде
тебя — слизняки да трусы,им бы за компьютерной игрушкой
посидеть,в интернете словоблудием померяться,на настоя-
щую войну они не способны,кишка тонка.Так что вряд ли
ко мне примут серьёзные меры.А вот ты учти,ЧП,встанешь
у меня поперёк дороги,так и сгинешь где-нибудь в Зонах.
У тебя,я слышал,скоро стажировка в Зелёной?А потом и
на Жёлтую допуск получать придется.Как думаешь,смогу я
там тебя найти,если уж сильно приспичит,а?Когда-нибудь
ты станешь большим начальником,но до того момента ведь
надо ещё дожить,а работа в РАО,сам знаешь,сопряжена с
опасностью для жизни.
— Т-товарищ майор,вы неправильно истолковали м-мои
слова!— Бледный от страха Хантер был на грани обморока.—
Я не имел н-ничего такого!Я не уг...не собирался угрожать
вам!Я...я...погорячился и прошу прощения!
— Ты больше так не будешь,Чёрный Плащ?— с серьёзной
миной уточнил Медведь.— Ты об этом,что ли?
— Д-да,— торопливо закивал Хантер,— я больше т-так
не буду!
— С рождения Бобби пай-мальчиком был...— тихо про-
пел здоровяк себе под нос и вперил в лейтенанта такой взгляд,
от которого тот вздрогнул всем телом:— Что делает Ферзь в
Жёлтой Зоне?
— Я...— икнул Хантер,— я не знаю!Правда!Он должен
172
был уже вернуться!Никто не ожидал,что начнется Выброс!
Он уже здесь должен был быть!Меня позавчера вечером вы-
звал начальник ОФЗ и выдал предписание!Сказал,что Сал-
мацкий занимается срочным делом государственной важности
и я должен взять на себя работу с этими учёными,чтобы
разгрузить его!Это всё,что мне известно,товарищ майор!Я
правду говорю!Я даже не знал,что он в Жёлтую Зону отпра-
вился!
—Занятно!—крякнул Медведь.—Выходит,те,кому надо,
ещё позавчера знали о том,что по крайней мере кто-то пой-
дёт в Жёлтую по тихой грусти,без официальных бумажек.
Как увлекательно!— Он убрал могучую ладонь с груди Хан-
тера,и тот глубоко задышал,восстанавливая дыхание.—Иди,
Чёрный Плащ,тащи учёным бригаду,раз ты теперь в этом во-
просе главный.И не подводи людей,они на тебя надеются!Ты
меня понял,Плащец?
— Д-да,— торопливо подтвердил лейтенант.
— Вот и занимайся.— Медведь слегка подтолкнул его к
лестнице.— И не зли меня больше.Я вообще-то милый и
пушистый,но только когда добрый.
Лейтенант торопливо затопал по лестнице,сверкая изма-
занной в штукатурке спиной,а майор направился к учёным,
негромко обсуждающим что-то возле распечатанного ящика с
аппаратурой.Не к добру всё это,размышлял он.Следовате-
ли из Службы Собственной Безопасности прямо подозревают
Тумана в связи с иностранной резидентурой и нелегальной
лабораторией,которую так долго и безрезультатно разыски-
вает Отряд.С одним из следователей Медведь был немного
знаком,и тот по секрету сказал,что вроде как Ветер обна-
ружил какие-то улики,свидетельствующие против Тумана,и
решил проследить за ним,никого не предупредив.Он отпра-
вил письмо Ферзю на электронную почту.И Ферзь с Лемуром
сорвались за ним,едва письмо было получено.Медведь по-
морщился.Деньги,деньги,деньги.«Ареал» набит деньгами
под завязку,и многие не выдерживают искушения быстро и
173
легко заработать,нарушив закон и присягу.Жаль,если Ту-
ман не устоял,он настоящий мужик,в бою на него можно
рассчитывать без оглядки.Не похож он на корыстолюбца.Ко-
нечно,всякое в жизни бывает,по...Но три детали вызывали
у Медведя определённые сомнения.Во-первых,почему Ферзь
взял с собой только Лемура?Бывшие «альфовцы» не хотели
выносить сор из избы?Но сам Ферзь в «Альфе» не служил,
да и отчитываться перед начальством как-то надо.Если они
планировали,к примеру,тихо убрать предателя,то начальство
не должно было быть в курсе этой операции,однако оно явно
знало о ней,так как никто наверху особо не удивился про-
паже целого командира ОСОП.Значит,знали,что Салмацкий
пошел в Зону с «Ариадной» и в любом случае не пропадет.
Во-вторых,полчаса назад Медведь провел неофициальный
разговор со сменившимся диспетчером службы Контроля Ава-
рийных Частот.Тот имел перед майором небольшой должок
и был рад помочь.Выяснилось довольно странное обстоятель-
ство:ЛАРы Лемура,Ветра и Ферзя даже не засветились в
Зелёной Зоне,судя по всему,их выключили заранее,ещё в
Поясе,причём задолго до выхода.Однако ЛАР
3
Тумана рабо-
тал до самого момента потери сигнала,и система чётко зафик-
сировала точку потери контакта — граница Жёлтой Зоны.Вы-
ходит,Туман был единственным из четверых,кто ни от кого
не прятался.А это довольно странно для человека,отправив-
шегося тайком на встречу с иностранными резидентами,или
куда там он пошел...
И в-третьих,знакомый следователь из Собственной Без-
опасности упомянул,что в разработку каким-то боком попал
Болт.Вроде у Тумана с ним были какие-то контакты.Но это
само по себе ничего не значило — так или иначе с Болтом
контактировал весь состав ОСОП и половина ведущих спе-
циалистов ГНИЦ.Значит,дело тут в неких конкретных де-
лах.Но из официально зарегистрированных таких всего два:
3
ЛАР — личный автономный радиомаяк.— Примеч.авт.
174
то самое спасение Спецотряда из блокады,полгода назад,и
недавняя научная экспедиция,в которую по персональной за-
явке Лаванды ради Тумана включили всю группу Лемура.Что
там могло произойти?Медведь хотел позвонить Болту,но ещё
раньше ему позвонила Лаванда.К ней уже успели наведать-
ся следователи и задать кучу вопросов.Она тоже не верила
в виновность Тумана и первым делом бросилась искать Бол-
та.Однако его телефон оказался отключён,что запрещено
Уставом РАО,если ты не в отпуске.Но Болт не находился в
отпуске,это точно известно.Выходит,его уже взяла в оборот
Служба Собственной Безопасности.Значит,у них что-то бы-
ло на Тумана ещё до Выброса?Но Ветер рванул за Туманом
сутки назад,никого не предупредив,кроме Ферзя.Когда ж
они узнали-то?Или Ферзь,уходя,всё-таки отправил им ра-
порт?Зачем?Боялся не вернуться?Тогда какой смысл было
идти вдвоём,раз и так и эдак все в курсе?Почему не взял с
собой людей,так надёжнее,Туман как-никак не из института
благородных девиц в ОСОП попал...Всё это как-то слишком
мутно и очень непонятно.
Кроме того,как выяснилось из телефонного разговора с
Лавандой,следователей интересовал маршрут той экспедиции
и поведение Тумана.Оказывается,Туман с Болтом куда-то
уходили,покинув остальных,и отсутствовали около часа.Со-
поставив объяснения Лаванды с картой,Медведь пришёл к
выводу,что ходили они к той самой лабе,до которой Спецот-
ряд не смог довести членов госкомиссии.Только заходили эти
двое к ней с другой стороны.Допустим,что та лаба действи-
тельно шпионская,и проход к ней существует,и находится он
именно там,с другой стороны.Допустим также,что Туман и
Болт продались денег ради иностранной резидентуре.Но то-
гда сразу возникает два вопроса.Первый:в той экспедиции
с Туманом был Лемур,а не Ветер.По идее,это он должен
был заподозрить неладное,ведь на его глазах Туман с Бол-
том ушли куда-то на Целый час.Но вместо него подозрения
появились у Ветра.Почему?Лемур рассказал?А чего тогда
175
сразу с Ветром не пошёл,когда тот за Туманом в Жёлтую
помчался?Странно все это.
И второй вопрос:почему Ферзь с «Ариадной» не увидел,
что к той лабе есть проход?Конечно,он мог просто не суметь
этого увидеть из-за недостатка радиуса действия «Ариадны»,
но куда же подевалась Зыбь,что сидела на лабе?Она что,
не всегда там сидит?Тогда у тех,кто работает в лаборато-
рии,должен быть надежный график появления Зыби,чтобы
не бояться лезть в здание,но это невозможно — аномалии
непредсказуемы.Или всё-таки предсказуемы?Хотя бы неко-
торые?Не слишком ли много неясностей во всём этом?А ведь
все они,пропавшие наши,пошли к этой лабе,как пить дать!
Судя по тем координатам,где ЛАР Тумана достиг Жёлтой
Зоны,он ушёл именно туда.Больше некуда,он ведь служит
в ОСОП совсем мало и Зон не знает совершенно.Не говоря
уже о том,что Медведь решительно не понимал,когда Туман
успел сойтись с врагами,ведь он в РАО без году неделя...
То,что в руководстве Службы Безопасности есть крот,
лично Медведь не сомневался,но эти проблемы начались ещё
до появления Тумана в РАО,взять хотя бы дерзкое нападе-
ние на нефтенакопитель.Там ведь без утечки внутренней ин-
формации не обошлось,причём кто-то не,просто слил нуж-
ные данные,он еще,как минимум принимал непосредственное
участие в разработке операции по захвату нефтевоза,если во-
обще не организовал её лично и целиком.Конечно,Туман на
тот момент уже служил в РАО,но он был стажёром и фи-
зически не мог иметь доступ к необходимой документации...
Снова вопросов больше,чем ответов.
— Не сочтите за наглость,Медведь,— доцент Степанов
обернулся к майору,услышав приближающиеся шаги,— но не
могли бы вы предоставить нам хотя бы краткую информацию
о текущем Выбросе?Нам ведь никто ничего не говорит.Если
бы не ваш разговор с этим молодым человеком,я даже не
уверен,что мы вообще узнали бы о начале Выброса именно
сегодня.
176
— Ну...— развёл руками здоровяк,— формально вы не
являетесь сотрудниками РАО,поэтому вас не включили в кор-
поративную сеть мобильной связи.У нас ведь сразу прихо-
дит сообщение на телефон о начале или окончании Выброса,
диспетчерская служба автоматически оповещает всех.Да и о
других важных событиях тоже.Попробуйте поговорить с ва-
шим новым благодетелем,пусть оформит вам связь хотя бы
на правах стажёров,что ли...Хотя от этого напыщенного
индюшонка вряд ли будет много толку.Маленький,надутый
кривыми понтами мешок с дерьмом,извините...
— Не знаю,какие у вас основания для проявления к нему
неприязни,— покачала головой профессор Николаева,— но
могу сказать,что этот молодой человек не производит впе-
чатления серьёзного и вдумчивого специалиста.Полагаю,нам
лучше обратиться с этой просьбой к господину Прокопенко.
До сих пор он ни разу не отказал нам в помощи.И хоть
названные им сроки затягивались уже трижды,он единствен-
ный,кто реально интересуется нашими проблемами.
—Не единственный,—хмыкнул Медведь,обводя взглядом
помещение склада,— могу вас обрадовать:вы популярны!
— Что вы хотите этим сказать?— непонимающе нахмури-
лась профессор.
— Именно то,что сказал.— Майор подошёл к углу,воз-
ле которого были составлены коробки с научной аппаратурой,
достал из укреплённых на груди ножен боевой нож и аккурат-
но постучал лезвием по едва заметному пятну на штукатурке.
Пятно отозвалось глухим стеклянным звоном.— Это видео-
камера скрытого наблюдения,— объяснил он,— на противо-
положной стене есть ещё одна,такая же.Я заметил её,пока
мы мило общались с вашим новым благодетелем.С его сто-
роны было очень любезно стереть спиной известку в нужном
месте.Наверняка,если покопаться,можно обнаружить ещё.
И скрытые микрофоны,я уверен,тоже где-то здесь имеются.
— Возможно,они уже были тут раньше?— предположил
Степанов.— Ведь этому помещению несколько лет.
177
— Нет,— покачал головой Медведь,— это склад НЗ,что
тут прослушивать?И тем более просматривать?К тому же
это свежая инсталляция.Я помню,как мы складывали в этом
углу ваши коробки,Никита.Ферзь отправил мою группу ока-
зать вам помощь в разгрузке,я лично таскал их от лифта
в этот угол.Никаких камер не было.Их установили недав-
но,скорее всего,тогда же,когда штробили стены и перетя-
гивали проводку.Инсталляция ещё не закончена,они ждут,
когда будут заделаны штробы,чтобы покрасить стены.На-
верняка краска окажется белой матовой,чтобы объективы не
бросались в глаза.А прямо над ними установят какую-нибудь
ерунду,вроде датчиков сигнализации или ионизаторов возду-
ха,чтобы и вовсе никто ничего не понял.Пока же внешнюю
обшивку кожухов объективов специально замазали старой из-
весткой.— Он вложил нож обратно и обернулся к учёным:—
Кто-то живо интересуется,так сказать,вашей активностью.
И этот кто-то далеко не из рядовых сотрудников РАО.Хотя,
признаюсь,я не очень понимаю,зачем здесь Чёрный Плащ,
если всё так серьёзно.Он же болван!Не расскажете мне в
двух словах,чем вы занимаетесь?Жутко любопытно!
— С удовольствием,— кивнул Степанов,— к тому же в
этом нет ни нанометра государственной тайны.— Он слег-
ка прищурился:— Вы называете Чёрным Плащом лейтенанта
Хантера,как я понимаю?
— Ага,его родимого!— озорно оскалился здоровяк.—
Один из наших ребят,очень достойный профессионал,весьма
метко влепил ему это прозвище,и оно,как говорится,прижи-
лось в народе!
— За что же он так мальчика?— коротко улыбнулась про-
фессор Николаева.
— Всё за то же,— фыркнул Медведь,— за кривые пон-
ты.Настоящий специалист военного дела никогда не возьмёт
себе пафосный позывной.Это в нашей среде считается убоже-
ством,дурным тоном,чем-то сродни нарциссизму.Профи не
называют себя «Кровавыми Убийцами»,«Киллерами»,«Вест-
178
никами Смерти» и прочими «Хантерами».Чем крикливее по-
зывной,тем меньше представляет собой его владелец.Только
совсем жалкие и неуклюжие в военном плане люди,либо на-
чинающие желторотики,либо просто мало чего умеющие без-
дари называют себя «Блэйдами» и «Терминаторами»,автомат-
ный магазин именуют «рожок»,снайперскую винтовку СВД
— «весло»,вместо «воин» говорят «войн»,вместо «солдат» —
«зольд»,шлем называют «шлём»,а оружие и боеприпасы на
уголовный манер кличут «вольтами» и «маслинами».Ну и так
далее.В общем,ваш новый благодетель попал за дело.По-
тому и прилепился к нему этот «Чёрный Плащ» так,что не
оторвёшь.— Майор весело хмыкнул.— И всё-таки,давайте
вернёмся к вашей работе.Уж больно мне интересно,кого она
настолько заинтересовала.Особенно в свете недавних собы-
тий...
— Вы имеете в виду Выброс?— уточнил Степанов.— Кста-
ти,когда он начался?— Он посмотрел на Николаеву:— Воз-
можно,нам стоит распаковать частотный анализатор?
— Не стоит,— махнул рукой Медведь,— если,конечно,
вы хотите распаковать его только ради Выброса.Начался он
утром,в начале восьмого.Это если судить по циркулярной
рассылке диспетчерской службы,эсэмэска от них пришла в
семь семнадцать.А прибор ваш не покажет ничего,Выброс
не выходит за границы Зелёной Зоны.Это одна из загадок
«Ареала»:за пределами Зон ничто не указывает на то что на
какие-то процессы внутри них — вообще ничто не свидетель-
ствует о наличии самого «Ареала».Всё происходит внезапно,
пересёк некую границу — и всё вокруг тебя изменилось.Как
переход из Зелёной Зоны в Жёлтую:сделал шаг,и тебя слов-
но перевернули с ног на голову — небо стало зелёным,а трава
под ногами — синей.
— А какие цвета спектра преобладают в Красной Зоне?—
Глаза Степанова вспыхнули горячим интересом.— Каким че-
ловеческий глаз видит Солнце?
— В Красной Зоне я не был,— усмехнулся Медведь,—
179
чему очень рад!Про такие подробности вам надо у Болта
спрашивать,но я даже не знаю,как это организовать.Он
вечно нарасхват,ГНИЦ и полевые лаборатории рвут его на
части.
— Вы говорите о человеке,который единственный имеет
официальный допуск к работам в Красной Зоне?— мгновенно
сообразил учёный.
— Угу,— кивнул здоровяк,— о нём.Я бы позвонил ему,
да только у него сейчас разговор с...весьма настойчивыми
людьми.А это означает,что в ближайшее время хлопот у него
только прибавится.Жаль,ведь пока длится Выброс,практи-
ческой работы у него нет,только бумажная.Впрочем,ему и
бумажек хватает,и медиков всяких.Если нашим врачевате-
лям из ГНИЦ дать волю,они из Болта вообще подопытного
мышонка сделают и даже глазом не моргнут.
Внезапный сигнал зуммера заставил Медведя замолчать.
Майор потянулся за мобильным телефоном и секунду изучал
текст пришедшего сообщения.
—Сожалею,но я вынужден попрощаться,—констатировал
он,—меня в срочном порядке вызывают на базу.До свидания,
и советую по наглее давить на Чёрного Плаща,не то будете
ждать ремонтников до второго пришествия!— Он кивнул учё-
ным и направился к лестнице.
— Всего доброго,— ответила профессор Николаева.— Я
обязательно приму к сведению ваш совет,можете не сомне-
ваться!
— Если будете располагать временем — загляните к нам,—
произнес вслед уходящему могучему бойцу Степанов,— мы с
удовольствием расскажем вам о своих исследованиях.Заодно
обсудим проблему ионизаторов воздуха.
— Я зайду,— пообещал Медведь и,легко преодолевая
лестничные ступени по три штуки за шаг,скрылся из виду.
Николаева встала с коробки и подошла к степе,задум-
чиво разглядывая замурованную видеокамеру.Поразмышляв
несколько мгновений,она обернулась к своему коллеге:
180
— Никита Владимирович,а не воспользоваться ли нам
этим неожиданным подарком неизвестных лиц в целях науки?
У нас как раз серьёзный недостаток оборудования для фикси-
рования экспериментов.— Профессор хитро прищурилась.
— Блестящая мысль,Людмила Петровна!— лукаво улыб-
нулся тот.—Нам подарили превосходную возможность фикси-
ровать все наши действия по подготовке и проведению опытов.
Надо только добавить немного проводов.Для себя.
Он открыл одну из коробок,покопался в ней пару секунд и,
достав небольшой молоток и зубило,решительно направился
к стене.
10
181
182
Иван лежал в тёплом облаке пуховой перины и видел сны.
Сны были разные и причудливые,порой странные,порой за-
бавные.Однажды ему приснилась Маша.Она сидела в каби-
нете Рентгена,облачённая в длинный чёрный плащ едва ли
не до пят,на отворотах которого ещё поблескивали крохот-
ные дождевые капельки,и с грозным видом о чём-то спорила
с контрразведчиком.
— И все же я хочу знать,на чём конкретно основываются
ваши обвинения,кроме ничем не подкреплённых домыслов че-
ловека,чьи слова сейчас даже нет возможности проверить!—
продолжала бушевать Лаванда.— Что даёт вам право считать
Тумана изменником Родины?!
— Я этого не говорил,— обречённо вздохнул Рентген,бро-
сая тоскливый взгляд на часы.Вот уже сорок минут он жалел
о том,что согласился на этот «пятиминутный» разговор.— На
данный момент мы только подозреваем капитана в измене,но
ещё не выдвигали против него обвинений...
— Оставьте свои юридические уловки,Рентген!— Каза-
лось,ещё пара-другая секунд,и её глаза точно начнут метать
гром и молнии.— Мы не в зале суда,и рядом со мной нет ад-
воката!Я прекрасно понимаю,что для себя вы уже все выводы
сделали ещё в день начала Выброса!
— Что вы хотите от меня,Мария Сергеевна?— терпеливо
отбивался контрразведчик.— Я делаю свою работу — рас-
следую дело государственной важности,в котором затронуты
интересы страны и наносится прямой урон её безопасности!Я
обязан проверить все возможные и даже невозможные вари-
анты!
— Ну так и проверяйте,Рентген!— немедленно подхватила
Лаванда.— Проверяйте!А не сидите в кабинете сложа руки!
Что конкретно вы предприняли для выяснения истины,кроме
как задавать людям провокационные вопросы типа «не пока-
залось ли вам подозрительным поведение Тумана тогда-то или
тогда-то»?Вы специально навязываете всем изначально пред-
взятую точку зрения!
183
—Действия нашей комиссии подпадают под гриф «государ-
ственная тайна»,— нахмурился Рентген,— и вы не можете...
— Я имею допуск но форме «государственная тайна»!—
театрально воссияла Лаванда.— И вам прекрасно это извест-
но!Так что можете не стесняться!Как сказал один человек,
не бойтесь,я почти никому не расскажу!
— Я имею особые полномочия и не обязан отчитываться
ни перед кем в РАО «Ареал»,включая Совет директоров.—
Он тяжело вздохнул.— Тем более перед вами,Лаванда.
— А вы не отчитывайтесь!— с готовностью согласилась
она.— Просто расскажите,что делается для того,чтобы,на-
пример,убедиться в его невиновности?У нас в стране,на-
сколько я помню,презумпция невиновности,а не наоборот!
То есть человек не виновен,пока не доказано обратное!Так
почему же вы и ваши сотрудники изначально строите беседы
со всеми с позиции,будто Туман едва ли не лично сознался в
измене Родине?!На каком основании вы так поступаете?Или
вам так проще — поступила какая-то кляуза,значит,всё так
и есть,зачем обременять себя лишними хлопотами?
— В интересах следствия не раскрывать никаких деталей
ни вам,ни кому бы то ни было ещё.— Рентген постарался
произнести эту фразу как можно мягче.— Но могу вас заве-
рить,Лаванда,что мы проверяем все варианты,в том числе и
возможность клеветы.Поверьте,мои люди — одни из лучших
и дело своё знают.Нам виднее,как именно и в разговоре с
кем именно необходимо формулировать вопросы.Могу заве-
рить вас,что их постановка не влияет на наши выводы.Мы
лишь собираем информацию,и порой для того,чтобы люди
охотнее обращались к своей памяти,нам приходится их про-
воцировать.Таковы методики следствия...
— Очаровательные у вас методики!— вскинулась Лаван-
да.— Вина человека не доказана,но все,кто его знает,уже
неделю шепчутся о том,что он — агент иностранной резиден-
туры,который укрывает ни много ни мало целую подпольную
лабораторию в Жёлтой Зоне!Да вы сами-то хоть понимаете
184
весь абсурд подобных заявлений?Туман едва полгода в РАО,а
лабораторию начали искать почти десять месяцев назад!Я уже
не говорю о том,откуда в РАО перевели Тумана!Вы подозре-
ваете в государственной измене одного из лучших сотрудни-
ков группы «Альфа»!Боевого офицера,многократно награж-
дённого правительственными наградами,спасшего множество
жизней,потерявшего здоровье в результате полученного в бою
ранения!И что,по-вашему,он вступил в сговор с Джеймсом
Бондом ещё лежа в госпитале?
—Откуда у вас секретные сведения?—насторожился Рент-
ген.— Это закрытая внутренняя информация Службы Без-
опасности.Для служебного пользования.Вы не можете иметь
к ней доступ!
—А вы арестуйте генерала Рябова,начальника Отдела Фи-
зической Защиты!—мстительно посоветовала Лаванда.—Это
он мне проболтался!Вы не усматриваете в этих его действиях
прямой намёк на измену Родине?!
— Мария Сергеевна,— Рентген старался быть друже-
любным,— я даю вам слово,что досконально разберусь во
всём.— Он демонстративно посмотрел на часы.— Я пони-
маю вашу личную заинтересованность и буду держать вас в
курсе...
— Ну,разумеется,не будете!— всплеснула руками Ла-
ванда.— Не считайте меня за идиотку,Рентген!Я прекрасно
понимаю,что вы не расскажете мне ни слова,о чем бы ни
узнали!И не стоит намекать на мою связь с Туманом,тем
более что её не было!Пока не было!Можете уточнить дан-
ный вопрос у майора Медведя,он большой знаток местных
амурных сплетен!Но,насколько я знаю,это первое,о чём вы
навели справки,не так ли?
— Об этом вам тоже сообщил генерал Рябов?— поднял
брови контрразведчик,едва заметно улыбаясь.
— Об этом вам может сообщить кто угодно!— отрезала
Лаванда.— Если вы думаете,что держите своё расследова-
ние в глубокой тайне,то сильно ошибаетесь!В «Ареале» идет
185
Выброс,отдел ЧС готовится к ликвидации его последствий,
остальным же заняться нечем,так что ваша активность давно
уже стала главной темой кулуарных обсуждений!
Она бросила взгляд на дисплей мобильного телефона,све-
ряясь с часами,и встала с кресла.
— Спешу вас обрадовать,Рентген:мне пора идти!— заяви-
ла она.— Но не расстраивайтесь,мы ещё вернёмся к этому
разговору!Я добьюсь нашей следующей встречи,можете даже
не пытаться скрываться от меня,не выйдет!Всего вам добро-
го!
Лаванда подхватила зонт и гордо покинула кабинет контр-
разведчика,на ходу запахивая свой чёрный плащ.Тот облег-
чённо вздохнул,залез рукою под узел форменного галстука и
расстегнул верхнюю пуговицу воротника.
— Вот вредная баба!— пробормотал Рентген.— Ей бы
капюшон и зазубренную косу в руки — картина была бы пол-
ной...
Сон затуманился,словно пропадая в мутной дымке,и Иван
увидел чистую и просторную светлицу,соседнюю с горницей,
в которой стояла кровать и где он спал в своём сне.Голубые
солнечные лучи,льющиеся из красных резных окон,освеща-
ли комнату тёплым,мягким и почему-то белым светом.Возле
одного из окон стояла прялка,точь-в-точь такая,какую он
видел в далёком детстве в доме своей старенькой прабабки,
подле которой с веретеном в руке сидела та самая девуш-
ка в сарафане с бездонными ярко-синими глазами,так часто
являвшаяся к нему во сне.С улицы донёсся грохот,очень на-
поминающий собачий лай,и девушка отложила веретено.Она
вышла из светлицы и спустилась по широкой резной лестнице
на первый этаж.На этот раз сарафан на ней был ослепитель-
но белый,с богато вышитыми узорами.Девушка подошла к
широкой двустворчатой входной двери и остановилась в двух
шагах от неё.Резные створы почти беззвучно распахнулись,и
в дом вошёл русоволосый солдат во фронтовой форме времён
186
Великой Отечественной,с автоматом ППШ через плечо.
— Здравствуй,Полина Федосеевна,— степенно произнес
он,глядя на девушку.
— Здравствуй,Макар Петрович!— Она отвесила ему зем-
ной поклон.— Добро пожаловать!— Девушка обняла сол-
дата.— Заждалась я тебя сегодня!Никак опять супостаты
пожаловали?
Солдат поцеловал её,снял с плеча автомат и повесил на
ажурную деревянную вешалку.
—Повадились бродить по нашей округе,окаянные,—нето-
ропливо объяснил он девушке.— Пришлось гнать их взашей
три версты.Вот и припозднились мы сегодня.
В этот момент раздался звук скребущихся когтей,створы
входных дверей распахнулись,и в проёме показалась огром-
ная угольно-черная собачья морда.Пёс размером с доброго
носорога часто засопел,будто улыбаясь.
— Чернышка!— обрадовалась девушка и тут же сделала
строгое лицо:— Куда в дом с грязными лапищами?!
Пёс виновато улегся на лапы и попятился назад.
— Вот,держи-ка гостинец!— улыбнулась она,показывая
огромному псу невесть откуда взявшийся в её руке медовый
пирог размером со сковороду.
Пёс радостно задышал,виляя хвостом.Девушка неожи-
данно запустила пирог,словно пластмассовую летающую та-
релку,точно в собачью пасть.Барбос одним движением за-
хлопнул пасть,хватая летящее лакомство,и принялся счаст-
ливо чавкать.
— Ступай,Черныш,постереги терем!— велел солдат псу,
и огромная морда скрылась за закрывающимися дверьми.Сол-
дат обернулся к девушке:— Как наш гость?Ладно ли ему?
— Выздоравливает,— улыбнулась девушка,— он молодец,
телом крепок и духом силён,раз сутки в чёрном омуте живым
продержался.Поправится,не время ещё.
Она неожиданно словно посмотрела прямо в глаза Берёзо-
ву и тихо произнесла своё обычное «Спи...».
187
Картинка затуманилась,пропадая из виду,и сон вновь сме-
нился.На этот раз Ивану снилось заполненное людьми клад-
бище.Вокруг свежей могилы с изображением Ветра на памят-
нике стоял почти весь Спецотряд,священник из ареаловского
монастыря читал молитву,несколько женщин негромко утеша-
ли тихо плачущую девушку в черном вдовьем платке.Рядом
с ними стояли Ферзь с Лемуром.На руках Ферзь держал
двухлетнюю дочку Ветра.Вооружённый эскорт вскинул авто-
маты,принимая изготовку для ритуального салюта,раздалась
команда «Огонь!»,и тихий шелест дождевых капель заглуши-
ли раскаты троекратного залпа.Где-то в глубине подсознания
шевельнулась ненависть,мышцы непроизвольно напряглись,
сжимая ладони в кулаки,но тихий,словно шелест,нежный
голос велел Ивану спать,мгновенно обрывая тревожный сон.
Спустя мгновение Берёзова вновь окутала ласковая теплота.
∗ ∗ ∗
— Это не совсем так,Николай Иванович!— улыбнулся Сте-
панов.— Пока мы не можем воспроизвести воздействие «Аре-
ала» на нефть,мы лишь пытаемся это сделать.Но первые
результаты уже есть,так что в общих чертах вы поняли суть
наших исследований верно.
Медведь облокотился на стену,не забывая поглядывать по
сторонам.Они со Степановым стояли на улице,рядом со зда-
нием склада,на нижнем этаже которого располагалась недав-
но организованная ими лаборатория.В десяти метрах от скла-
да находилось КТП базы ОСОП,но сейчас на улице было
пусто,и никто не мешал их приватному разговору.Беседо-
вать с учёным среди прослушек неизвестных доброжелателей
Медведь не захотел.
— Так вы всё-таки раскрыли принцип действия «Ареала»
или нет?—нахмурился здоровяк.—Боюсь,у меня недостаточ-
но знаний для того,чтобы разобраться во всех этих научных
хитросплетениях.
188
— Сказать,что мы раскрыли всю сущность «Ареала»,бы-
ло бы с нашей стороны слишком смело,— улыбнулся Степа-
нов.— Более корректно можно выразиться так:мы считаем,
что поняли суть его природы,но крайней мере,ту её часть,
что отвечает за так называемые аномальные воздействия на
физические тела,как неживые,так и живые.
— Не очень-то понятно,— хмыкнул Медведь.— А если
перейти от общих фраз к конкретным объяснениям?Но только
так,чтобы я понял.Без всяких там синхрофазотронов.
—Пожалуйста!—кивнул учёный.—Вам приходилось слы-
шать о теории «Физического вакуума»?
— Ни разу,— развёл руками майор,— просветите меня,
Никита.
— С удовольствием,— согласился Степанов,— тут я,как
говорится,имею возможность оседлать любимую лошадку!
Так что если устанете слушать,предупреждайте!
— Я учту,— улыбнулся в ответ здоровяк,— итак?
— Итак,физический вакуум,— начал учёный.— Прежде
чем рассматривать глобальные теории,давайте поймём,что
это такое в принципе.Представьте себе расстояние от Зем-
ли до Солнца.Это,грубо,сто пятьдесят миллионов километ-
ров.Расстояние от Солнечной системы до центра Галактики
в два миллиарда раз больше расстояния от Земли до Солн-
ца.А размеры наблюдаемой Вселенной в миллион раз больше
расстояния от Солнца до центра нашей Галактики.Осознаёте
масштабы?И всё это огромное пространство заполнено нево-
образимо большим количеством вещества!
То есть масса Земли составляет более чем пять целых де-
вяносто семь сотых на десять в двадцать седьмой степени
граммов.Иными словами,если вы хотите представить себе
массу нашей планеты в тоннах,то это будет число пятьсот
девяносто семь с девятнадцатью нулями.Грандиозность столь
огромной величины даже осознать трудно!Но масса Солн-
ца больше массы Земли в триста тридцать три тысячи раз!
А только в наблюдаемой области Вселенной суммарная мас-
189
са составляет порядка десять в двадцать второй степени масс
Солнца.Понимаете?Это безбрежно огромное пространство,и
в нём находится баснословное количество вещества!Масшта-
бы поражают воображение!
Теперь зайдём с другой стороны.Атом,входящий в состав
твёрдого тела,во много раз меньше любого известного нам
предмета.И он же во много раз больше ядра,находящегося в
центре атома.Но именно в ядре сконцентрировано почти всё
атомарное вещество.Если мы увеличим атом таким образом,
чтобы ядро стало размером с маковое зернышко,размеры все-
го атома возрастут до нескольких десятков метров.Именно на
расстоянии десятков метров от ядра,которое,как мы уже ска-
зали,размером с маковое зерно,будут находиться многократ-
но увеличенные электроны.И эти электроны все равно будет
трудно разглядеть глазом,вследствие их малости.И между
электронами и ядром атома остается огромное пространство,
не заполненное веществом.
