close

Вход

Забыли?

вход по аккаунту

?

03 - Обреченные

код для вставкиСкачать
Обречённые
Ареал
Оглавление
Сергей Тармашев
3
Ареал.Обречённые
4
Ареал—3
6
Сергей Тармашев
..................
7
АРЕАЛ.ОБРЕЧЁННЫЕ
8
1
9
Ареал,Красная Зона,49 километров от ме-
ста падения Ухтинского метеорита,7 августа
2
Оглавление 3
2009 года 18.45 время Московское.
11
2
27
3
48
4
68
∗ ∗ ∗
77
5
90
6
104
7
120
8
134
9
182
∗ ∗ ∗
189
∗ ∗ ∗
195
10
203
∗ ∗ ∗
207
∗ ∗ ∗
219
11
231
12
251
13
271
∗ ∗ ∗
278
Борт самолёта ИЛ-86,рулёжная дорожка у
взлётно-посадочной полосы аэропорта
города Ухта,11 августа 2010 года,16 ча-
сов 22 минуты,время московское.
....
279
4 Оглавление
280
14
287
15
304
∗ ∗ ∗
319
16
333
17
356
∗ ∗ ∗
366
18
374
Сергей Тармашев
5
Ареал.Обречённые
6
7
Ареал—3
8
9
Сергей Тармашев
АРЕАЛ.ОБРЕЧЁННЫЕ
10
1
11
12
Ареал,Красная Зона,49 километров от
места падения Ухтинского метеорита,7
августа 2009 года 18.45 время
Московское.
13
14
Идущий замыкающим Зомби обернулся,и Берёзов замер,
притаившись за тем,что когда-то было деревом.Противник
скользнул взглядом по редким клочкам густой растительно-
сти,устилавшим окружающую местность,и,не обнаружив
ничего подозрительного,отвернулся и ускорил шаг.Иван вы-
ждал пару секунд для большей надёжности и осторожно дви-
нулся дальше,стряхивая с лицевого щитка противогаза надо-
едливое насекомое.Скорее всего,это была Синька,точнее,её
местная мутация фиолетового цвета,во всяком случае,кише-
ла она повсюду в количествах,никак не уступавших Жёлтой
Зоне.Берёзов пытался было называть её «Фиолеткой»,но зву-
чало это довольно коряво,и для себя он решил название не
менять,чтоб лишний раз не путаться в изменившихся реали-
ях.Тем более,что изменений хватало и без этого.
Он шёл по следу отряда Зомби почти два часа,и толь-
ко сейчас,наконец-то,смог уверенно приблизиться к ним на
расстояние визуального контакта.В других условиях Иван вы-
следил бы столь крупную группу противника гораздо быстрее,
но Красная Зона оказалась настолько отличной от всех ранее
увиденных им территорий Ареала,что даже просто привык-
нуть к тому,что есть что вокруг,оказалось непросто.Берёзов
мысленно хмыкнул.Болт был более чем прав,когда говорил,
что здесь всё по-другому...
Едва Иван пересёк призрачную границу Красной Зоны,ему
пришлось непроизвольно залечь,чтобы понять,что вообще
тут творится.Первое,что произошло в следующее мгновенье,
было ощущение тёплого воздуха и оранжево-жёлтая вспышка
в глазах,шириною во всё небо.Секунд десять Берёзов не ше-
велился,но вспышка так и не гасла,после чего стало ясно,что
никакой вспышки не было.Он смотрел на местное небо,ко-
торое имело именно такой цвет.Оранжево-жёлтая рассеянная
муть с бледно-голубым,словно выцветшим,пятном солнца с
нечёткими размытыми краями.Берёзов вспомнил лекционную
информацию о температурном режиме Зон.В каждой из них
она круглогодично стандартная и по мере приближения к Эпи-
15
центру изменяется на три с половиной градуса от Зоны к Зоне.
Значит,сейчас вокруг него ровно тридцать градусов по Цель-
сию.Где-то в уголке сознания мелькнула радостная мысль о
том,что он правильно решил не брать душную «Мембрану»,
тут же уступившая место профессиональным навыкам.Берё-
зов осмотрелся.
Ранее красная,резина почвы теперь сильно потемнела и
приобрела багровый оттенок.Густой покров синей раститель-
ности стал фиолетовым,жёлтые потёки превратились в оран-
жевые,привычные очертания деревьев и кустарников исчезли,
уступив место разновеликим толстым обрубкам,лишённым
ветвей и густо покрытым странным мясистым мхом.Высокие
и объёмистые столбы,судя по всему,являлись деревьями,а
более мелкие и собранные в густые пучки,несомненно,пред-
ставляли собой местный кустарник.Мясистый мох,которым
обросла здешняя растительность,словно сползал по её по-
верхности вниз,покрывая собой багровую почву вокруг,но
не распространялся слишком далеко,вследствие чего земля
имела довольно густую сеть из множества проплешин.
Но всё это оказалось лишь антуражем,привыкнуть к ко-
торому являлось лишь вопросом времени.Гораздо большей
неприятностью оказалась царящая здесь активность анома-
лий.Проще всего это подходило под описание оживлённой
проезжей части,посреди которой неожиданно для себя и по-
явился Берёзов.Вокруг него хаотично сновали десятки все-
возможных аномалий,временами не уступая в скорости на-
стоящим автомобилям.Едва Иван прошёл с десяток метров,
как ему пришлось отпрыгивать в сторону,пропуская мимо се-
бя Сито крупных размеров,ещё через полсотни шагов в спину
едва не врезалась Воронка.Вскоре стало ясно,что оставать-
ся на одном месте дольше,чем на пару минут,здесь попро-
сту невозможно,траектория движения какой-нибудь летаю-
щей дряни обязательно совпадёт с твоим местонахождением.
Но это были ещё не все сюрпризы,осложняющие передвиже-
ние.На пути постоянно встречались обширные области ядо-
16
витого газа,медленно ползущие куда-то вдаль,и очень скоро
Берёзов пришёл к выводу,что противогаз проще не снимать
вообще.Это осложняло дыхание и вынудило его замедлить
темп.Хорошо ещё,что «ареаловская» модель с широким ли-
цевым щитком минимально сокращала обзор.
Первые четверть часа он ежесекундно прислушивался к се-
бе,готовясь рвануть назад при первых признаках чего-то,что
могло быть Зовом Ареала.Но,так ничего и не почувствовав,
сосредоточился на окружающей обстановке.Даже имея в ру-
ках «Ариадну»,смотреть приходилось в оба и сразу во все
стороны.
Именно это и спасло Берёзова,когда нечто длинное и тон-
кое с неуловимой быстротой метнулось к его горлу.Иван как
раз вертел головой,оценивая безопасную траекторию движе-
ния через особенно опасный участок местности,и периферий-
ное зрение засекло стремительное движение.Берёзов резко
припал на колено,пытаясь выйти из-под удара,и нечто,про-
махнувшись мимо горла,хлестнуло его по спине и вцепилось
в раненую руку.Вспышка острой боли на мгновение затума-
нила сознание,и он изо всех сил попытался удержаться от
забытья,судорожно стискивая кулак с зажатой «Ариадной».
Придя в себя спустя секунду,Иван обнаружил,что в его руку
вплелось покрытое присосками длинное узкое щупальце,ко-
торое волоком тащит его к ближайшим зарослям обрубков.В
памяти ярко вспыхнула картинка засевшего в кустах Осьмино-
га,выплёвывающего ядовитую струю на трёхметровое рассто-
яние,и Берёзову стало не до соблюдения режима скрытности.
Он рванулся,высвобождая из-под себя сжимающую писто-
лет руку,и,мгновенно переключив переводчик огня в режим
стрельбы очередями,ткнул стволом АПС в кожистое щупаль-
це и нажал на спусковой крючок.Автоматический пистолет
забился в руке,изрыгая очередь,и свинцовый поток разорвал
щупальце,обдавая фиолетовый мох кислотно-зелёной кровью
и ошмётками плоти.Из — кустов раздался визгливый писк,
противно резанувший по ушам,и обрубок щупальца скрылся в
17
зарослях.Что-то мерзко булькнуло,и из фиолетовых кустов в
человека ударила струя дымящейся грязно-жёлтой жидкости.