Но это не просто пустое пространство,а особый вид ма-
терии,который физики и назвали «физическим вакуумом».
Иными словами,даже внутри твердого и массивного пред-
мета вакуум занимает неизмеримо большее пространство,чем
вещество.Таким образом,мы приходим к выводу,что веще-
ство является исключением в пространстве,заполненном суб-
станцией вакуума.А в масштабах Вселенной — даже редчай-
шим исключением,настолько ошеломляюще огромно количе-
ство материи вакуума в ней по сравнению с пусть и басно-
словно большим количеством вещества.
И понятие «физический вакуум» появилось в науке как
следствие осознания того,что вакуум не есть пустота,не есть
«ничто»,но наоборот,он представляет собой чрезвычайно су-
щественное НЕЧТО,порождающее всё в мире и задающее
свойства веществу,из которого строится или уже построен
окружающий мир.В настоящее время нам уже известно,что
вещество своим происхождением обязано именно вакууму как
материальной субстанции и все свойства вещества задаются
190
свойствами этого самого физического вакуума.Я понятно объ-
ясняю?
— Понятно,— кивнул Медведь,— но каким образом это
относится к «Ареалу»?
— Самым непосредственным!— заявил Степанов.— Смот-
рите сами:по расчётам нобелевского лауреата Фейнмана и
учёного Уилера,в вакууме,заключённом в объёме обыкновен-
ной электрической лампочки,энергии такое количество,что
ею можно было бы вскипятить все океаны на Земле!То есть
покорение вакуума полностью решает проблемы энергетиче-
ского голода.Смотрим далее.Основополагающую роль ваку-
ума в формировании законов вещественного мира наука уже
выявила.То есть,изменяя свойства вакуума,вы можете изме-
нять свойства вещества.Как мы считаем — без всяких огра-
ничений,в любых пределах.
— Вы намекаете на мутации «Ареала»?— уточнил Мед-
ведь.
— Скажем так:мы предполагаем,что это может быть их
причиной,— ответил учёный.— Ну и,наконец,самое инте-
ресное.Для того чтобы исследовать причинно-следственную
связь вакуума и материи,учёные пытаются конструировать
генераторы вакуумной энергии.Один из таких генераторов
мы и разработали.И привезли его сюда,чтобы с его помо-
щью попытаться изучить изменившиеся под действием «Ареа-
ла» объекты.Так как особенно ярким продуктом воздействия
неизвестной природы Зон является нефть «Тип Икс»,мы вы-
страиваем свои эксперименты именно на её примере.Наука
только начинает познавать вакуум,и мы находимся в самом
начале этого сложного и тернистого пути,но уже сейчас из-
вестно,что при определённых условиях вакуум начинает ге-
нерировать элементарные частицы.Именно они,по нашему
мнению,и изменяют свойства вещества.А теперь внимание —
как заставить вакуум начать их генерацию.
Первое:вакуум генерирует электроэнергию посредством
порождения электронов и позитронов.
191
Второе:происходит это при достижении вакуумом некоего
критического уровня возбуждения.
Третье:переход вакуума в это возбуждённое состояние
происходит при достижении определённой плотности энергии.
Четвёртое:использование всего перечисленного и приводит
к появлению вакуумных энергетических эффектов.
Пятое,и главное:в одном локальном участке простран-
ства должны быть соблюдены два условия:разделение зарядов
в энергонасыщенной зоне пространства и создание высокой
плотности энергии в этой же локальной зоне пространства!
— Очень напоминает наши аномалии,— нахмурился Мед-
ведь,— уж не знаю,что там внутри разделяется,но энергии
на небольшом клочке земли там столько,что хоть отбавляй.
Некоторые аж лопаются от её избытка.Крупный Соленоид
может шибануть зарядом на девять метров запросто.
— Вот именно!— воскликнул Степанов.— Потому мы и
здесь!Мы видим во всём этом подтверждение нашей теории!
Пока наш генератор показывает скромные результаты,но они
есть!Если мы сможем его усовершенствовать и нам удастся
сымитировать природу «Ареала»,это откроет поистине фан-
тастические перспективы!Раз и навсегда решится вопрос с
извечным недостатком энергии,её будет в избытке в ней мож-
но купать не то что планету,всю Солнечную систему!Нефть,
газ,уголь и прочее экологически вредное энергопроизводство
— всё это уйдёт в прошлое!С высокой долей вероятности
мы сможем остановить расширение «Ареала»,а в идеальном
случае даже обернуть его вспять!Может,не мы,но наши по-
томки,что досконально овладеют всеми возможностями физи-
ческого вакуума,обязательно...
— Подождите,Никита,— остановил учёного Медведь.—
Вы хотите сказать,что если ваш чудо-генератор заработает...
— Он уже работает!— с жаром подхватил Степанов.—
Правда,не столь эффективно,как хотелось бы,но мы возла-
гаем большие надежды на предстоящие опыты!Как только...
— Да-да,всё это превосходно,— майор поднял руку,на-
192
стойчиво не позволяя тому говорить,— и всё-таки,ответьте
на мой вопрос:если ваш генератор заработает в полную силу,
как вы хотите,значит ли это,что вы сможете с его помощью
превратить любую нефть в «Тип Икс»?
— Легко!— отмахнулся учёный.— Элементарно!Только в
этом не будет никакой необходимости!В физическом вакууме
самой природой запасено колоссальное,поистине неограничен-
ное количество энергии!Если мы сможем раскрыть секрет её
высвобождения,нефть как энергоноситель уже не будет нико-
го интересовать!Вы понимаете?!
— Я понимаю,— мрачно кивнул Медведь,— и,похоже,не
я один.Когда должен состояться ваш первый эксперимент?
— Мы планировали его ещё на прошлой неделе,— по-
ник Степанов,— но из-за Выброса нам не могли доставить
нефть «Тип Икс» для экспериментов,и строительные бригады
работали урывками,их постоянно забирали у нас для подго-
товки к ликвидации последствий Выброса...В общем,всё
очень сильно затянулось,просидели неделю без электриче-
ства и заземления.Наш куратор,лейтенант Хантер,совсем,
как говорится,мышей не ловит.Если бы не помощь господи-
на Прокопенко,всё это тянулось бесконечно долго.
— Это он организовал окончание работ?— поднял бро-
ви Медведь.— Я видел,как тут вчера строители вкалывали.
Словно проклятые.
—Да,Прокопенко сильно помог,—кивнул учёный.—Едва
закончился Выброс,он умудрился выдернуть для нас бригаду
рабочих откуда-то чуть ли не с самого горячего участка,и они
за сутки сделали всю работу,что еле теплилась целую педе-
лю.И даже пообещал,что завтра мы получим двести литров
«Тип Икс» под отчёт.Если не считать мелких неприятностей с
водной скважиной,можно сказать,что наши страдания окон-
чены.
— А что с ней такого?— нахмурился Медведь.— Ей же
полгода назад чуть ли не полностью всё оборудование меняли.
Наша база от неё запитывается,так что мы за этим делом ре-
193
гулярно следим.Как только кран в умывальнике открываешь,
сразу же вспоминаешь о скважине,— улыбнулся он.
— Какие-то несущественные сбои,— отмахнулся Степа-
нов.— Сегодня дважды приходил наладчик,сказал,что ниче-
го страшного.Мы уже закончили наведение порядка в поме-
щении,провели стерилизацию.Завтра распакуемся и присту-
пим к сборке аппаратуры.А там как раз и опытные образцы
нефти подвезут.В общем,мы рассчитываем провести первый
пробный эксперимент послезавтра.Придётся не поспать,что-
бы успеть,но ничего не поделаешь,времени у нас осталось
крайне мало,вряд ли удастся выполнить всю первоначально
запланированную программу.
В окне КПП показался дежурный и махнул Медведю ру-
кой,указав двумя пальцами поперёк плеча,имитируя две
звезды на погонах.Стало быть,его вызывает Ферзь.
— Что ж,желаю вам удачных опытов,— улыбнулся учё-
ному майор.— Мне надо идти,начальство вызывает,— он
кивнул на жестикулирующего дежурного,— я к вам загляну
завтра.Помогу подвигать ящики,как обычно.
— Мы всегда рады вас видеть,Николай Иванович,— кив-
нул учёный и,пожав протянутую на прощание ладонь-лопату,
скрылся в дверях склада.
Медведь поспешил на базу,на ходу обдумывая рассказ
Степанова.Выглядело всё это довольно странно.Ремонт им
затягивали явно специально,сказка о высокой занятости стро-
ительных бригад — полнейшая чушь.Как раз во время Вы-
броса в РАО народу делать особо нечего.И достать нефть
можно с завода в Ухте,необязательно ждать,пока восстано-
вится связь с нефтенакопителем.Конечно,могло быть такое,
что вся нефть уже учтена,там счёт идёт на миллилитры,но
скорее всего дело не в этом.Чёрный Плащ выполняет кон-
кретный приказ — тянуть резину.Или его специально на-
значили курировать учёных,так как заранее знали,что на-
лаживать работу он будет долго.Похоже,эти исследования
очень не нужны кому-то на самом верху.Если РАО потеряет
194
эксклюзив на нефть,многие останутся без кормушки.Осо-
бенно руководство,с их-то миллионными зарплатами.Зачем
им такой чудо-аппарат,что сделает «Тип X» из чего угодно?
Это подтверждается и фактом установки камер.Медведь пе-
ред самым окончанием Выброса проверил помещение учёных
любопытства ради.Восемь камер и шестнадцать микрофонов.
Роскошно,прямо скажем.То-то поначалу Николаеву и Степа-
нова курировал Ферзь.Медведь лишь покачал головой.Ин-
туиция подсказывала,что беды учёных ещё не закончились
и вряд ли москвичам удастся спокойно позаниматься своими
экспериментами.Интересно,кто приходил к ним заниматься
водной скважиной?После того капремонта,что проводили с
ней полгода назад,никаких проблем с поступлением воды не
было,и лично он не удивится,если в ближайшем времени
что-то совершенно неожиданно сломается...
Медведь вошёл в штабной блок и на мгновение остановил-
ся у доски объявлений,в центре которой висела фотография
Ветра с пересекающей нижний угол чёрной траурной лептой.
Трое суток назад,спустя пять часов после окончания Выбро-
са,Ферзь с Лемуром вышли в эфир у границы Жёлтой Зоны и
запросили помощь.Червонец,состоявший в тот момент опера-
тивным по ОСОП,взял дежурную группу,вызвал вертушку,и
спустя час нашедшиеся уже были на базе,где к тому момен-
ту собрался весь личный состав Спецотряда.Тогда Медведь
вместе со всеми и узнал неприятные новости:оказывается,
Туман действительно работал на иностранную резидентуру.
Именно он покрывал шпионскую лабораторию и сливал про-
тивнику информацию о действиях Службы Безопасности.Как
он так быстро попал под вражеское влияние,оставалось за-
гадкой.Ветер то ли вычислил Тумана,то ли заподозрил не
ладное и решил проверить — это понять уже не удастся нико-
гда.Как бы там ни было,он выследил Тумана,когда тот тайно
уходил в Жёлтую Зону,и пошёл за ним,оставив Ферзю ко-
роткую записку на электронной почте.В Жёлтой Туман убил
Ветра,подло разрядив ему в спину весь магазин своего штат-
195
ного 9А-91.Умирая,Ветер сопротивлялся до конца и вроде
даже ранил Тумана.Ферзь с Лемуром опоздали на какие-то
пять — десять минут,обнаружили тело Ветра и даже смогли
отыскать Тумана,но взять его не успели — помешал внезапно
начавшийся Выброс.Туман,уходя от преследования,вляпался
в аномалию,а Ферзь с Лемуром успели укрыться благодаря
«Ариадне».Спрятались в какой-то норе,где просидели пять
дней,вдвоём на одном пайке из НЗ,рассчитанном на трое
суток.Выглядели они и вправду неважно:ослабевшие,гряз-
ные,небритые,сильно отощавшие,с ввалившимися щеками
и воспалёнными кроваво-красными глазами.Едва закончился
Выброс,они подобрали то,что осталось от Ветра,и вышли из
Жёлтой Зоны.Ферзь тащил на себе останки Ветра,а Лемур
нёс то,что сохранилось от Тумана:его автомат,шлем-сферу
и вымазанный в крови «Латник»,который Туман сбросил с
себя,пытаясь уйти от погони.
Как показала экспертиза,«Дыроколами»,убившими Вет-
ра,действительно стреляли из автомата Тумана,и кровь на
«Латнике» тоже была его.Ветра похоронили вчера,в закры-
том цинковом гробу,так как его тело очень сильно пострадало
при Выбросе,однако генетическая экспертиза уверенно иден-
тифицировала его останки.И Ферзь,и Лемур отказались от
предоставленного отпуска,отвергли требования медиков лечь
в госпиталь ГНИЦ на реабилитацию и на второй день после
возвращения уже вышли на службу Теперь Ферзь готовит по
горячим следам операцию по новому поиску шпионской лабо-
ратории.Вроде бы Ветер умер не сразу и даже успел наца-
рапать ножом на земле какую-то подсказку.И эта информа-
ция косвенно подтверждалась показаниями Болта,которые он
дал людям Рентгена.Госкомиссия до сих пор не выпустила
поисковика из-под стражи,подозревая его в причастности к
деятельности шпионской лаборатории.
«Дерьмово все обернулось»,— подумал Медведь,глядя на
скромно улыбающееся лицо Ветра.Несмотря на факты,ему
не верилось,что Туман мог убить своего боевого товарища.
196
Пусть они были из разных «Альф»,дело не в этом.Иван
не похож на человека,способного на предательство.Медведь
проторчал с ним целую неделю в лабе у Лаванды,ходил в
одну смену и пообщался не один десяток часов.Этого,конеч-
но,недостаточно,чтобы насквозь изучить человека,но кое-что
понять он смог.Как бы там ни выглядели факты,а Туман не
мог убить Ветра,и всё тут.Мнение это,прямо скажем,вы-
глядело глуповато,и Медведь держал его при себе,высказав
лишь однажды в разговоре с Лавандой.Та сильно сдала после
всех этих трагических известий,несколько часов просидела в
кабинете у Рентгена,и никто так и не узнал,о чём они гово-
рили,после чего заперлась в своей ЛП-32 и не покидала её
до сих пор.Сам Медведь предпочел с контрразведчиками не
откровенничать,не желая влипнуть в лишние неприятности,
памятуя о том,как сам оказался на службе в РАО.
Когда его бригаду морской пехоты,в которой он командо-
вал ротой,отправили воевать на Кавказ,ему со своими бой-
цами пришлось пробегать по предгорьям почти восемь меся-
цев.Незадолго до замены в его батальоне сменился командир,
и новый комбат оказался хорошим карьеристом,но плохим
военачальником.Из-за его идиотского приказа рота Медве-
дя попала в жестокую мясорубку,в которой он потерял уби-
тыми и ранеными почти два десятка бойцов.Перед выходом
на задание Медведь несколько раз предупреждал комбата о
несостоятельности и опасности его решения,но тот не поже-
лал слушать.В результате лишённые арт- и авиаподдержки,
под непрекращающимся ледяным дождём,люди Медведя дра-
лись в полном окружении почти трое суток,после чего погода
наладилась,и подошедшая на помощь броне группа сняла с
них блокаду боевиков.Когда взбешённый Медведь добрался
до штаба батальона,он едва не убил комбата,разъярённого
здоровяка оттаскивали всемером.Комбат попал в госпиталь
с сотрясением мозга и переломами носа и челюсти.Медведю
ярко светил трибунал и приличный срок.
Спасли его,как ни странно,особисты,помощи от кото-
197
рых в подобной ситуации вряд ли кто-то мог ожидать.Они
доложили своему командованию,и ФСБ на удивление быст-
ро решило этот вопрос.Медведя уволили из армии,и через
неделю он уже числился сотрудником госбезопасности,сидя в
самолёте,вылетающем рейсом до Ухты.Так он попал в ОСОП.
Командир Спецотряда Ферзь не понравился ему с первой же
минуты,но,помня о своей прошлой ошибке,Медведь предпо-
чёл не идти дальше недовольного бурчания.С тех пор он дер-
жался от Ферзя как можно дальше,был вечно всем недоволен,
по приказы командира выполнял четко и в срок,в его дела
не лез и вообще ими не интересовался.Самого Салмацкого,
похоже,такое положение вполне устраивало.Он даже назна-
чил Медведя командиром группы,в которую и перевёл всех
недовольных своим руководством.И за всю бытность майо-
ра в ОСОП ничего подобного тому,что произошло сейчас,не
случалось ни разу.
Ни разу ли?Медведь задумался.Люди в Спецотряде гибли
часто,но такова их работа.Он никогда не задумывался над
тем,что можно было назвать гибелью «при странных обсто-
ятельствах»,не желая ворошить собственные грехи.Сейчас,
глядя в глаза улыбающемуся с фотографии Ветру,он впер-
вые пожалел о том,что сознательно отгораживался от всего
этого.Медведь считал Ферзя плохим военспецом,но очень
даже грамотным руководителем,и это уравновешивало друг
друга.Теперь же где-то в глубине души поселился маленький
и противный червячок сомнения,тихо,но настойчиво грызу-
щий Медведя изнутри.Что-то во всей этой истории не так,он
это чувствовал,но в таком деле одни лишь ощущения значат
до ничтожного мало...Медведь ещё раз посмотрел Ветру в
глаза и направился к кабинету Салмацкого.
∗ ∗ ∗
Едва заметная дымка сна почти не мешала разглядывать ви-
сящий на степе ППШ-41,и Иван бережно провёл рукой по
198
легендарному оружию.Металлические части автомата выгля-
дели так,будто изделие только что сошло с конвейера,и лишь
отполированное руками дерево выдавало десятилетия эксплу-
атации.Совсем рядом,в распахнутых дверях стоял солдат во
фронтовой гимнастёрке и что-то тихо говорил громадному чёр-
ному псу,сидящему снаружи.
— Пожалуйте за стол,добры молодцы!— Берёзов обернул-
ся на звук и увидел ту самую девушку в сарафане.Только на
этот раз он был атласный и,как всегда,воздушный,— обед
стынет!
Солдат затворил двери и направился за девушкой,Иван
пошёл следом,удивляясь чудному сну.Он был одет в свой ка-
муфляж,а на ногах у него почему-то оказались тонкие лапти,
сплетённые из бересты.Изображение сна немного помутнело,
но почти сразу прояснилось.Они сидели за большим обеден-
ным столом,уставленным разнообразной снедью,и Иван ел
из деревянной тарелки пышущую горячим ароматом перловую
кашу с мясом,удивлённо разглядывая цветастую деревянную
ложку в своей руке.Чудной сон.В нём присутствовал да-
же вкус.После каши он разобрался с тарелкой нарезанной
ломтями сладкой тыквы,точно такой же,какой кормила его
прабабка в деревне лет двадцать пять назад...
— Спасибо,Полинушка,уважила,хозяюшка!— Солдат
утёр расписным полотенцем губы и поднялся из-за стола.—
Однако,пора нам в дорогу.Путь предстоит неблизкий,так что
жди меня к вечеру.
— Доброго пути тебе,Макар Петрович!— Девушка вста-
ла,приняла полотенце из рук солдата и плавным движением
забрала точно такое же,невесть откуда оказавшееся у Берё-
зова.
Она посмотрела на Ивана,и её бездонные ярко-голубые
глаза внезапно будто заполнили собой всё вокруг:
— Ступай,добрый молодец,и бейся с ворогами крепко,ибо
козни плетут они без устали и вершат дела свои чёрные!Уви-
дишь внучка моего,Валеру,передавай земной поклон.Знаю,
199
сберег он оберег мой,пусть и дальше не расстается с ним.
А машина,что дедом ему завещана,дожидается его на месте
прежнем,как уговорено было...
Иван хотел было улыбнуться такому повороту сна,по изоб-
ражение уже затуманилось,скрываясь из виду.Он успел лишь
подумать,что его подсознание выдает забавные штуки:девуш-
ку лет двадцати с небольшим,просящую передать поклон вну-
ку.Тёплая молочная муть сна нахлынула вновь,прогоняя мыс-
ли,и некоторое время Берёзов словно шёл сквозь неё куда-то,
совершенно беззаботно и легко,не чувствуя ни усталости,ни
земли под ногами.
Через какое-то время сон вновь прояснился.На этот раз
Ивану снилось,будто стоит он рядом с солдатом где-то,су-
дя по окрестностям,в Жёлтой Зоне.Чутьё опытного бойца
подсказывало,что там,впереди,метрах в трёхстах,затаился
враг.Злобный,жестокий,вооруженный противник,уже при-
готовившийся к бою.Берёзов хотел было предупредить своего
спутника,но тот и сам внимательно смотрел в ту сторону.
Солдат бросил на Ивана короткий взгляд и произнес:
— Затаились супостаты!— Он хищно прищурился.— Ви-
жу,чуешь ты их!Это хорошо,знать,добрый из тебя воин.—
Его взгляд вновь упёрся в далёкие кусты.— А ведь вовремя
вороги объявились,нам как раз тебя обуть надобно!Черныш-
ка!А ну,тащи-ка сюда вон того,крайнего!
С этими словами солдат почти неуловимым для глаза дви-
жением вскинул ППШ,и тишину жёлто-синего леса вспоро-
ла короткая очередь.Берёзов отчётливо услышал булькающий
предсмертный хрип и громадная черная тень,откуда ни возь-
мись возникшая рядом,с кровожадным раскатистым рычанием
стремительно метнулась вперёд.
— Шухер!!!— заорали впереди из кустов.— Валим!!!
— Собака,в натуре!!!— подхватили крик из глубины ле-
са.— Атас,братва!!!
Изображение сна вновь поблёкло,но вскоре вернулось.Бе-
рёзов,опустившись на колено,зашнуровывал на себе армей-
200
ские ботинки с высоким берцем.Рядом с ним на земле лежал
труп человека в охотничьем камуфлированном костюме с про-
стеньким разгрузочным жилетом,густо залитым кровью.К
правой стороне разгрузки была неуклюже пришита кобура,из
которой торчала рукоять АПС.Закончив с ботинками,Иван
протянул руку и забрал пистолет у убитого.«Хоть и во сне,а
все равно может пригодиться»,— мелькнула мысль,заставляя
его невольно улыбнуться.Берёзов обшарил разгрузку,отыскав
пару запасных магазинов,и выпрямился во весь рост.
— Как обнова?— посмотрел на него солдат.— Впору?
Иван помялся с ноги на ногу,попружинил на носках и
ответил:
— В самый раз.
— Это хорошо,— одобрил солдат.— Вот,держи,— он
протянул Берёзову какой-то предмет,— пригодится.
Иван забрал подарок и поднёс его к глазам,чтобы дымка
сновидения не мешала получше разглядеть полученный пред-
мет.У него на ладони призрачно сняла мягким красным све-
чением,шедшим глубоко изнутри,небольшая нежно-жёлтая
капля из гладкого полупрозрачного минерала.Сонная дым-
ка перед глазами начала сгущаться,затмевая обзор,картинка
стала улетучиваться,погружая Берёзова в тёплую пустоту,и
сквозь угасающий свет до него глухо донеслись слова солдата:
— Соберёшься к своим,держись стёжки,что на юг ухо-
дит...— Фраза угасла в такт удаляющемуся шороху шагов,
и красочный сон в который раз привычно сменился безликим
молочным туманом.
11
201
202
Прокопенко взглянул на часы.До появления Меркулова
оставалось двадцать две минуты,самое время взять себя в
руки и перестать нервничать.Нельзя допустить,чтобы у того
возникла даже тень сомнения,иначе дело может выйти из-под
контроля,вплоть до самых негативных последствий.Много
более страшных,чем та мелочь,о которой сейчас пойдёт речь.
Чиновник поёжился.Он до сих пор не мог забыть вечерний
разговор с Салмацким.Ферзь прямо сказал,что ликвидиро-
вал пару своих подчиненных только ради того,чтобы пустить
госкомиссию по ложному следу у него это прозвучало так обы-
денно,что Прокопенко поневоле представил,сколько стоит его
собственная жизнь в пересчёте на систему мер Салмацкого.
Вряд ли этот мясник будет колебаться,если...
Вот тут и кроется проблема.Вчера Ферзь заявил,что с
лабораторией надо заканчивать.Следственная комиссия подо-
бралась ко всему этому слишком близко,и вообще,если бы
не Выброс,тот сталкер который даёт показания в московской
тюрьме,уже был бы здесь.Ему пообещали скостить почти
двадцать лет тюрьмы чуть ли не до условного срока в обмен
на помощь следствию,и за такое он на руках отнесёт к ла-
боратории всю госкомиссию,вместе взятую.Так или иначе,
ФСК лабораторию найдёт,теперь это лишь вопрос времени.И
сейчас наиболее благоприятный момент для того,чтобы изба-
виться от неё и от всех свидетелей с максимальной выгодой
для себя.Он свалит всю вину на какую-то пешку,органи-
зует рейд и блистательно разыщет лабораторию.Преступни-
ки окажут упорное сопротивление и в ходе кровопролитного
боя будут уничтожены.Всё,что необходимо,Ферзь подчи-
стит,а потом сдаст криминальную организацию следственной
комиссии.Но для того чтобы комиссия закрыла дело,нужно,
чтобы погибли все основные его фигуранты.По утверждению
Салмацкого,следователям известен полный список,возглав-
ляют который трое:местный криминальный авторитет Сёма
Рашпиль со своей «шестёркой» Толей Нанайцем и господин
Меркулов собственной персоной.
203
Чиновник нервно вздохнул.У следственной комиссии на
Меркулова нет ровным счетом ничего,но пока есть сам Мер-
кулов,этот чёртов фээскашник с ледяным взглядом и псев-
донимом Рентген копать не перестанет.Вот же въедливый,
сволочь,внутренне скривился Прокопенко,вынюхивает и вы-
лизывает всё вокруг по миллиметру!И откуда только ФСК
его выкопало?!Из архивных складов НКВД,не иначе!Даже
Салмацкому не удалось выяснить его настоящую фамилию,
что уже говорит о многом.В общем,тут Ферзь прав:если все
они замолчат навечно,это будет лучшим выходом.Теперь от
Прокопенко требуется сделать так,чтобы Меркулов оказался
в лаборатории в день атаки.Легко сказать!Меркулов не поки-
дает Ухту и никогда и ни в чем не светится,для грязных дел
у него есть тупые исполнители,те же Нанаец с Напильником
или как там его...
Прокопенко полночи ломал голову над тем,как убедить
Меркулова появиться в лаборатории,и по всем соображениям
выходило,что заокеанский шпион ни при каких обстоятель-
ствах на это не пойдет.По простой причине — ему это просто
не нужно.За одним исключением.Если Прокопенко сам на-
значит ему встречу в лаборатории.Разумеется,предлог дол-
жен быть из ряда вон выходящим,но дело не в этом,что-то
наверняка можно придумать,наобещать передачу секретных
разработок,а ещё лучше — неких находок,которые никто не
решается даже пытаться выносить из Жёлтой Зоны,и так да-
лее.В общем,на встречу с Прокопенко Меркулов придет.И
именно здесь и скрыто самое важное.
Если все фигуранты расследования отдадут богу душу,о
деле с лабораторией,кроме Ферзя,будет знать только Про-
копенко.А зачем в таком случае Салмацкому Прокопенко?!
Вторую половину ночи чиновник не спал,поражённый именно
этой мыслью.Он разгадал замысел Ферзя:тот хочет одним
Ударом избавиться от всех свидетелей.И от него в том чис-
ле.Вот почему он выстроил всю схему так,чтобы Прокопен-
ко должен был убедить Меркулова появиться в лаборатории.
204
Салмацкий знал,что крыть Прокопенко нечем,и единствен-
ный способ заманить иностранного резидента в ловушку —
это самому прибыть туда же.Ферзь затеял ловлю на живца,
в которой живца в любом случае сожрут!
Салмацкий хочет убить его вместе с остальными,и в этом
Прокопенко теперь был уверен.А потом на него повесят всех
собак.Прокопенко — вдохновитель,тот сотрудник-пешка —
исполнитель,Меркулов — заказчик,Салмацкий — герой.Всё
сходится.Иначе к чему такие сложности?Ведь он же мог
потребовать от Прокопенко организовать встречу с Меркуло-
вым где-нибудь в укромном месте,вдали от людских глаз!Это
было бы устроить значительно проще!Убил бы его там,а по-
том притащил труп в лабораторию!Почему Ферзь не одобрил
такой вариант?Сослался на то,что криминальные подручные
Меркулова могут помешать операции,или кому-то удастся уй-
ти,или ещё что случись — мол,мы не можем позволить се-
бе рисковать!Это всё болтовня!Замысел Салмацкого теперь
вполне понятен.
И вот сейчас Прокопенко ждал Меркулова для решающего
разговора.Придётся пойти на риск и немного раскрыть карты.
Он расскажет резиденту о роли Ферзя и немного дополнит
этот рассказ,скажем так,своей точкой зрения.Будто след-
ственная комиссия подбирается к Салмацкому,и будет лучше,
чтобы Ферзя,так сказать,срубил какой-нибудь конь.Из двух
зол надо выбирать меньшее.С исчезновением лаборатории
Ферзь перестаёт получать от Прокопенко деньги за её «кры-
шу»,стало быть,Прокопенко для него не более чем ненуж-
ный свидетель.Меркулов же будет заинтересован в Прокопен-
ко даже без лаборатории.Есть ведь секретные исследования
ГНИЦ,перспективные проекты,научные разработки!В конце
концов,можно попытаться организовать ещё одну лаборато-
рию,если удастся.Конечно,есть шанс на то,что Меркулов
испугается интереса ФСК к своей персоне и захочет свернуть
всю активность,и тогда...Прокопенко содрогнулся от ужаса.
С самого утра ему на каждом углу мерещатся растяжки,даже
205
под машиной!И всё же,с Меркуловым можно договориться,
в конце концов,Прокопенко ценный источник,и его могут
передать другому резиденту,если Меркулова отзовут.
Меркулов будет платить ему деньги или какой-нибудь
Джейсон Борн — это ведь не главное.Основная задача —
иметь поддержку за океаном.Чтобы,когда он заработает до-
статочно и будет готов навсегда покинуть эту замшелую стра-
ну,его радушно встретили там,за границей,и не оставили в
случае чего без поддержки.Чиновник потыкал вилкой остыв-
ший бифштекс.Кусок в горло не лезет,надо бы поменять
заказ,не то Меркулов,чего доброго,ещё заметит его нервоз-
ность,заподозрит подвох и не станет оказывать содействие.
Этого категорически нельзя допустить,особенно учитывая,
что подвох действительно есть.
Прокопенко подозвал официанта и изменил заказ,потребо-
вав заодно заменить ставший едва теплым чай.Едва официант
отошёл от столика,на входе в ресторан показался Меркулов.
— Добрый день,Максим Анатольевич,— поздоровался он,
опускаясь в кресло напротив.— Давно ждете,как я погляжу.
Какие-то проблемы?
Чиновник мысленно прикусил губу.Как он узнал?На столе
же почти ничего нет.Или берёт на испуг?
— Разве долго?— осторожно осведомился Прокопенко.—
Мне так не показалось.
— Ваш автомобиль остановился у ресторана тридцать семь
минут назад,— мило улыбнулся Меркулов,— памятуя о ва-
шей постоянной занятости,я взял на себя смелость пред-
положить,что для вас это долго.Вероятно,возникли некие
непредвиденные трудности.
— Тридцать семь минут?— нахмурился чиновник.— Дей-
ствительно долго.Странно,что я не обратил на это внимания.
Сильно задумался.А вы что,следите за мной?
— Обычно в этом нет необходимости,— пожал плечами
Меркулов,— но о сегодняшней встрече вы попросили вне гра-
фика,и мы были обязаны предпринять некие меры предосто-
206
рожности из соображений здравого смысла.
Он поставил на кресло рядом небольшой портфель.Проко-
пенко скользнул по нему взглядом и уточнил:
— Это то,что я думаю?— многозначительно изрёк он.
— Да,— кивнул Меркулов,— теперь мы можем говорить
спокойно.Но чтобы не вызывать подозрений,приватную часть
беседы лучше уложить в пятнадцать минут.
— Достаточно и пяти,— заверил его чиновник.— Что это
у вас?— Он указал взглядом на тонкую папку,появившуюся
в руках Меркулова.
— Обычное письмо от моей фирмы к вашему ведомству.—
Тот положил папку перед Прокопенко.— На всякий случай,
для успокоения ваших друзей из Службы Безопасности.
— Очень предусмотрительно с вашей стороны,— оценил
чиновник.— Итак,с вашего позволения перейду сразу к делу.
Один из моих партнёров по нашей с вами исследовательской
программе вышел из-под контроля и стал представлять угрозу
для общего дела.Я бы хотел,чтобы ваши люди решили эту
проблему.
— Интересная новость,— уголки губ Меркулова тронула
едва заметная ироничная ухмылка,— и кто конкретно вышел
из-под вашего контроля?
— Некто Салмацкий.— Прокопенко старался говорить и
выглядеть как можно более буднично и безразлично.— Не
думаю,что у вас с ним возникнут проблемы.Он...
—...подполковник ФСБ,командир Отряда Особых Опе-
раций,радиопозывной «Ферзь».Я предполагал,что именно
он является вашим компаньоном из числа сотрудников Служ-
бы Безопасности,— закончил за Прокопенко Меркулов.—
Думаю,что проблемы возникнут.И не столько с его устра-
нением,сколько с тем резонансом,который оно вызовет.Вы
уверены,что это того стоит?
— Судите сами,— чиновник невозмутимо пожал плеча-
ми,— именно сейчас,когда мы выиграли время в истории с
лабораторией,он требует её уничтожения.Хотя вполне доста-
207
точно было бы просто перенести её в другое место.Разве обя-
зательно устраивать там кровавую резню,чтобы следственная
комиссия успокоилась,найдя кучу трупов?
— Но ведь она не успокоится,— продолжал улыбаться
Меркулов.— Максим Анатольевич,не надо так нервничать,я
на вашей стороне.
— Я абсолютно спокоен,— вальяжно заявил Прокопен-
ко,— я переживаю лишь за общее дело.
—У вас изменилась частота дыхания и капиллярное давле-
ние,— добродушно объяснил Меркулов,— мне не составило
труда это заметить.Вы боитесь,что Салмацкий,избавившись
от лаборатории,избавится и от вас,не так ли?Вполне разум-
но с его стороны.Будь я на его месте,я поступил бы точно
так же.
— Между прочим,вы тоже в его списке,— мстительно
сообщил чиновник,всеми силами стараясь сохранять невоз-
мутимый вид,— так что проблема у нас общая.
— И этого я тоже ожидал.— Меркулов почти весело кив-
нул.— Максим Анатольевич,раз уж у нас пошёл разговор
по душам,не сделаете ли вы мне одолжение и не введёте в
курс дела,каким образом всплыло моё имя?Вариантов тут
может быть только два:обо мне упоминали вы либо я попал
под подозрение этого вашего Рентгена.
— Оба,— хмуро буркнул Прокопенко.
— Меня очень порадовало,что вы сказали правду!— заси-
ял от счастья Меркулов.— Это доказывает,что наши с вами
добрые отношения ещё рано хоронить!
При этих словах чиновник непроизвольно вздрогнул.
— Я исключительно в переносном смысле,Максим Анато-
льевич!— поспешил поправиться Меркулов,довольный про-
изведённым эффектом.— Не истолкуйте превратно.Итак,да-
вайте поможем друг другу.Мне необходимо знать,что заду-
мал Ферзь,дабы выработать план контрмер.
— Он готовит операцию но поиску лаборатории,которая
на этот раз увенчается успехом,— выдавил из себя Прокопен-
208
ко,— он потребовал от меня,чтобы я под любым предлогом
убедил вас оказаться там в нужное время.
— А вам пришлось нелегко.— Меркулов с любопытством
посмотрел на поспешно отведшего взгляд чиновника.— Надо
полагать,вы не один час мучились с выбором стороны в этом
деле!— Он жестом остановил собравшегося что-то ответить
Прокопенко:— Не стоит объясняться,я все понимаю и не
обоняю вас.Это моя работа!— Шпион по-дружески улыбнул-
ся чиновнику.— Передайте подполковнику Салмацкому,что
я дал согласие.И буду там в указанный вами день.Скажите,
что пообещали мне его «Ариадну»!Шучу,шучу,— успоко-
ил он вскинувшегося от ужаса Прокопенко,— это профессио-
нальный юмор,не обращайте внимания,Максим Анатольевич.
Скажите ему что угодно,теперь это уже не имеет значения.
Дату пришлёте мне на известный вам номер для экстренных
контактов.Как я понимаю,он рассчитывает,что вы тоже бу-
дете там?Ведь без вашего личного присутствия я вряд ли
появлюсь в смертельно опасной Зоне!
— Именно так,— поник Прокопенко.
— Да не расстраивайтесь вы так,Максим Анатольевич!—
Меркулов был воплощение доброты,тепла и участия.— Всё
будет хорошо!Скажите ему,что доберётесь до лаборатории
вместе со мной.Скажите,что я настоял на этом как на гаран-
тии своей безопасности.— Чиновник снова вздрогнул,но он
тут же добавил:— Разумеется,вам не надо идти ни в какие
Зоны!Сымитируйте свой выезд из Пояса,запритесь дома или
тайно вернитесь в свой кабинет,как вам будет угодно,и си-
дите там до выхода Спецотряда из области действия радаров
Зелёной Зоны.И не волнуйтесь вы так,на вас лица нет!А
вам ведь ещё столько работать!
— Да,да,я так и сделаю,— поспешно согласился Про-
копенко,— я извещу вас обо всём,как только узнаю сам.А
сейчас,если вы не против,я должен вернуться в офис.Охрана
может заподозрить...
— Конечно,конечно!— с готовностью согласился Мерку-
209
лов.— Не смею вас задерживать!Я сам оплачу счёт,ступайте,
Максим Анатольевич,и ни о чём не переживайте.И папочку
не забудьте захватить!— предупредил он уходящего чиновни-
ка.
Прокопенко схватил папку и торопливо вышел из ресто-
рана.Усевшись в машину,он велел водителю ехать в офис
и откинулся на сиденье,пытаясь восстановить разбившееся в
прах душевное равновесие.Давно уже ставшие привычными
взгляды водителя и охранника,мельком брошенные на новую
папку,на этот раз вызвали у чиновника раздражение.Тупые
орангутаны,и зачем вас только держат в своем ФСБ?Вы не
в состоянии видеть дальше своего носа!Где уж вам тягать-
ся с Меркуловым и теми,чьи интересы он представляет!Вон
как лихо заокеанский резидент просчитал Салмацкого,про се-
бя Прокопенко и вовсе уже молчал.Меркулов оказался готов
к случившемуся лучше всех.Прокопенко сделал правильный
выбор.Эта мысль успокоила чиновника,и к тому моменту,
когда его автомобиль остановился у здания Административно-
хозяйственного Отдела РАО,он уже полностью держал себя в
руках и даже успел немного пожалеть о том,что вся эта эпо-
пея с лабораторией закончилась.Все-таки триста тысяч дол-
ларов,ежемесячно выплачиваемые ему Меркуловым за этот
проект,неплохой приработок,и терять его было жаль.
— Максим Анатольевич,к вам профессор Николаева!—
Секретарша с виноватым видом встречала его в дверях,ко-
сясь на сидящую в приёмной ученую.— И ещё семь заявок на
встречу!— Она протянула ему распечатку.— Лев Семенович
звонил трижды,просил вас связаться с генералом Воронцо-
вым,говорит,тот рвёт и мечет,поставка аварийных комплек-
тов опаздывает на сутки...
— Поставка опаздывает на двое суток,это вина перевозчи-
ка,— Прокопенко выхватил из рук секретарши распечатку,—
будем применять к ним санкции.Здравствуйте,Людмила Пет-
ровна!— Он улыбнулся Степановой и продолжил,обращаясь
к секретарше:— Вызовите ко мне юристов.С Воронцовым
210
я поговорю сам,соедините меня с ним через пять минут.—
Чиновник протянул ей панку Меркулова:— Это поставить на
входящие и передать в канцелярию.Пусть к завтрашнему дню
предоставят мне анализ.
— Максим Анатольевич,я к вам за помощью!— реши-
тельно поднялась с дивана профессор,облачённая в рабочий
комбинезон.—Наши эксперименты,весь наш приезд сюда под
угрозой срыва!Я прошу вас уделить мне несколько минут!
—Соедините с Воронцовым через десять минут,—уточнил
Прокопенко и кивнул Степановой:— Разумеется!— Он рас-
пахнул перед ней двери в свой кабинет:— Прошу!— И доба-
вил секретарше:— С остальными соединяйте согласно списку,
после беседы с Воронцовым.
Он вошёл вслед за Степановой и закрыл двери.
— Чем могу помочь,Людмила Петровна?— Прокопенко
уселся в кресло и внимательно посмотрел на ученую:—Нефть
для исследований привезли?
— Привезли.Спасибо,— профессор хмуро кивнула.— У
нас прорвало трубу в нагнетающей системе водной скважины.
В помещении было по колено воды.Нам пришлось на руках
спасать аппаратуру от гибели.Некоторые элементы,критич-
ные к воздействию влаги,пришли в негодность.Но основная
проблема в том,что мы не можем начать экспериментальную
программу!
— Проводка сгорела?!— ужаснулся Прокопенко,замирая
от неожиданности.
— К счастью,нет,— покачала головой Степанова,— но мы
не в силах самостоятельно ликвидировать последствия затоп-
ления.Аварийные службы отключили давление и временно
остановили работу скважины,но наши эксперименты постав-
лены на грань срыва!Мы здесь уже две недели,и нам никак
не удается начать работу.Если мы не начнём завтра,макси-
мум — послезавтра,все наши усилия пойдут прахом.Всё то,
чего мы с таким трудом добивались всё это время,пропадёт
впустую!
211
— Этого ни в коем случае нельзя допустить!— нахму-
рился чиновник.— Предлагаю следующее:возвращайтесь к
себе и составьте мне полный список всего,что подлежит за-
мене,я организую доставку в кратчайшие сроки.Сейчас я
переговорю с начальником Отдела Чрезвычайных Ситуаций,
генералом Воронцовым,после чего лично займусь вашим во-
просом.Я сам направлю к вам ремонтную бригаду и прослежу
за ходом восстановительных работ!У нас сейчас горячая по-
ра,идёт ликвидация последствий недавнего Выброса,как вам
наверняка известно,погибли люди,и мы испытываем серьёз-
ное давление как со стороны общественного мнения,так и
со стороны Правительства,но я уверен,что смогу организо-
вать решение вашей проблемы максимально оперативно!Мой
помощник отзвонится вам через час-два и сообщит,как про-
двигается дело.А сейчас я покорнейше прошу меня простить,
мне необходимо заняться служебными вопросами.
— Спасибо,Максим Анатольевич.— Степанова встала с
кресла и направилась к дверям.— Возможно,хотя бы теперь
что-то сдвинется с мёртвой точки!
— Я приложу максимум усилий!— заверил её Прокопенко
и ткнул пальцем кнопку селектора,вызывая секретаршу:—
Соединяйте с Воронцовым!
— Секунду,— отозвалась секретарша,и чиновник,прово-
див взглядом закрывающиеся за Степановой двери,с иронич-
ной гримасой развалился в кресле.
Надо же,какая неожиданность!Скважина вышла из строя!
Вселенский потоп низвергся на наших доморощенных Нью-
тонов от науки!Сколько там ей ещё осталось до окончания
отпуска?Две недели?Вот и отлично.До вечера будут откачи-
вать воду,пару дней провозятся с трубопроводом,заодно за-
теем ремонтик,надо же устранить последствия затопления,не
бросать же отечественную науку на произвол судьбы в гряз-
ном размытом складе!Если что,то зашалит намокшая провод-
ка,а там,глядишь,с Ферзем произойдёт что-нибудь ужасное,
и следственная комиссия начнет таскать настырных москвичей
212
на допросы.Ведь поначалу Ферзь лично оказывал им содей-
ствие.Этот факт наверняка вызовет у следователей некоторые
вопросы,уж Прокопенко о том позаботится!
Он машинально постучал пальцем по столу,воспроизводя
гимн США.А ведь всё складывается не так уж и плохо.Про-
блема с лабораторией скоро будет урегулирована,в способно-
стях Меркулова можно не сомневаться.Степанова со своим
доцентом через пару недель вернутся в Москву не солоно хле-
бавши,и Прокопенко получит ещё один плюс в глазах Совета
директоров.Святой отец-настоятель,он же игумен,или как
там его,архимандрит,он же Евлантий,он же агент «Селез-
нёв»,уже начал переводить на тайные офшорные счета Про-
копенко откаты от бюджета,потраченного на ликвидацию по-
следствий Выброса,а также прочей текучки.Вскоре движение
средств будет закончено,после чего Прокопенко перераспре-
делит суммы по офшорам членов Совета директоров,оставив
себе свои два процента.Впрочем,Лозинский мог бы выде-
лить ему процент и повесомее.У Евлантия и то три!Сколько
ещё лет придётся расти,пока кто-нибудь из этих стариканов
не уступит ему своё кресло?Состариться,сидя в Ухте,в его
планы не входило.
А всё-таки жаль,что с Ферзем так все закончилось.Где
бы теперь найти другого такого же головореза,готового на все
ради пятидесяти тысяч долларов в месяц...и чтоб из руко-
водства Службы Безопасности,и с влиянием,и с поддержкой
сверху...Надо будет позже обдумать этот вопрос.Такой че-
ловек Прокопенко в любом случае необходим,не будешь же
постоянно бегать на поклон к Меркулову.Так можно испор-
тить себе репутацию в глазах его заокеанского начальства.Но
кто-то должен держать руку,так сказать,на горле пролетари-
ата!Вон,у Евлантия появился очередной особо любопытный
умник,этот Феоктист.Лучше б у него не одна рука отсут-
ствовала,а одна доля головного мозга!Если-таки докопается,
придётся принимать меры.Ладно,посмотрим,кого генерал Бе-
лов пришлет на замену Салмацкому.Может,со временем и с
213
ним удастся договориться о взаимовыгодном сотрудничестве.
— Генерал Воронцов на линии,— сообщил селектор голо-
сом секретарши,и Прокопенко,тяжело вздохнув,потянулся
за трубкой.
Предстоял нелегкий разговор.Генерал Воронцов был на-
прочь лишен разума,вместо этого у него в голове бушевал
тайфун из всевозможных понятий о присягах,местностях,
справедливостях,спасениях,долге и тому подобной ерунде.
Мало того что он фактически жил в Поясе.Так ведь ещё
и совал свой нос везде,где только мог,совершенно не во-
время пытаясь то улучшить быт не подчинённых ему работ-
ников нефтепромыслов,то помочь семьям погибших сотруд-
ников ОФЗ,тоже не имевших к нему никакого отношения,
то просто донельзя изматывал всевозможными инновациями в
области спасения при чрезвычайных ситуациях.За все эти вы-
ходки капризного эмчеэсовца РАО приходилось платить жи-
выми деньгами,но что поделать — должен же кто-то возиться
с этим ходячим хламом,именуемым «населением»,и защи-
щать его от нашествия «Ареала».Издержки демократии.Лич-
но он,Прокопенко,давно бы уже плюнул на все эти «пояса
безопасности» и «меры предосторожности».Что толку стеречь
«Ареал»?Удержать его мы не в силах,а удерживать от него
и не надо.Сказано же русским языком:не влезай — убьёт!
Если тупое быдло так тянет подохнуть — зачем им мешать?
Пускай дохнут.А если у кого-то чрезмерно опухшее челове-
колюбие,так пусть отселят всех за пару сотен километров от
Зелёной Зоны и введут смертную казнь на месте даже за по-
пытку проникновения в глубь пояса отчуждения хотя бы на
шаг!Проблема решится сама собой!
Прокопенко снял трубку и вежливо произнес:
— Здравствуйте,Геннадий Петрович!Как ваше здоровье?
Да,я уже в курсе!Звоню,чтобы доложить о принятых мною
мерах.
12
214
215
Берёзов открыл глаза и почувствовал,что Оковы уже не
держат его.Он тут же рывком вскочил на ноги,готовясь сце-
питься в рукопашной схватке с Лемуром или Ферзём,но ни
того,ни другого рядом не оказалось.Исчезла и нелегальная
лаборатория,и тело Ветра,и издающая отвратительные крики
птичья стая,только что кружившая над головой.Иван понял,
что находится где-то совсем в другом месте,среди пупырчато-
кожистых синюшных кустов с жёлтыми потеками,и замер,
внимательно оглядывая окрестности.Вокруг было тихо,лишь
в десятке метров справа,за сине-жёлтой березой,негромко
потрескивала чистая и аккуратная полянка.Едва Берёзов по-
смотрел на нее,тихий треск прекратился,но стоило ему от-
вести взгляд,как едва слышный звук возобновился,словно
пустота,живущая над травой,потеряла к человеку интерес.
Иван осмотрел себя.Он был одет в свой камуфляж и чу-
жие армейские ботинки,которые,впрочем,вполне подходили
ему по размеру.«Латник»,«Мембрана» и прочее снаряжение
исчезли.Находился он явно в Жёлтой Зоне,в совершенно
незнакомом месте.Как он здесь оказался?И где подполь-
ная лаборатория?Где Ферзь с Лемуром?Он непроизвольно
схватился за рукоять заткнутого за пояс пистолета.Писто-
лет?Берёзов вытащил АПС.Откуда он у него?Его табельный
«Грач» Лемур забрал вместе с «Латником»...В памяти смут-
но всплыла картина:Иван обыскивает какой-то труп в поисках
запасных магазинов и кладёт их в карман.Он сунул руку в
набедренный карман и извлёк пару снаряжённых магазинов.
Они действительно там были.Странно.Так что же всё-таки
произошло?Они с Лемуром добрались до подпольной лабора-
тории,но войти так и не смогли.Лемур ударил его по голове
сзади,и Берёзов пришел в себя лежащим в Оковах.Потом по-
явились Ферзь с Ветром.Лемур убил Ветра по команде ферзя.
Потом Салмацкий что-то говорил о том,что во всем обвинят
Берёзова.Затем начался Выброс.Нет,сначала Лемур вложил
ему в карман «Мембраны» «Шестое чувство»,чтобы сделать
приманкой для голодного зверья.Только потом начался Вы-
216
брос.Иван получил разряд от какой-то аномалии,что ли...
Он потряс головой.Вспомнить не удавалось.Память под-
сказывала,что было больно.Очень больно.Похоже,порвалось
лёгкое,оказалась повреждена почка,что-то ещё...и было
тяжело дышать,сильно мешало кровотечение из горла.Берё-
зов ещё раз осмотрел себя.Камуфляж был его,это точно,он
пользовался им второй год и мог узнать не глядя,по одному
лишь ощущению того,как форма сидит на теле.Но никаких
следов крови на одежде не видно.Иван потрогал рукой ещё
недавно разламывающийся от боли затылок,куда пришлись
удары Лемура.Ни шишек,ни шрамов,никаких следов и во-
обще никаких повреждений,ни внутри,ни снаружи.Так что
же с ним происходило после начала Выброса?Он вроде бы
спал...Да,точно!Он спал,и ему снился какой-то сон,до-
вольно красочный.Кажется,там была девушка в сарафане.И
собака.И странный солдат во фронтовой военной форме.Нет,
не так.Сначала собака огромных размеров.Чёрная,как антра-
цит.Потом солдат с ППШ-41.Странный сон.И только потом
девушка в сарафане.Волосы нежно-соломенного цвета собра-
ны в косу...она ещё носила её через плечо Очень длинная
коса...Девушка во сне что-то говорила Берёзову.Кажется,
что-то забавное...Вроде бы ещё что-то снилось.Лаванда в
кабинете Рентгена.Ругалась с ним,похоже.И кладбище...
кладбище.Похороны Ветра.
Сознание резко прояснилось.Ветер убит,и Ферзь с Ле-
муром ответят за это.Что произошло с ним самим,будем
разбираться потом.Выброс явно закончился,и он полностью
здоров.Это означало,что из его памяти выпало как минимум
несколько дней.Надо выяснить,какое сейчас число,возмож-
но,месяц.Но не это главное.Главное — отыскать Ферзя и Ле-
мура.Для этого прежде всего необходимо выбраться отсюда.
Берёзов осмотрелся.В двух шагах от него шла узкая тропка,
уходящая в пупырчатые заросли.Идти надо туда,в этом Иван
был почему-то абсолютно уверен.Он пошарил глазами вокруг
в поисках хотя бы какого-то камушка.Ни противогаза,ни за-
217
щитного снаряжения,ни даже пары гильз.С таким подходом
его путь через Жёлтую Зону имеет все шансы оказаться очень
недолгим.Как проверять землю,на которую собираешься по-
ставить ногу?
Вокруг,словно по заказу,не было ни одного,даже очень
маленького камня.Грязно-синий мох с желчно-жёлтыми по-
теками ровно покрывал резиново-красную землю,и в зеле-
новатой полумгле мутных лучей голубого солнца Берёзов не
находил ничего,что можно было бы использовать в качестве
пробника.Не патроны же швырять!Так точно умрешь рань-
ше срока!Если отстрелять пару-другую гильз и пользоваться
ими?Тоже не самый разумный вариант,звук выстрелов может
привлечь к нему не самых дружелюбных попутчиков.Иван
усмехнулся.То ли дело во сне,там вроде бы солдат подарил
ему «Ариадну».Ладно,из положения надо как-то выходить.
Можно снять с ботинок шнурки и связать их в верёвку.Не
ахти какая длина,но всё лучше,чем ничего.И к ней надо
что-нибудь привязать,соберём импровизированную «жучку».
Её можно будет кидать перед собой,пока не сожрет анома-
лией.Хоть какой-то шанс.А там,глядишь,по пути удаст-
ся подобрать чего-то ей на замену.Камней насобирать,ветку
найти,и от неё куски отламывать,или ещё что...
Берёзов принялся шарить по карманам в поисках чего-то
более-менее увесистого,что могло бы сгодиться в качестве
пробника на первое время.В нагрудных и боковых карманах,
как положено в подобных ситуациях,оказалось абсолютно пу-
сто.Может,разрядить один из магазинов?Он достаточно уве-
систый,хотя,конечно,очень не хотелось бы.Иван сунул руку
в набедренный карман другой штанины,нащупывая там нечто
гладкое и тёплое,и в следующую секунду мир вокруг него из-
менился.
Иван стремительно упал на землю,пытаясь уклониться от
вспыхнувших вокруг аномалий,и вжался в синюшный мох.Но
возникшие из ниоткуда сгустки бушующих энергий не при-
ближались,вибрируя переливающимися спиралями потоков
218
элементарных частиц,и Берёзов торопливо огляделся,подыс-
кивая более безопасное место.Заросли вокруг были букваль-
но усеяны аномалиями:в каждой крупной Рытвине лениво
плескался Студень,серебристые Нити Паутины тончайшими
сетями густо тянулись среди кустов и ветвей.Невдалеке в
полуметре над землёй вилась Воронка,с другой стороны мед-
ленно,словно старая черепаха,ползла крупная Плешь,сме-
щаясь в глубь леса по кривой дуге,как раз достаточной для
того,чтобы обогнуть искрящееся пятно Гравиконцентратора.
Не меньше дюжины других аномалий виднелись в ближай-
ших окрестностях,и складывалось впечатление,будто кто-то
нажатием кнопки мгновенно включил их повсюду в простран-
стве,ещё несколько секунд назад бывшем совершенно чистым.
По всему выходило,что Берёзов уже находится в самом без-
опасном месте.
Он разжал руку и посмотрел на лежащую в ладони теплую
каплю «Ариадны»,мягко пульсирующую красноватым свече-
нием.На этот раз он не спал,и «Ариадна» была вполне реаль-
на.Что же произошло с ним после начала Выброса?!Откуда
эти странные сны,и вообще,где именно он спал все это вре-
мя?Откуда-то издалека донёсся едва слышный шум,и Иван
замер,напрягая слух,прислушиваясь к глухому расплывча-
тому стрекотанию.Где-то далеко идёт бой.И судя по всему,
довольно серьёзный.Берёзов встал на ноги и отыскал взгля-
дом тропинку.Потом будем разбираться со снами.Сейчас пора
заняться более насущными вопросами.Он взял «Ариадну» в
левую руку,пистолет в правую,резким движением каблука о
затвор дослал патрон в патронник и пружинистым шагом дви-
нулся но тропе на юг,аккуратно обходя ставшие видимыми
аномалии.
∗ ∗ ∗
— Амбал,братан,поднимайся!Валить надо!— Кто-то из мо-
лодых тряс за плечи плюющегося кровью тощего человека в
219
пропитанной кровью камуфлированной куртке:— Вставай!
— Оставь его,отбегался он.— Рядом с бьющимся в
предсмертной агонии Амбалом,жадно хватая ртом воздух,
на синюшно-жёлтую рухнул синий от наколок уголовник.—
Всех,кто не может идти,бросать!— крикнул он и,надрывно
дыша,принялся трясущимися от напряжения руками заталки-
вать патроны в помповик.
—Ты чего,Фикса,совсем рамсы попутал?!—опешил моло-
дой.— Это же близкий наш,как мы его бросим?!Это западло!
— Завали хавальник,щенок!— оскалился Фикса.— Если
потащим на себе трупы,сами тут останемся!Эта тварь нас и
так достать может,надо когти рвать,пока она там с мусорами
развлекается!— Он прислушался к трескотне беспорядочных
очередей,сопровождающихся душераздирающими воплями.
— Я Амбала не брошу!— Молодой схватился за болтаю-
щийся на шее АКС.— От страха в штаны наложил,Фикса?!
Ах ты курва!Братву на деле бросить захотел?!
Фикса быстрым движением упёр ствол помповика молодо-
му в грудь.
— Слышь ты,бык поролоновый,ты как базаришь?— злоб-
но прошипел он.— Ты что,равного чо мне увидел?Так я
сейчас спрошу с тебя за неуважение!
— А ну замри,Фикса!— Пара боевиков,продравшихся че-
рез кусты с раненым на руках,бросили кореша на землю и
навели на скалящегося стальными коронками уголовника ав-
томаты.— Пацан правильно говорит!Западло братву бросать!
За их спинами из-за покрытого синим мхом соснового ство-
ла бесшумно появился Немой,и автомат в его руках сухо
щёлкнул предохранителем.Немой вопросительно посмотрел
на Фиксу.Выбравшиеся на поляну бандиты,оставшиеся в жи-
вых после боя,молча смотрели на разворачивающуюся карти-
ну,не решаясь принять чью-либо сторону.
— Я думаю,молодой человек прав,— ненавязчивым то-
ном произнёс рыхловатый тип средних лет с забинтованной
кистью левой руки,в дорогом импортном камуфлированном
220
костюме,подходя почти вплотную к Фиксе.— Бросать в беде
преданных друзей — не лучший выход!— Он внимательно по-
смотрел ему в глаза,едва уловимо шевельнув ресницами.—
Надо устроить короткий привал и перевязать раненых.За это
время мы успеем отдышаться и сможем уйти.Главное — не
спускать глаз со сталкеров!
Фикса секунду смотрел на него,после чего флегматично
пожал плечами.
— Базара нет!— согласился он,опуская ружье,и обер-
нулся к остальным:— Штырь,Мазай!От этих фраеров не
отходить!— Он ткнул стволом в сторону двоих сталкеров.—
Станут понтить — маслину в башку!А если медленно выво-
дить нас отсюда будут — я их Немому отдам,вместе с ихни-
ми бабами!Чего глазки пучишь?— окрысился он на молодого
бандита,стоящего рядом с хрипящим Амбалом.— Перевяжи
его,ты ж хотел!— Фикса достал из кармана бинт и бросил
его молодому:— На вот,держи,братан!
Двое бандитов,переводя дух от быстрого бега,направи-
лись к сталкерам,остальные принялись перевязывать ране-
ных.
— Уважаемый Фикса.— Рыхлый тип оттёр со лба пот.—
С вашего позволения,мне надо отойти в кусты...— Он вино-
вато поёжился:— Ну,вы понимаете...я человек в возрасте,
у меня слабые нервы,мне очень надо...— Ресницы рыхло-
го вновь едва заметно дрогнули.— Это буквально на одну
минуту!
— Сходи,отлей,— презрительно фыркнул Фикса — а я
пригляжу,чтобы ты не вляпался.Или не сделал ноги к мусо-
рам!
— Как вы могли такое подумать!— ужаснулся рыхлый,
семеня к кустам.— Мы же с вами друзья...
— Стой,куда прёшь!— Фикса швырнул в кусты пару
гильз.— Сладкий фраер тебе друг,ему и песни петь бу-
дешь...вроде чисто в кустах,вали,давай!— Он украдкой
отыскал глазами Немого,бросил ему короткий взгляд,и тот
221
незаметно отшагнул в кусты,исчезая из виду.
— Амбал,братан,потерпи.— Молодой склонился над су-
дорожно вздрагивающим тощим уголовником и сорвал с себя
лыжную шапочку.— Сейчас перевяжем тебя,кровь остано-
вится.Дотащим до лепилы,
4
всё будет о’кей,ещё бухнем с
тобой в «Гуталине»,братуха!
Он подоткнул шапку под простреленную куртку Амбала,
пытаясь заткнуть рану,и принялся перевязывать дёргающего-
ся в конвульсиях уголовника.Кто-то из бандитов подсел ря-
дом и попытался помочь.Грохочущие вдали очереди зазвучали
сильнее,приближаясь,и где-то недалеко раздался истошный
предсмертный вопль.
— Уходить надо!— робко произнёс один из сталкеров,ис-
пуганно глядя на направленные на него бандитские стволы.—
Если собака нас почует — всё,хана!
— Заткни хайло,фраер!— вскинулся на него молодой бое-
вик.— Сейчас близких перевяжем и уйдём,пока псина мусо-
ров жрёт!
Он пытался обмотать Амбала бинтом так,чтобы плотнее
прижать шапку к райе,но,видимо,перевязывать его никто не
учил,и дело шло плохо.Внезапно Амбал изогнулся на земле,
дернулся и затих.
— Братан,ты чего?!— Молодой испуганно затряс мертвое
тело.
—Все,—выдохнул сидящий рядом бандит,—кончился он.
Упокой,Господи,его душу!— Боевик перекрестился.— Надо
ноги делать,пока не поздно!— Он обернулся к тем двоим,что
перевязывали третьего:— Пузырь,вы скоро?
— Всё уже!Валим отсюда!— откликнулся один из них,
наскоро затягивая узлом бинт на наспех сделанной повязке.—
Фикса,мы готовы!
— Фикса?!— Боевик завертел головой по сторонам.— Где
Фикса?!
4
Лепила — врач на уголовном жаргоне.— Примеч.авт.
222
— Ушёл,гад!— Молодой вскочил на ноги,хватаясь за
автомат.— Гнида!И Немого нет!Бросили нас,суки!Завалю
падлу!
В этот момент раздался хруст ломающихся ветвей впере-
мешку с сухим чавканьем лопающихся кожистых стеблей,и
на поляну выпрыгнула огромная чёрная тварь.Лайка,не усту-
пающая размером носорогу,стремительным движением густо
перепачканной в крови пасти схватила молодого бандита и
одним движением мощнейших челюстей перекусила его попо-
лам,прерывая дикий крик ужаса и боли.Бандиты открыли
огонь,осыпая собаку длинными очередями,но их пулям даже
не удавалось пробить короткую,отливающую стальным блес-
ком шерсть.Пёс метался по поляне,хватая боевиков одного
за другим,и тридцатисантиметровые клыки разрывали людей,
словно папиросную бумагу.Поляна наполнилась истошными
воплями.
Сталкеры бросились бежать,и кто-то рванулся за ними
следом,пытаясь спастись бегством,пока жуткая тварь рас-
правляется с его подельниками.Бегущий впереди,пытаясь не
сходить с узкой тропы,на ходу рванул клапан кармана,доста-
вая гильзы,но воспользоваться ими так и не успел.Внезапно
его разорвало в клочья прямо посреди тропы,и спешащий за
ним человек резко остановился,стараясь избежать внезапно
возникшей на проверенном пути аномалии.Он судорожным
движением перекрестился,полез за пазуху и,порывшись в
складках одежды,достал небольшой продолговатый метамор-
фит,прикреплённый к широкой эластичной повязке,вроде тех,
которыми спортсмены-стайеры собирают волосы.Он нацепил
повязку на голову,убеждаясь,что «Филин» прочно прилега-
ет к затылку,и извлёк из кармана пригоршню гильз.Сталкер
торопливо швырял перед собой гильзы,нащупывая границы
Раздирателя,и,отыскав безопасную дорогу,двинулся в об-
ход,крестясь на ходу.
Следующий за ним уголовник старался ступать след в
след,затаив дыхание от напряжения,но,едва оба вернулись
223
на тропу,выхватил нож и с размаху вонзил его сталкеру в
спину.Тот захрипел и рухнул,неуклюже пытаясь дотянуться
до торчащего из-под лопатки ножа.Бандит сорвал с умира-
ющего повязку с «Филином»,нацепил её на себя и бросился
бегом дальше по тропе,перепрыгивая и обходя подрагиваю-
щий в ямах Студень.В шорохе сминаемых тяжёлыми ботин-
ками пупырчатых стеблей не было слышно тихого треска рву-
щихся тонких невидимых нитей,и бандит уже достиг первой
зарубки на покрытом жёлто-синим мхом дереве,обозначаю-
щей начало обратного маршрута,когда внезапно почувствовал
странную тишину внутри себя.Он даже успел задуматься над
этим незнакомым ощущением,но понять,что у него останови-
лось сердце,так и не смог.Его ноги подкосились,и уголовник
бесформенным мешком рухнул на тропу.
В километре от его трупа три человеческие фигуры изо
всех сил спешили к границе Жёлтой Зоны.Невысокий рыхлый
человек с забинтованной кистью левой руки,бегущий первым,
оглянулся на отстающих попутчиков и недовольно поморщил-
ся:
— Быстрее,джентльмены,быстрее!— Он на секунду оста-
новился,давая им возможность сократить расстояние.— До
границы с Зелёной полтора километра!Там нас ждет транс-
порт!
— Слишком тяжко,— просипел задыхающийся Фикса.—
Ещё немного,и я выплюну наружу лёгкие вместе с кишками!
— Не лучший вариант,— хмыкнул Меркулов,запуская
руку в карман.— Пользоваться умеете?— Он протянул уго-
ловнику пару «Энерджайзеров».
— Не впервой,— Фикса сунул один мет в набедренный
карман и отдал Немому второй,— что сразу-то не дал?
— В этом не было смысла,— усмехнулся Меркулов.
— А сейчас есть?— осклабился Фикса.— Или одиночества
боишься,босс?