Ожидая чего-то подобного,Иван успел перекатиться в сторо-
ну,и летящий сгусток ядовитой жижи тяжело плюхнулся в
полуметре от человека.Берёзов выбросил руку с пистолетом
в сторону зарослей и прицельно произвёл пару коротких оче-
редей.С противоположной стороны кустов из растительности
выскользнул довольно большой клубок кишащих щупальцев и
с противным визгом укатился прочь,подрагивая конечностя-
ми в такт судорожным движениям,словно студень.Мерзкая
тварь,оставляя за собой ядовито-зелёный кровавый след,до-
вольно бодро описала крюк,огибая встречную аномалию,и
скрылась в дальних кустах.
Опасаясь атаки Зомби,которые наверняка слышали вы-
стрелы,Берёзов,морщась от пронзающей руку боли,коротким
рывком вскочил на ноги и поспешил к скопищу фиолетово-
оранжевых обрубков,в чаще которых только что пряталась
тварь.Раз она там сидела,стало быть,место безопасное.Всё
лучше,чем на открытом пространстве.Достигнув раститель-
ности,Иван вломился в чащу жёстких обрубков и присел на
колено,скрываясь из виду.Он торопливо вложил АПС в ко-
буру и,выхватив нож,попытался освободить раненую руку
от опутавшего её обрывка щупальца.Это оказалось не просто
очень сложно,но ещё и очень больно.Вероятно,тварь была
чем-то вроде местного Осьминога,а может,тут все такие,как
бы то ни было,её присоски тоже имели в самом своём центре
небольшие острые крючья,подобно рыболовным.Их кривые
наконечники вонзились в кожу,намертво приковывая к руке
щупальце,и Берёзову пришлось срезать с себя щупальце по
кускам и лишь потом надрезать себе кожу и остриём ножа вы-
дёргивать из руки крючья присосок.К тому моменту,когда он
полностью освободил руку,от рукава остались лишь изрезан-
ные и изодранные лохмотья,насквозь пропитанные кровью,а
в голове от долгой и резкой боли словно бил набат.
Пришлось потратить несколько минут,чтобы хоть немного
18
прийти в себя.Когда боль отступила и дыхание восстанови-
лось,Иван понял,что у него нет с собой никаких перевязоч-
ных средств.От Фронтовика он выходил и вовсе пустой,не
считая трофейного пистолета,а ИПП (индивидуальный пере-
вязочный пакет),что он взял с собой в оружейной комнате
перед вылетом на задержание Ферзя,остался в подсумке раз-
битого осколками взрыва «Латника».Он так сильно торопился
освободить Лаванду,что даже не вспомнил об этом.Берёзов
мысленно отчитал себя за столь непростительную для про-
фессионала оплошность.Теперь придётся оставить рану как
есть,рискуя подхватить воспаление или заражение.Он мгно-
вение размышлял,не отрезать ли от камуфляжа кусок ткани,
чтобы перемотать кровоточащие порезы.Совсем не стериль-
но,но хоть новая грязь не попадёт,если вновь придётся по
земле кувыркаться...И вдруг понял сразу две вещи.Первая
заключалась в том,что раны уже не кровоточили.В обычных
условиях он потерял бы значительно больше крови,здесь же
кровотечение оказалось слабым и быстро прекращалось,что
свидетельствовало о высокой скорости свёртываемости крови.
Вероятно,срабатывал эффект той самой обратной регенера-
ции,о которой рассказывала Лаванда.А от полученного им в
недавнем бою с Зомби ранения и вовсе осталось лишь крупное
чёрное пятно на коже.По всему выходило,что и эти порезы
заживут быстро,и Иван решил не тратить время на перевязку.
И второе:за всё время,что он провозился с рукой,через
заросли не прошла ни одна аномалия,а ведь их вокруг было
достаточно много.Это стоило проверить,и следующие пять
минут он наблюдал за поведением небольшой Гравы,хаотично
плавающей недалеко от него.Аномалия чувствовала человека
и не торопилась уходить дальше,однако и поглотить его явно
не имела возможности.Проследив за парой соседних Воро-
нок и ползущей мимо кустов Плешью,Берёзов убедился,что,
по крайней мере,к этим и похожим на них таким же обруб-
кам аномалии не приближаются.Однако более мелкие пучки
местной растительности преград для них не представляют,а
19
мощные газовые облака,медленно перекатывающиеся вдали,
так и вовсе двигаются напролом,через всё подряд.Значит,
некая зависимость от типа аномалии и размера препятствия
на её пути всё же есть.Это стоило запомнить и по возможно-
сти выяснить поподробнее.
Теоретически,данная информация могла существенно уве-
личить скорость движения.Если перемещаться от одного ост-
ровка растительности к другому,можно снизить риск столкно-
вения с аномалиями.Избегать придётся лишь тех,что прямо
попадаются на пути.Но зато резко возрастал риск повстре-
чаться с жильцами местных «оазисов».На второе такое отре-
зание от себя щупальцев его здоровья может и не хватить...
Поразмыслив,Иван решил без крайней необходимости всё же
к кустам не приближаться,тем более что Зомби на звуки вы-
стрелов не пришли.Он отёр повлажневшие от напряжения
ладони,стряхнул с висящего за спиной 9А-91 выдранные пуч-
ки фиолетового мха и привычно взял «Ариадну» в левую ру-
ку,а пистолет в правую.Ещё раз убедившись,что ни один
из возможных противников не явился на поднятый стрельбой
шум и никто не поджидает его за какими-нибудь скоплени-
ями замшелых обрубков,Берёзов осторожно выскользнул из
фиолетовых кустов и перешёл на лёгкий бег.
Минут через двадцать движения ему удалось приноровить-
ся к постоянному уклонению от снующих повсюду аномалий,
но бежать быстрее он не решился.Бег в противогазе изматы-
вает гораздо сильнее и быстрее,чем обычный кросс,и рис-
ковать Берёзов не стал.Не хватало ещё вымотаться и из-за
этого не успеть уклониться от какой-нибудь летящей или пол-
зущей дряни.Вариантов умереть вокруг предостаточно,и он
поймал себя на мысли,что решительно не понимает,как Болт
вообще ходит в Красную Зону,тем более без «Ариадны».Лич-
но он добровольно не вернулся бы сюда даже с ней.А как тут
прошёл тот мужик из спецназа ГРУ — и вовсе думать не
хотелось.Зато тот факт,что легендарный Сёма Чих вернулся
отсюда безногим —вот это,как раз,и не удивляет.Смерть тут
20
не просто поджидает повсюду,но и старательно тебя разыс-
кивает,шныряя туда-сюда в виде скоплений бушующих энер-
гиями и разнообразной ядовитой дрянью сгустков,облаков и
ползающих пятен всевозможных размеров.И не каждый из
этих подарков Красной Зоны можно просто пропустить мимо
себя.Трижды Берёзову попадались Соленоиды,которые при-
шлось обходить по довольно большой дуге.Пару раз он был
вынужден предпринять тот же манёвр,приблизившись к Жа-
ровне и Зыби,причём последняя,явно почувствовав добычу,
уже качнулась в его сторону.Пришлось рвануть с ускорением,
чтобы не испытывать удачу на прочность.
К тому моменту,когда Ивану удалось сблизиться с отря-
дом Зомби на достаточное расстояние,он изрядно устал от
этой непрекращающейся игры в догонялки с бесконечной че-
редой сменяющих друг друга аномалий.Хорошо ещё,что ему
больше не попадалось местное зверьё.Вероятно,они уходили
подальше при приближении отряда.Благодаря этому Берёзов
мог двигаться за Зомби короткими быстрыми перебежками от
одного очага растительности к другому,оставаясь при этом
незамеченным.Сейчас бы снять противогаз хотя бы на пять
минут и отдышаться по-человечески,но «Ариадна» красноре-
чиво показывала в двух десятках метров слева газовое облако
огромных размеров,ползущее параллельным курсом.Если оно
внезапно изменит направление в его сторону,да ещё и увели-
чит скорость движения...В общем,лучше не рисковать.
Вскоре стало ясно,что отряд Зомби специально движет-
ся вдоль кромки облака.Блуждающих аномалий здесь было
гораздо меньше,зверьё благоразумно ушло подальше от опас-
ности,и именно поэтому кусты,встречающиеся ему на пути,
были необитаемы.Интересно,газовые аномалии имеют Зов?
Стоило бы поинтересоваться у Болта или Раса,какие из них
вообще имеют Зов,а какие не имеют,да всё не до того было.
Ведь ясно,что не все.Когда Спецотряд попал под Жаров-
ню,никто не рванул в аномалию навстречу смерти,а она бы-
ла немаленькой.В любом случае,командир Зомби наверняка
21
неплохо разбирался в Ареале до зомбирования,раз сохранил
навыки управления подразделением на таком уровне.Его от-
ряд двигался грамотно и слаженно,чётко обходя аномалии,
движение возле которых не представляло повышенной опас-
ности,и синхронно останавливаясь,чтобы заранее пропустить
мимо те из них,приближаться к которым не стоило.Однажды
они даже улеглись на землю и по-пластунски проползли под
довольно мощным Магнитом,едва заметно парящим на высо-
те пяти метров.Берёзов последовал за ними,и когда Зомби,
миновав опасный участок местности,начали подниматься на
ноги,заметил Лаванду.
Она шла в передних рядах отряда вместе с Ферзём,и оба
они двигались,на первый взгляд,совершенно добровольно.По
крайней мере,на них не было никаких верёвок или наручни-
ков.В случае с Машей,возможно,это действие наркотика,
который вколол ей Ферзь в момент захвата,а возможно,она
попала под влияние Зова — это ничего не меняет.Берёзов
решительно тряхнул головой.Он вытащит Лаванду отсюда
прямиком в ГНИЦ,а там разберутся.Не может быть,что-
бы для неё всё было потеряно.Ведь оклемался же тот мужик
из грушников.Значит,и у неё есть шанс.Надо только отбить
её у Зомби.Иван посмотрел в небо.Через пару часов начнёт
смеркаться,интересно,как Зомби видят в темноте?Они и но-
чью будут топать вперёд,как заведённые,или у них всё-таки
есть потребность в сне и отдыхе?Движение по Красной Зоне
представляло собой бесконечную череду изощрённых зигзагов
и полукругов,перемежающихся остановками,и,по его под-
счётам,к наступлению темноты они не продвинутся дальше
середины Красной.Если Зомби остановятся на ночёвку,это
будет лучшей возможностью для попытки освободить Лаван-
ду.Берёзов в который раз огляделся вокруг,убеждаясь,что
обстановка в норме,и вложил АПС в кобуру.Он осторожно
пощупал раненую руку и удивился,разглядывая рукав.Ма-
ло того,что раны практически затянулись и боли почти не
чувствовалось,дыры на разрезанном камуфляже тоже стали в
22
несколько раз меньше — ткань регенерировала с не меньшей
скоростью.Что ж,тем лучше.Выяснять природу местных фе-
номенов — это дело Лаванды.А его задача не изумляться уже
свершившемуся факту,но воспользоваться предоставленными
им возможностями.
В полночь выяснилось,что Зомби в отдыхе всё-таки нуж-
даются.Безмолвный отряд,в течение всего марша не издав-
ший ни звука,остановился у небольшого леска из покрытых
фиолетовым мхом обрубков-колонн,увенчанных редкими пуч-
ками оранжевой щетины.Их командир впервые за всё это
время подал голос,отдавая несколько коротких команд.Про-
звучавшие слова оказались первыми и единственными,и в
полнейшей тишине отряд с почти механической синхронно-
стью разбрёлся по лесу,распределяясь по трое под деревьями-
обрубками.Зомби ночевали сидя,усаживаясь вплотную к ко-
лоннам деревьев,и явно старались как можно плотнее при-
жаться к ним спиной,а плечом — к плечу соседа.Едва за-
кончив приготовления ко сну,они надевали противогазы,за-
крывали глаза и более не подавали признаков жизни.Спустя
пять минут отряд уже спал,лишь четверо часовых медлен-
но бродили среди деревьев,напоминая бездушные заводные
куклы.
Берёзов для надёжности выждал ещё полчаса.«Пора,тем-
нее уже не будет,да и путь назад предстоит не простой,а
с погоней за плечами — тем более».Он снял противогаз и
аккуратно сложил его в противогазную сумку.Затем извлёк
из кармана эластичную повязку Раса с «Филином» в кармаш-
ке и надел её на голову,убедившись,что метаморфит плотно
прилегает к затылку.Ночная темнота погружённого во мрак
леса тут же вспыхнула красными пятнами тепловых сигнатур
живых тел.Иван осмотрелся.Помимо Зомби других существ
на окраине леса не было,за исключением вездесущей фио-
летовой Синьки.Вероятно,при их приближении зверьё ушло
вглубь леса,потому что где-то там,довольно далеко,«Филин»
показывал множество жизненных форм.«А ведь Лаванда и
23
тут не ошиблась — радиус действия метаморфитов существен-
но возрастал по мере приближения к Эпицентру.Что ж,тем
лучше.Это облегчает задачу».Берёзов достал нож и,стараясь
производить как можно меньше шума,отрезал от своей каму-
фляжной куртки полосу ткани и тщательно перемотал кулак
с зажатой в нём «Ариадной».Так будет надёжнее.Затем он
снял со спины автомат и коротким отработанным движением
свил ружейный ремень в короткую петлю,затянутую на левом
предплечье.В результате 9А-91 оказался надёжно закреплён
на левой руке,оставляя возможность при необходимости сво-
бодно манипулировать правой.Вот теперь можно работать без
шума и с определённой степенью свободы хотя бы одной руки.
Главное,сделать всё быстро.
Капитан аккуратно выполз из своего убежища среди
кустов-обрубков и осторожно двинулся к опушке леса,обходя
плывущие аномалии.Приблизившись на предельно безопас-
ное расстояние,он взял на прицел голову ближайшего часо-
вого и замер,выбирая наиболее благоприятный момент.Пуля
должна гарантированно и мгновенно разрушить мозг,чтобы
Зомби умер прежде,чем остальные почувствуют его смерть.
Если теория единого пси-поля верна,даже малейшая грубость
в исполнении неизбежно повлечёт за собой немедленное про-
буждение всего отряда.А это,минимум,провал.Максимум —
и так понятно,что именно.Берёзов не спешил.«Невидимка»
надёжно скрывает его от любых приборов и органов чувств,
главное — не попасться на глаза.А сейчас темно.В Ареа-
ле вообще очень тёмные ночи,ни звёзд,ни луны.Незримые
границы не пропускают яркий свет,и даже солнечные лучи
рассеиваются по всему небу из яркого потока в равномерное и
немного тускловатое свечение...
Спустя семь минут часовой,медленно бродящий среди спя-
щих,оказался в каком-то десятке метров от дульного среза
9А-91.Для профессионала из «Альфы» это расстояние дет-
ское даже в кромешной тьме,не говоря уже о чётком отпе-
чатке головного мозга цели,транслируемого «Филином» по
24
зрительным нервам глаз.Иван плавно и уверенно нажал на
спусковой крючок.Короткая бесшумная очередь из двух па-
тронов безошибочно достигла точки прицеливания,и тяжё-
лые девятимиллиметровые пули превратили мозг часового в
рваные ошмётки.Зомби умер прежде,чем его тело потеряло
равновесие.Берёзов бесплотной тенью скользнул дальше,и
спустя полминуты следующая очередь,неслышная в тишине
погружённого в ночь леса,уронила на землю второго часо-
вого.На оставшихся двоих противников он не пожалел ещё
десяти минут,что позволило убрать их так же чисто.
Убедившись,что никто из Зомби не проснулся,Иван,не
производя лишнего шума,заменил опустевший на треть ма-
газин и в низком полуприседе скользнул в глубь леса.Разыс-
кать Лаванду ему удалось не сразу.Свою «Преграду» она уже
успела снять,скорее всего сразу после того,как попала под
зомбирование.В стандартном камуфляже с противогазом на
голове женщина мало чем отличалась от остальных Зомби,
тем более в практически кромешной тьме.Берёзов обнаружил
её сидящей у одного из деревьев-обрубков плечом плечу с
Ферзём и командиром отряда Зомби.Худенькая Лаванда не
доставала плечами до дюжих мужиков и немного «выпадала»
из этого живого треугольника.«Жаль,что противогаз не поз-
воляет заткнуть ей рот,— поморщился Берёзов,— придётся
действовать быстро,а бежать — ещё быстрее».Он забросил
за спину автомат и,осторожно взяв Машу за плечи,медлен-
но потянул на себя,вытаскивая из группы спящих.Иван уже
держал её на руках,когда глаза Лаванды открылись и она
безразличным взглядом посмотрела на него сквозь мутный от
оранжевой пыли лицевой щиток противогаза.