— Мертвые вы мне не нужны,— пожал плечами шпион,—
кто будет доделывать дело?Аванс уплачен,и мне нужен ре-
224
зультат.Кроме того,вы интересны мне для дальнейшего вза-
имовыгодного сотрудничества.А это,— он небрежно махнул
рукой в сторону автоматной стрекотни и предсмертных кри-
ков,— лишь рядовая неприятность.Такое случается,не все
всегда в жизни идет гладко,вам ли объяснять,друг мой?—
Он иронично прищурился.
— Всех людей там положили,— сумрачно сплюнул Фик-
са.— Рашпиль будет очень недоволен.
— Пушечное мясо!— брезгливо скривился Меркулов.—
Эти потери вы восполните за сутки по цене один рубль за сто
человек.Я думал,вы уже забыли о них,уважаемый Фикса!
— Если кто-то ещё оттуда выйдет и разбазарит,что мы
братву в замесе бросили,мне будет очень не фартово!— Уго-
ловник зло поморщился.— Нанаец давно на меня зубы точит,
падла,хочет у Рашпиля в одного всем рулить!
— Так позаботьтесь о том,чтобы не вышел никто,—
весело улыбнулся Меркулов.— Разве это проблема?А те-
перь,джентльмены,продолжим наше увлекательное путеше-
ствие!— Он развернулся к уголовникам спиной и побежал
дальше.
Операция закончилась несколько иначе,чем планирова-
лось,но это ещё ничего не значит,на ходу обдумывал план
дальнейших действий Меркулов.Конечно,пришлось пойти на
определённый риск,но подобное мероприятие требовало лич-
ного присутствия.Подполковник Салмацкий стал опасен,и
его ликвидация была необходима,а пускать такое на самотек
означало стопроцентную гарантию неудачи.У Ферзя имеется
«Ариадна»,и уничтожить его в условиях Жёлтой Зоны мож-
но было,только имея в руках адекватное средство.Шпион
прислушался к теплоте «Ариадны» под бинтами.Пока банди-
ты устраивали засаду,пришлось упасть и сделать вид,что
сильно распорол ладонь.Наложить ПРАВИЛЬНУЮ повязку
и поместить под неё в ладонь мет для Меркулова было элемен-
тарным делом.После этого он скромными советами направлял
усилия Фиксы в нужное русло.В результате засада была под-
225
готовлена по всем правилам военного дела.Конечно,Фикса,
и,возможно,его тень,этот Немой,догадывались об истин-
ном предназначении перебинтованной руки,но это не играло
никакой роли.
Именно Меркулов создал Сёму Рашпиля,организовав ни-
кому не известному уголовнику стремительный взлёт в кри-
минальных кругах Ухты.В любом вопросе всё в конечном
итоге упирается в деньги и связи.Организация,сотрудником
которой являлся Меркулов,имела и то,и другое в избытке
по всему миру.Грозный Сёма Рашпиль без него не продер-
жится на плаву и двух недель,либо правоохранительные ор-
ганы,либо старые воры в законе мигом сожрут оставшегося
без денег и связей выскочку.Сам он в состоянии зарабаты-
вать лишь жалкие копейки,промышляя примитивным крими-
налом.И эти двое,бегущие сейчас за Меркуловым,хорошо
знали,кто истинный хозяин в доме.Не говоря уже о страхов-
ке,которую всегда организовывал для себя Меркулов.Есть и
другие,жаждущие денег.И они сейчас внимательно смотрят
на часы в ожидании того момента,когда надо будет прове-
сти небольшую серию арестов,в результате которой несколько
преступников будут уничтожены при оказании вооружённого
сопротивления сотрудникам правоохранительных органов или
при попытке к бегству.
Так что потерять Меркулова тут никому не выгодно,и все,
кто должен,об этом знают.Можно было,конечно,не лезть на
эту ликвидацию лично,но рисковать «Ариадной» Меркулов не
хотел.Мало ли какая мелкая сошка соблазнится таким сокро-
вище и улизнёт куда подальше.Эх,ему бы пару хороших поле-
вых агентов с первоклассной российской специализацией,ка-
ких готовили раньше!Но холодная война давно закончилась,
и с таким персоналом дефицит.А завербованным русским он
никогда не доверял.Мет,даже если б и ушёл,конечно,рано
или поздно к Меркулову бы вернулся,рынок сбыта подкон-
тролен,но зачем создавать такие трудности?Он и без того
обошёлся в очень,очень большие хлопоты и немалые деньги.
226
Не говоря уже о шумихе,вызванной самим появлением это-
го Безногого Сёмы Чиха.Шпион коротко усмехнулся:«Сёма
Чих,Сёма Рашпиль — у них в России что,наступил дефицит
воображения у родителей,придумывающих имена детям,или
имя Семён имеет фатальную карму?»
Меркулов обогнул очередную Центрифугу,принял правее,
чтобы идти подальше от заполненной Студнем ложбинки,и,
поднырнув под Паутиной,убедился,что его попутчики без-
ошибочно повторяют за ним все его движения.Он представил
в голове карту местности и продолжил бег.Скоро они выйдут
в Зелёную Зону,к тайнику с квадроциклами,загодя организо-
ванному специально на случай провала этой операции.Вооб-
ще поначалу всё шло согласно разработанному плану.Ферзь
во главе своего Сиецотряда шествовал,будто на параде,и за-
сады не ожидал.Он рассчитывал на бой у лаборатории и ни-
как не думал,что кто-то встретит его на полдороге,среди
аномалий.Салмацкий привёл с собой,как обычно,двадцать
восемь бойцов,и Меркулов,посадивший на засаду больше по-
лусотни боевиков,в совокупности с элементом внезапности,
не ожидал никаких проблем.Кроме,разве что,того факта,
что скапливать столь крупные силы ему пришлось почти трое
суток,перебрасывая людей через Пояс малыми группами в
самых глухих таежных местах.
Однако всё пошло не так с самого начала.Едва его бое-
вики открыли огонь по растянувшейся веренице Спецотряда,
появилась эта чёртова собака,и все смешалось в кашу.Адская
тварь рвала на куски без разбора и тех,и других,в результа-
те чего управление оказалось потеряно в считаные секунды,а
потом и вовсе настала пора позаботиться о себе.Причём сама
местность не оставляла людям иного выбора,кроме как при-
ступить к повальному отступлению в одном и том же направ-
лении,что ещё больше перемешало Спецотряд с боевиками.В
общем,столь неожиданный бунт головорезов Фиксы,не поже-
лавших бросить раненых подельников,оказался даже на руку.
Из них получилась отличная приманка,и этой дьявольской
227
твари будет чем заняться,пока Меркулов уходит в безопасное
место.
Единственный вопрос — что стало с Салмацким.Его сби-
ло с ног первым залпом,но это ещё ничего не гарантирова-
ло.Подполковник был одет в экспериментальную модель за-
щитного комплекта «Мембрана-М»,достать образец которой
Меркулову ещё не удалось.Пока не удалось.Так будет точ-
нее.А это значит,что следовало выстраивать свои дальней-
шие действия исходя из постулата,что Ферзь жив.Меркулов
весело улыбнулся.Над господином Прокопенко,похоже,сгу-
щаются тучи!А не организовать ли им встречу тет-а-тет,а
после сделать тому,кто выпутается из этой щекотливой си-
туации,выгодное предложение?Он тихо прыснул.А что,в
каждой шутке,как говорят русские,есть доля истины!Надо
будет взвесить варианты.
13
228
229
Тропинка прошмыгнула между Ситом и молодыми Жер-
новами,выходя из леса на открытую местность,и Берёзов
остановился у кромки кустов.Торопиться покидать заросли
не стоило,для начала необходимо осмотреть пространство,на
котором собрался засветиться.Он осторожно выглянул в про-
свет между пупырчатыми стеблями синюшного кустарника.
Обширный,поросший короткой сине-жёлтой травой,пустырь
имел не более десятка аномалий,и,по меркам Жёлтой Зо-
ны,как уже успел убедиться Берёзов,его смело можно было
назвать чистым.Заканчивался он холмом с Центрифугой на
вершине,на одном склоне сидел мощный Соленоид,на дру-
гом вроде было что-то ещё или не было,отсюда не понять,
далеко.В левой части пустыря виднелись какие-то развалины,
за ними пустошь,на которой лежала совершенно грандиозных
размеров Грава...
Что-то знакомое угадывалось во всём этом.Берёзов под-
нял брови от удивления.Да это же то самое место,где они
с Болтом ползли между двух аномалий полгода назад!Про-
сто он вышел к нему со стороны леса.Получается,что сейчас
он стоит там,где тогда были позиции Зомби.Иван невольно
присел в изготовку для стрельбы с колена и тщательно всмот-
релся в окружающий его лес.Ясное дело,что никаких Зомби
тут давно нет,но так спокойнее.Зато теперь он точно знает,
где находится и как отсюда выбираться.Кроме того,стало яс-
но,что стрельба,которую он слышал час назад,происходила
где-то на востоке,ориентировочно вон там,за дальней сопкой.
Получается,что бой шёл приблизительно в том же районе,где
находится тропа к шпионской лаборатории.Хотя,конечно,на
таком расстоянии можно было запросто ошибиться на пару-
другую километров.С этим разберёмся позже,сейчас главное
— Ферзь и Лемур.Иван привычным движением прихлопнул
рукоятью АПС метнувшуюся к не закрытому одеждой запя-
стью Синьку и осторожно вышел из леса.
Границы Жёлтой Зоны на месте не оказалось,и Берёзов
хмыкнул,разглядывая крупное облако Жёлтого Пуха,прегра-
230
дившее дорогу.С тех пор прошло четыре Выброса,всё сдви-
нулось на пять километров,стоило бы подумать об этом за-
ранее.Он окинул взглядом роящуюся аномалиями местность
и направился в обход,стараясь не потревожить небольшую
стайку уродливых птиц,сидящих на дереве неподалеку.Всту-
пать в бой с визжащим облаком,состоящим из гибридов за-
зубренных клювов и крючковатых ядовитых когтей,в данной
ситуации явно не стоило.Иван шёл почти час,петляя между
аномалий,и с искренним облегчением вздохнул,когда на сле-
дующем шаге небо над головой вновь стало голубым,а трава
под ногами — зелёной.
Количество аномалий вокруг резко уменьшилось,расти-
тельность,хоть и была кое-где покрыта сине-жёлтым мхом,
всё же была привычной,и даже пара Дикобразов,замерших в
охотничьей позе среди вполне обычных кустов,радовали глаз.
Берёзов перешёл на бег.Он находится в самом начале Шага
Выброса,и рисковать без всякого смысла не стоит.Для начала
надо покинуть опасное пространство,а после прикинуть на-
правление дальнейшего движения.Отсчитав для гарантии две
тысячи шагов,Иван остановился,сверившись с «Ариадной»,
выбрал дерево потенистее и устроил привал.Самое время раз-
работать план действий.Проще всего дойти до заброшенного
железнодорожного полотна,вдоль него можно добраться до
одной из старых дорог,остатки которых он видел с борта вер-
толета ещё в тот раз.Но над железкой часто патрулируют
вертушки,и велика опасность получить пулю или просто за-
светиться.Не вариант.
Может,попробовать дойти до лаборатории Лаванды?Впу-
тывать её в столь серьёзные неприятности не хочется.К тому
же это слишком большой крюк,не меньше полусотни кило-
метров по Зелёной Зоне,при условии,что из оружия у него
только пистолет,неизвестно как пристрелянный.Остаётся на-
деяться,что бандиты гвозди им не забивали.Если повезёт
отыскать какую-нибудь не сильно грязную тряпицу,то надо
будет обязательно почистить его на всякий случай.Едем даль-
231
ше.К научным лабораториям и старым строениям лучше не
приближаться:первые охраняются,а вторые часто объезжают
патрули.И в том и в другом случаях не избежать перестрелки
и прочих неприятностей.Быть может,выйти к какому-нибудь
наблюдательному посту или КТП внутреннего периметра и от-
туда связаться с кем-нибудь из начальства?Или с Рентгеном?
Тоже не вариант.Скорее всего,ему не поверят или поверят
не сразу,но первым делом попытаются задержать и так далее.
Ферзь с Лемуром успеют куда-нибудь пропасть или,чего доб-
рого,организовать ему несчастный случай в камере.Всё это
не годится,единственное,что устраивало Берёзова,— незаме-
ченным добраться до кабинета Ферзя на базе ОСОП.Как это
сделать,он разберётся на месте,а пока остается только одни
вариант:идти к внутреннему периметру вдоль лесных кромок
и густой растительности,чтобы в случае необходимости иметь
возможность быстро укрыться от патруля,если такой появит-
ся на земле или в воздухе.
Однако на деле всё оказалось несколько сложнее,чем в
теории.Едва он отошел от Шага Выброса на пару километров,
в небе зачастили патрульные вертолёты.Вероятно,Выброс за-
кончился недавно и Отдел Чрезвычайных Ситуаций произво-
дил уточнение новых карт местности.Приходилось прятаться
в лесу и отсиживаться без движения до тех пор,пока вертолё-
ты не скроются из вида.Несколько раз,спешно ища укрытие в
густых зарослях,Иван сталкивался с мутировавшими живот-
ными,рискуя попасть в драку,но выбирать не приходилось:
если вертолётчики используют тепловизоры,то чем больше
между тобой и вертолетом будет препятствий,тем выше шанс
остаться незамеченным.К счастью,встречающееся зверьё не
было крупным и атаковать вооружённого человека не риско-
вало.
Ближе к середине Зелёной Зоны ему попалась научная экс-
педиция.Передвижная лаборатория на базе грузовика ЗИЛ-
131 с жёстким кунгом медленно двигалась по старой забро-
шенной дороге под охраной БТР и десятка квадроциклов.Дву-
232
мя из них,вместо пулемётов оборудованными целой паутиной
антенн и анализаторов,управляли люди в полевых комбинезо-
нах ГНИЦ.Учёные проверяли схему аномалий,последователь-
но исследуя сектора Зелёной Зоны,разыскивая новые опасные
места и уточняя состояние старых.Берёзов вспомнил соот-
ветствующую инструкцию.Если экспедиции научного отдела
работают в этом районе,то,учитывая сдвиг Зон после Выбро-
са,учёные обработали процентов шестьдесят всей территории.
А это означает,что после окончания Выброса прошло около
недели.Иван хмыкнул.Пожалуй,его уже никто не ждёт.Что
ж,в некотором смысле это даже на руку,тем приятнее Ферзю
с Лемуром покажется сюрприз.Пока же никому на глаза по-
падаться не стоит.Пришлось вновь залечь и дождаться,пока
экспедиция удалится.
Вторая экспедиция встретилась у железнодорожных путей.
Иван вышел к самой кромке растительности,заканчивающей-
ся метрах в двухстах от железной дороги,и затаился,раз-
глядывая копошащихся у путей учёных.На этот раз,похоже,
переждать не удастся.Грузовик-лаборатория и БТР охраны
стояли с заглушёнными двигателями,и охранники сидели без
дела возле квадроциклов,ожидая окончания научных работ.
Шестеро сотрудников Научного Отдела с какими-то прибора-
ми в руках склонились над рельсами,один из них осторожно
ковырял пластиковой лопаткой между шпал,видимо,брал про-
бу грунта.Все это явно надолго.Придётся делать солидный
крюк,чтобы обойти экспедицию,местность вокруг слишком
открытая.
Берёзов уже собирался отползти в глубь кустов и повер-
нуть западнее,как вдруг неожиданная суета у железнодорож-
ного полотна заставила его вновь приглядеться к учёным.Те
бросили свои занятия и все,как один,смотрели куда-то вдоль
рельсов в сторону горизонта.Один из них поднёс к глазам
бинокль и спустя несколько мгновений быстро обернулся к
остальным и что-то сказал.Учёные похватали оборудование
и заторопились к квадроциклам.Тот,что с биноклем,бросил
233
охране короткую фразу,Указывая на горизонт,и солдаты при-
нялись заводить моторы.Через минуту экспедиция тронулась
с места и быстро удалилась прочь от железной дороги,пропа-
дая за поросшим полынью холмом.
Причина прекращения работ выяснилась спустя несколь-
ко минут:по железнодорожному полотну медленно двигался
бронепоезд,отсвечивая на ярком солнце новенькой краской
бронированных вагонов.Синий локомотив не издавал ника-
ких звуков,двигатели не работали,стучащих по рельсовым
стыкам колёс не было слышно,и с такого расстояния каза-
лось,будто бронепоезд двигается совершенно бесшумно.За-
жатая в кулаке «Ариадна» показывала подрагивающие синим
свечением амбразуры и чёрные провалы не запертых бронеза-
слонками окон,определить,что происходит внутри поезда,с
такого расстояния было невозможно.Бронепоезд поравнялся
с Берёзовым,и внезапно одна из пулемётных башен завра-
щалась,двигая стволом КПВТ
5
из стороны в сторону в поис-
ках цели.Иван плотнее вжался в землю,соображая,за чем
можно укрыться от огня,но выстрелов не последовало.Ствол
несколько раз описал длинную дугу и замер,не найдя достой-
ного противника.Безмолвно плывущий по рельсам бронепоезд
прошел мимо,резко контрастируя крайним прицепным ваго-
ном,прогнившим и ободранным,с идеально чистой обшивкой
бронеплит.На заднем обрезе крыши,покрытой засохшими по-
тёками бурого цвета,сидела пара пернато-чешуйчатых ворон
и лениво чистила кривыми зазубренными клювами остатки
перьев.Иван вспомнил рассказ Раса.Вроде эти вагоны специ-
ально цепляли к бронепоездам,чтобы использовать в качестве
складов ЧС,и то,что живёт теперь внутри бронированных со-
ставов,не любило их посещать.
Распугивая затаившихся в траве мелких зверей,призрач-
но бесшумная бронированная махина удалилась к горизонту,
5
КПВТ — крупнокалиберный пулемёт Владимирова,танковый.— При-
меч.авт.
234
и Берёзов осторожно вышел из кустов.«Ариадна» не показы-
вала признаков опасности,и,пока никто не горит желанием
приближаться к месту прохождения бронепоезда,самое вре-
мя пересечь железную дорогу и уйти с открытой местности.
Убедившись,что вокруг пусто,Иван перешёл на бег.Пере-
прыгивая через пути,он внимательно разглядывал рельсы и
шпалы,пытаясь заметить следы воздействия «Ареала»,но так
ничего и не увидел.Обычные рельсы,железные и чёрные,как
везде.И точно такие же обычные шпалы,бетонные,с мелки-
ми трещинками и кое-где крошащимися углами...На всякий
случай он постарался не наступать ни на то,ни на другое,хо-
тя,помнится,Рас говорил,что ходить по ним можно запросто.
Иван уже миновал открытое пространство,когда в небе за-
звучал шум винтов приближающихся вертолётов.Пара Ми-8
шла над путями вслед за бронепоездом,судя по оранжевому
цвету,один из них принадлежал Научному Отделу и вместо
вооружения нес на пилонах всевозможные приборы.Берёзов
зашёл поглубже в молодой ельник,выросший среди старых
пней,на месте некогда вырубленных под пояс отчуждения де-
ревьев,и ускоренным шагом двинулся дальше.Да,в Зоне
сейчас многолюдно,раз люди и техника попадаются ему так
часто.Надо быть осторожнее.
Ко второй железной дороге он вышел ближе к вечеру.
Пересечь её удалось без осложнений,и вскоре Иван достиг
остатков старого внутреннего периметра.В ямах,оставших-
ся от выкопанных столбов проволочного заграждения,лежал
Студень,пришедшие в негодность остовы наблюдательных вы-
шек кое-где покрывала Паутина,среди полуразвалившихся
остовов контрольно-транспортных пунктов вибрировали энер-
гиями аномалии,ставшие за время пути привычными глазу.
Надо найти подходящее место и остаться здесь до утра.На-
чинает смеркаться,и продолжать движение опасно,можно на-
рваться на патруль.С наступлением сумерек,когда становит-
ся видна Паутина,Служба Безопасности переходит на уси-
ленный режим охраны.То же происходит и в утренние ча-
235
сы.Именно в сумерки резко возрастает активность сталкеров,
ведь идти через Зону,видя Паутину,намного менее опасно.
Охрана знает это не хуже,и потому начинается старая иг-
ра в кошки-мышки.На внутреннем периметре задействуется
всё,что только можно,от тепловизоров и приборов ночного
видения до датчиков сердцебиения и направленных микрофо-
нов,на особо популярных среди сталкеров участках даже ста-
вят под высокое напряжение проволочные заграждения.Поми-
мо этого подвижные патрули осматривают все прилегающие с
обеих сторон к периметру места,в которых мог бы укрыться
сталкер,выжидающий наступления сумерек.
Осмотревшись,Иван решил расположиться в наполови-
ну обвалившемся остове небольшого караульного помещения.
Место выглядело достаточно надёжно:у входа лежала Плешь,
внутри кое-где имелся Студень,пару проломов в стенах затя-
нуло Паутиной.Вряд ли кто-то,находящийся в своём уме,
полезет туда осматривать каждый угол.Да и нет столько вре-
мени у патрулей,им надо успеть до наступления темноты об-
шарить весь свой сектор,а,то не маленькое пространство.
Зато с «Ариадной» в развалины войти можно,и там довольно
много чистого закрытого пространства,есть где спокойно по-
спать,а заодно и обдумать,как завтра пересечь внутренний
периметр.Если лезть через него сейчас,высок риск попасть-
ся.Даже если всё пройдет гладко,это займёт слишком много
времени.К тому моменту ни Ферзя,ни Лемура на базе уже не
будет.А идти за ними в Ухту нереально,внешний периметр
Пояса — это не внутренний.Преодолеть его без серьёзной
предварительной работы невозможно.Разумнее переночевать
здесь и заявиться к Ферзю с Лемуром днем,когда они гаран-
тированно будут на базе.
Иван осторожно обошел Плешь и пролез между рухнувши-
ми перекрытиями,обходя залитую Студнем дыру в фундамен-
те.Забравшись внутрь развалившейся караулки,он протис-
нулся в глубь строения и неожиданно обнаружил заботливо
очищенный от обломков и мусора угол,где на полу лежал
236
кусок старого брезента,поверх которого кто-то расстелил ту-
ристический полиуретановый коврик.Рядом лежал аккуратно
сложенный спальный мешок.«Так-так,— хмыкнул про себя
Берёзов,— выходит,я не один такой умный.Что ж,по край-
ней мере,не придётся спать на бетонном полу,что уже очень
даже неплохо».Он улёгся на коврик,решив не пользоваться
спальником,чтобы в случае чего не терять мобильность,и
принялся обдумывать план дальнейших действий.
Звук приближающихся моторов и шорох шагов бегущего
человека он услышал практически одновременно.Иван тихо
встал,аккуратно приблизился к пролому в стене и осторож-
но выглянул наружу.К развалинам приближался патруль,и
чья-то тень скользнула к караульному помещению,явно со-
бираясь укрыться от блюстителей закона.Берёзов засунул в
карман «Ариадну»,приготовил пистолет и замер за обрушив-
шейся потолочной плитой,перекрывающей вход.Спустя ми-
нуту послышался шорох,и в узкий проход пролез человек в
камуфляже с УИПом на предплечье и с парой противогазов на
поясе.За собой он тащил небольшой рюкзак.Протиснувшись
между обломками,человек ловко бросил рюкзак на коврик и
скользнул мимо Берёзова к пролому.Притаившись возле им-
провизированного окна,он застыл,наблюдая за приближаю-
щимся патрулем.
Пара лёгких бронемашин и десяток бойцов на квадроцик-
лах двигались вдоль остатков периметра,осматривая развали-
ны.У обрушившегося караульного помещения патруль остано-
вился,и несколько человек,взяв наизготовку оружие,сверя-
ясь с УИПами,осторожно направились к зданию.В какой-то
момент они,видимо,подошли слишком близко к пролому,и
прячущийся быстро присел на корточки,скрываясь под отвер-
стием.Снаружи в пролом направили переносной прожектор,
и его луч упёрся в тусклое серебро Паутины.Увидев анома-
лию,прожектор выключили,прозвучала короткая команда,и
через несколько секунд раздался шум удаляющихся машин.
Прячущийся под окном человек облегчённо вздохнул,поднял-
237
ся на нош и направился к коврику,на ходу отстегивая от пояса
флягу.
— Не угостишь водой?— Иван щёлкнул взводимым кур-
ком.— По старой дружбе?
Человек подпрыгнул от неожиданности и резко обернулся.
— Туман?!— опешил Рас.— Вы?!
— Я,— подтвердил Берёзов,— а что,не похож?
— Похож,— неуверенно ответил парень,— только вас же
аномалия сожрала!— Он бросил быстрый взгляд в сторону
выхода и перевёл его на пролом в стене.
— Как видишь,подавилась и выплюнула обратно,— при-
щурился Иван,— бежать не советую,небезопасное это заня-
тие.Так что насчёт воды?Дашь попить?
— А?— не сразу понял Рас.— Да,конечно!Вот,бери-
те...— Он протянул ему флягу с таким видом,будто каждую
секунду ожидал,что Берёзов бросится на него и как минимум
откусит руку по локоть.
— У меня к тебе просьба.— Иван сделал шаг вперёд.— Не
делай больше резких движений,хорошо?А то ещё застрелю
тебя по привычке.Мне этого очень не хотелось бы.
— Хорошо,— сглотнул Рас,— мне тоже.
— Открой крышку,— попросил Иван.
Рас отвинтил крышку,и Берёзов взял у него флягу.От-
шагнув назад,он сделал пару больших глотков и несколько
маленьких,не сводя взгляда с молодого поисковика.
— Спасибо,— Иван протянул флягу обратно,— теперь ты
меня спас.Где твоё оружие?
— Спрятал тут,недалеко,— поёжился Рас.
— Зачем?— поднял брови Иван.— Теперь в Зонах в моде
пацифизм?
— У меня тут тайник,— вздохнул парень,— и ночёвка.Я
всегда так делаю,чтобы патрулю или ещё кому не попасть-
ся.В автомате слишком много металла,его металлоискатель
может засечь,тот,что на вертолётах стоит.И ещё приборы
в передвижных научных лабах могут увидеть,не знаю,чем
238
там учёные пользуются,но иногда сталкеры попадаются.Я в
тайники стараюсь по минимуму железа таскать.
— Угу.— Берёзов поставил АПС на предохранитель и за-
ткнул за пояс.— Рас,а зачем тебе тайник?И от патрулей
прятаться?Ты же официальный сотрудник поисковой службы
РАО?Или Чёрный Плащ тогда правду сказал,что ты метами
на чёрном рынке приторговываешь?
— И вовсе нет,— обиделся парень,— ничего я не при-
торговываю.Просто все найденные меты положено сдавать!И
всё самое стоящее сразу же забирают в ГНИЦ или в Москву
на исследования,просить их обратно даже на время — беспо-
лезно!А мне по Зонам как-то надо ходить.А в Жёлтой это не
так-то просто!Нас таких,у кого есть допуск в Жёлтую,всего
четыре человека на всю поисковую службу,знаете,сколько
заявок присылают за неделю?Да и со сталкерами иногда по-
лезно чем-нибудь обменяться,мало ли,кому чего бывает нуж-
но.А где все это добро хранить?Не с собой же таскать,вдруг
охрана найдёт,так мигом срок пришьют,и глазом моргнуть не
успеешь!
— А прятался зачем?— уточнил Иван.— Не будут же
тебя обыскивать прямо в Зоне.Если,конечно,у тебя есть
утверждённая заявка на выход.— Он иронично посмотрел на
Раса:— Она ведь у тебя есть?
— Эм-м...— парень виновато вздохнул,— не совсем...в
смысле,нет у меня заявки...
— Не может быть!— округлил глаза Берёзов.— Потерял?
Отобрали в подворотне злые гопники?Выменял у встречных
сталкеров на коробку метов?
— Издеваетесь?— насупился Рас.— Нету у меня заявки,
я сейчас нелегально в Зону пошёл,вот поэтому и нету.
— Какой ты загадочный!— усмехнулся Иван.— Вся поис-
ковая служба только и мечтает,как бы не пойти в Зону,один
только ты сюда рвёшься.Это как же так?
— По работе ходить по Зонам не интересно,— Рас пре-
небрежительно фыркнул.— Иди туда,потом сюда,затем об-
239
ратно,да поживее!Посмотри здесь,там,сям,сними данные
приборов везде и не забудь написать подробный отчёт на две-
сти тысяч листов!И меты ищи получше,получше!Как это,
они — большая редкость?!Такая большая Зона,а меты ред-
кость?Искать лучше надо!— Он недовольно наморщил лоб.—
Ясное дело,кому после всего этого захочется в Зону?
— А зачем тебе ходить сюда нелегально?— Берёзов присел
на обломок стены.— С чёрным рынком дел ты не имеешь,
отчёты строчить не хочешь,значит,научное оборудование с
собой не берёшь.В чем смысл?
— Я хочу найти лабораторию академика Лаврентьева,—
нехотя объяснил Рас.— Заявку на это никогда не подпишут,
поэтому и хожу сам.
— Так она же в Красной Зоне,— удивился Иван,— разве
не так?
— Так,— обречённо согласился парень.
— Не боишься попасть в ряды Тёмного Властелина,или
как это у вас называется?— ехидно поинтересовался Берёзов.
— Я же не лезу в Красную!— воскликнул Рас и неожи-
данно жалобно заявил:— Туман,пожалуйста,не забирайте
меня в Эпицентр!Отпустите меня,я больше никогда не бу-
ду в Жёлтую ходить!Если надо,могу вообще из «Ареала»
уволиться,только отпустите!
— Чего?— удивился Иван.— Не забирать тебя куда?
— В Эпицентр,— обречённо выдохнул парень,— я знаю,
сталкеры рассказывали.Те,кто попадает туда,могут ночью
вернуться за своими друзьями или знакомыми и забрать их к
Тёмному Властелину...
— А про чёрный-пречёрный гроб на колёсиках тебе не рас-
сказывали?— заржал Берёзов.— Рас,ты вообще сам понял,
что сказал?!Я что,по-твоему,похож на Зомби?
— Вообще-то да,— судорожно сглотнул парень.
— Вот как?— опешил Иван,переставая смеяться.— И чем
же?
— Вы стали выглядеть моложе,— осторожно ответил
240
Рас,— как те,с лопатами,что из Эпицентра иногда выхо-
дят.Вы убили кого-то из своих,потом вас сожрала аномалия,
накрыло Выбросом,а теперь вы тут стоите совершенно здоро-
вый и как-то Плешь у входа обошли без приборов,и в Студень
не вляпались,и в Паутину.А Зомби умеют аномалии чуять.
И патруль вас не заметил,а у них с собой тепловизор был...
— Достаточно,— махнул рукой Берёзов,— я понял.Изви-
ни,что разочаровываю тебя,но я не Зомби и ни в Эпицентр,
ни в Красную Зону к сокровищам Лаврентьева отвести тебя не
могу.Наоборот,мне надо выбраться отсюда и попасть на ба-
зу Спецотряда.И,желательно,незамеченным.Не поможешь
в этом,раз уж ты здесь?
— Зачем вам на базу?— спросил Рас.— Вас там наверняка
арестуют.Или,как я,за Зомби примут или,как преступника,
за убийство.Об этом до сих нор весь Пояс говорит.
— Тот человек был моим товарищем,— нахмурился
Иван,— мы знакомы по службе очень давно.В тот день,когда
он погиб,я никого не убивал!— На его лице возникла жёст-
кая улыбка.— И теперь хочу исправить свою оплошность.Ты
сможешь провести меня через внутренний периметр?Это всё,
что мне нужно,дальше я справлюсь сам.
— Смогу,— кивнул Рас,— есть способ,пока ещё надёж-
ный.Только идти лучше завтра после утреннего патрулиро-
вания.— Он немного замялся.— Туман,если нас поймают,
можно я скажу,что вы меня заставили?Ну,типа,угрожа-
ли убить,я испугался и провёл.А то не хочется попасть на
ровном месте,как Болт.
— В смысле?— не понял Иван.— А что с ним?
— Сидит в комнате для прикомандированных,в блоке
службы Собственной Безопасности,— поморщился Рас,—
вторую педелю уже.Забрали в день начала Выброса и до сих
пор не выпускают.
— Это как так?— покачал головой Берёзов.— Без предъ-
явления обвинения?Просто держат человека взаперти?
— Ну,вроде бы он сам дал согласие,— молодой поисковик
241
пожал плечами,— его Рентген попросил,и Болт согласился.
Арестовывать его не стали,недостаточно оснований,а отпус-
кать боятся,вдруг в Зоны уйдет,а там его и всё РАО,вместе
взятое,никогда не разыщет.Вот и договорились они с Рент-
геном,мол,это нечто вроде добровольного домашнего ареста.
Болт сидит в помещении с телевизором,холодильником и сан-
узлом и ждёт окончания расследования.
— Занятно,— оценил Иван,— и долго ему так ждать?
— Пока лабу шпионскую не найдут,— потёр лоб Рас,—
там кого-нибудь обязательно арестуют,допросят,и станет по-
нятно,виноват Болт или нет.
— А её ещё не нашли?— насторожился Берёзов.— До сих
пор?
— Сегодня утром Спецотряд ушел к месту её нахожде-
ния.— Рас вновь пожал плечами.— Говорят,что тот чело-
век,которого вы убили,успел ножом нацарапать на земле,
где именно надо её искать.Может,к ночи вернутся...
— Рас,а сколько длился Выброс?— перебил его Иван.—
И когда закончился?
— Выброс шёл сто восемь часов,— удивлённо ответил
Рас.— Закончился почти шесть дней назад.Разве вы не зна-
ете?
— Я головой ударился сильно,— Берёзов иронично скри-
вился,— не всё помню.