— Тсс!— Тихо прошипел Берёзов,подавая ей знак мол-
чать.— Это я,Иван.Радиопозывной Туман,вы узнаёте меня?
Не отвечайте.Я пришёл за вами.Молчите,пока не выберемся
из леса!
Лаванда молча смотрела на него,не произнося ни слова.
Казалось,слова капитана,как и само его присутствие,её ни-
25
сколько не интересуют.Хорошо,пусть хотя бы так.Если она
будет так же послушно идти за ним,как шла за Ферзём,он
попытается к утру вывести их из Красной Зоны.Теперь нужно
разобраться с Салмацким.
Иван убедился,что Лаванда неподвижно стоит на месте,
подобно истукану,и обернулся к Ферзю.Небольшой рюкзак,
содержимое которого столь сильно интересовало Рентгена,од-
новременно являясь для Берёзова доказательством невиновно-
сти,всё ещё был у Салмацкого на спине.Стало ясно,что
снять его с Ферзя,пока тот жив,и при этом не поднять
тревоги,абсолютно невозможно — бывший командир ОСОП
навалился на рюкзак всем телом,плотно прижимая его к зам-
шелому стволу древесной колонны.Стрелять,пусть даже в
голову,явно не стоило:пули,пробив череп,ударят в дерево,
и эти вибрации могут разбудить третьего Зомби.Оставался
лишь один вариант.
Берёзов достал нож и беззвучно скользнул к Ферзю.Вне-
запно стоящая за спиной Лаванда издала истошный вопль и
бросилась ему на спину,пытаясь вцепиться ногтями в гор-
ло.Иван рефлекторно сработал против запрыгнувшего сзади
противника,бросая женщину через себя,и попытался подхва-
тить её,но было уже поздно.Зомби мгновенно пробудились
и вскочили на ноги.Ферзь и их командир одновременно рва-
нулись к Берёзову,нанося удары,а рухнувшая на землю Ла-
ванда вцепилась ему в ноги,словно африканский питон на
охоте,изо всех сил пытаясь не дать ему двигаться.Ивану
удалось уклониться от атаки командира,но в следующую се-
кунду Ферзь с ходу врезался ему в грудь,и Берёзов полетел
наземь.Сгруппировавшись,он сделал всё,чтобы не упасть
на висящий за спиной автомат,и смягчил удар от падения.
Едва коснувшись земли,Иван мощным рывком освободил но-
ги из захвата Лаванды,но Салмацкий успел воспользоваться
этой заминкой.Он всем телом навалился Ивану на грудь и
с размаха нанёс сильный удар,целя кулаком в подбородок.
Берёзов среагировал немедленно.Он резким движением шеи
26
убрал голову с линии атаки,одновременно подставляя под ле-
тящий кулак лезвие ножа.Ферзь ударил в клинок,глубоко
вспарывая себе руку,и глухо взвыл.Видимо,это оказалось
слишком болезненно даже для притуплённых чувств Зомби.
Берёзов отработанным приёмом вывернулся из-под Салмацко-
го,сбрасывая его с себя,заблокировал атаку командира отря-
да Зомби и хлёстким ударом в подколенный сгиб вывел его из
равновесия.Потом вскочил на ноги и в коротком поединке но-
жевыми ударами опрокинул нескольких Зомби,оказавшихся
рядом.Молниеносным движением Иван вогнал нож в ножны
и рванул из кобуры АПС,но в следующий миг острая боль
вгрызлась в икроножную мышцу,заставляя его припасть на
колено.Оказалось,что Лаванда,всё это время лежавшая на
земле,улучила момент и,стянув противогаз,вцепилась ему в
ногу зубами.Берёзов коротким ударом пистолетной рукояти
по голове отшвырнул её от себя и в упор выстрелил во вска-
кивающих с земли Ферзя и командира Зомби.Пули швырнули
их обратно на землю,и в этот момент вокруг загрохотали вы-
стрелы.Иван стремительным броском рванулся в сторону бли-
жайшего дерева,стремясь уйти от пуль,выполнил несколько
перекатов и,вжавшись в землю,пополз в темноту так быстро,
как только мог.
Позади него командир Зомби,не обращая внима-
ния на полученную пулю,уже стоял на ногах
и коротко выкрикивал односложные коман-
ды,направляя своих подчинённых в погоню.
Судя по отрывистым фразам,доносившимся
до Берёзова,они стремятся захватить его в
клещи и окружить до того,как Иван смо-
жет удалиться достаточно далеко.«Чёрт,—
скривился Берёзов,— попался же грамот-
ный,на мою голову.Ползком не уйти».Он
ткнул АПС в кобуру и сунул руку в гранат-
ный подсумок.Боевых гранат не было,зато
27
нашлась «Заря-2»,
1
что он собирался отдать
Медведю ещё там,в Жёлтой,перед самым
появлением Зомби.Тоже подойдёт.Иван под-
нялся на корточки,быстро надел противогаз,
чтобы хоть как-то защитить уши,и с силой
швырнул лёгкий цилиндр в сторону Зомби.
Закрыв глаза и зажав уши ладонями,он до-
ждался взрыва и,стараясь не обращать вни-
мания на болезненный звон в голове,быстро
побежал в ночную тьму,обходя подсвечен-
ные «Ариадной» аномалии.
Спустя час,убедившись,что Зомби прекратили по-
гоню,он нашёл стоящее у самой границы
ядовитого газового облака дерево-обрубок,
окружённое толстыми спицами кустарника,
покрытыми мхом,и устроился на ночлег.
Подражая Зомби,он сел вплотную к дере-
ву и прислонился к нему спиной,зажав в
руке АПС.В качестве страховки Берёзов со-
орудил из автоматного ремня подобие рас-
тяжки,к которой прицепил пару магазинов,
и натянул её среди кустарника со стороны
наиболее опасного направления.Если кто-то
полезет через кусты,пока он будет спать,
то магазины загремят друг о друга.Это не
ахти как громко,но вполне хватит,чтобы
успеть проснуться и выстрелить в упор.В
боевых условиях,когда на карту поставлена
твоя жизнь,расслышишь и не такое.Засы-
пая,Иван пожалел,что у того бандита,что
«подарил» ему АПС,не нашлось с собой его
бесшумной модификации.Она была бы сей-
час очень к месту.Ведь надо ещё вытащить
1
1
28
отсюда Лаванду.И этот чёртов рюкзак Сал-
мацкого...Нахрапом не получилось,стало
быть,необходим более серьёзный план дей-
ствий.
2
29
30
— Это не опасно,встречаться здесь?— Прокопенко бо-
язливо скользнул взглядом по витрине небольшого торгового
павильона,за которой маячил его охранник.— Телохранитель
может заподозрить!
— Ничуть,— успокоил его Меркулов,с подобостраст-
ным выражением на лице прикладывая к пиджаку чиновни-
ка несколько модных галстуков на выбор.— Более того,это
место гораздо надёжнее,чем столь любимый вами ресторан.
Крупный торговый центр,множество людей,постоянный шум
— всё это очень затрудняет наблюдение и прослушивание.Не
считая принятых мною мер,разумеется.
Заокеанский резидент вышел на связь неожиданно,в тот
самый момент,когда Прокопенко уже начинал тешить себя
мыслью о гибели шпиона в бою с людьми Салмацкого.Мерку-
лов прислал короткое сообщение на секретный сетевой адрес,
в котором назначил встречу в одном из многочисленных па-
вильончиков популярного ныне торгового центра «Врата Ареа-
ла»,открывшегося в прошлом году неподалёку от ухтинского
квартала РАО.Войдя в отдел галантереи,чиновник не узнал
резидента в услужливом продавце,настолько профессиональ-
но был наложен грим.Кареглазый длинноволосый толстяк с
роскошными бакенбардами и бородкой художника или лите-
ратуроведа,облачённый в клёпаную кожаную куртку и вин-
тажные джинсы,нарочито грубо заправленные в мощные бо-
тинки стиля «милитари»,походил на какого-нибудь неформала
творческой натуры и абсолютно ничем не напоминал Мерку-
лова.Расслабился Прокопенко лишь тогда,когда «художник-
неформал» голосом резидента предложил ему выбрать новый
галстук.
— Но служба безопасности может проверить этот мага-
зин!— возразил чиновник,всё ещё опасаясь,что в его недо-
гадливом охраннике ни с того ни с сего внезапно проснётся
сообразительность.— Вдруг они заинтересуются моим появ-
лением здесь!
— Пусть проверяют,— улыбнулся резидент,меняя раз-
31
ложенные перед Прокопенко галстуки,— может быть,этот?
Очень оригинальное сочетание,между прочим,с эдаким скры-
тым подтекстом,весьма рекомендую!Что же касается службы
безопасности,то,насколько мне известно,вы посещаете этот
торговый центр довольно часто.В основном прогуливаетесь
мимо отделов женского нижнего белья.— Он хитро улыбнул-
ся:— Не думаю,что вас,москвича с достатком и предпочте-
ниями,интересует местный товар.Рассматриваете девочек?А
магазинчик этот принадлежит одному приезжему художнику с
самого открытия.Просто сегодня продавец по болезни не смог
выйти на работу,и хозяину пришлось подменять его лично.
— Какие ещё девочки?— насупился чиновник.— Я семей-
ный человек с репутацией!На что вы намекаете?Моя непри-
хотливость всем известна!Мы с супругой приобретаем здесь
для себя некоторые товары,так же,как и многие другие со-
трудники РАО!
— О да,разумеется!— Немедленно поправился Меркулов,
с едва заметной иронической улыбкой извлекая из фирменной
коробки очередной галстук.— Вот ещё очень недурственный
вариант,тоже советую обратить внимание.Настоящий «Кель-
вин Кляйн»,самая новая коллекция!Прямая поставка с ки-
тайской фабрики.Кстати,та же самая партия,что поступила
на прошлой неделе в московский ГУМ.Только ровно в семь
с половиной раз дешевле!Никакого обмана,всё по лицензии.
Специально предлагаю вам,учитывая вашу неприхотливость
и экономию.Ведь вам необходимо держать марку,как-никак,
РАО «Ареал» — единственное во всей России государствен-
ное учреждение,полностью лишённое коррупции,это всем
известно!Кстати,та девица,Анжела,с которой вы покинули
казино в последний раз,предпочитает бутики «Прада»,если я
правильно прочёл доклады моих людей?Нет-нет,Максим Ана-
тольевич,не возражайте!— любвеобильно отмахнулся он при
виде открывшего было рот Прокопенко.— Я прекрасно пони-
маю,то была всего лишь попутчица.Прекрасная незнакомка,
которую вы,как истинный джентльмен,довезли от казино
32
до бутика,а затем до гостиницы.Разумеется,в знак благо-
дарности она предложила вам чашечку чая,из-за чего вы и
задержались в её номере на четыре часа.У меня даже есть
видеозапись...чаепития.Но всё это ничего не значащие ме-
лочи.— Меркулов держал в руках пару галстуков,поочерёдно
переводя задумчивый взгляд с одного на другой.— Этот или
этот?Они столь хороши,что я,право,и сам сомневаюсь в вы-
боре.Я вызвал вас не ради обсуждения вашей тяжёлой жизни
на одну зарплату и сопутствующих этому амурных похожде-
ний.Меня интересует Салмацкий и этот полковник из ФСК,
Рентген.
— Но мне о нём ничего не известно,— зашептал Проко-
пенко,—даже то,что он полковник!О Рентгене вообще никто
ничего не знает,он словно из ниоткуда появился!Салмацкий
и то не смог выяснить его настоящей фамилии!
— Ничто в этом мире не появляется из ничего,— фило-
софски изрёк резидент,— у всего есть своя история.Но этот
случай,вынужден признать,действительно тяжёлый.Впро-
чем,те,кто посылал сюда этого Рентгена,знали,что,едва он
разовьёт бурную деятельность,многие захотят навести о нём
справки.Они подготовились к этому заблаговременно,и весь-
ма неплохо.Итак,я знаю,что у Рентгена с Ферзём возникли
некоторые трения.Что конкретно происходит?Рассказывай-
те,Максим Анатольевич,и помните,что мы с вами в одной
лодке.А я сравню ваше повествование со своими данными.
—Но я действительно ничего не знаю!—Прокопенко похо-
лодел от страха.Едва всё стало нормализовываться,как ока-
залось,что ситуация практически вышла из-под его контроля.
Он чувствовал,что у него остаётся всё меньше и меньше вли-
яния на происходящее.Ферзь,Рентген,Меркулов — все они
роятся вокруг него,словно взбешённые осы у разворошённого
гнезда.И если московский контрразведчик есть прямая угро-
за,то остальные двое,всё это время являвшиеся для Про-
копенко щитом,явно начинают терять к нему интерес.— О
происходящем нет ни слова официальной информации!Служ-
33
ба безопасности молчит,словно воды в рот набрала!Ходят
только слухи,один нелепее другого!
— А вы огласите те из них,что на ваш взгляд наиболее
правдоподобны,— ободрил чиновника резидент.— Как гово-
рят русские,дыма без огня не бывает,не так ли?
—Ну...сложно сказать вот так сразу...—замялся тот,—
там всё одна сплошная небылица.Вроде бы тот сотрудник
ОСОП,на которого Салмацкий перевёл все подозрения по
укрывательству нелегальной лаборатории,не погиб,как бы-
ло заявлено изначально.Он будто бы выжил в Жёлтой Зоне
под Выбросом,вчера объявился на базе Спецотряда и первым
делом связался с Рентгеном.Тот взял вертолёт,кучу солдат и
вместе с ним помчался за Салмацким в Жёлтую Зону,Ферзь
в тот момент как раз был там — ОСОП проводил операцию по
эвакуации тел погибших в вашем...в том бою,где они одно-
временно попали в засаду и в какую-то совершенно жуткую
аномалию.Спустя несколько минут по службе безопасности
объявили боевую тревогу и вроде преследовали какой-то вер-
толёт,что ушёл в Жёлтую Зону и там разбился.Спустя ещё
пару часов часть Спецотряда вернулась вместе с телами по-
гибших,а часть осталась в Жёлтой.Вернувшиеся до сих пор
молчат,как каменные.Вроде бы остальных Рентген увёл к ла-
боратории.Они вышли в Зелёную к полуночи,где были и чем
занимались — никто не имеет ни малейшего понятия.Однако
поговаривают,что ни Ферзь,ни тот сотрудник,что чудесным
образом воскрес,с ними не вернулись.При этом никаких офи-
циальных заявлений об их гибели или о пропаже без вести,
как положено в подобных случаях,не было.Что из этого прав-
да,что нет — понять совершенно невозможно,народ смакует
подчас совершенно нереальные подробности.Вроде того,что
начальника одной из полевых научных лабораторий,молодую
женщину,похитил отряд Зомби прямо с рабочего места,якобы
с целью сделать её «женой полка»,и тому подобный бред.
— Интересно,— оценил Меркулов.— А как вёл себя Рент-
ген по возвращении?Он не изъявлял желания побеседовать с
34
вами?
— Нет,— испуганно ответил чиновник,— вы считаете,что
я попал под подозрение?Может быть,я должен бежать,пока
ещё не поздно?..
— Спокойно,Максим Анатольевич,спокойно,— заулыбал-
ся Меркулов,— всё не столь плохо.Не надо нервничать,не
то вам опять начнут мерещиться растяжки под машиной.И
бежать никуда тоже не надо.Этим вы только укажете на се-
бя.Пока всё идёт вполне удовлетворительно.Просто если я
нахожусь под подозрением у этого вашего Рентгена,то с его
стороны вполне логичным было бы проверять всех сотрудни-
ков РАО,так или иначе имевших со мной контакты.Включая
вас.Это обычная процедура,и если он ещё не сделал этого,
то сделает в ближайшее время.Просто будьте к этому готовы
и стройте беседу так,как я вас учил.А сейчас лучше поду-
майте,не добавилось ли с сегодняшнего дня в ваших буднях
новых людей?Возможно,в свете текущих событий,служба
безопасности усилила вашу охрану?Вам не предлагали бо-
лее надёжных людей или дополнительный автоэскорт?Быть
может,новый помощник или секретарша?Ремонтные работы
в кабинете,неполадки в корпоративной сети,забарахлившее
оборудование?Соседи по лестничной клетке здесь,в Ухте?