«Странно,— подумал он,— почему Ферзь столько времени
тянул с лабораторией?Когда я лежал в Оковах,он намеревал-
ся за пару дней и лабу отыскать,и Болта подставить.Веро-
ятно,Выброс изменил его планы.Сейчас это уже не важно.
После операции всем,кроме дежурной группы,положено двое
суток отгула,значит,завтра на базе будет минимум людей.
Это только в плюс.Проще добраться до Ферзя,он все равно
появляется в своём кабинете ежедневно».
— Не переживай,Рас,— добавил Иван,— мы сделаем
даже лучше.Я тебя свяжу несильно,ты выждешь пару часов,
радиоэфир послушаешь.А там тебе и самому уже станет ясно,
242
что делать:развязаться и топать дальше либо переключить
ЛАР на аварийную частоту.Тебя найдут,и ты расскажешь
им страшную историю о том,как злой Туман под угрозой
смерти вынудил тебя провести его через внутренний периметр,
а потом связал и бросил на произвол судьбы.
— А я точно смогу развязаться?— осторожно уточнил па-
рень,с опаской покосившись на крепкую фигуру Берёзова.
— Точно,— с улыбкой заверил его Иван,— за десять се-
кунд справишься,я сделаю ложный узел.
— Вы собираетесь убить Ферзя,да?— Рас тут же замол-
чал,явно пожалев о том,что поторопился ляпнуть лишнего.
— Нет,что ты!— Глаза Берёзова вспыхнули стальным
блеском,зловеще сверкнув в сумеречных развалинах.— Про-
сто поругаю его самую малость и поставлю в угол,чтобы
больше никогда не вёл себя плохо.
— Вы сейчас говорите,как Медведь!— вздохнул парень.—
А Медведь любит пострелять из своего «Печенега»,каждый
сталкер в Ухте об этом знает.
— Медведь?!— искренне удивился Иван.— У него репу-
тация маньяка?— Он изумлённо покачал головой.— Вот бы
никогда не подумал.
— Его боятся больше,чем весь ОСОП,— хмыкнул Рас.—
Как вы думаете,почему Ферзь так редко берет его в Жёлтую
Зону?
— И почему же?
— Потому что группа Медведя никогда не берёт пленных!
Ферзь не хочет,чтобы настолько рискованные рейды проводи-
лись впустую!— вздохнул Рас.
— Да ты что!— Берёзов сделал большие глаза.— Это кто
ж тебе такое сказал?
— Ну...— озадаченно протянул Рас,глядя на Ивана как
на человека,не знающего очевидных истин,— да все об этом
знают.Я сам сколько раз в городе слышал от сталкеров.Гово-
рят,что Ферзь,если выпьет,жалуется на него знакомым,мол,
плохо управляемый и слишком жестокий.Меня в городе часто
243
находят сталкеры и сами просят предупредить,если Медведь
со своими в Зелёную выходить собираются.
— И как?— заинтересовался Иван.— Предупреждаешь?
— Иногда предупреждаю,— потупился парень,— когда
есть возможность.Я понимаю,что сталкерство вне закона,
за него положен срок и всё такое...Но не убивать же!Я
в Ухте родился,почти весь город знаю,там кроме бандюков
достаточно хороших людей!
— Чем дальше в лес,тем жирнее партизаны,— задумчиво
изрёк Берёзов,вспоминая,как Медведь не дал ему стрелять
в убегающего Анюта Хромого,как потом,когда Ферзь под-
строил тому гибель после задержания,был недоволен потерей
пленного,как легко здоровяк согласился не убивать Дикоб-
раза в лаборатории Лаванды.Похоже,Салмацкий специально
создал из него страшилку,на всякий случай.Наверное,пуга-
ет им своих коллег по нелегальной лаборатории или списыва-
ет на кровожадного Медведя «случайные» смерти сталкеров
при задержании.Интересно,сам Медведь-то в курсе своей
репутации?— Я тебе так скажу,Рас:все эти слухи сильно
преувеличены.Не верь.
—Сложно не верить,если об этом говорит Ферзь,—пожал
плечами парень,— да и люди просто так болтать не станут!
— Ещё как станут,— пренебрежительно скривился
Иван,— толпе только дай повод языками почесать!Вот Чёр-
ный Плащ,помнится мне,говорит,что ты продаешь меты на
чёрный рынок и помогаешь сталкерам проникать через пери-
метры.А на самом деле это не так.
— Не так!— вскинулся Рас.— Я правду говорю!Он врёт!
— А зачем ему это надо?— уточнил Берёзов.— На тебя
наговаривать?Вы что,давние недруги?Девчонку не поделили
или ещё что?
— Ничего мы не делили!— пожал плечами парень.— Он
же из Москвы,всего год как сюда приехал!Не знаю я,зачем
ему это!Наверное,зачем-то нужно!
— Вот и Ферзю,наверное,зачем-то нужно,— Иван зло
244
поморщился,— делать из Медведя страшилку.Кстати,Рас,
а почему тебя патруль не обнаружил,если у них тепловизор
был?Ты же у самого пролома прятался.Я-то хоть в глубине
стоял,хотя тоже странно...
— У меня «Невидимка» с собой,— парень достал из на-
бедренного кармана небольшой мет и показал его Ивану,— а
вот вас не знаю,почему не заметили.Я сам удивился.Думал,
что вы Зомби.
— А разве Зомби холодные?— возразил Берёзов.— На-
сколько я помню,холодные только Бродяги.
— Это верно,Зомби живые,— согласился Рас,— но всё
равно было страшно.Я вас даже не заметил,когда вошёл!
— Ладно,— махнул рукой Иван,— потом разберёмся,сей-
час стоит выспаться.Ты не возражаешь,если я расположусь
на твоем коврике?Переночуешь в спальнике.
— Конечно,— парень принялся расчехлять спальный ме-
шок,— тут все равно холодно не бывает,не замёрзнете.Я
спальник беру на всякий случай,мало ли что,вдруг Выброс
застанет,так хоть не придется несколько дней в одежде спать.
— У тебя чистого платка не найдется или ветоши какой?—
Иван уселся на полиуретановый коврик.— Пистолет почи-
стить.
— Найдется,— Рас сунул руку за обломки кирпича и из-
влёк оттуда небольшой полиэтиленовый пакет,— вот,тут мас-
лёнка и кусок чистой простыни.Только шомпола нет,зато есть
вязальная спица,она пластмассовая,я её у бабки утащил,—
он лукаво хихикнул.— Для автомата она коротка,зато для
пистолета в самый раз.
— Годится,— оценил Берёзов,забирая пакет.Он разобрал
АПС и принялся за чистку.— Скажи,Рас,а зачем тебе ла-
боратория Лаврентьева?Это же сказка.Обычная байка про
очередную пещеру Али-Бабы.
—Может,и сказка,—согласился парень,—а может,и нет.
Вот разыщу,там и будет видно,что это.Я доподлинно знаю,
что сама лаборатория существует.У меня даже ориентир есть!
245
— Вот как?— Иван поднял брови.— Это уже серьёзно.А
ты уверен,что информация точная?
— Уверен!— твердо ответил Рас.— У меня дядя Лаврен-
тьеву помогал,ещё в двухтысячном году!Он в той лаборато-
рии лично был и мне потом рассказывал!Она в тайге спря-
тана,это правда.Только она не в сторожке,и не в избушке,
как всякие сказочники болтают.Она в землянке находится,и
потому мало прийти на место,надо ещё суметь её заметить!
На самом деле некоторые люди в том месте бывали,когда
«Ареал» был меньше,только не знали,что именно искать!Я
по детству сам слышал рассказы про туалет в ракете!
— В ракете?— улыбнулся Берёзов.— Туалет?Типа «сор-
тир»,обозначенный буквами «Эм» и «Жо»?Экстренная по-
мощь сталкерам,которых диарея застала врасплох посреди
дремучей тайги?
— Вот вы смеетесь,а это и есть тот самый ориентир!—
заявил Рас.— Туалет,сделанный из ракеты!Я не знаю,кто
его сделал,может быть,академик Лаврентьев был очень тре-
бователен к удобствам или санитарно-гигиеническим нормам,
а может,ещё до него кто-то постарался,но если знать,куда и
сколько от этого туалета идти,то найдешь лабораторию!
— Высокое дерево на плече Подзорной Трубы,десять фу-
тов к Острову Скелета!— Иван сделал серьёзное лицо.—
Затем двадцать шагов на юг от ракетного сортира!— Он под-
нял руку,останавливая собравшегося было возмутиться Ра-
са.— Шучу,не обижайся.Только как ты собираешься пройти
в Красную Зону?Оттуда же не возвращаются.
— Должен быть способ!— уверенно заявил Рас.— Болт
же возвращается!Вот,и вы вернулись!Значит,способ есть!
— Я не помню,где был всё это время!— поморщился
Иван.— Может быть,так и провалялся в Жёлтой весь Вы-
брос.
— Нет,— парень покачал головой,— без укрытия под Вы-
бросом не выжить.И помоложе в Жёлтой не станешь.Вы
были в Красной,это точно,а то и в Эпицентре.Только не
246
помните.Или говорите,что не помните.Болт тоже так делает
— на все вопросы о Красной Зоне отвечает,что понятия не
имеет,как ему это удается.Все на железяку свою ссылается,
да только обычная она,ничего особенно в ней нет,её учёные
раз сто проверяли,болт как болт.
— Я действительно не помню ничего,— Берёзов потер вис-
ки,— какие-то смутные обрывки,словно сон снился.Что-то
абсолютно нереальное,какой-то терем деревянный,огромная
чёрная собака,солдат с ППШ в старой военной форме...
— Фронтовик?!— Рас невольно попятился.— Он с черным
псом ходит!Это же самая жуткая аномалия,верная смерть!
За километр людей убивает!
— Да не бойся ты так,— болезненно сощурился Иван,—
говорю же,сон это был.Все в дымке белой,толком и не
помню ничего.Там ещё девушка была в русском сарафане...
красивая...глаза у неё такие...бездонные...она с солда-
том вроде говорила о чем-то...— он коротко махнул рукой,—
забудь.Видимо,я сильно по голове получил,раз такое приви-
делось.Так что ты говорил про способ?
— Я думаю,что у Болта есть «Вездеход»,— заявил Рас,—
потому он и возвращается из Красной Зоны в целости и со-
хранности.
— Это что ещё за чудо такое?— Берёзов закончил чи-
стить части пистолета и принялся наматывать на спицу кусок
промасленной тряпки,будто на шомпол.
— Это мет,— парень улыбнулся.— Вообще-то,это стал-
керская байка,на самом деле его не существует.Любители
посочинять всяких историй про «Ареал» его придумали.Буд-
то,если у тебя есть «Вездеход»,ты можешь спокойно ходить
в любую Зону,как бы Тёмный Властелин дал тебе пропуск в
свои владения.
— С личной подписью?— осведомился Иван,прочищая
пистолетный ствол.
— Ага,наверное!— хохотнул Рас.— Типа «Проход разре-
шаю.Великий Ктулху»!Если честно,я тоже не особо в это
247
верил.Но,если подумать,в существование «Ариадны» тоже
никто не верил,считалось,что это байка о сокровищах ака-
демика Лаврентьева.А потом Болт её нашёл.Так кто сказал,
что «Вездехода» не может быть в принципе?Может,Болт и
его нашёл,только не стал сдавать,как ту «Ариадну».Кстати,
может,и «Ариадна» у него тоже есть,мало ли что он мог в
Красной Зоне насобирать,а вдруг там метов на каждом шагу
полно?Кто знает?Вон,Сёма Чих просто полз по Красной и
свою «Ариадну» увидел.Запросто так.
— И теперь ты ищешь «Вездеход»,— догадался Иван,—
чтобы забраться в Красную Зону,к этой самой туалетной ра-
кете.
— Ну да,— подтвердил Рас,— ничего другого всё равно
не остается.
— Прямо скажем,шансов у тебя не много.— Берёзов
отложил импровизированный шомпол и принялся собирать
АПС.— Меты ведь встречаются хаотично,без всякой систе-
мы.Тут бы любой отыскать,не то что мифический «Вездеход».
— Это верно,— вздохнул парень,— но я считаю,что си-
стема всё-таки есть.Просто она сложная,и её не могут вы-
числить.
— Ага,— согласился Берёзов,— целый ГНИЦ не может,а
ты смог.Ты её,часом,не во сне увидел?Как Менделеев свою
таблицу?
— Нет,— Рас улыбнулся,— я её даже не вычислил.Но ра-
ботаю над этим.А система точно есть.Я знаю несколько мест,
где уже четыре-пять раз находил меты.Они появляются по-
сле Выброса,это точно!Только вот не всегда,периодичность
я пока понять не могу.Но если появляются,то с точностью
до сантиметра,и всегда одни и те же!Например,в паре мест
всегда появляется «Примус»,ещё в одном — всегда «Пиявка».
— Ты учёным-то об этом говорил?— Иван зарядил магазин
в АПС,дослал патрон в патронник и поставил оружие на
предохранитель.
— Сначала говорил,— Рас скорчил ироничную рожицу,—
248
без толку всё это.Они пытались проверить,выждали несколь-
ко Выбросов.Как раз в те Выбросы меты почему-то не появ-
лялись,и все махнули на это дело рукой.И ещё посоветовали
мне меньше фантазировать,мол,я им своими фантазиями пол-
года мешал работать.
— Понятно,— пожал плечами Берёзов,— бывает.«При-
мус» — тот,что воду кипятит,а сам холодный,так,кажется?
—Так,—кивнул Рас,—только он не холодный,он теплый,
градусов сорок.Но снег под ним не тает,а вода кипит,как
в обычном чайнике.Можно и суп сварить,если котелок на
него поставить,только тогда лучше три «Примуса» брать —
устойчивость лучше и закипает быстрее.
— Слушай,Рас,— Иван посмотрел на молодого поискови-
ка,—и всё-таки зачем тебе лаборатория Лаврентьева?Хочешь
стать богатым?Только вряд ли тебе РАО много заплатит,что
бы ты там ни нашёл.Ну,найдёшь ты «Вездеход»,«Ариадну»,
а дальше что?Для чего всё это?
Парень немного потупился,помолчав несколько мгнове-
ний,после чего поднял голову и решительно заявил:
— Сказочники про сокровища академика много чего рас-
сказывают.Одна история нереальнее другой.Вот и проверю,
что правда,а что враки.
— Чего-то не договариваешь,— улыбнулся Берёзов,укла-
дываясь на коврике поудобнее.— Ты не выглядишь настолько
глупым,чтобы гоняться за химерой.Не хочешь рассказать,
что на самом деле рассчитываешь там найти?
— Да всякое про то говорят,— уклончиво ответил Рас,
развязывая шнуровку на ботинках,— и будто там есть полная
коллекция метов,включая такие,что до сих пор никто ещё
не находил,вроде «Вездехода»,«Перемирия» или «Неуязвимо-
сти»...И будто даже была у академика «Живая вода».
— Что-то я совсем запутался в народном фольклоре.—
Иван посмотрел на Раса,который,стянув с себя ботинки,за-
бирался в спальный мешок.— Всё,что ты сейчас перечислил,
это из области сказок?
249
— Да,это всё чистой воды сочинительство,— поморщился
тот,— байки да легенды,их скупщики метов специально рас-
пространяют,чтобы молодёжь в сталкеры шла.Смертность-то
немаленькая.«Перемирие» — это,типа,мет,на владельца ко-
торого не нападают ни звери,ни Зомби.«Неуязвимость» — с
этим,мол,можно сквозь аномалии беспрепятственно ходить,
наподобие того,как с «Отмычкой» тебе Оковы не страшны,ну
и так далее.
— А «Живая вода»?— напомнил Берёзов.— Это что?
— Тоже бред.— Рас попытался отвернуться лицом к куче
битого щебня.
— И всё-таки,— видя,что молодой поисковик пытается
уйти от ответа,настаивал Иван,— расскажи,раз начал.Хоть
буду знать местное народное творчество.
— Артефакт это такой,жидкий,— нехотя ответил Рас.—
По легенде,если его прикрепить к Зомби,тот снова станет
нормальным человеком.
— Разве бывают жидкие артефакты?— удивлённо пере-
спросил Берёзов.— Никогда об этом не слышал!
— Бывают,— Рас тяжело вздохнул,— но если они где и
есть,так это только возле водоёмов,а в «Ареале»,сами знае-
те,если к воде подойти,назад уже не вернёшься.Зов непре-
одолим.Даже Болт не подходит к водоёмам.Официально из-
вестен только один водный артефакт — «Родник».Избавляет
владельца от жажды,имея его,можно вообще не пить.Вроде
бы ещё что-то делает,точно не знаю.Он как мет,только жид-
кий,но форму держит и не разливается.Можно в руки взять.
Если сильно сдавить,пальцы сквозь него,как сквозь воду,
пройдут.Прохладный такой и никогда не нагревается,даже
в сильную жару.Его где-то в секретном хранилище ГНИЦ
держат,в лабораторных подвалах.
— Как же его разыскали,если он у воды встречается?—
нахмурился Иван.— Там же Зов!Ты же говоришь,его не
преодолеть!
— Один человек преодолел,— негромко ответил Рас,—
250
никто не знает,как это ему удалось.Но в тот день у его
маленького сына был день рождения,ему исполнялось десять
лет.Утром,уходя в «Ареал»,отец обещал ему не опаздывать
к празднику.Мальчик ждал его весь день,и к вечеру отец
вернулся.Он принёс с собой «Родник» и подарил его сыну.
Весь вечер они провели вместе,это был очень хороший день
рождения.А под утро отец ушёл в тайгу,и больше его никто
не видел.Артефакт какое-то время оставался у сына,потом
в их семье начались финансовые трудности,и его пришлось
продать учёным за небольшие деньги.Выбирать особо не при-
ходилось,не продали бы за копейки,всё равно рано илл и
поздно приехало бы ФСБ или бандиты и отобрали бы бес-
платно.
— Почему же академик Лаврентьев не воспользовался
«Живой водой»,если она у него была?— Берёзов отметил,
что затронутая тема оказалась для Раса довольно болезненной
и стоит закончить этот разговор.— Он ведь тоже бесследно
пропал в «Ареале».
— Так ведь никто не знает точно,как он пропал,— хму-
ро ответил Рас,— может,забыл как-то раз «Живую воду» с
собой захватить,просто по-стариковски,ну и зомбировался.
Или,может,убили его.Ведь как раз тогда нашли первого
«Старателя»,и народ в Зоны устремился всякий,в основном
недобрый.Много кто в ту пору из Зон не вернулся совсем
не из-за аномалий.А может,и не было вовсе у академика
никакой «Живой воды»,сказки все это.
— Логично,— кивнул Иван,— уточнить,как было дело,
теперь не у кого.А «Старатель» — тот мет,что золото обнару-
живает?— Иван вспомнил теоретический курс:— В смысле,
золотой песок по берегам рек?
— Да,он,— устало согласился Рас,— показывает,где
надо песок мыть.В наших краях ведь ещё и золото есть.Тут
не Клондайк,конечно,но когда-то,ещё до падения метеорита,
золотодобывающая шахта работала в посёлке Картаёль.Был
такой населённый пункт в тайге к северу от Ухты.Километров
251
сто по прямой или что-то вроде того.
— Знаю,— Иван вспомнил карту «Ареала»,— сейчас это
Зелёная Зона.
— Уже Жёлтая,— уточнил Рас.
— Ясно,— Берёзов положил пистолет под сложенный че-
хол от спального мешка,служивший ему подушкой,— спаси-
бо за информацию.Давай спать,завтра у меня будет напря-
жённый день.Надо бы отдохнуть впрок,пока ещё можно.
∗ ∗ ∗
Шум моторов удаляющегося патруля стих вдали,и Рас выгля-
нул в пролом,осматривая местность снаружи.
— Уехали,— сообщил он.
— Идём?— Иван сделал глоток воды из фляги и передал
её поисковику.Пока ждали патруль,Рас достал из своего рюк-
зака нехитрый сухой паёк,и они успели немного перекусить.
— Сейчас,— парень пролез в засыпанный битым кирпичом
угол здания и принялся ковыряться в обломках.Минуту спу-
стя он вернулся со старым армейским вещмешком в руках,—
у меня тут припасено кое-что на экстренный случай.Может
пригодиться.
Рас извлёк из мешка мет неправильной каплевидной формы
и протянул его Берёзову.
— Берите,— велел он,— с ней до внутреннего периметра
дойти проще.
— «Невидимка»?— догадался Иван.— А как же ты?
— Это ещё одна,запасная!— хитро улыбнулся Рас.— Моя
всегда со мной!
— У тебя их две?— удивился Берёзов.— Немалые деньги.
Теперь точно верю,что с чёрным рынком ты не связан.
— Для меня счастье не в деньгах,— по его лицу скользну-
ла мимолетная тень,но спустя миг он снова улыбался,— а за-
пас всегда должен быть,я так считаю.Всякое может произой-
ти,случаи-то разные бывают.Вот,например,как сейчас.—
252
Он покопался в вещмешке,— могу «Филина» дать,хотите?
— Мне некуда его вложить,— развел руками Иван,— он
же должен иметь контакт с затылком.
— Я дам вам повязку под него,специальную,— парень
вытащил из мешка кусок эластичного бинта с пришитым че-
хольчиком,— сталкеры придумали,ею все пользуются.
— Давай,— кивнул Иван,— не помешает.
— Ещё что-нибудь нужно?— спросил Рас.— Правда,у
меня не очень много всего...«Примусы» есть,«Пиявка»,пара
«Энерджайзеров»,«Отмычка»,«Светлячок»...
— «Энерджайзер»,— подумав,ответил Берёзов,— он вне
«Ареала» работает?
— Слабовато,— поморщился молодой поисковик,— «Ад-
реналин» лучше,но у меня его нет.
— Тогда не надо,— Иван убрал «Невидимку» в карман и
надел на голову повязку с «Филином»,— этого достаточно.
Теперь идём?
— Идём,— Рас спрятал вещмешок обратно.
Затем он достал гильзу и бросил её в сторону выхода.
Гильза пролетела без приключений,упала на бетонный пол
в целости.
— Чисто!— определил Рас и протиснулся в узкую щель
между обрушившимися кусками потолочной плиты.
Он добрался до гильзы,подобрал её и швырнул дальше,
целясь в дверной проём.Там так же оказалось безопасно.
—Можно выходить,—удовлетворенно заявил Рас и вышел
наружу.Берёзов последовал за ним.
— Туман,— парень немного замялся,— можно,я автомат
не буду брать?Мало ли что...не хотелось бы с ним попасться
на глаза Службе Безопасности...
— Он у тебя нелегальный?— понял Берёзов.— Рискуешь!
— А что делать?— пожал плечами Рас.— Без офици-
ального разрешения на выход в «Ареал» мне табельный взять
никто не позволит.А идти в Зоны без оружия — это совсем
уж глупо.
253
— Не бери,— разрешил Иван,— стрелять тебе всё равно
ни в кого не придется.Сколько отсюда до границы с Поясом?
— От железной дороги тысяча двести одиннадцать метров
было по состоянию на вчерашний день,— ответил Рас,—
стало быть,сегодня уже тысяча двести двенадцать.
— Следующий патруль через два часа,— Берёзов посмот-
рел в небо,— вертушки пойдут на облёт,так что нам стоит
немного побегать.Много впереди открытого пространства?
— Не особо,— молодой поисковик указал рукой направле-
ние движения,— пойдем вдоль старой дороги.Там есть,где
спрятаться.
— Тогда вперёд,— подытожил Иван.
До границы Зелёной Зоны дошли без осложнений.Двига-
лись но самой кромке придорожной растительности,чтобы в
любую минуту иметь возможность спрятаться,но ни на доро-
ге,ни в воздухе никакой активности не проявилось.Поэтому
через Шаг Выброса решили бежать прямо по дороге.Миновав
опасное место,Рас объявил привал.
— Всё,теперь надо идти очень аккуратно,— объявил по-
исковик,когда они уселись на траву под защитой густых ку-
стов,— «Невидимки» тут уже не работают,и скоро патрули
из Зелёной начнут возвращаться.
— Доставай карту,— ответил Иван,— я покажу,как дойти
до периметра.Графики и маршруты патрулирования составля-
ются на месяц,так что обновления ещё не было.Куда именно
мы должны выйти?
— Сюда,— Рас указал место на карте,— тут через пе-
риметр проходит небольшая речушка,скорее даже большой
ручей.
— Тогда лучше всего пройти так,— Берёзов короткими
штрихами набросал маршрут,— немного попетляем,конечно,
но зато никому на глаза не попадёмся.Рас,— он с интересом
посмотрел на поисковика,— ты,случаем,не под водой вплавь
собрался через ограждения проходить?
— Ага,— улыбнулся тот,— правда,гидрокостюма у меня
254
нет,зато есть мешок резиновый,очень хороший!Туда одежду
сложим и груз,чтобы на поверхность случайно не всплыть,
там мелко,всего-то по пояс воды.
—Если учитывать ширину прилегающей к периметру мест-
ности,которая,согласно нашим инструкциям,должна быть
полностью очищена от растительности,да ещё и в обе сторо-
ны от ограждений,и саму ширину внутреннего периметра,то
тебе надо проплывать под водой метров двести,— прикинул
Иван.— Ты,часом,не состоишь в какой-нибудь олимпийской
сборной по подводному плаванию?
— У меня маленький кислородный баллон есть,— снова
заулыбался Рас,— а река там тёплая всегда из-за «Ареала».
Тепловизоры и другие приборы не засекают,а специальных
подводных ради мутного ручья в пять шагов шириной хозяй-
ственный отдел покупать не стал.Русло просто перегородили
поперек решёткой,только я в ней дыру проделал.
— Когда же ты успел?— удивился Иван.— Новый пери-
метр ещё и двух месяцев не простоял!
— Ну...— Рас виновато потупился,— если честно,я
это место заранее присмотрел.Ещё когда периметр двигали,
подыскивал,где через него будет ходить удобнее.Вот и по-
добрал пару удачных мест.В общем,прутья я подпилил ещё
в первую неделю строительства,тогда никаких датчиков ещё
не было и стройку никто не охранял,всё равно работы велись
круглосуточно.Вот я и опробовал новый подводный путь,—
он коротко хихикнул,— спилил прутья за две ночи и подвя-
зал их проволокой,чтобы дыру никто не заметил случайно.
Потом оставалось лишь отвязать.
— М-да...— хмыкнул Берёзов,— тебе шпионом надо
было стать.Такой талант пропадает впустую.Ладно,Джеймс
Бонд,побежали дальше.
14
255
256
— Да,Юрий Константинович,разумеется!— Прокопенко
был само участие и сострадание,— я всё понимаю!Это абсо-
лютно секретная информация!И я даже не хочу знать ника-
ких подробностей!Я звоню с единственной целью — уточнить,
могу ли чем-то помочь в сложившейся ситуации!Сами пони-
маете,я не стал задавать вопросов никому,чтобы лишний раз
не афишировать произошедшее!И потому звоню вам лично!
Мой отдел может помочь вам хоть чем-то?— Он несколько
секунд слушал телефонную трубку.— Да вы что,никаких
благодарностей!Это же наши сотрудники,какая разница,к
какому отделу они относятся!Я работаю с вашими людьми
бок о бок много лет,как я могу остаться в стороне?!Да.
Спасибо.Да.Обязательно.В каком объёме?Даже не задумы-
вайтесь об этом,всё будет на базе Спецотряда через два часа!
Мой помощник уже едет в Ухту,через полчаса он будет в гос-
питале,и я согласую с медиками все,вплоть до мелочей!Я
лично займусь этим вопросом!Что?Обязательно!И это тоже,
разумеется.Я отдам бухгалтерии необходимые распоряжения!
Договорились.Не за что!Юрий Константинович,я же про-
сил,никаких благодарностей!Мы делаем общее дело!Да.Да.
Всего доброго!До свидания!
Прокопенко повесил трубку и судорожным движением
схватил стоящий на рабочем столе стакан с водой.Он сделал
несколько торопливых глотков и тяжело выдохнул,откидыва-
ясь на спинку кресла.Все пропало!Салмацкий остался жив!
Спецотряд,как и планировалось,попал в засаду,но дальше
что-то пошло не так,и Ферзь выжил.Его экспериментальная
«Мембрана-М» получила несколько пуль,но выдержала все
попадания,дьявол побрал бы этот чертов ГНИЦ с его ново-
введениями!В начавшийся бой вмешалась какая-то жуткая
аномалия,откуда-то появилась собака,в результате ОСОП
потерял убитыми и ранеными семнадцать человек,но как раз
Салмацкий отделался лёгким испугом!Начальник Отдела Фи-
зической Защиты генерал-майор ФСБ Рябов только что заве-
рил его,что с Ферзём все в порядке,у него лишь небольшая
257
трещина в ребре,и героический командир остался в строю,не
пожелав даже слышать о госпиталях и больничных!В данный
момент он уже грузится в вертолёт со своими людьми,чтобы
вернуться на место боя и подобрать тела погибших бойцов.
Вчера,попав в подлую засаду ОСОП отступал в спешке и
смог вынести только раненых.Шестеро убитых остались ле-
жать в Жёлтой Зоне,и Салмацкий во всеуслышание заявил,
что Спецотряд не бросит тела погибших товарищей.
Чёрта с два он летит туда за телами погибших!Ферзь торо-
пится уничтожить лабораторию,пока до нее не добрался этот
Рентген!Салмацкий убьёт там всех,подчистит свои следы и
выйдет из всей этой истории не просто сухим,но ещё и геро-
ем!А потом он убьёт Прокопенко!Наверняка он уже подозре-
вает его!Всё пропало!!!И это сейчас,когда дела только-только
пошли в гору,одни только проценты от отмытых Евлантием
откатов «трудового подвига»,упавшие на офшор Прокопенко,
составили почти одиннадцать миллионов долларов!И Ферзь
жив!Это катастрофа!Что же делать?!Мысли в голове Про-
копенко панически роились в поисках выхода.Надо что-то
срочно придумать,ему необходима защита,кто-то или что-то,
что сможет оградить от Салмацкого!Но кто?!Меркулов не
отвечает ни на сообщения,ни на звонки,вот уже сутки Про-
копенко пытается вызвонить его,но ни основной,ни запасной
номера телефонов не подают признаков жизни!Только что Ря-
бов сказал,что,по первичным данным,из отряда боевиков,
организовавших засаду на ОСОП,не выжил никто!А если
Меркулов был там,среди них?!Если этот двуличный индюк
подох вместе со своими дружками уголовниками,кто защитит
Прокопенко?!Салмацкий — человек Белова,если Прокопенко
и сможет укрыться от его убийц,то никто,даже Лозинский,
не заступится за него в случае,если Ферзь обвинит Проко-
пенко в государственной измене!Это слишком тяжёлое об-
винение,и его покровители не захотят иметь ничего общего
с...
Минуту!А если Прокопенко обвинит Салмацкого в госу-
258
дарственной измене?Станет ли Белов заступаться за Ферзя?
Очень и очень вряд ли!Особенно если обвинения будут под-
креплены серьёзными доказательствами.Значит,шанс есть!
Надо только опередить Салмацкого,как говорят эти дуболо-
мы в погонах,выстрелить на опережение.И сделать это на-
до как можно быстрее.Чиновник задумался.Какие у Ферзя
могут быть доказательства против Прокопенко?Прямых ника-
ких,только связь с Меркуловым,но тот являлся официальным
поставщиком РАО,и Прокопенко был обязан контактировать
с ним.К тому же все их встречи так или иначе задокумен-
тированы,Меркулов об этом заботился тщательно.А если он
погиб,то и прямых показаний дать не сможет.Конечно,ес-
ли дать Салмацкому время,то доказательства найдутся.Это
его область,он что-нибудь или раскопает,или сфабрикует.
Значит,времени ему давать нельзя.Что у нас есть против
Ферзя?Все операции для уголовников Меркулова он разра-
батывал лично,включая знаменитое на всю Ухту похищение
нефтевоза.Но передавал Салмацкий всё через Прокопенко,
по электронной почте.Этот вариант доказательств обойдётся
себе дороже!
Прокопенко усиленно шевелил извилинами,пытаясь найти
решение.А почему бы ему самому не сфабриковать что-нибудь
против Салмацкого?Ведь этот обмен электронной почтой,он
существовал и Даже сохранён на почтовом сервере.Если ми-
нимально изменить положение вещей...Например,если ока-
жется,что почтовый ящик,на который Салмацкий отправлял
письма,принадлежит резиденту иностранной разведки Мерку-
лову,то Ферзю придётся нелегко.Значит,Прокопенко нужен
человек из органов,который смог бы расследовать всю эту
запутанную историю в нужном направлении.И от своего име-
ни,так,чтобы сам Прокопенко был в тени.Это должен быть
некто мозгами попроще.Не дай бог,попадётся какой-нибудь
Рентген,вычислит всё в два счёта.А ведь такой человек есть!
Чиновник ткнул пальцем в кнопку селектора,вызывая секре-
таршу.
259
— Организуйте мне встречу с лейтенантом Хантером!—
распорядился он.— По вопросу оказания помощи профессору
Николаевой и доценту Степанову.Желательно сегодня,вопрос
не терпит отлагательств,у учёных срывается график серьёз-
нейших экспериментов,от результатов которых,не исключено,
зависит будущее российской науки!Сообщите лейтенанту,что
я готов встретиться с ним вечером,если в течение рабочего
дня он загружен,сегодня я буду у себя допоздна.И принесите
мне чай с жасмином.