— Нет,— Прокопенко тщательно перебирал в памяти все
лица,что попадались ему сегодня с самого утра и до сего
момента,— ничего такого.
— Вот и отлично!— просиял резидент.— Это хороший
знак.Так что не волнуйтесь попусту раньше времени.А когда
что-нибудь подобное произойдёт,то тем более не волнуйтесь.
У Рентгена на вас ничего нет,иначе вы давно уже сидели бы
под арестом.Он попытается спровоцировать вас,надавить на
психику,чтобы вы сорвались.Помните об этом и ведите себя,
как занимающий весьма ответственный пост добропорядочный
гражданин,которому нечего бояться.И всё образуется.Об
остальном я позабочусь.
—Вы уверены,что я не под колпаком,или как это у вас на-
35
зывается?— недоверчиво взглянул на резидента чиновник.—
Вдруг за мной следят тайно?
— Уверен,— вновь успокоил его Меркулов.— За вами сле-
дят,это верно.Сопляк с нелепыми накладными усами.Имен-
но нелепость его действий,демонстрирующая полное отсут-
ствие опыта и профессионализма,является лучшим доказа-
тельством того,что контрразведка не занялась вами всерьёз.
Иначе наблюдение вели бы гораздо более умелые специали-
сты,можете мне поверить.Так что,повторюсь,на данный
момент вам не о чем беспокоиться.
Возвращайтесь к своей работе и держите меня в курсе
любых новостей,касающихся Рентгена и Ферзя.
Резидент-«художник» пододвинул к себе фирменную короб-
ку и с сокрушённым видом принялся складывать в неё галсту-
ки.
— Очень жаль,что вам так ничего и не подошло в нашем
магазине,— вздохнул он,— для живущего на одну зарплату
чиновника,общеизвестного своей честностью и неподкупно-
стью,у вас слишком притязательный вкус.
— Может,мне стоит купить что-нибудь?— Прокопенко
вновь опасливо покосился на скучающего за витриной тело-
хранителя,— чтобы не вызывать лишних подозрений?
— Обязательно,— не меняя печального выражения на ли-
це,одобрил его мысль Меркулов,— но не в моём павильоне.
Зайдите в соседний и приобретите там галстук.Вот такой,—
он показал на одну из брендовых вещиц,— там он на пятьсот
рублей дешевле.Сошлитесь на дороговизну моего магазина,
вашего охранника это объяснение вполне удовлетворит.И ес-
ли вдруг кто-то более сообразительный из его коллег захочет
проверить,что это вы там покупали и у кого,проверка ни-
чего не даст.Желаю приятно провести день,— заулыбался
он,— заходите к нам ещё,через месяц мы ждём обновления
коллекций!
Прокопенко попрощался и покинул павильон.В точности
выполнив указания Меркулова по поводу галстука,он решил
36
ещё немного послоняться по торговому центру,чтобы приве-
сти в порядок мысли,расползающиеся в разные стороны от
страха.Игра,которую он затеял,могла стоить ему жизни,тем
более что вёл он её с людьми,в подобных интригах съевших
не одну стаю собак.Но иного выхода у него нет.Вся эта ис-
тория с лабораторией вышла из-под контроля,и он уже никак
не мог влиять ни на Ферзя,ни на Меркулова.Если раньше он
держал руку на пульсе всего,то сейчас лишь исполнял указа-
ния то одного,то другого,ежеминутно ожидая удара в спину.
И если Салмацкому он уже стал не нужен,то интерес хозяев
Меркулова необходимо подогревать любыми путями,иначе не
видать ему безбедной жизни за пределами этой дикой страны.
При этом ещё нужно обезопасить себя со всех сторон.Ради
этого он и разработал свой рискованный,но весьма дерзкий
план.
Для его осуществления ему был необходим исполнитель,
обладающий целым набором определённых качеств:тщесла-
вие,глупость,самоуверенность,доступ к секретной информа-
ции и серьёзные связи в ФСБ.Словом,племянник генерал-
лейтенанта Белова,лейтенант Левин,обладатель грозного
официального позывного «Хантер» и не менее грозного неофи-
циального — «Чёрный Плащ»,подходил для этих целей иде-
ально.Чиновник покосился назад,делая вид,что изучает оче-
редную витрину.«Да,можно себе представить,как веселился
Меркулов»,— подумал он глядя на крадущегося позади Хан-
тера.В глубоко натянутой на глаза бейсболке и чёрных очках,
да ещё с накладными усами на непроницаемо-серьёзном ли-
це,лейтенант,добровольно вызвавшийся «скрытно подстрахо-
вать» Прокопенко,даже в толпе посетителей бросался в глаза
метров,эдак,с двухсот.Как раз то,что надо.Этого обвести
вокруг пальца будет несложно.Кто знает,возможно,со вре-
менем он сможет полностью «приручить» Хантера и извлечь
из их «сотрудничества» немалую пользу.Ведь все знают,что
рано или поздно лейтенант займёт кресло своего дяди,неда-
ром его затащили в такую глушь — о правильном послужном
37
списке необходимо заботиться с младых ногтей.
Как бы то ни было,отступать поздно.Процесс пошёл,как
говорил один очень умный политический деятель,являющий-
ся для Прокопенко превосходным примером.Этого человека
было за что уважать — он не просто с точностью выполнил
все указания своих заокеанских хозяев и получил за это ма-
териальные блага,но и добился от них,фактически,неприка-
саемости.Живёт с тех пор припеваючи в лучшей стране ми-
ра,уважаемый человек,нобелевский лауреат,читает лекции в
престижном университете,богат,знаменит и всегда желанный
гость на любой политической тусовке,и не только политиче-
ской!И никто,что особенно радовало Прокопенко,никто не
крадётся за ним с ледорубом в руке,как за Троцким.Вот что
значит ПРАВИЛЬНО организованное общественное мнение!
Вот как надо работать!А этой дикой стране никогда не быть
законодателем мировых тенденций,недаром все умные люди,
заработав достойные деньги,первым делом стремятся устро-
ить свою жизнь в цивилизованных государствах,используя
родину в качестве кормушки.И это верно,на большее она и
не способна.Вот почему так важно сейчас сохранить ценность
его,Прокопенко,для хозяев Меркулова.А раз самим Мерку-
ловым плотно заинтересовалась контрразведка,умнее всего
сделать так,чтобы он был вынужден вернуться на родину.И
чем быстрее,тем лучше.
Прокопенко невольно вздрогнул,вспоминая ничего не вы-
ражающий взгляд Рентгена,словно пронизывающий его на-
сквозь.Этот если вцепился,то уже не отстанет,питбуль по
сравнению с ним просто новорождённый щенок.У Меркулова
нет шансов,что бы он там себе ни думал.И Прокопенко не со-
бирался рисковать своим благосостоянием и,тем более,свобо-
дой,лишь потому,что резиденту захотелось померятся силами
с контрразведчиком.Эти двое стоили друг друга,но он вовсе
не желал выяснять,кто из них круче.Рентген не отстанет
от Меркулова,так что пусть вместо него пришлют другого,
пока ещё не поздно.Новичок будет вынужден прислушивать-
38
ся к Прокопенко хотя бы в первое время,пока не освоится в
местной грязи и его снизившаяся в глазах заокеанских хозяев
ценность вновь возрастёт.И станет даже выше,чем прежде,
уж он-то об этом позаботится.Так что его план одновремен-
но прост и сложен:нужно вынудить Меркулова передать свои
дела кому-нибудь другому.Но сперва пусть избавится от Сал-
мацкого.«Кстати,что с ним всё-таки стало?Хантер уже дол-
жен знать,пора возвращаться в офис».Прокопенко отвернулся
от витрины,посетовал охраннику на повальную дороговизну,
всюду душащую честных людей,и направился к выходу.
Однако сразу переговорить с Хантером чиновнику не уда-
лось.Едва он зашёл в приёмную своего кабинета,как его тут
же встретила профессор Николаева.
— Максим Анатольевич!— Она хмуро посмотрела на его
секретаршу,при виде входящего Прокопенко встающую из-
за стола с целым ворохом бумаг и служебной корреспонден-
ции.— Я прошу вас уделить мне несколько минут немедлен-
но!Я уже привыкла к тому,что каждый день в РАО есть
сплошной несчастный случай,но сегодняшние события стали
из ряда вон выходящими!Даже по местным меркам!
— Разумеется,Людмила Петровна!— Чиновник со всей се-
рьёзностью кивнул.— Проходите!Вы же знаете,для предста-
вителей передовой российской науки у меня всегда найдётся
время!— Он строго взглянул на секретаршу:— Меня ни для
кого нет ещё десять минут.Я не вернулся с обеда.
— Да,Максим Анатольевич,— ответила та,возвращаясь
за свой стол.— Полчаса назад звонил дежурный по Службе
Собственной Безопасности.Просил передать вам,чтобы вы
связались с Рентгеном,как появитесь.
— Они сказали,что именно им нужно?— Прокопенко по-
старался ничем не выдать мгновенно охватившего его стра-
ха.— Какие-то проблемы с материально-техническим обеспе-
чением?
— Не знаю,— секретарша неопределённо пожала плеча-
ми,— он ничего не сообщил.Просто оставил вызов и всё.
39
— Хорошо,я вас услышал,— кивнул чиновник,открывая
дверь кабинета.— Людмила Петровна,прошу вас!
Он пропустил вперёд учёную и,недовольно скривившись
ей в спину,затворил за собой дверь.Что за каша у неё вместо
мозгов,если она до сих пор здесь?Давно уже стоило всё по-
нять,собрать вещички и тихо,спокойно вернуться домой,не
отвлекая серьёзных людей своею мышиною вознёй.Особенно
сейчас,когда у него полно в сто раз более важных забот и
голова занята массой действительно серьёзных мыслей.Про-
копенко предложил учёной присесть и направился к своему
креслу.
— Итак,в чём проблема?— спросил он,запуская компью-
тер.— Ремонтная бригада,ликвидирующая последствия про-
рыва в системе водоснабжения,работает слишком медленно?
Обговорённые нами сроки срываются?
—Ремонтники работали очень хорошо,—покачала головой
Николаева,— они полностью восстановили лабораторию.Но
час назад пришли люди из Службы Собственной Безопасно-
сти и прекратили все наши работы.Опечатали склад со всем
оборудованием,как они сказали,«до выяснения некоторых об-
стоятельств».Доцент Степанов в настоящий момент находит-
ся на допросе у некоего Рентгена,меня же настоятельно про-
сили явиться к нему в кабинет через час.Я бы хотела узнать,
что всё это значит?Нам не дали никаких объяснений!Воз-
можно,вы сможете внести в происходящее немного ясности?
И,возможно,это как-то связано с теми системами слежения,
что установили в предназначенной для нас лаборатории ваши
строители?
— Системы слежения?— нахмурился Прокопенко.— В ва-
шей лаборатории?!Боюсь,я не вполне понимаю,о чём идёт
речь,Людмила Петровна...
— Она идёт о полутора десятках скрытых микрофонов и
видеокамер,которые вмуровала в стены выделенного для нас
помещения самая первая строительная бригада!— прервала
его профессор.— Нас что,в чём-то подозревают?Если да,
40
то в чём именно?Мы здесь уже три недели,но до сих пор
не смогли провести ни единого эксперимента!Нам пришлось
ужать план исследований до минимума,сократив его до че-
тырёх важнейших опытов,но в свете текущих событий мы не
сможем сделать даже этого!Мы не делали и не делаем ниче-
го противозаконного,и потому я хотела бы получить от вас
прямой ответ:что послужило причиной ареста лаборатории и
оборудования?!Я немедленно свяжусь с Москвой!
Чиновник злорадно ухмыльнулся про себя.«Ага,давай-
давай.С Москвой она свяжется!Да Москва сама связалась со
мной по этому вопросу ещё за неделю до вашего появления
здесь!Надо было дружить со своим начальством и не мнить
себя новыми Эйнштейнами,вероятно,тогда всё у вас сложи-
лось бы по-другому».Надо признать,Служба Безопасности
его порадовала!Так категорично перекрыть кислород Нико-
лаевой он бы не смог.Рентген,сам того не зная,помог ему
самым лучшим образом.Теперь поручение академика Линдера
можно считать исполненным.
— Никаких следящих систем устанавливать вам я не при-
казывал,— с обеспокоенным выражением на лице произнёс
Прокопенко,— но теперь,кажется,понимаю,что могло по-
служить причиной ваших злоключений.Когда было принято
решение о выделении в ваше распоряжение помещения в дан-
ном складе,я попросил подполковника Ферзя,командира От-
ряда Особых Операций,курировать вас и оказывать всяческое
содействие.Это было логично,так как склад размещён в непо-
средственной близости от базы Спецотряда.
— Подполковник Ферзь занимался нашими проблемами
недолго,но за те несколько дней,что он держал контроль
над ними,было сделано больше,чем за все последующие!—
заявила Николаева.— Нам,право,очень жаль,что подпол-
ковнику выпали столь серьёзные испытания,но...
— К сожалению,они не закончились,Людмила Петров-
на,— оборвал её Прокопенко.— Подполковник Ферзь вновь
пропал в Жёлтой Зоне,причём об этом даже не объявлено
41
официально,ходят лишь слухи!
— Мы уже наслышаны,— нахмурилась профессор.— И
что,вы хотите сказать,что нас подозревают в его исчезнове-
нии?!Это же абсурд!
— Разумеется,я не имел в виду ничего подобного!— с вы-
ражением абсолютного участия воскликнул чиновник.— Но в
настоящий момент Служба Собственной Безопасности прове-
ряет всех,с кем общался Ферзь в последнее время.Кстати,
сам факт установки систем слежения в вашей лаборатории
очень меня настораживает.Я ничего об этом не знал,да и
для проведения подобных мероприятий мне нужна санкция
Службы Безопасности.Зато подполковник Ферзь мог иници-
ировать такие работы и без моего ведома,это входит в рамки
его компетенции.Не думаю,что он в чём-то подозревал вас,
скорее всего,у него имелись свои планы на это помещение в
дальнейшем,после вашего отъезда.Не исключено,что имен-
но наличие этой системы слежения и послужило причиной для
ареста склада.
— И что теперь?— Николаева недовольно поморщилась.—
Нам предстоит объяснять это следователям?Что вообще у вас
тут творится?!Театр абсурда,право!Нам что,могут не вер-
нуть наше оборудование?«До выяснения некоторых подробно-
стей?»
— Не волнуйтесь,Людмила Петровна,— поспешил обод-
рить её Прокопенко,— руководитель следственной бригады,
Рентген,очень,я подчёркиваю,очень высокопрофессиональ-
ный специалист своего дела.Я уверен,он быстро разберёт-
ся в деталях вашего участия в деятельности подполковника
Ферзя и примет правильное решение.Ответьте на все его во-
просы,и вот увидите,уже завтра со склада снимут арест!Со
своей стороны я позабочусь,чтобы Рентген получил исчер-
пывающую информацию о вашей полной непричастности ко
всему происходящему.Тем более,что он,как вы наверняка
могли слышать,ждёт моего звонка.Полагаю,Рентген захо-
чет со мной встретиться так же,как и с вами,ведь по долгу
42
службы я неоднократно встречался с подполковником Ферзём
незадолго до его трагического исчезновения.Обещаю,я сде-
лаю всё,что в моих силах!Вы же знаете,я всегда на вашей
стороне!
— Я очень на это надеюсь,Максим Анатольевич!— хму-
ро ответила Николаева.— Могу я просить вас связаться со
мной после вашего с ним разговора?Я бы хотела знать,что
вообще происходит и кем он видит нас в этом деле,вне зави-
симости от того,что он посчитает нужным рассказать мне на
предстоящем допросе.