Секретарша подтвердила получение указания и отключи-
лась.Прокопенко потянулся за стаканом и допил воду,на этот
раз уже не торопясь.Что ж,выход найден,теперь нужно под-
готовиться к встрече с лейтенантом.Для начала необходимо
обдумать,в каком именно виде подбросить ему эту кость.Хан-
тер особым умом не отличается,недаром среди своих за ним
закрепилось прозвище Чёрный Плащ.Стало быть,вложить
ему в голову мысль о том,что он,Хантер,сам ведёт дело и
сам выводит на чистую воду предателей Родины,особого тру-
да не составит.Самое главное,это придумать,как и откуда у
него,у Прокопенко,появились подозрения.Но эту сказку он к
вечеру сочинит,надо лишь посидеть и подумать хорошенько.
С этим проблем не будет,после Выброса весь состав Совета
директоров традиционно слетелся в Ухту делать вид,что их
интересует ещё что-то,кроме объёмов добычи нефти «Тип X»,
и нагрузка на Прокопенко на несколько дней уменьшилась.
В кабинет вошла секретарша с подносом в руках.
—Ваш чай,Максим Анатольевич,—она постелила на стол
шёлковую салфетку,выставила хрустальный чайник,стакан и
сахарницу,— лейтенант Хантер сообщил,что может быть у
вас в девятнадцать тридцать.Подтвердить ему встречу?
— Подтверждайте,— велел чиновник,— и до тех пор меня
ни для кого нет,кроме Совета директоров.
Он довольно усмехнулся,мысленно потирая руки.Очень
неплохое решение.Лейтенант Хантер,он же Левин,племян-
ник генерала Белова.Так сказать,королевская пешка.Если
260
удастся грамотно ею сманипулировать,это будет сильный ход.
Вряд ли в случае необходимости выбора между Салмацким и
родным племянником Белов займёт сторону Ферзя.Всё-таки
родственные связи!Да и потом,как известно,у хорошего иг-
рока и простая пешка может стать ферзём.
∗ ∗ ∗
Вода в реке была мутной настолько,что видимость составля-
ла едва метра полтора-два,слишком много земли приносила
с собой река,появляясь за границами «Ареала».Насколько
Берёзов помнил из теоретического курса,ученые так и не
смогли внятно объяснить,куда в «Ареале» деваются реки и
откуда они появляются у его границ.Чтобы не потерять Ра-
са в мутной воде,Ивану приходилось плыть,почти упираясь
головой в его пятки,что сразу же напомнило ему Болта и
узкий коридор между двумя мощными аномалиями.Он даже
невольно улыбнулся,что-то общее в этом явно было.Не иначе
как способность находить себе проблемы посерьёзнее.
Двигаться пришлось довольно долго.Кислородный баллон
передавали друг другу,поочередно делая вдох.Иван дышал
раз в минуту и отметил,что Рас держался под водой доволь-
но неплохо,обходясь без воздуха секунд по тридцать.Для не
имеющего специальной подготовки человека это было очень
даже хорошо,учитывая,что ему приходилось не просто плыть,
но и ориентироваться в мутной воде и тащить на себе балласт.
Мешок с одеждой Берёзов нацепил на себя,чтобы облегчить
Расу задачу.Речка действительно оказалась совсем неглубо-
кой,и,чтобы случайно не обнаружить себя,им приходилось
едва ли не ползти по дну.Если бы не сильная замутненность
воды,пройти незамеченными на столь малой глубине вряд ли
получилось.Серьёзно помогало то,что Рас шёл по реке не
впервые и ни разу не отклонился от максимально глубокой
части русла.
Через дыру в перегораживающей реку решётке пролезли
261
без проблем,и Иван оценил обстоятельность,с которой Рас
подошёл к делу.Отверстие он сделал настолько широким,что
в него можно было легко пройти и будучи в полном водолаз-
ном снаряжении.С одной стороны,даже странно,что охрана
ни разу не позаботилась проверить состояние решётки,с дру-
гой — в том не было ничего удивительного.Кто мог предпо-
ложить,что решётку подпилят ещё до окончания строитель-
ства,до введения в эксплуатацию охранных систем?Вряд ли
сейчас кому-либо придёт в голову пересекать внутренний пе-
риметр именно в этой части Пояса,рядом с городком РАО.
Тут каждый километр напичкан датчиками и патрулируется
как по земле,так и по воздуху.Есть гораздо менее опасные
участки,где сталкеры могут попытать счастья.
Рас вёл Берёзова по речке до тех пор,пока та не покинула
открытое пространство.Углубившись в лес,она быстро об-
мелела,и молодой поисковик,остановившись,встал на ноги.
Заметив остановку,Иван вынырнул следом.
— Приплыли,— устало произнес Рас,— тут нас не видно,
да и река дальше мелеет до состояния ручья.Надо одевать-
ся побыстрее,вдоль реки патрульный вертолёт каждый час
проходит.
Они вылезли на берег и укрылись от воздушного наблюде-
ния за ближайшим деревом с наиболее густой кроной.Берё-
зов отдал Расу мешок с поклажей,и парень извлёк оттуда их
одежду и полотенце.Пока Рас возился с манометром кисло-
родного баллона,Иван быстро вытерся и бросил ему полотен-
це:
— Рас,поторопись!— Он принялся зашнуровывать ботин-
ки.— Если патрульная вертушка задействует тепловизор,это
убежище будет не надёжнее,чем лист бумаги,которым пыта-
ются закрыть прожектор.
— Я хотел вернуться в Зону.— Парень разочарованно от-
ложил в сторону баллон.— У меня два дня выходных,думал
потратить их с пользой.Но баллон надо перезаряжать,туда
ещё доплыву,а на обратный путь не хватит.Он же маленький
262
совсем,быстро разряжается.Придётся в город ехать.
— Извини,если подвёл,— Иван коротко развёл руками,—
выбора у меня было не много.Только связывать тебя смысла
нет,ты же не станешь объяснять следствию,как именно вывел
меня из Зоны.
— Это верно,про Зону лучше не вспоминать!— хихикнул
Рас,вытираясь.— Хорошо,что здесь нет Синьки!Сожрала бы
уже,дрянь синюшная...Я могу довезти вас до базы Спецот-
ряда,у меня тут недалеко квадроцикл стоит,он служебный,
на нём разрешено по Поясу перемещаться,так что вопросов
никто не задаст,и через КТП проедем по моему пропуску.
— И как ты это потом объяснишь?— удивился Берёзов.—
Мол,катался себе по Поясу,прогуливался,никого не трогал.
И тут тебе попался донельзя кровожадный Туман,который
похитил тебя вместе с квадроциклом и заставил ехать на базу
ОСОП?
— А что,так и скажу!— Рас заулыбался,натягивая ка-
муфляж.— Чем не правдивая история!Скажу,что рулевое
на квадроцикле пошаливает,это и в самом деле так.Вот и
выехал на пересечённую местность разобраться,гнать его в
ремонт или нет.А то на нашу ремонтную станцию как заго-
нишь машину,так,считай,пару недель ковырять будут.Вот я
не стал торопиться,десятки километров пешком по Поясу до
Зоны и обратно что-то не очень хочется топать.
— Как знаешь,— кивнул Иван,— тебе виднее.Я от помо-
щи не откажусь.
— Туман,— несколько виновато спросил Рас,— а вы точно
не помните,как попали в Красную?Мне туда очень надо,
правда!
— Не помню,Рас,— Берёзов болезненно потёр лоб,—
честно.Тебе бы я сказал.Но я действительно ничего не могу
вспомнить,одни обрывки,да и те словно в белом тумане.Если
вспомню что,обязательно скажу.
— Туман в тумане!— улыбнулся Рас.— Звучит!Пойдёмте
к дороге,тут недалеко.
263
Квадроцикл обнаружился в полукилометре от речки,среди
двух крупных кустов.Иван вновь оценил деловую хватку мо-
лодого поисковика.Машина была заботливо укрыта от дождя
полиэтиленом,поверх которого Рас набросил свёрнутую в два
слоя маскировочную сеть.Заметить его можно,только подой-
дя практически в упор.Берёзов занял сиденье за водителем,
и Рас завёл мотор.
До городка РАО добрались быстро.Охрана КТП знала Ра-
са в лицо,система контроля допуска исправно идентифициро-
вала электронную карточку его пропуска,и никаких вопросов
не возникло.Никто не ожидал в городке непрошеных гостей,
сталкеры и бандиты стараются держаться от него как мож-
но дальше.Постороннему человеку внутри городка не попасть
даже из сектора в сектор,не говоря уже о том,чтобы войти
в какое-либо здание.Везде нужны пропуска,в каждом секто-
ре стоят наблюдательные вышки,проводится патрулирование.
Охранники на КТП прекрасно знали об этом и потому вос-
приняли появление Раса как обычное возвращение из поиска.
Ворота открылись,и квадроцикл въехал внутрь.
—Может,тебе все-таки стоило полежать связанным какое-
то время?— хмыкнул Иван,когда КТП остался позади.— Ты
слишком рискуешь.—Он снял с головы Раса форменное каму-
флированное кепи и надел его,надвинув козырек на глаза,—
так лучше!Поехали на базу ОСОП.У тебя допуск есть?
—Только в сектор Службы Безопасности.—Парнишка вы-
ехал на центральную дорогу городка.— ОСОП к себе никого
не пускает просто так.
— Этого достаточно,— оценил Иван,— довези до нашего
КПП,дальше я разберусь.
Когда через несколько минут Рас остановил квадроцикл у
КПП базы ОСОП,Берёзов кивнул ему на двери:
— Пойдём.— Он слез на землю.— Как зайдём внутрь,
отвлеки дежурного на пару секунд,главное,чтобы он посмот-
рел на тебя.Дальше будешь вести себя,словно ты захвачен в
заложники.
264
Рас пошёл к дверям,и Иван последовал за ним,пристра-
иваясь так,чтобы фигура поисковика максимально заслоня-
ла его от обзора камеры видеонаблюдения.Они подошли к
входу,Рас нажал на кнопку вызова и помахал рукой в каме-
ру.Его узнали,и спустя секунду автоматика дверного замка
щёлкнула,отпирая двери.Парнишка зашёл внутрь,и Берёзов
скользнул за ним.
— Привет,Рас.— Из дежурки выглянул боец со свежей
бинтовой повязкой на руке,и Иван узнал Шороха.— Зря при-
ехал,на базе нет никого.Чем могу помочь?— Он попытался
перевести взгляд на Берёзова,но тот молниеносным рывком
оказался у него за спиной,и рванувшаяся за пистолетом ру-
ка Шороха уткнулась в пустую кобуру.— Ты чего творишь,
мужик?!Верни ствол!
Он попытался обернуться и замер,почувствовав,как пи-
столет уткнулся ему в позвоночник.
— Стой спокойно,Шорох,— тихо сказал Берёзов,делая
шаг назад,чтобы разорвать дистанцию и не дать противнику
возможности предпринять попытку выбить у него из рук ору-
жие,— не оборачивайся,не шуми,и всё закончится хорошо.
И ты тоже замри!— грозно добавил он в сторону Раса.
— Что за хрень здесь творится?— Шорох слегка опешил,
но дёргаться не стал.— Туман?!
— Ты удивишься,— раздался из глубины КПП знакомый
бас,— но это действительно он.И хрень в том,что теперь у
него два ствола.И это меня несколько беспокоит.
Медведь стоял в противоположных дверях с пистолетом
в руке и хмуро разглядывал представшую перед его глазами
картину.В проходе перед турникетами испуганно съёжился
Рас,рядом с ним,перекрывая собой вход в дежурное поме-
щение,замер Шорох,за которым практически не было видно
Берёзова с пистолетами в обеих руках.
— Ты как его прошляпил?— с любопытством поинтересо-
вался здоровяк у Шороха.
— Не знаю,— огрызнулся тот,— он зашёл вслед за Расом
265
и сразу у меня за спиной оказался.Я не успел.
— Не расстраивайся из-за этого,— посоветовал Иван,—
не ты первый.
— Знаешь,Туман,— произнес Медведь,— мы считали,
что ты умер.
— Не может быть!— коротко усмехнулся Берёзов.— Мож-
но,я угадаю?Ферзь с Лемуром вернулись из Зоны и сообщили
о том,что я подлый наймит ЦРУ,МИ-6,Моссада и Параг-
вайской разведки одновременно и что я убил Ветра,когда он
выследил меня у той самой нелегальной лабы?Но перед смер-
тью он успел столкнуть меня в аномалию,где я и сдох,как
собака?А они героически сражались с моими сообщниками
и уничтожили лабу и весь рассадник зла?И даже принесли
доказательства подлого убийства — мой автомат,из которого
Ветер был убит очередью в спину?Я нигде не ошибся?
— Не совсем.— Медведь внимательно смотрел на него.—
Как думаешь,Туман,я успею выстрелить первым?
— Из пистолета?— нахмурился Берёзов,не двигаясь с
места.— Ты что,не читал моё личное дело?Впрочем,ты
можешь попробовать,кто ж не даёт?
— Читал,— хмыкнул здоровяк,— и в тире с тобой был.
Иначе уже попробовал бы.Что ж,раз ты живой,значит,в
аномалию ты не попал.И на раненого ты тоже не похож,хотя
Ферзь принес твой «Латник»,весь в твоей же крови.Все это
немного необычно.Не хочешь рассказать мне что-нибудь?
— Как-нибудь позже,— клятвенно пообещал Иван,— сей-
час я несколько занят.Где Ферзь с Лемуром?Видишь ли,у
меня к ним срочное дело.Шорох сказал,что на базе никого
нет,это всё сильно осложняет.
— Тебе следовало позвонить заранее и предупредить о сво-
ем визите,— фыркнул Медведь,— все улетели десять минут
назад.Вернутся не скоро.
— Куда именно?— уточнил Берёзов.— Я не ленивый,могу
и следом пойти.
— В Жёлтую.— Здоровяк невесело поморщился.
266
— Кто ещё остался на базе?— Иван бросал короткие быст-
рые взгляды по сторонам,чтобы не пропустить появления кого
бы то ни было.Вдруг кто-то что-то заподозрит,либо просто
захочет покинуть базу,и придёт на КПП.— Только честно,
Коля,мне очень не хочется убивать кого-либо из своих.
— Капкан сидит на телефонах в командном центре,осталь-
ные все перед тобой.— Медведь посмотрел на Берёзова:—
Туман,зачем ты убил Ветра?
— Ветра убил Лемур,— зло поморщился Иван,— по при-
казу Ферзя.Из моего автомата.Я к тому времени уже в Око-
вах лежал,меня туда весьма любезно поместил всё тот же
Лемур.И если б не Выброс,Ферзь притащил бы мой труп
в качестве главного злодея.Жаль,я не знал,что Ветер ни
при чём,так бы всё могло быть иначе...Зачем Отряд ушёл
в Жёлтую Зону?Да ещё в полном составе,если лаборатория
уничтожена?Какова цель операции?
— Лабораторию ещё не нашли,— ответил Медведь.— От-
ряд полетел эвакуировать тела погибших во вчерашнем бою.
—Как не нашли?—нахмурился Берёзов.—Пока я лежал в
Оковах,Ферзь красовался,что,мол,через пару дней приведет
Отряд к лаборатории и зачистит её,а всё свалит на меня и
на Болта.Как я понял,Болт уцелел случайно,его Рентген
держит под арестом?
— Болт под арестом,— кивнул здоровяк,— а вот про ла-
бораторию и Ветра нельзя ли подробнее?
— Как-нибудь в другой раз,— Иван кивнул Медведю на
пол,— не хочешь положить пистолетик?Чтобы избежать со-
блазна?
— Почему не сейчас?— Медведь медленно положил пи-
столет на пол и оттолкнул его от себя ногой.— Доволен?
Куда торопишься?В Жёлтую за Ферзём?Так ведь вертолёты
летают быстрее,чем ты бегаешь.Проще дождаться их воз-
вращения.Так что не стесняйся,Ваня,рассказывай.А мы с
Шорохом послушаем.
— Особо рассказывать нечего,самое главное я тебе уже
267
сказал.—Берёзов чуть сместился вправо,чтобы лучше видеть
дверной проём за спиной Медведя.— У меня по поводу Ферзя
возникли вопросы ещё на той операции,когда Ашота Хромого
не уберегли.Потом Рентгена к лабе водили,помнишь?Ферзь
тогда сказал,что пройти к ней невозможно,везде аномалии,
а на самом здании Зыбь сидит.Позже я с Лемуром ходил
за Осьминогом для Лаванды,там случайно выяснилось,что
проход к ней есть с другой стороны,и на лабе не Зыбь си-
дит,а Лизун.Ферзь не мог об этом не знать.Я поговорил с
Лемуром,так как Ветер всегда рядом с Ферзём был,и мне ка-
залось,что они заодно.Лемур ответил,что проверит кое-что,
и позже сообщил,будто выяснил,что Ферзь с Ашотом Хро-
мым был знаком ещё два года назад.Ветру ничего говорить
не стали,раз Ферзь ему машину фактически на свои деньги
купил,значит,и так ясно,на чьей он стороне.
— С машиной я не понял,— прервал его Медведь,— это
ты о чём?
—Ферзь пробил для Ветра кредит у начальства,—пояснил
Иван,— и Ветер взял себе БМВ «Пятерку».
— Не кредит,а беспроцентный займ,— прищурился здоро-
вяк,— только не Ветру,а Лемуру.Незадолго до твоего прихо-
да в Отряд.Впрочем,кроме командиров групп,об этом никто
не знает,Ферзь потребовал держать язык за зубами,чтобы не
будоражить людей.На всех займов начальство не даст.И что
было дальше?
— Дальше Лемур заявил,что не верит в измену Ветра и
не успокоится,пока не найдёт доказательства,— скривился
Берёзов,— и настоял на том,чтобы идти к лабе вдвоём и во
всём разобраться.До лабы мы дошли.Там я получил сзади по
голове прикладом раз эдак несколько,очнулся уже без «Лат-
ника»,лежа в Оковах.Потом появились Ферзь с Ветром.Пока
мы с Ветром,как два наивных дурачка,обменивались обвине-
ниями,Ферзь подал знак Лемуру,и тот разрядил мой автомат
Ветру в спину.Мне доступным языком объяснили,что че-
рез два дня лабу зачистят и всё свалят на меня,и вручили
268
«Шестое чувство»,чтобы скормить местному зверью.Потом
начался Выброс,и Ферзь с Лемуром укрылись в лабе.Даль-
ше я почти ничего не помню.Как выбрался из Зоны и где был
всё это время,не спрашивай,всё равно не отвечу.
— Интересно,— задумчиво произнес Медведь,— особенно
интересно,что ты не хочешь рассказать про самое интересное.
Впрочем,кое-что складывается в определённую картину...А
это значит,что...— он секунду размышлял,— что если мы
не опоздаем,то твои слова можно будет проверить.
— Каким образом?— поднял брови Иван.— Давай только
без глупостей.Если ты таким образом пытаешься тянуть вре-
мя,то это не лучший выход.Сдаваться я не собираюсь,могу
и убить кого-нибудь,если меня приедут арестовывать.А мне
чужие жизни не нужны.Мне нужны Ферзь и Лемур.
— Арестовать тебя желающих сейчас найдётся достаточ-
но,это верно,— хмыкнул здоровяк,— но я предлагаю такой
вариант.Шпионскую лабу мы так и не нашли,если ты гово-
ришь правду,то планы Ферзя смешал Выброс.Они с Лемуром
просидели сто восемь часов в какой-то яме под корягой и вы-
шли в Зелёную Зону с останками Ветра,твоими автоматом и
«Латником» — такова их версия.Ферзь сразу же начал плани-
ровать рейд к лабе,так как Ветер,умирая,успел оставить её
координаты.Вчера мы вышли на ликвидацию лабы,но в Жёл-
той Зоне попали в бандитскую засаду.Нас не просто ждали,
к нашему появлению подготовились очень грамотно,органи-
зовывал засаду специалист,это ясно.Мы в первые же минуты
потеряли человек десять,но Ферзю,кстати,долбило не мень-
ше пяти стволов,если бы не новая «Эмка»,гарантированно
был бы «двухсотым».А так только ребро сломано.Мы да-
же не успели перегруппироваться,как появился Фронтовик с
собакой.
— Фронтовик?!— ужаснулся Рас.— Вышел прямо на вас?
— Сейчас я больше думаю,что вышел он на бандюков,—
ответил Медведь,— их не меньше сорока стволов было,а то
и побольше.Наш ОРД уже весь в мыле,роет землю бивнями,
269
пытаясь вычислить,как такая огромная толпа смогла прой-
ти через Пояс незамеченной.В общем,откуда ни возьмись
возник Фронтовик,и началась такая бойня,что моменталь-
но стало ясно — пора валить как можно быстрее,пока ещё
есть кому.У нас на тот момент было одиннадцать «трёхсо-
тых» и шесть «двухсотых».Унести смогли только раненых,и
то благодаря тому,что Фронтовик переключился на бандитов.
Эта чёртова псина одним укусом перегрызает человека на две
половины!— Здоровяк невольно поёжился.— Если ещё раз
хоть кто-то из яйцеголовых протирателей штанов о кабинет-
ные кресла заявит мне,что всё это галлюцинации,вызванные
перенапряжением психики,я собственноручно оторву ему его
учёную башку!
— И сейчас Ферзь полетел за телами погибших.— Иван
вернул разговор в нужное русло.— Странно,почему его захо-
тели убить свои же...чего-то я недопонимаю в этом...
— Зато я понимаю.— Медведь вложил пистолет в кобуру
на груди.— Ему надо было выглядеть чистым,таким,чтобы
не подкопаешься!Вот он и организовал нападение,как тогда,
полгода назад!Ведь в тот раз он тоже получил несколько пуль,
и всё в «Латник».К тому же вчера с нами шло двое из людей
Рентгена,один из них,кстати,погиб в первую же секунду.А
сегодня с Ферзём полетели только наши.Очень удобно.
— Удобно для чего?— Берёзов подозрительно поглядывал
по сторонам,ожидая подвоха.— И зачем Ферзю делать себе
такое рискованное алиби?А если случайная пуля попадет в
физиономию?Лицевая пластина сферы и Б-32
6
не удержит,не
то что «Дырокол»!
— Не знаю,— отмахнулся Медведь,— может,и так,мо-
жет,они там не поделили чего или ещё что,вот и решили
его завалить.Лично я уверен в одном:если ты не врёшь и
всё обстоит именно так,то сейчас у Ферзя есть идеальная
и чуть ли не единственная возможность зачистить лабу без
6
Б-32 — бронебойная пуля.— Примеч.авт.
270
лишних свидетелей.Наши после смерти Ветра кипят от зло-
бы,а после вчерашнего и подавно!Они там камня на камне
не оставят,и никто даже вопросов не задаст.Короче:надо
срочно идти к лабе и брать Ферзя прежде,чем он уничтожит
все следы.Заодно и выяснится,кто из вас прав.Иначе,боюсь,
ты будешь ещё долго доказывать свою невиновность,и делать
это придётся сидя за решёткой.Ну?Есть возражения?
— Нет,— ответил Иван,— возражений нет.Как будем
добираться до Жёлтой?Пешком слишком долго,не успеем.
Обе вертушки,как я понимаю,забрал Ферзь.Ты сможешь
запросить вертолет или получить разрешение на выезд для
дежурной брони?
— Я-то могу,— покачал головой Медведь,— но без Ферзя
начальство будет согласовывать это до второго пришествия,
и вообще есть шанс,что не разрешат.Но есть человек,кото-
рый сможет организовать любой транспорт одним телефонным
звонком.
— И кто это?— насторожился Иван.
— Рентген,— усмехнулся здоровяк.
— Коля,ты,никак,решил сдать меня столь незамыслова-
тым образом?— поднял брови Берёзов.— Я что,настолько
глупо выгляжу?
— Нет,конечно!— Медведь сделал большие глаза.— Сей-
час ты выглядишь гораздо глупее!— Он довольно осклабил-
ся.— Решай сам,Туман.Рентген может организовать всё
мгновенно.Кроме того,именно он должен убедиться в тво-
ей невиновности,так или иначе,тебе придётся объясняться
именно с ним рано или поздно.Не проще ли сделать это по-
быстрее?Если ты не врёшь,то бояться тебе нечего.А чтобы
Рентген не напорол горячки,я для начала о твоём загадоч-
ном воскрешении ему не скажу.Разговор будет при тебе,—
здоровяк испытующе посмотрел на Берёзова,— думай!Только
поторопись,пока поздно не стало.
Иван секунду размышлял.Если Медведь просто заговари-
вает ему зубы,то дело,конечно,дрянь.Но убивать ни его,
271
ни Шороха с Капканом Берёзову не хотелось.А дождаться
возвращения Салмацкого с Лемуром — занятие,вряд ли об-
речённое на успех.В любой момент на базу может приехать
кто-нибудь,заметит неладное,поднимут тревогу — в общем,
о появлении Ивана Ферзь узнает сразу же,как покинет Жёл-
тую Зону,и достать его будет невозможно.Если рискнуть
согласиться на предложение Медведя,то появляется хотя бы
небольшой,но шанс.
— Я согласен,— Берёзов посмотрел здоровяку в глаза,—
я поверю тебе на слово,Коля.Не подведи меня.Не хочется
лишней крови.
— Увидишь сам,— пожал плечами Медведь и достал мо-
бильный.
Он набрал номер и пару мгновений ждал ответа абонента.
— Алло,Рентген?— произнес он.— Это Медведь.Нет,
они только что улетели,я дежурю по базе.Да,случилось.
Есть срочное дело.Мне срочно необходим вертолёт и ваше
личное присутствие.Открылись новые обстоятельства по де-
лу Тумана.Очень важные,это не терпит отлагательств.Нет,
не по телефону.Вылетайте немедленно,на месте разберётесь.
Сейчас каждая минута дорога,можем не успеть.И возьмите
с собой кого-нибудь из своих,у меня всего четыре человека,
включая меня.Жду.Отбой.
Майор отключился и,прищурившись,посмотрел на Раса.
— Я так понимаю,он тут ни при чем?— с двусмыслен-
ной интонацией полусказал-полуспросил Медведь,переводя
взгляд на Берёзова.— Ты использовал его исключительно в
целях проникновения на базу?
— Именно так,— Иван и глазом не моргнул,— я поймал
его тут неподалёку.
— Тогда ему лучше резко потеряться,— хмыкнул здоро-
вяк.— Рентген будет здесь минут через пятнадцать.
— Согласен,— кивнул Берёзов и нарочито вежливо произ-
нес:— Рас,потеряйся.Резко.
Парнишка юркнул к выходу и уже оттуда заявил:
272
— Про язык за зубами объяснять не надо,я умный.— Хи-
хикнул в своей манере и скрылся,захлопывая за собой брони-
рованную дверь.
∗ ∗ ∗
Рентген появился через семь минут.МИ-24 из дежурного зве-
на огневой поддержки приземлился прямо в центре базы на
вертолётную площадку ОСОП,и из него,пригибаясь,выпрыг-
нули два человека.Стоящий на пороге штабного корпуса Мед-
ведь помахал им рукой,приглашая войти.Едва Рентген ока-
зался в помещении Командного Пункта,он окинул его взгля-
дом и,не найдя ничего из ряда вон выходящего,обратился к
Медведю:
— В чём дело?
— В нём,— здоровяк движением головы указал ему за
спину.
Контрразведчик обернулся и увидел Берёзова,стоящего на
ещё секунду назад пустом месте.Если Рентген и был поражён,
то заметить этого никто не смог.На его лице не дрогнул
ни один мускул.Он мгновение смотрел на Ивана,после чего
неторопливо опустился в одно из дежурных кресел и произнёс:
— Рассказывайте свою версию,капитан.— Холодный
взгляд контрразведчика не выражал эмоций.— Желательно,
подробно.Это в ваших же интересах.
Берёзов рассказал все,что смог вспомнить,за исключе-
нием обрывков странных снов,после чего Медведь коротко
дополнил его рассказ своим мнением.
— В вашей истории очень много белых пятен,— бесстраст-
но сказал Рентген,подводя итог услышанному,— с другой
стороны,кое-что из того,что вы рассказали,подтверждает
некоторые мои подозрения.Прежде чем мы продолжим,я хо-
чу провести небольшую проверку.
Он достал из нагрудного кармана фотографию и протянул
её Ивану изображением вниз:
273
— Возьмите,но не переворачивайте.— Рентген подошел
к Берёзову.— Протяните ко мне руки.— Он взялся за запя-
стья обеих рук Ивана,слегка придавливая пальцами пульс.—
Смотрите мне в глаза,дышите через нос.Отвечайте однослож-
но,только «Да» или «Нет».Вам понятно?
— Да,— кивнул Иван.
— Не шевелите головой,— одёрнул его контрразведчик,—
вас зовут Иван Берёзов?
— Да.
— Ваш радиопозывной — «Туман»?
— Да.
— Вашу мать звали Татьяна?
— Нет.
— Человека,носящего радиопозывной «Медведь»,зовут
Николай?
— Да.
— Медленно,не мешая мне,переверните фотографию,—
приказал Рентген,— посмотрите на изображенного человека.
Внимательно.
— Да.— Берёзов нахмурился,вглядываясь в фото.Рых-
лый,немного лысоватый человек в возрасте.Умные глаза не
сочетаются с простовато-добродушным лицом.Никогда рань-
ше видеть его не приходилось.
— Смотрите мне в глаза,— потребовал контрразведчик,—
вы узнаёте этого человека?
— Нет.
— Вы убили Ветра?
— Нет.
— Вы рассказали мне абсолютно всё,что помните о своём
спасении из-под Выброса?
— Нет.
— Вы утаили нечто важное?
— Нет.
— Вы не уверены именно в этих своих воспоминаниях?
— Да.
274
— Для принятия первичного решения этого достаточно.—
Рентген отпустил Берёзова и забрал у него фотографию.— По
возвращении вы пройдёте тщательную проверку,в том числе
и на полиграфе.Возражения?
— Нет возражений.— Иван потёр глаза.
— Хорошо,— кивнул контрразведчик и протянул фотогра-
фию Медведю:— Узнаёте?
— Нет,— здоровяк вгляделся в фото,— а что это за тип?
— Некто Меркулов,— уклончиво ответил Рентген,убирая
фотографию в карман,— предположительно,истинный владе-
лец той самой лаборатории.Вы знаете координаты точки на
границе с Жёлтой Зоной,где вертолёты будут ожидать воз-
вращения Спецотряда?
— Да,— кивнул Медведь,— это второй сектор,двенадца-
тый квадрат,отметка 4Е,согласно координатной сетке РАО,
мы можем быть там через двадцать минут.
— Вылетаем!— распорядился Рентген.
—Шорох,останешься на КП,—приказал Медведь.—Кап-
кан,открывай оружейку,надо подобрать им «Мембраны».
— У нас с собой экспериментальные образцы,— Рентген
отрицательно кивнул,— в вертолёте.Одевайте капитана Ту-
мана.
В оружейной комнате Иван сразу же подошёл к стойке с
бронежилетами.
— Мне только «Латник».— Он быстро выбрал нужный
вариант и принялся регулировать ременные лямки,подгоняя
размер.— «Мембрану» брать не буду.
— Уверен?— поднял брови Капкан.— Противогазы хотя
бы возьмёшь?
— Возьму.— Берёзов выдернул из оружейной стойки но-
венький 9А-91.— Вот теперь мне гораздо лучше!
Спустя пять минут МИ-24 поднялся в воздух и лёг на курс.
Сразу по окончании стандартного ускорения,с которым про-
ходили Шаг Выброса,Рентген вышел на связь с командиром
вертолётного звена ОСОП.Подтвердив свои полномочия,он
275
осведомился,где в настоящий момент находится Ферзь.Ока-
залось,что Салмацкий уже увёл отряд к месту вчерашнего
боя.
— Я направляюсь к вам.До моего прибытия в воздух не
подниматься,— отдал командиру звена приказ Рентген,—
личному составу OCOП по мере выхода из Жёлтой Зоны оста-
ваться у вертолётов.Дальнейшее продолжение операции по
эвакуации только с моего личного разрешения.Подполковник
Ферзь временно отстранён от командования Отрядом Специ-
альных Операций.В случае если Ферзь выйдет из Жёлтой
Зоны до моего прибытия,приказываю разоружить его и взять
под охрану.Невыполнение данного приказа будет рассматри-
ваться как измена Родине.Вы поняли меня,подполковник?
Командир звена подтвердил получение приказа и отклю-
чился.Берёзов поправил автомат и ещё раз проверил,как по-
догнано снаряжение.Теперь оставалось только ждать призем-
ления.Вряд ли Ферзь рискнёт сразу направиться к лабе,ему
придётся сначала вынести из Жёлтой тела погибших,чтобы
не будоражить личный состав.К тому же после выноса тру-
пов боевых товарищей убедить бойцов рассчитаться с банди-
тами не составит труда.Значит,перед рейдом к нелегальной
лаборатории Ферзь выйдет к вертолётам,чтобы отправить на
базу тела убитых.Там Берёзов его и возьмёт.Он посмотрел
через ещё чистое стекло блистера на проплывающую внизу
железную дорогу.На этот раз бронепоездов не было видно.
Иван вспомнил,как вращалась пулемётная башня брониро-
ванного вагона,когда он пытался пересечь железнодорожное
полотно.Размеренно и неторопливо,словно опытный стрелок
осматривал свой сектор огня.Это тоже результат воздействия
аномалии?
— Подполковник Рентген!— раздался голос командира
вертолёта в динамиках внутренней связи.— Мы принимаем
на аварийной частоте сигнал «SOS» сразу от двух ЛАРов!
Точка пеленга совпадает с точкой нашей цели!
— Связь с командиром вертолётного звена!— Рентген рва-
276
нулся к пилотской кабине.— Немедленно!
— Уже пробовали,— ответил летчик,— не отвечают!
— Максимальную скорость!— потребовал контрразвед-
чик.— На точку заходить по-боевому!Приготовиться от-
крыть огонь!Немедленную связь мне с оперативным дежур-
ным ОФЗ!
Вертолёт рванулся вперёд,и Берёзову пришлось ухватить-
ся за блистер,чтобы удержать равновесие.Рентген тем време-
нем уже требовал от оперативного дежурного пару МИ-24 и
два взвода охраны,приказывая в срочном порядке направить
всё это к точке посадки.Иван хмуро посмотрел на Медведя.
Тот пожал плечами.Что-то пошло не так,но выяснить это
можно только по прибытии.
К точке посадки вертолёт вышел в готовности засыпать
НАРами добрый гектар Зелёной Зоны.На земле обнаружился
только один из двух МИ-17 Спецотряда,возле которого двое
лётчиков возились над телом третьего.Увидев приближаю-
щийся МИ-24,один из них замахал руками,требуя срочной
помощи.
— Связь с диспетчерским центром,— рявкнул Рентген,—
поиск пропавшего борта по идентификационному маяку!При-
земляйтесь!
— Предлагаю сделать облёт местности,— возразил коман-
дир вертолёта,— хочу убедиться,что нас не поджидают где-
нибудь на предельно малой высоте,за деревьями,чтобы рас-
стрелять,когда приземлимся и потеряем подвижность.
— Занимайтесь!— одобрил контрразведчик и потребовал
ответа от диспетчерского центра.
Те сообщили,что отследить пропавший борт не могут,так
как его радиомаяк физически отключен.В данный момент они
срочно наводят на этот район спутник.Пока Рентген вёл ра-
диообмен с ДЦ,МИ-24 совершил облёт прилегающей к точке
посадки местности,и пилот,не обнаружив ничего подозри-
тельного,повёл вертолёт на снижение.Едва его колеса кос-
нулись травы,Берёзов с Медведем выпрыгнули наружу,беря
277
оружие наизготовку.
— Где второй вертолёт?!— Рентген подбежал к лётчикам,
перевязывающим раненого товарища.
— Лемур забрал,— зло сплюнул командир вертолётного
звена,— увёл его куда-то на восток.— Он грязно выругался.
— Его надо срочно на операционный стол!— Берёзов скло-
нился над окровавленным пилотом.— Иначе не выживет!Где
аптечка?Будем ставить капельницу с кровяной плазмой,у
него большая кровопотеря!
— Сообщи в диспетчерский центр!— Контрразведчик бро-
сил взгляд на своего подчинённого.— Похищен борт ОСОП,
преступники ушли на восток,пусть шарят спутником в том
направлении!И медицинскую бригаду сюда!— Он обернулся
к летчикам:— Как это произошло?
— Ферзь оставил Лемура с нами,— скривился тот,— я
передал ему ваш приказ.Он схватил автомат,дал очередь по
системе радиосвязи,положил всех на пол,полоснул по при-
борной доске и выскочил наружу.Побежал ко второму борту,
там Семёныч стоял.—Летчик кивнул на бессознательное тело
раненого товарища:— Лемур в него три пули всадил.Потом
залез внутрь,оттуда выстрелы слышались,потом борт под-
нялся в воздух и ушёл.
— Твою мать!— Медведь набросил на плечо ремень «Пе-
ченега».— На кой чёрт ему вертушка?Из «Ареала» хочет
вырваться?
— Перехватим,— Рентген выхватил у пилота планшет и
распахнул карту местности,— не успеет.
— А если он хочет предупредить Ферзя?— предположил
Иван.— Может,к лаборатории существует и третий путь.
Болт говорил,что там много малых троп,какие-то открывают-
ся,какие-то закрываются,но в целом к одному месту можно
выйти несколькими путями!Если Лемур не собирается ухо-
дить из «Ареала»?
— Кто дежурил во втором вертолёте?— спросил лётчика
Медведь.
278
—Червонец,—ответил тот,—это он стрелял,когда Лемур
во второй борт влез.Жаль,что не попал.
— Почему вы так считаете?— Рентген оторвался от карты.
— У Лемура «Гроза-4»,она стреляет бесшумно,— объяс-
нил летчик,— у Червонца «Абакан».Его мы и слышали.А не
попал потому,что борт всё же ушел.
— Рентген!— Медведь поманил контрразведчика к себе,
взглядом подзывая и Берёзова.— Тут такое дело,— сказал
он,отведя их в сторону от вертолётчиков,— я думаю,что
Червонец с ними.
— Основания?— прищурился Рентген.
— Червонец командир группы.Лемур — тоже.Зачем Фер-
зю оставлять с бортами обоих командиров?Вероятно,они го-
товились к зачистке лабы и должны были выдвинуться во
всеоружии уже во вторую ходку,когда начнётся рейд.Ферзь
в любом случае не взял бы с собой всех,только самых управ-
ляемых.И ещё:Червонец умеет водить вертолёт.
— Я приму это во внимание.— Контрразведчик протянул
Медведю планшет с картой:— Где произошёл вчерашний бой?
Как скоро Спецотряд выйдет оттуда?
—Тут,—здоровяк ткнул пальцем в прозрачный пластик,—
если просто сходить туда-сюда,то через час.Но надо ещё
найти убитых.Там высокая плотность залегания аномалий,и
наверняка полно бандитских трупов.Фронтовик бил с колена
очередями с двухсот метров,по его меркам это в упор.Я на-
считал двадцать три очереди,потом он стал перезаряжаться,
и мы,воспользовавшись затишьем,отошли,если не сказать
прямо — быстро убежали,пока собака рвала засаду в крова-
вые клочья.
— Аномалии надо перезаряжаться?— удивился Рентген.
— В круглом дисковом магазине ППШ-41 семьдесят один
патрон,— ответил Берёзов,— если вести огонь по три патро-
на,где-то двадцать три очереди и выйдет.У него закончились
патроны,и он менял магазин.Для ППШ это довольно долго,
в этом плане конструкция его подводит.
279
— Ну,это в настоящем ППШ,— фыркнул Медведь,—
кто знает,что у того кошмара на самом деле.Издали анома-
лия похожа на солдата в гимнастерке Великой Отечественной
с ППШ в руках,оттуда слухи и пошли.Неизвестно,чем в
действительности ОНО людей убивает.
— ППШнастоящий,— машинально ответил Иван,— при-
клад отшлифовался за годы эксплуатации,стал гладким,слов-
но отполирован.А вот металлические части новенькие,будто
только что с завода...— Он замолчал,увидев,с каким вы-
ражением лиц Медведь с Рентгеном смотрят на него.— При-
снилось мне это,пока без сознания под Выбросом лежал,—
пожал плечами Берёзов,— почему-то запомнилось очень ярко.
— Занятно,— оценил Рентген,— в общем,если Лемур с
Червонцем зайдут в Жёлтую Зону,предупредить Ферзя они
смогут только при личном контакте.— Он вернулся к карте:
— Где здесь,по вашему мнению,мог бы находиться наиболее
короткий путь к Ферзю?
— Так не скажешь,— покачал головой Медведь,— это же
Жёлтая Зона.Там аномалий — до чёртиков,и половина из
них либо движется,либо часто меняет местоположение.Разве
что Болт мог бы ответить на этот вопрос,да и то только
приблизительно.А если исходить из тех маршрутов,что мне
известны,так самый короткий путь здесь,у нас,потому вчера
мы отсюда и выходили.
— Почему же Лемур с Червонцем не ушли в Жёлтую Зону
прямо отсюда?Зачем тогда им вертолёт?— задумчиво произ-
нес Рентген.— Что-то тут не так...
— Рентген!— К ним подошел второй контрразведчик со
спутниковым телефоном в руке.— Есть информация!Похи-
щенный борт только что засветился в Зелёной Зоне,в одной
из полевых лабораторий,оттуда вышли на связь учёные.Спут-
ник уже зацепился за вертушку и ведёт ее.Они следуют к
Границе Жёлтой Зоны.Отдать команду на перехват?
— Отдавай,— кивнул Рентген.
— Что за лаборатория?— насторожился Иван.— Конкрет-
280
но?Есть номер?
— ЛП-32,— ответил контрразведчик с телефоном.
— Твою же душу так!— воскликнул Медведь.
— Свяжитесь с ними немедленно!— Берёзов поморщился
от досады.— Потребуйте на связь их руководителя,радиопо-
зывной «Лаванда»!Прямо сейчас!
Контрразведчик вопросительно посмотрел на Рентгена.
— Действуй!— разрешил тот.
Офицер со спутниковым телефоном некоторое время раз-
говаривал с разными абонентами,после чего опустил трубку.
— Лаванда улетела на похищенном вертолёте,— доложил
он,— по словам сотрудников лаборатории,один из прилетев-
ших сообщил ей,что Туман жив и находится в Жёлтой Зоне
в логове каких-то зверей.Чтобы его оттуда вытащить,якобы
требуется её помощь.
— Где сейчас борт?— вскинулся Иван.— Команда на пе-
рехват уже отдана?
— Приближается к Шагу Выброса,— ответил тот,— звено
МИ-24 уже выходит на цель,время до контакта две минуты.
— Отставить перехват в воздухе,— поморщился Рент-
ген,— поставьте вертолётам задачу сопровождать цель и ве-
сти только ответный огонь.Пусть прижмут преступников к
земле,оперативному дежурному по ОФЗ приказываю отпра-
вить туда сотрудников для задержания.
— Лемур знает,что я жив,— заявил Берёзов,— иначе
зачем ему Лаванда?Кто-то успел его предупредить!
— Шорох не мог,я за него ручаюсь!— не терпящим возра-
жения тоном отрезал Медведь.— Это исключено.Рассмотри
другие варианты!
— Я сам их рассмотрю,— вмешался Рентген,— очень вни-
мательно!— Он поглядел на Ивана:— Кто ещё в курсе вашего
воскрешения?
— Никто,— заявил Берёзов,— я вышел из Зелёной Зо-
ны час назад.Я украл квадроцикл,чтобы добраться до базы
ОСОП,если только кто-то узнал меня,пока я ехал,но у меня
281
форменное кепи с козырьком было натянуто на глаза!
— Исключается,— отклонил его вариант контрразвед-
чик,— в этом случае сообщили бы в Службу Безопасности.
Напрягите память,Туман!— Рентген продолжал пристально
смотреть на него.— Быть может,кто-то всё же видел вас?
— Нет!— Иван и глазом не моргнул.— Никто конкретно
не видел.
— Ладно,— пожал плечами контрразведчик,— мы вернём-
ся к этому разговору позже.
Он подозвал к себе помощника и что-то тихо сказал ему,
добавив:
— Используйте мой личный допуск.Результаты нужны
прямо сейчас.
Тот кивнул,отошёл в сторону и принялся негромко раз-
говаривать по спутниковому телефону.Рентген посмотрел в
небо,на появившиеся над верхушками деревьев вертолёты,и
сказал:
— В нашем распоряжении три десятка сотрудников охра-
ны.— Он перевёл взгляд на Медведя:— Они серьёзно уступа-
ют Спецотряду как по уровню подготовки,так и в оснащении.
На ваш взгляд,сколько человек из состава Отряда примут
сторону Ферзя,если дело дойдёт до вооружённого столкнове-
ния?
— Если Лемура и Червонца с ним сейчас нет,то не боль-
ше двух-трёх человек,— прикинул Медведь,— думаю,до
стрельбы не дойдёт.Но у Ферзя «Ариадна»,и он не дурак.
Если догадается,что к чему,наверняка попытается скрыться
в Жёлтой Зоне.Там его не...
— Возникла проблема!— Офицер связи Рентгена быстро
подошёл к своему начальнику.— Похищенный борт задержать
не удалось.
— Как так?— опешил Медведь.— Как можно упустить
вертушку внутри «Ареала»?!
— Преступники,обнаружив погоню,опустились на пре-
дельно малую высоту и пересекли границу Жёлтой Зоны.Борт
282
упал в пределах видимости,но добраться до него без провод-
ника не представляется возможным.Координаты падения уже
отправлены на ваш навигатор.
— Продолжать наблюдение!— приказал Рентген.— Взвод
охраны выгрузить у района падения!Срочно отправьте верто-
лёт в городок за Болтом,передайте ему мою личную просьбу
— пусть проведёт людей к упавшему вертолёту.Есть данные
по прослушке?
— Так точно,— ответил офицер,— штатный телефон Мед-
ведя и ещё четверых сотрудников ОСОП прослушивается по
официальному разрешению начальника Службы Безопасно-
сти.Там даже установлен фильтр звонков с возможностью
раздачи приоритетов.Если коротко,то,как только Медведь
набрал ваш номер,его разговор подключили к трубке заказ-
чика.
— Кто заказчик?— осведомился Рентген.
— Ферзь,— ответил контрразведчик,— в его отсутствие
в сети вызов автоматически переадресовывается на телефон
Лемура.
— Но я не говорил,что Туман жив!— удивился Медведь.
— Вероятно,удалённый доступ к камерам видеонаблюде-
ния базы ОСОП у них тоже есть,— заметил Рентген,не сводя
глаз с экрана своего навигатора,— с этим разберёмся позже.
Сейчас ситуация изменилась,— он указал на карту Жёлтой
Зоны,— вертолёт упал здесь.Место вчерашнего боя — здесь.
Лаборатория — тут.Если предположить,что этот маршрут
преступники готовили заранее в качестве запасного,на край-
ний случай,то они смогут добраться до лаборатории даже
раньше,чем Спецотряд.Думаю,именно так они и поступят и
будут ждать Ферзя там.
— Если упустим Ферзя сейчас,ни лабы,ни Лаванды нам
уже не видать,— мрачно подытожил Медведь.— Надо идти
в Жёлтую,брать Салмацкого.
— Используем элемент внезапности,— поддержал его Бе-
рёзов,— пока он ещё не предупреждён.
283
— И кто пойдёт?— нахмурился Рентген,кивая на выгру-
жающихся из приземлившихся вертолетов охранников.— У
этих людей есть допуск к работам в Жёлтой Зоне?И ну-
жен проводник.Необходимо дождаться появления Болта и за-
просить у Службы Безопасности сотрудников,имеющих опыт
операций в Жёлтой.
— Нет времени!— отрезал Иван.— Надо выдвигаться
немедленно.Ждать некогда,брать с собой тех,кто не име-
ет опыта работы в Жёлтой Зоне,не имеет смысла,они будут
лишь обузой.Предлагаю идти самим.Нас пятеро,этого хва-
тит,чтобы выйти на место вчерашнего боя.Там два десятка
бойцов ОСОП,из которых не меньше половины окажут нам
помощь.Надо идти прямо сейчас!
— Ты уверен,что справишься с дорогой?— уточнил Мед-
ведь.— Я понимаю,что ты только что вышел из двух Зон,
но...
— Уверен!— оборвал его Берёзов,доставая из кармана
«Ариадну».
— Ух ты ж,вашу Сашу!— невольно вырвалось у Медве-
дя.Он зачарованно глядел на мягкое красное свечение,шед-
шее изнутри метаморфита.— Вот это да!Вопросов больше не
имею!
15
284
285
С «Ариадной» в руке знакомая тропа,по которой ходил уже
трижды,предстала Ивану в совершенно ином свете.Тогда,в
день экспедиции за Осьминогом,Болт предупреждал его,что
тут вокруг аномалии,но Берёзов даже не подозревал,что их
настолько много.Кромка лесной тропинки оказалась затянута
Паутиной столь густо,что разведи идущий по краю стёжки
человек руки в стороны,его пальцы без шансов вляпаются в
эту дрянь.Аномалии лежали,сидели,стояли и висели повсю-
ду,особенно много было Студня,он лениво подрагивал чуть
ли не в каждом углублении или выемке в почве.В глазах
рябило от обилия вибрирующих тугими спиралями энергети-
ческих вихрей всевозможных форм и размеров,затаившихся
среди зарослей в ожидании неудачливого путника.
И при всём при этом лес жил своей жизнью.Укреплён-
ный в головной повязке «Филин» показывал красные пятна —
тепловые сигнатуры животных,тихо крадущихся среди ано-
малий либо замерших в ожидании,когда люди пройдут мимо.
Берёзов мысленно покачал головой,подныривая под протянув-
шиеся над тропой ветви раскидистого дерева,густо поросшие
сине-жёлтым мхом,прямо вдоль которых тускло поблёскива-
ли тонкие и невесомые серебряные нити.Об истинной степени
опасности тем,кто идёт сейчас за ним по этой тропе,лучше не
знать.Иван сам-то,увидев реальную картину местности бла-
годаря «Ариадне»,не повернул назад лишь потому,что шёл
по этой тропе уже в четвёртый раз и точно знал,что дой-
дёт.Впрочем,не только поэтому.В руках у Лемура оказалась
Лаванда.Она пошла с ним в Жёлтую Зону,не задавая вопро-
сов,всего лишь услышав о том,что где-то там ему,Ивану,
необходима её помощь.И если для того,чтобы вернуть её на-
зад живой и невредимой,понадобится лично перегрызть горло
Ферзю,Лемуру или ещё кому,он займётся этим без тени со-
мнений.Не говоря уже о том,что за этими двумя остался
должок,еще недавно носивший радиопозывной «Ветер».
— Впереди поворот,— Иван коротко обернулся назад,
скользнув взглядом по идущей за ним веренице из трёх че-
286
ловек,— сразу же за ним,справа в кустах,волчье логово.
После вчерашнего боя зверья там может и не быть,но в лю-
бом случае — полная боевая готовность.
Волков на месте не оказалось,и всё окрестное зверье,на-
пуганное недавним сражением,держалось от тропы подальше,
зато газовая аномалия была на месте.На этот раз Берёзов
увидел её метров за пятьдесят.«Ариадна» показывала обла-
ко газа в виде огромного прозрачного амёбообразного сгустка
грязно-розового цвета,перетекающего через лес со скоростью
идущего человека.Иван остановился и подал знак остальным.
— В чём дело?— Медведь мгновенно упал в жёлтые по-
теки синюшного мха,упирая в плечо приклад «Печенега».—
Направление на цель?!
— Газовая аномалия на одиннадцать часов,— пояснил Бе-
рёзов,— двигается в направлении на пять часов,будет пере-
секать тропу.Подождём.
— Противогазы?— спросил Рентген.
— Не обязательно,— Иван отрицательно кивнул,— она
пройдёт мимо нас,не зацепив.
— Далеко видно?— поднялся с земли здоровяк.— С этим
волшебным камушком в руке?
— От размеров аномалии зависит,— ответил Берёзов.—
Эта по фронту метров десять,в глубину где-то триста,высота
метра четыре.Даже через лес её заметно за полсотни метров.
Коля,— он посмотрел на поднимающегося Медведя,— пом-
нишь,как мы с тобой попали под Жаровню?Когда Рентгена
Оковами приковало?
— Забудешь тут,— буркнул Медведь,обшаривая взглядом
окружающие заросли,— неделю волдыри со спины сходили.
— Её можно было вот так же пропустить мимо,— мрач-
но усмехнулся Иван,— без остросюжетных приключений с
поджаренными спинами.
— Выходит,Ферзь специально нас под неё положил?—
Здоровяк скривился.— Зачем?
— Полагаю,хотел произвести впечатление на меня,—
287
вступил в разговор Рентген,— согласно изученным мною от-
чётам,газовая аномалия вытесняет из нор зверей.Мы должны
ожидать нападения?
— Вряд ли,— Медведь покрутил головой,— все разбежа-
лись,«Филин» ничего не видит.
— Здесь на нас никто не нападёт,— Берёзов рассматривал
медленно ползущую параллельно тропе Плешь,— из кустов
выйти живым невозможно.Если только дальше.
Рентген с Медведем,не сговариваясь,одновременно от-
шагнули на середину троны.Больше никто не разговаривал
до тех пор,пока Иван не подал сигнал продолжать движение.
К месту боя приближались предельно осторожно,но Ферзь
умел учиться на ошибках и выставил на тропе наблюдателей.
«Филин» показал тепловой отпечаток залёгшего в кустах че-
ловека,и Берёзов сделал жест «Стой!» и сразу за ним — «Ви-
жу цель!».Их небольшая группа немедленно вжалась в синий
мох,изготавливаясь к бою.Иван внимательно вглядывался
в даль.«Филин» заметил сигнатуру человека задолго до того,
как тот мог появиться в поле зрения,заросли слишком густые.
С «Невидимкой» в кармане засечь Берёзова было невозможно,
значит,об их приближении тем,кто засел в кустах впереди,
ещё не известно.Он обернулся и поманил к себе Медведя.
Тот подполз ближе и вопросительно посмотрел на Ивана.
— Дальше по тропе,метров тридцать,сбоку за кустом си-
дит человек,— тихо объяснил Берёзов.
— «Филин» заметил?— понял здоровяк.— Мой никого не
видит.Твой мет,стало быть,крупнее,цепляет подальше...—
Он подполз ещё ближе,поравнявшись с Иваном,и остановил-
ся:— Вижу.Чёрт!И меня тоже заметили.— Здоровяк кивнул,
указывая вперед.
Тепловая отметка цели раздвоилась,одно пятно осталось
на месте,другое спешно удалилось в противоположную сто-
рону.Стало быть,изначально наблюдателей было двое,отме-
тил Берёзов,и сейчас один из них спешит к основной части
своего отряда.
288
— Думаю,это наши,— определил Медведь,— мы недале-
ко от места засады,раз отряд сейчас там,то больше некому
оставлять на тропе пост.Надо приблизиться и подать услов-
ный сигнал,пока через лес долбить не начали.После вчераш-
него все нервные.
— Идите вчетвером,— решил Иван,— тропа чистая.А я
обойду через кусты,тут есть,где пройти.Заодно посмотрю,
что там к чему,и не придется раньше времени пугать народ
моим появлением.
— Чтобы всех испугать,будет достаточно и моего появ-
ления,— бесстрастно произнес Рентген.— У Ферзя возник-
нут подозрения в любом случае.Поэтому действуйте быстро,
Туман,и помните:Салмацкий нужен следственной комиссии
живым,это в ваших же интересах.
Берёзов утвердительно кивнул.
— У Ферзя «Филин» самый мощный в Отряде,— преду-
предил Медведь,— имей в виду.
— Он ему не поможет,— мрачно усмехнулся Иван,маши-
нально проверяя,удобно ли сидит в руке пистолет.
— И где ты успел насобирать столько всего?— философски
вздохнул здоровяк.
— Идут!— Берёзов указал на показавшиеся в радиусе дей-
ствия «Филина» тепловые отметки.— Я пошёл.
Он нырнул в кусты,перепрыгивая через заполненную
Студнем рытвину,и двинулся через заросли в обход наблю-
дателей.Оставшийся на тропе Медведь достал боевой нож и
несколько раз ударил тупой стороной клинка по пулемётному
стволу,подавая условный сигнал «Я — свой»,установленный
в ОСОП на текущую неделю:три точки,два тире,две точ-
ки.Пока ему отвечали,Иван вышел к месту недавнего боя.
С первого же взгляда стало ясно,что вчера здесь разрази-
лась настоящая бойня.Растительность вокруг была перело-
мана и измята,повсюду были лужи крови,лежали изодран-
ные в клочья трупы в камуфляжных костюмах всевозможных
расцветок,покорёженное оружие и россыпи стреляных гильз.
289
Красная почва хранила на себе чёткие отпечатки огромных
собачьих лап и глубокие борозды от когтей.Кровавые ошмет-
ки разорванных на части тел засохли на кожистых листьях
синюшных кустов и покрытых жёлтыми потеками стволах де-
ревьев,внутри многих аномалий можно было различить бурые
кучи тряпья — всё,что осталось от вляпавшихся людей,пы-
тавшихся спастись бегством.
Посреди небольшой поляны,свободной от аномалий,деся-
ток бойцов Спецотряда укладывали на носилки облачённые в
«Мембраны» тела в испещренных пулями «Латниках».Фер-
зя среди них не было,и Иван посчитал трупы.Пятеро уби-
тых.Вероятно,Салмацкий с остальными разыскивает шестое
тело.Если выследить его сейчас,без крови не обойтись,с
ним слишком много людей,и времени объясниться Ферзь ему
не предоставит уж точно.Придётся дождаться,когда Рент-
ген официально лишит Салмацкого полномочий.Но до того
момента показываться не стоит.Берёзов затаился в кустах.
Медведь,Капкан и два контрразведчика появились спустя
пару минут в сопровождении часовых с тропы и нескольких
бойцов,выдвинувшихся к ним на усиление.Их появление за-
ставило Спецотряд бросить свои дела,бойцы сгрудились во-
круг прибывших,и разговор почти сразу пошёл на повышен-
ных тонах.Иван быстро подсчитал людей.Выходило,что с
Ферзём сейчас максимум пара человек.«Это меняет дело,—
подумал Берёзов,— стоит взять его сейчас,пока он не зару-
чился поддержкой остальных».Иван уже собрался тихо отсту-
пить в глубь зарослей и приступить к поискам,как из кустов
с противоположной стороны вышел Ферзь в сопровождении
двоих бойцов,несущих на руках тело погибшего.
— Что здесь происходит?— недовольно поинтересовался
Салмацкий.— Почему остановили эвакуацию?
— Ферзь!— окликнули его из толпы.— Что за ерунда?Тут
контрики пришли и требуют твоего задержания!Говорят,что
ты подозреваешься в государственной измене!Что за бред?!
— Совсем оборзели,уроды,— поддержал кто-то.
290
— Подполковник Салмацкий!— невозмутимо заявил Рент-
ген.— Данными мне полномочиями я отстраняю вас от ко-
мандования Отрядом Специальных Операций на время прове-
дения расследования и задерживаю в качестве подозреваемого.
Сдайте оружие!
— Вы так уверены в своей правоте и силе полномочий?—
недобро усмехнулся Ферзь,перебегая взглядом с контрразвед-
чиков на сжимающего в руках пулемёт Медведя и обратно.—
Здесь,в Жёлтой Зоне?Разоружить их!— рявкнул он бой-
цам.— Позже разберёмся,что с ними делать!Сейчас надо
собрать тела погибших,они лежат здесь уже сутки.
Бойцы в нерешительности замялись.Кто-то сделал шаг к
Рентгену,но ему в грудь уперся ствол медведевского «Пече-
нега».Все немедленно схватились за оружие.
— Вы собираетесь пойти на преступление всем отрядом?—
холодно спросил Рентген,обводя людей взглядом.— Ради че-
ловека,подозреваемого в измене Родине?
— Это клевета!— гневно воскликнул Ферзь.— Уж не ты
ли собрался меня подсидеть,а,Медведь?— Он стегнул здо-
ровяка полным возмущения взглядом и вновь посмотрел на
контрразведчика:— Вы допустили ошибку,и я помогу вам
исправить её.Отдайте оружие,и никто не пострадает!
— А потом ты убьёшь его в спину,как Ветра?— громко
спросил Иван,возникая у Салмапкого в тылу.— И всю вину
свалишь на Медведя?Стрелять сам будешь или снова Лемура
подождёшь?
Ферзь резко развернулся,и его взгляд упёрся в Берёзова.
Тот стоял с пистолетом в опущенной руке и брезгливо рас-
сматривал Салмацкого,будто ползущую но стене мокрицу.
— Что,не ждал?— удивился Иван.— Думал,запихали
меня в Оковы,бросили под Выбросом — и всё?Дело закры-
то?Извини,если разочаровал.Кстати,не хочешь попытать
счастья и выстрелить в меня?Сделай одолжение!
— Хочешь меня убить?— усмехнулся Салмацкий.— Как
убил Ветра?Стреляй,кто же тебе мешает!Вижу,ты записал-
291
ся в стукачи к Рентгену,надеешься,что он тебя отмажет в
случае чего?
— Ветра убил Лемур по твоему приказу!— зарычал Бе-
рёзов.— Забыл?Так я тебе напомню!— Он перевёл взгляд
на замерший Спецотряд:— Он вам,совершенно случайно,не
предлагал после эвакуации погибших сходить в лабораторию?
Отомстить за павших товарищей?Ему туда очень хочется,
надо же замести следы!За полгода их наверняка скопилось
немало!А знаешь что,Ферзь?— Иван вонзил в Салмацкого
пылающий ненавистью взгляд:— Я поддерживаю твое пред-
ложение!Вот сейчас все мы туда и пойдём!Там и разберемся,
кто стукач,а кто предатель,прямо на месте!Посмотрим,что
интересного есть внутри,поговорим с сотрудниками,там ведь
кто-то работает,не так ли?Кто знает,вдруг нам повезёт на-
столько,что они узнают кого-нибудь в лицо?
— Да ради бога!— пожал плечами Ферзь.— Я готов!
Пошли!
Он развернулся к Берёзову спиной и пошёл к осталь-
ным,чтобы в следующую секунду рвануться влево,прячась
от Ивана за двумя своими сопровождающими.Вскинув пи-
столет,Ферзь несколько раз выстрелил в Рентгена.Тот отле-
тел в сторону.Берёзов стремительно сместился вправо,чтобы
никто не попадал на линию огня,и произвёл в Салмацкого
два сдвоенных выстрела.Ферзя швырнуло на землю,он вы-
ронил пистолет и покатился к кустам,отшвыривая от себя
гладкий зелёный корпус РГД-5.Звонко громыхнул капсюль-
воспламенитель,возвещая начало четырёхсекундного отсчета
до взрыва.
— Граната!!!— закричал кто-то,и люди бросились на сине-
жёлтый мох,закрывая головы руками.
Иван прыжком ушёл подальше от гранаты и вжался в тра-
ву.Ухнул взрыв,и замерших посреди поляны бойцов обдало
мелкими красновато-резиновыми комьями выдранной земли.
Берёзов вновь вскинул пистолет,собираясь продолжить огонь,
но Салмацкий уже скрылся в кустах.Иван вскочил на ноги
292
и ринулся следом,сжимая в руке «Ариадну».Однако очень
быстро ему стало ясно,что догнать Ферзя по горячим следам
не удастся,Салмацкий знал местность гораздо лучше и легко
потерялся в зарослях.Берёзову ничего не оставалось,как вер-
нуться к отряду.На поляне уже вовсю командовал Медведь,
расставляя людей в круговую оборону.Возле составленных ря-
дом носилок с убитыми стоял Рентген со своим помощником
и опрашивал кого-то из бойцов.Тот понуро отвечал.
— Ушёл?— встретил вопросом Берёзова Рентген.
— Я плохо знаю местность,— мрачно кивнул Иван,— а
он тут,судя по всему,по нескольку раз в неделю бывал.Нет
смысла плутать между аномалий,и так ясно,куда он пошёл.
В лабораторию,следы зачищать.Понятно же,что мы очень
скоро до неё доберёмся.
— Тогда выдвигаемся к ней немедленно!— решил контр-
разведчик.— Отряду внимание!— Он повысил голос.— За-
дача:выйти к нелегальной лаборатории,находящейся в ру-
ках агентов спецслужб противника,и захватить её.Опера-
ция имеет целью добычу максимально возможного количества
вещественных доказательств,документов,по возможности —
пленных.В лаборатории помимо подозреваемого Ферзя нахо-
дятся двое его сообщников,сотрудники ОСОП,радиопозыв-
ные «Лемур» и «Червонец».Они удерживают заложницу из
числа гражданского персонала,начальника одной из научных
лабораторий,радиопозывной «Лаванда».Я понимаю,что на-
званные мною люди для кого-то из вас,возможно,были не
просто командирами,но и боевыми товарищами,поэтому беру
с собой только добровольцев.Остальные могут выйти вместе с
носилками к месту эвакуации в Зелёную Зону.Добровольцам
собраться возле Медведя,— закончил он и уже не так громко
добавил:— Если таковые есть.
— А кто не захочет — того под суд?— саркастически спро-
сил один из бойцов.
— Нет,— спокойно ответил Рентген,— но по окончании
операции я задам им несколько больше вопросов,нежели всем
293
остальным.
В добровольцах оказались все люди Медведя и ещё во-
семь человек,из которых здоровяк быстро сформировал бое-
вую группу.Спустя три минуты Берёзов уже вёл её по тропе к
лаборатории.Первую растяжку он обнаружил,едва они при-
близились к перекрёстку.Наспех присыпанная синей травой
проволока подрывника пересекала стёжку у самой земли,на-
чинаясь узловой скруткой вокруг ствола тонкого деревца и
заканчиваясь на кольце запала ручной гранаты.
— Знает,что здесь пойдём,гадёныш!— бурчал Медведь,
снимая растяжку.— Туман,наверняка будут ещё!
Здоровяк не ошибся,ещё две гранаты были установлены
на растяжку далее по ходу тропы,четвёртую Ферзь положил
в наскоро вырытую ямку и придавил запал плоским камнем,
засыпав его сверху мхом.Простая и очень малозаметная ло-
вушка,срабатывает в восьми случаях из десяти.Берёзов за-
метил её в крайний момент лишь потому,что уже сталки-
вался с подобными сюрпризами раньше,ещё в первую войну
на Кавказе.После короткого совещания группа отошла назад,
на безопасное расстояние,и Иван выстрелом сбил с гранаты
камень,удерживающий предохранительную чеку в безопас-
ном положении.Громыхнул взрыв,и он коротко усмехнулся.
Пусть Ферзь считает,что кто-то подорвался на его ловушке.
Чем больше он о себе возомнит,тем проще будет его взять.
У поломанной опоры Берёзов остановил группу.Бойцы за-
легли,взяв на прицел здание лаборатории.Отсюда,с рассто-
яния двухсот метров,возле него не было заметно никаких
признаков жизни.
— Лемур и Червонец,судя по времени,уже там,— Мед-
ведь разглядывал лабораторию в бинокль,— плюс Ферзь,кто-
то ещё там наверняка есть,лабу же охранять надо.Но я пока
никого не вижу.В любом случае,дорога туда только одна,
придётся идти в лоб.
— Там два пролома в стене,— Иван отрицательно покачал
головой,— оба выходят на коридор,дорога простреливается
294
отлично,будем как на ладони.Ждать темноты не имеет смыс-
ла,во-первых,долго,во-вторых,у Лемура есть «Невидимка».
В темноте он может устроить нам много неприятных момен-
тов.
— Что вы предлагаете?— посмотрел на него Рентген.
— Делимся на три подгруппы,штурмовая и две огневые,—
объяснил Берёзов,— огневые подгруппы берут на прицел про-
ломы,я покажу где.При малейшем шевелении открывают
огонь,задача:не дать противнику вести прицельную стрельбу
по коридору через проломы.Штурмовая подгруппа ждёт моей
команды.Я пройду к лаборатории не по коридору.— При этих
словах брови Медведя удивлённо поползли вверх,и Иван до-
бавил:— «Ариадна» показывает,что по пустырю можно прой-
ти.Придётся попетлять,но пройти можно,—повторил он.—Я
буду держаться в мёртвой зоне от проломов,дойду до здания
и закидаю проломы светозвуковыми гранатами.Их подрыв —
сигнал штурмовой подгруппе.Она рывком сближается с ла-
бой,пока я контролирую проломы.Сразу предупреждаю:ано-
малия на лабе — Лизун,кровавое шмотьё якобы вляпавшихся
людей — муляжи.Операцию начинаем немедленно.Вопросы
есть?
— Там аномалий целый огород,— нахмурился Медведь,—
их суммарный Зов может оказаться очень сильным.
— Думаю,не сильнее,чем тогда,с Болтом,— буднично
произнес Иван,— к тому же,особого выбора нет,вот заодно
и посмотрим.
— Ты псих,Туман,— подвёл итог Медведь,довольно
осклабившись,— если останешься жив,я подарю на вашу
с Лавандой свадьбу маленького Дикобраза,а Шорох будет
таскать вам шоколадки.
— Спасибо,— оценил Иван,— ты несказанно добр.Это
как раз то самое,чего мне не хватает для полного счастья.
Ещё вопросы?
— Нет вопросов,— ответил за всех Рентген.
— Тогда я пошёл.— Иван поправил висящий за спиной
295
9А-91,чуть крепче сжал в руках пистолет и «Ариадну» и,
пригибаясь,побежал дальше по тропе,удаляясь от коридора,
чтобы быстрее покинуть зону обзора проломов лаборатории.
Он не преодолел и десяти метров,когда у самого уха ко-
ротко свистнула пуля,и сразу за ней ещё две.Берёзов спеш-
но упал на красную землю,уходя из-под обстрела,и пополз
дальше.За коридором следили.«Выстрелов слышно не было,
скорее всего,это Лемур ведёт огонь из бесшумной “Грозы”,—
подумал он.— Необходимо быстрее добраться до мертвой зо-
ны».Ещё несколько пуль ударили совсем рядом,поднимая
в воздух невысокие фонтанчики красной почвы,и Иван за-
мер,вжимаясь в синий мох.Невидимый стрелок бил очень
точно,продолжать движение стало слишком опасно.Выждав
несколько секунд,Берёзов пополз дальше,и короткая оче-
редь вновь вспорола землю в нескольких сантиметрах от тела.
Видимо,кто-то из людей Медведя заметил земляные фонтан-
чики,и со стороны опоры раздалась трескотня автоматных
очередей.Огневые подгруппы открыли подавляющий огонь по
проломам,не давая вражескому стрелку выглянуть,и ползти
дальше сразу же стало легче.
Войдя в мёртвую зону,не попадающую под обзор из про-
ломов,Иван поднялся на ноги,смерил взглядом предстоящий
маршрут и сошёл с тропы на усеянную аномалиями пустошь.
Двести метров до здания лаборатории представляли собой са-
мый настоящий лабиринт,проходить который пришлось почти
двадцать минут.В некоторых местах Студень залегал настоль-
ко плотно,что образовывал непрерывную многометровую по-
верхность,слабо подрагивающую навстречу ветру.Приходи-
лось возвращаться на десяток-другой метров и искать обход.
На середине пути возникла заминка.Узкое чистое простран-
ство,по которому можно было идти,проходило в десятке ша-
гов от мощной Жаровни.Дважды Берёзов пытался её обойти
с разных сторон,и оба раза Жаровня,почувствовав челове-
ка,начинала смещаться в его сторону.В конце концов,вновь
пришлось отступить и выбрать другой путь.
296
Когда Иван был уже совсем недалеко от здания,воздух
перед ним едва ощутимо дрогнул,и прямо под опускающейся
ногой «Ариадна» показала внезапно возникшее мутное пятно.
Берёзов дёрнулся в сторону,ставя ногу мимо образовываю-
щейся на глазах аномалии,и,теряя равновесие,успел сделать
пару шагов прочь.В крайний момент ему всё-таки удалось
буквально вывалиться на окружающее лабораторию чистое
пространство.Он сгруппировался,ослабляя удар от падения,
вскочил на ноги и обернулся назад.На месте мутного пятна,
в которое только что едва не вляпалась его нога,роился ха-
отичными переливами энергий молодой Раздиратель,плавно
увеличиваясь в размерах.Вот уж действительно повезло...
Берёзов выдохнул,стирая рукавом капельки пота,выступив-
шие на лбу от напряжения.Надетая на голову повязка с «Фи-
лином» давно уже промокла насквозь,впору выжимать.
Иван окинул здание лаборатории взглядом и прислушал-
ся.Судя по непрекращающейся перестрелке,из проломов кто-
то всё же успевал вести ответный огонь по позициям груп-
пы Медведя.Сейчас это было даже на руку.Если противник
увлечён боем,он может и не догадываться,что Берёзов подо-
шел к зданию вплотную.Он поднялся на ноги и скользнул к
стене.Лизун колыхнулся навстречу,и запах свежей сладкой
сдобы защекотал нос.Внутри аномалии зрение потеряло бы-
лую резкость,словно под водой,и Ивану пришлось несколько
секунд простоять на месте,ожидая,пока глаза свыкнутся с
новым видением.Огневые подгруппы заметили его появление
и прекратили огонь.Привыкнув к расплывчатым контурам,
он вдоль стены двинулся к ближайшему пролому.В метре от
пробитой в стене дыры Берёзов убрал пистолет и «Ариадну»,
взамен достав из подсумка «Зарю-2».Выдернув кольцо,Иван
отпустил предохранительную планку,быстро досчитал в уме
до пяти и швырнул светозвуковую гранату в пролом.Отско-
чив назад,он заткнул уши и открыл рот.За стеной громыхнул
взрыв,и Берёзов рванулся ко второму пролому,на ходу извле-
кая ещё одну «Зарю».После второго подрыва штурмовая под-
297
группа начала сближение,и Иван приготовил к бою пистолет
и третью светозвуковую,замерев между двух проломов.
Штурмовой подгруппе оставалось преодолеть менее полу-
сотни метров,когда в один из проломов неприкрыто высунулся
автоматный ствол.Длинная очередь задела чей-то «Латник»
и ушла вверх,стрелок не справился с сильной отдачей.Бо-
ец споткнулся,но удержался на ногах.В следующую секун-
ду Берёзов забросил в пролом «Зарю».Несколько бойцов из
состава штурмующих залегли и открыли огонь по проломам,
прикрывая перемещение своих товарищей,и спустя полмину-
ты могучая фигура Медведя уже нависла над Иваном.
— Надо же,получилось,— его глаза возбуждённо блесте-
ли,— дошли без потерь!
— Где Рентген?— Берёзов поискал взглядом контрразвед-
чика.
— Я оставил его с огневой подгруппой.— Медведь потряс
«Печенегом»,стряхивая с него красную земляную пыль.—
Он поведёт их на сближение,как только мы начнём штурм.—
Здоровяк пошарил глазами по зданию:— Двери на электрон-
ных замках?
— Грузовой вход,похоже,заварен изнутри уже давно,—
ответил Берёзов,— проломы слишком узкие,так что войти
можно только с одной стороны,через стандартную дверь.Рас-
печатаем накладным зарядом.Надо торопиться,пока они там,
внутри,не уничтожили все серьёзные улики.
По периметру двери быстро установили накладные заряды,
и группа изготовилась к штурму.
— Внимание всем!— негромко произнёс Берёзов.— Я за-
хожу первым.После подрыва двери я брошу внутрь гранату.
Там об этом прекрасно знают,и сразу после её взрыва будут
ждать начало штурма и бросят гранату в ответ.Поэтому после
первой гранаты не заходим!Заходим только вслед за мной!—
Он обернулся к Медведю:— По моей команде «Зарю» в дверь
и в каждый пролом,одновременно!Есть ещё светозвуковые?
Дай мне пару штук.
298
Здоровяк кивнул.Иван снял с себя автомат и отложил его
в сторону.В узких коридорах лаборатории от заряженного
«Дыроколами» АПС будет больше толку,а короткие рассто-
яния больше подходят для интуитивной стрельбы,при кото-
рой стрелок ориентируется уже не на прицельные приспособ-
ления,а на положение пистолета в пространстве.Штурмовая
подгруппа залегла,и Берёзов бросил на Медведя короткий
взгляд.
— Взрывай!— приказал тот одному из бойцов.
Гулкий взрыв сотряс Лизуна,заставляя аномалию пойти
хаотичными волнами.Брызнули куски битого бетона,и бро-
нированная дверь,кувыркаясь,отлетела на несколько шагов.
Пластита подрывник не пожалел.Едва дверь рухнула наземь,
поднимая клубы красной пыли,из зияющего темнотой проёма
вылетела граната и раздалась автоматная очередь.
— Граната!!!— крикнул Берёзов,мощным броском отправ-
ляя внутрь лаборатории «Зарю-2» и тут же вжимаясь в землю.
Ухнул близкий разрыв,и внутреннее пространство Лизуна
прочертил сонм параболических линий,словно орбиты сотен
крохотных планет,выходящих и заходящих из дверей лабо-
ратории.Крик боли,раздавшийся изнутри,потонул в грохоте
разорвавшейся «Зари».
— Это было не очень умно,— Медведь поднял голову и
приник к «Печенегу»,— знать,что «Лизун» возвращает назад
всё,что в него бросили,и тем не менее швыряться гранатами.
— Чего же он мне светозвуковые не возвращал?— удивил-
ся Иван.
— Лизун — не Зыбь,— ответил Медведь,— он в помеще-
ния не заходит.Там,— здоровяк дал в дверной проём корот-
кую очередь,вызвав чей-то короткий крик,— его нет.
— Тем лучше.— Берёзов рывком поднялся с земли и при-
жался к стене у входа.— Медведь!— Он бросил на здоровяка
короткий взгляд.— Гранатами — огонь!
Тот взмахнул рукой,отдавая команду своим людям,и три
светозвуковые гранаты одновременно полетели через вход и
299
проломы внутрь лаборатории.Иван привычно заткнул уши и
открыл рот.Едва слитный взрыв потряс пропитанный анома-
лией воздух,Берёзов ворвался в полумрак здания.Пройдя
порог,он ушёл в нижний уровень,прижимаясь к стене,и
вскинул пистолет.Глаза ещё только уловили шевеление впе-
реди,а АПС Ивана уже выплюнул длинную очередь,веером
пуль перечёркивая узкий коридор.Не дожидаясь результата,
Берёзов быстрым перекатом сменил позицию,прилепившись
к стене напротив.Два человека у поворота коридора осели
на пол,выронив автоматы,шаги третьего,доносящиеся из-за
угла,быстро удалялись.Похоже,его взрывом светозвуковых
гранат не оглушило.
«Это Лемур,больше некому»,— мелькнула уверенная
мысль,и Иван устремился следом,перемещаясь от угла к
углу.За спиной зазвучал топот ног врывающихся в лабора-
торию бойцов Спецотряда.Шаг за шагом он обрабатывал зда-
ние,сокращая противникам жизненное пространство,но со-
противления не было.Внутри словно только что закончилось
жестокое сражение:повсюду валялись разбросанные бумаги
и научные фотоснимки,в помещениях лежали окровавленные
трупы в белых халатах,дымилась развороченная электрони-
ка.Берёзов прошел лабораторию насквозь,выйдя к крайнему
помещению,когда боковое зрение засекло шевеление сразу с
двух сторон.Иван бросился вниз одновременно со вспышка-
ми выстрелов,перекатываясь в угол,и тут же рванулся об-
ратно,в движении выбрасывая в противника руку с пистоле-
том.Очередь перечеркнула силуэт автоматчика снизу вверх,
и в следующую секунду Берёзов врезался в его колени,сши-
бая врага с ног.Тот,роняя автомат,перелетел через Ивана и
рухнул на пол.Берёзов свободной рукой ухватился за него и
рванул на себя,прикрываясь им от второго стрелка,словно
щитом.Тихий стрекот «Грозы» был почти не слышен в гро-
хоте падающего человека,одетого в «Мембрану» с полным
боевым снаряжением.Выпущенная с расстояния в три шага
длинная очередь пробила экспериментальную «Эмку»,и жи-
300
вой щит Ивана забился в агонии.Берёзов с силой оттолкнулся
ногами от пола и выбросил своё тело по касательной ко второ-
му стрелку,уходя от второй очереди.Пара пуль резанула по
«Латнику»,вбивая Ивана в пол прямо на лету,но было позд-
но:АПС уже выплёвывал огненные сгустки в голени врага.
Затянутый в «Мембрану-М» с наглухо закрытой шлем-сферой
человек взревел от жуткой боли и рухнул,выпуская из рук
«Грозу».Крича и катаясь по полу,он рванул из нагрудной
кобуры пистолет,но Берёзов был уже на ногах рядом с ним.
Ударом ботинка он выбил из рук врага оружие и с силой нанёс
второй вскользь по шлем-сфере,выламывая защёлку лицевого
щитка.
— У меня к тебе привет от Ветра,— спокойно произнес
Иван,глядя в открывшееся лицо Лемура,искорёженное бо-
лью,— а знаешь,Сашок,я ведь тебя не убью.Это было бы
слишком легко для тебя.Нет,— он покачал головой,— тобою
займётся Рентген.Получишь пожизненное и будешь до самой
своей поганой смерти шить в одиночке!
— Надо было тебя сразу валить!— прохрипел предатель,
корчась от боли.
— Надо было,— согласился Берёзов.
— Ничего,— ощерился Лемур,— у нас для тебя есть сюр-
приз!
— Да,я знаю,— вздохнул Иван и дважды выстрелил в
Лемура,перебивая ему оба локтя,— это тебе за Витальку.
Тот взревел от захлестнувшей его дикой боли,и Берёзов
потерял к нему интерес.Он подошёл к двери в крайнее поме-
щение лаборатории и,встав вне проёма,повысил голос.
— Ферзь,— буднично произнес Иван,— отдай её.И попа-
дешь к Рентгену НЕ инвалидом.Я ведь всё равно тебя возьму,
ты же уже это понял.
Из-за двери раздался приглушенный женский всхлип,и
зазвучал голос Салмацкого.
—Интересное предложение,—с иронией ответил Ферзь,—
я весьма серьёзно его обдумал и пришёл к выводу,что оно мне
301
подходит!Заходи,Туман,я сдаюсь!Дверь,кстати,не заперта!
Берёзов тихо присел на корточки и притаился у обреза
дверного проема так,чтобы не попадать в створ дверей.Он
осторожно протянул руку и толкнул дверь.Едва створка при-
шла в движение,изнутри помещения раздались выстрелы,и
дверь покрылась пробоинами.В следующую секунду Иван ко-
ротким рывком высунулся в дверной проём ровно на шири-
ну руки,сжимающей пистолет,и выстрелил в засевшего за
наспех собранной из рабочей мебели баррикадой Ферзя.Тот
вскрикнул и упал,увлекая за собой скованную наручниками
Лаванду,с заклеенным скотчем ртом.Стремясь не потерять
временное преимущество,Берёзов стремительным кувырком
прошёл дверной проём,выходя в изготовку для прицельной
стрельбы,как вдруг мощный взрыв разметал баррикаду и
швырнул его в темноту.
∗ ∗ ∗
Что-то будто вгрызлось ему в бедро,обжигая кожу,и Иван
открыл глаза.Он лежал на земле возле лаборатории в окру-
жении бойцов Спецотряда,над ним склонились Айболит и
Медведь,рядом стоял Рентген.
— Может,ещё одну?— Медведь,держа в руках «Пиявку»,
вопросительно смотрел на Айболита.
— Не стоит перегибать,— отрицательно покачал головой
тот,— и так очухается.
— Где Лаванда?— поднял голову Берёзов.— Что с ней?
— Ферзь увёл,— болезненно скривился Медведь,— изви-
ни,Туман,никто не ожидал...
— Как увёл?— Иван сел,опираясь на руку.— Куда?
— Туда,— здоровяк указал рукой на усыпанную аномалия-
ми пустошь,— он ею прикрылся и ушёл прямо так,напрямик.
Стрелять мы не стали,боялись её зацепить,а лезть за ним
без «Ариадны» — это изощренное самоубийство.
302
— Чего мою не взяли?!— вскинулся Берёзов,пошатываясь
от сильного головокружения.— Она в кармане лежит!
— Мы не сразу смогли вас найти,— вступился за Медведя
Рентген,— помещение было завалено обломками мебели и
сильно задымлено.
— Айболит,— поморщился от боли Иван,— поставь меня
на ноги!Надо идти за Ферзём!
— Пять минут,и можешь хоть танцевать!— хмыкнул сан-
инструктор.— А пока сиди ровно и восстанавливайся.Повез-
ло тебе,«Латник» — в хлам,а ты цел.
— Как это получилось?— Иван потер разламывающийся
от боли затылок.
— Ферзь всё продумал,— ответил Медведь.— Видать,
заранее готовился к такому исходу.У него самая дальняя от
входа часть стены была заминирована.Он дождался,когда мы
зайдём внутрь,рванул её и ушёл в образовавшийся пролом.
— Нашли что-нибудь?— Берёзов вопросительно посмотрел
на Рентгена.
— Все,кто здесь работал,убиты,— в голосе контрразвед-
чика промелькнула досада,— документы уничтожены.Тща-
тельное обследование здания,вероятно,что-то даст,но это не
окажется ничем серьёзным,уже сейчас ясно,что все следы
Салмацкий зачистил.
— А Лемур?— спросил Иван.
— Лемура убило взрывом,— скривился Медведь,— Черво-
нец умер от ран,в нём две твои пули и десяток Лемуровских.
Короче,свидетелей нет.Хреново всё.
— Правда,есть одна деталь,— вставил Рентген.
— Какая?— Иван почувствовал,как под действием ма-
нипуляций Айболита уходит головокружение и возвращаются
силы.
— Все компьютеры в здании расстреляны,причем довольно
тщательно,— задумчиво произнёс контрразведчик,— с них
сначала снимали боковую стенку и только потом прицельно
расстреливали жёсткие диски.Но в одном компьютере жёст-
303
кий диск отсутствует.Нет даже следов вырванных проводов.
Нет его и при телах уничтоженных преступников.Возможно,
компьютер был нерабочим.Но как вариант это может озна-
чать,что Салмацкий унёс его с собой.
— Зачем?— не понял Берёзов.— Если там компромат на
него,проще его уничтожить!Может,он бросил его в анома-
лию,для гарантии?
— Может,и так,— согласился контрразведчик,— это при
условии,что компромат там был на него.Но есть и другая
вероятность.На том диске содержится компромат на кого-то
другого.Возможно,покровителя или сообщника.И Салмац-
кий,имея на руках эти данные,рассчитывает на его помощь.
Не думаю,что в его планах — сидеть в Жёлтой Зоне до конца
дней своих.Он не тот человек и использует все варианты,что-
бы выпутаться из этой ситуации.Если я прав,то на пропав-
шем винчестере находится информация высочайшей степени
важности.
— Значит,нам нужен этот жёсткий диск!— Иван под-
нялся на ноги и посмотрел на валяющийся рядом изодранный
«Латник».Это ему уже ни к чему.— Уже две причины для
преследования.
— Когда выдвигаемся?— оживился Рентген.
— Сейчас!— решительно заявил Берёзов,доставая «Ари-
адну».— Если Салмацкий прошёл,мы тоже пройдём.Я не
отпущу эту тварь!
Через пустошь шли долго,петляя между лужами Студня
и обходя аномалии,дергающиеся к людям при их приближе-
нии.Несколько раз приходилось переходить на бег,чтобы ото-
рваться от ползущей за ними Центрифуги,и спринт по прин-
ципу «след в след» более походил на игру в русскую рулетку,в
которой барабан револьвера заполнен патронами наполовину.
К счастью,всё обошлось,и пустошь миновали без потерь.На
тропу,которой ушёл Ферзь,вышли быстро.Из-за заложницы
Салмацкий двигался медленно и оставлял за собой слишком
много следов.Спустя час группа подошла к подножию неболь-
304
шой сопки,и можно было различить две человеческие фигуры,
приближающиеся по его склону к вершине.
— Он выходит к Шагу Выброса у границы с Красной Зо-
ной,— определил Медведь.— Так далеко редко кто заходит,
слишком опасно.Зато можно спокойно идти вдоль Шага на
север и выйти к наиболее глухим местам «Ареала».Там он
попытается выйти в Зелёную и пересечь Пояс.Наверняка у
него заготовлен способ!
—Надо увеличить скорость!—Иван вглядывался в крохот-
ную фигурку Лаванды,пошатывающейся от рывков конвойной
верёвки.— Не уйдёт!
Поднявшись на вершину сопки,Ферзь обнаружил погоню
и резко изменил направление движения,направившись прямо
к Шагу Выброса.По мере приближения Красной Зоны плот-
ность залегания аномалий вокруг резко возросла,и отряд был
вынужден сбавить темп движения.Пробираться через усеян-
ную смертельными ловушками местность растянутой в вере-
ницу группой было значительно сложнее,чем двоим людям.
Движущиеся аномалии меняли своё местоположение,и Берё-
зову приходилось часто останавливать идущих сразу за собой
и возвращаться к хвосту колонны,чтобы вывести в обход тех,
кто оказался отрезан от остальных.
Когда отряд достиг Шага Выброса,до Ферзя,тащившего
за собой на верёвке Лаванду,оставалось не более пятидесяти
метров.Несколько раз Иван порывался выстрелить,но иду-
щая позади Салмацкого Лаванда постоянно закрывала цель.
Ей явно вкололи какой-то наркотик,молодая женщина шагала
нетвёрдой походкой,её взгляд блуждал по сторонам,и было
видно,что её совершенно не интересует происходящее вокруг.
Ферзь обогнул мощную Граву и скрылся за поросшим жёлто-
синими кожистыми лентами пригорком.Берёзов перешел на
бег,и тут же среди кустов замелькали вспышки выстрелов.
Отряд мгновенно залёг.Салмацкий выстрелил ещё раз,но по-
паданий не последовало.Иван присмотрелся к усеянным ано-
малиями окрестностям.На полпути между ним и засевшим
305
в кустах Ферзем,в трёх метрах от тропы,роился мощный
Магнит.Он и притягивал выпущенные нули.Это облегчало
задачу.
— Там Магнит,— Иван протянул руку в нужную сторону,
оборачиваясь к Медведю,— он срывает пули с траектории!
От него до Ферзя метров двадцать пять.До Магнита дойдём
безопасно.Дальше я побегу.Сможешь добросить «Зарю» от
Магнита до Ферзя?Она слишком лёгкая...
— Запросто!— расплылся в улыбке Медведь.— В Салмац-
кого,конечно,веселее бросать Ф-1,но можно и «Зарю».
—Если возможно,сделай так,чтобы она упала не со сторо-
ны Лаванды,— попросил Берёзов,— ей и без того досталось
и ещё достанется.
— Сделаем,— пожал плечами здоровяк.
Отряд бегом пошел на сближение с Магнитом.Ферзь сде-
лал ещё два прицельных выстрела,понял,что аномалия меша-
ет пулям достигать целей,и прекратил огонь.Но не прошло и
двух секунд,как его пистолет вновь загремел,но на этот раз
Иван не видел вспышек от выстрелов.Внезапно впереди за
холмом разорвалась граната,затем ещё одна,после чего ствол
Салмацкого перешёл на практически беспорядочную стрельбу,
звуча уже где-то в стороне.
— Что-то не так!— Медведь на бегу снял с шеи «Пече-
нег».— Быстрее!
Берёзов рванул изо всех сил.Он был уже у самого хол-
ма,когда пистолет Ферзя захлебнулся и раздался сдавленный
крик Лаванды.Иван с ходу перепрыгнул через верхушку хол-
ма,и огромная туша Медведя,несущегося следом,с разбегу
врезалась в него,припечатывая к земле.
— Зомби!— Слова здоровяка заглушил грохот выстрелов.
Медведь откатился в сторону,и его пулемёт разразился
длинной очередью.Берёзов поднял голову.
Метрах в двадцати от них на землю падали люди в новень-
ких камуфляжах.Зомби было не меньше трёх десятков,все в
военной форме,не менее половины носили «Латник».Покры-
306
тые грязью лица и руки резко контрастировали с чистым сна-
ряжением и лоснящимся нетронутым покрытием оружия.Сби-
тые с ног пулями «Печенега»,они катились по сине-жёлтому
мху,тут же вскакивали и бросались подбирать обронённое
оружие.Свежие пробоины на простреленной униформе почти
не кровоточили,а получившие их люди не издавали ни зву-
ка,будто не чувствуя боли.Если бы не грохот пулемёта под
ухом,могло показаться,что всё это не более чем искусно от-
режиссированная пантомима.Обнаружив противника,Зомби
открыли ответный огонь,и пули засвистели в опасной близо-
сти от залёгших бойцов.
—Дым!—закричал Иван,вглядываясь в ряды молчаливых
врагов.— Их слишком много!Ставьте дым,пока по нам не
пристрелялись!
Он сделал несколько выстрелов,пытаясь поразить группу
Зомби,волокущую на руках брыкающегося Ферзя и бесчув-
ственную Лаванду.Кто-то из них сбился с шага и захромал,
но это не смогло остановить удаляющихся похитителей.Один
из залёгших на холме бойцов Медведя бросил дымовую грана-
ту,устанавливая завесу,и огонь противника стал менее плот-
ным.Спустя несколько секунд в пулемёте Медведя закончи-
лась лента,и «Печенег» замолк.
— Ползком за холм,быстрее!— крикнул Берёзов.— Пока
дым стоит!Тут нас задавят огнём!
Торопливо извиваясь,оба поползли назад,скрываясь от
обстрела за холмом.Едва выйдя из-под огня,Медведь сорвал
с себя запасную ленту и принялся перезаряжать пулемёт.
— Сейчас попрут!— сообщил он.— Эти не отстанут,среди
них нет гражданских!— Он бросил взгляд на Берёзова:—
Туман,у тебя кровь на левой руке.
Иван посмотрел на руку.Рукав выше локтя быстро набу-
хал тёмно-красной влагой,но боли пока не чувствовалось.Он
скосил глаза на кисть.Та все ещё сжимала «Ариадну»,анома-
лии вокруг по-прежнему видны.Остальное сейчас не важно.
— Уходим к Магниту,там закрепимся!— Он вскочил на
307
ноги,опираясь на рукоять пистолета.— Это снизит плотность
огня!
Отряд помчался назад по тропе.Не доходя до уровня Маг-
нита двух метров,Берёзов остановил людей и быстро раздал
всем огневые позиции.Зомби появились меньше чем через
минуту.Пригибающиеся фигуры короткими перебежками вы-
скакивали из-за холма,прикрывая друг друга.
— Пулемётчики будут сбивать Зомби с ног,— сказал Иван
залёгшему рядом Рентгену.— Пока они поднимаются,нужно
успеть поразить их в голову.Нельзя давать им вести при-
цельный огонь,мы слишком плотно лежим,перебьют всех в
считаные секунды,и Магнит не спасет!
Контрразведчик кивнул,и в этот момент Медведь открыл
огонь.Пулемётные очереди опрокидывали Зомби,и по подни-
мающимся телам прицельно работали автоматы.Второй пуле-
мёт отряда молчал и вступил в бой только тогда,когда у Мед-
ведя закончилась лента.Попасть в голову упавшему на землю
противнику с расстояния в двадцать пять метров — простая
задача для подготовленного бойца,и вскоре холм скрылся за
грудой мёртвых тел.Оставшиеся Зомби внезапно прекратили
огонь и отступили,словно потеряв интерес к укрывшемуся под
защитой Магнита отряду.Минут десять из-за холма никто не
появлялся.
— Я схожу,посмотрю,что там,— приподнялся Берёзов.
— Я сам схожу,— нахмурился Медведь,— ты крови поте-
рял много.Айболит,займись им,пока он не зажмурился!—
Здоровяк подхватил пулемёт и осторожно двинулся к холму.
Капкан молча отправился следом за ним.
— Давай руку,— подошел к Ивану санинструктор.
Пуля,как выяснилось,прошла навылет мягкие ткани.Ай-
болит обработал рану,остановил кровь и наложил повязку.
После этого он отобрал у Берёзова «Пиявку» и вложил ему в
карман другой метаморфит.
— Это «Медсестра»,— объяснил он,— повышает сверты-
ваемость крови и хорошо останавливает кровотечение.Жаль,
308
вне «Ареала» не работает...Часы есть?Ровно полчаса её но-
сишь,понял?Потом сразу ко мне!Иначе допрыгаешься!
Вскоре вернулись Медведь с Капканом.
— Никого,— рассказал здоровяк,— все ушли,даже не
стали свои трупы забирать.Девятнадцать засранцев мы поло-
жили.
— Лаванда?— посмотрел на него Берёзов.
— Никого,— повторил Медведь,отрицательно мотая голо-
вой,— я по следам дошел до самой границы.Пусто,все ушли
в Красную.
— Надо проверить!— потребовал Иван.— Может,её бро-
сили где-нибудь среди аномалий,она без сознания была,сама
выйти не сможет!
— Пошли,— вздохнул Медведь,— всё может быть...
Отряд прошёл ещё полкилометра,подолгу останавливаясь
у каждой группы кожисто-пупырчатых зарослей,пока Берёзов
тщательно обыскивал окружающую местность,петляя между
вибрирующих сгустков бурлящих энергией аномалий.Через
полчаса Медведь остановился и потянул Ивана за рукав.
— Всё,— он указал рукой вперёд,где в нескольких метрах
в воздухе едва заметно переливалось нечто невесомое,почти
эфемерное,словно гигантский занавес из прозрачного шёлка,
растворившегося в рассеянном свете голубого солнца.— Это
Красная Зона.Если туда войти,назад уже не захочется.Ста-
нем свежим пополнением в том отряде взамен понесённых по-
терь!— Он ткнул большим пальцем себе за спину,в сторону,
где остался усеянный трупами Зомби холм.
— Мы сделали всё,что могли,— Рентген невесело помор-
щился,— надо возвращаться.
— Нет,не всё,— хмуро заявил Берёзов,— возвращайтесь.
Я пойду дальше.
— Это глупо,—пожал плечами Медведь,— сгинешь почем
зря.
— Ничего со мной не случится,— отмахнулся Иван,— вот
увидишь.Болт ходит в Красную Зону,и он сам говорил,что
309
я смогу туда ходить.Лаванда тоже так считает.Кроме того,
есть у меня подозрение,что я буквально вчера оттуда.Короче:
я иду один.Со мной никому нельзя.Если не вернусь через два
дня,стало быть,не получилось.
Медведь с Рентгеном переглянулись.
— Я не против,— произнес контрразведчик.— Кроме то-
го,мне нужен этот жёсткий диск,а также всё,что получится
найти у Ферзя.Можете считать это официальной целью по-
иска.
— Тогда иди,— хмыкнул Медведь,— если что,то Ди-
кобраза я посажу на твоей могилке,и Шорох будет таскать
шоколадки туда.
— Ты настоящий друг!— оценил Берёзов,вынимая «Мед-
сестру» из набедренного кармана.— Держи,док!— Он бросил
мет Айболиту.
— Только на всякий случай подожди,когда мы отойдём
подальше,хорошо?— попросил Медведь.— Не хотелось бы
получить пулю в спину,если у тебя на втором же шаге съедет
крыша!А так мы хоть убежать успеем.
— Подожду,— улыбнулся Иван.— Сами выйдете?
— Выйдем,— успокоил его здоровяк,— по своим сле-
дам,да старым дедовским способом:«Жучкой» и гильзами.
Не впервой!— Он пожал Берёзову руку:— Удачи,Туман!
Пока отряд уходил к холму,Иван одной рукой снял со
спины автомат и перевесил его на грудь.Потом он положил
на стоящий рядом камень пистолет и «Ариадну» и достал чи-
стый носовой платок,который взял с собой на всякий случай
в качестве ветоши для чистки оружия.Он тщательно протер
АПС,метаморфит и ладони,избавляясь от испарины,аккурат-
но сложил платок и убрал в карман.После этого он вложил
в кисть левой руки «Ариадну»,взял в правую руку писто-
лет и посмотрел на опустевшую тропу.Постояв неподвижно
несколько секунд,Берёзов несколько раз глубоко вздохнул и
решительно шагнул сквозь призрачный занавес.
310
Generated fb2pdf
http://www.fb2pdf.com/
for publishing at
http://www.DocMe.ru
Автор
venceslav.svarogich
Документ
Категория
Без категории
Просмотров
276
Размер файла
1 181 Кб
Теги
алчности, цена
1/--страниц
Пожаловаться на содержимое документа