—Вы слишком драматизируете!—Чиновник был само уча-
стие.— Это всего лишь беседа,ни о каком допросе не может
идти и речи!Обещаю,завтра с обеда,в крайнем случае,по-
слезавтра с утра,в вашей лаборатории станет возможно про-
водить любые эксперименты,столь важные для российской
науки.Мы уже полностью закончили ремонт,включая пе-
реподключение электропитания и новых шин заземления.За
оставшиеся четыре дня вы сможете провести все запланиро-
ванные опыты,о которых шла речь.Я же лично поручусь за
вас перед Рентгеном,и надеюсь,этого окажется достаточно!
— Хотелось бы верить,— голос Николаевой не выражал
энтузиазма.— После всего,что произошло здесь,я поневоле
начинаю верить в теории заговоров.
Селектор на столе Прокопенко мигнул индикатором,и в
кабинете зазвучал голос секретарши:
— Максим Анатольевич,к вам Хантер из Службы Без-
опасности.Говорит,что дело не терпит отлагательств.
—Пригласите.—Чиновник щёлкнул клавишей селектора и
перевёл взгляд на профессора:— Вот и ваш куратор.Полагаю,
у Службы Безопасности вопросов ко мне больше,чем к вам,
раз они прислали сюда своего человека.С вашего позволения,
Людмила Петровна...
— Не буду вам мешать,Максим Анатольевич,— Николае-
ва поднялась с кресла,— и жду от вас вестей.Надеюсь,они
будут хорошими.
43
— Не сомневаюсь в этом!— Прокопенко проводил её до
дверей.
Учёная дама вышла в приёмную,скользнула безразличным
взглядом по пытающемуся заигрывать с секретаршей Ханте-
ру и вышла вон.«Сейчас Рентген в полной мере даст по-
чувствовать этой напыщенной индюшке,что такое настоя-
щий стресс!— злорадно подумал чиновник.— Интересно,это
у него часть работы или непроизвольно получается медлен-
но выматывать из человека душу вопросами,после которых
невинный младенец почувствует себя закоренелым грешни-
ком?Ничего,этой парочке научных зануд только на пользу,
собьёт высокоинтеллектуальную спесь!»
— Проходите,Хантер,— Прокопенко сделал приглашаю-
щий жест и заявил секретарше:— Меня по-прежнему ни для
кого нет.
Лейтенант подошёл к столу и вальяжно развалился в крес-
ле.За прошедшее время он успел переодеться и снять наклад-
ные усы,лишь из нагрудного кармана форменной куртки вы-
глядывали чёрные очки с огромными стёклами.А когда Левин
снял с головы форменную кепи,то внезапно оказался наголо
выбритым.
— Что-то случилось?— насторожился Прокопенко.— Вы
эээ...сменили причёску,Хантер.У вас недомогание?
— Чего?— не понял лейтенант.— А!Это так надо!Я же
на задании государственной важности!
— Вы имеете в виду,что это как-то взаимосвязано,— пе-
респросил чиновник,— полное отсутствие волос и степень
эффективности работы?
—Это профессиональные тонкости,—важно заявил тот,—
настоящий Хантер должен быть лысым,это абсолютно точно.
Итак,к делу!Я всё проверил,встреча прошла чисто,хвоста
за вами не было.Где галстук?Я должен его осмотреть!
— Галстук?— не понял Прокопенко.— В смысле?
— Ну,галстук,который вы купили у связного!— объяснил
Хантер.— Разве вы не поняли?Это же контейнер!В него
44
вшиты дальнейшие инструкции!Я должен изучить их!Думаю,
связь Ферзя с иностранной резидентурой более не вызывает
сомнений,и можно подключать к нашему делу контрразведку.
— Боюсь,что не всё так просто,Хантер.— Прокопенко
сделал предельно серьёзное лицо.«Ну,надо же,каков идиот!
Однозначно,лейтенант Левин просто находка!И как только
генерал Белов отпускает племянника одного,без присмотра?»
— Дело в том,что галстук я просто купил для себя,в са-
мом обычном магазине.Разговор же с вражеским резидентом
состоялся ранее,в предыдущем павильоне.Помните,там ещё
продавец такой смешной,в расклёпанной косухе с бородкой и
бакенбардами?
— Что он вам передал?— насторожился лейтенант.— Там
было видно плохо,витрина заставлена всяким барахлом!
— В том-то и дело,что ничего,— покачал головой Про-
копенко.— Мы имеем дело с очень хитрым и опытным про-
тивником,они не оставляют против себя улик.Чтобы собрать
серьёзные доказательства,необходим грамотный специалист,
настоящий профессионал своего дела.Именно поэтому я и
обратился к вам,Хантер.Вы блестяще подготовлены,у вас
живой ум с аналитическим мышлением,и в то же время в
силу своей молодости вы ещё нигде не засветились.Идеаль-
ная ситуация!Противник не будет ожидать от вас серьёзных
действий и потому допустит ошибку!
— Согласен!— важно заявил лейтенант.— Я использую
элемент внезапности и перевес своих личных качеств.Итак!
Что хотел от вас резидент?
— Полагаю,он ещё не доверяет мне в полной мере,—
нахмурился чиновник,— его интересовало,почему Ферзь пе-
рестал выходить на связь.Он потребовал подробную инфор-
мацию обо всём,что касается его исчезновения.Я думаю,
надо дать ему то,что он хочет,тем самым мы приобретём его
доверие.
— Но это государственная тайна!— Хантер недовольно на-
морщил не только лоб,но и кожу на макушке,став похожим
45
на ощипанную курицу.Маленькая голова нелепой формы,ли-
шённая волос,никак не добавляла ему мужественности,одна-
ко,судя по лейтенанту,сие обстоятельство было ему неведо-
мо.— Мы не можем выдать такую информацию противнику!
Надо подсунуть ему дезу!Я скажу дя...генералу Белову,он
организует правдоподобную историю!
— Я же говорил вам,что Ферзь действует не один,— пока-
чал головой Прокопенко,— помните?А если резидент сможет
каким-то образом проверить данные и разоблачит нас?Или,
что ещё хуже,сообщник Салмацкого имеет доступ к секрет-
ным документам,а ведь наверняка так и есть!Едва наши
сведения поступят в Службу Безопасности,произойдёт утеч-
ка и всё,резидент уйдёт!Скроется,и мы провалим дело!Не
сможем вскрыть шпионскую сеть!Это недопустимо!Нет,пока
мы не получим весомые доказательства,я никому не могу до-
верять в Службе Безопасности,только вам,Хантер.Любой из
тех,кто служит здесь долго,может оказаться потенциальным
подручным Ферзя!
Прокопенко многозначительно посмотрел на лейтенанта.
Можно было не сомневаться,что тот примет правильное ре-
шение.
Заполучить себе Хантера не составило никакого труда.В
первую же встречу Прокопенко рассказал ему страшную ис-
торию о том,как Салмацкий при помощи шантажа добивался
от него предоставления неких секретных данных о движении
финансовых потоков РАО и конфиденциальной информации
о членах Совета Директоров «Ареала».Якобы Ферзь как-то
организовал перебивку уникальных номеров на ёмкостях с
нефтью «Тип X»,уходящих в утилизацию вследствие выра-
ботки ресурса,и теперь имел возможность получить крупную
партию неучтённой нефти.Но так как подписи на докумен-
тах стояли прокопенковские,то,в случае отказа чиновника,
Салмацкий грозил подставить его под обвинение в хищении
нефти,что автоматически влекло за собой обвинение в измене
Родине.Причём Ферзь прямо сказал,что действует не один,
46
и за каждым шагом Прокопенко теперь будет следить его со-
общник,который немедленно уберёт его в случае малейших
сомнений.Прокопенко,как истинный патриот,не поддался на
шантаж и решил помешать планам врагов России.Но,так как
в руках у Салмацкого теперь находились сфабрикованные про-
тив него улики,не решился официально обращаться в Служ-
бу Безопасности.И даже не потому,что боялся очернить своё
доброе имя и потерять репутацию,пусть даже на некоторое
время.Нет,для него,Прокопенко,это ничто по сравнению
с ущербом,который несёт страна от действий вступивших
в сговор с врагом предателей.И потому,чтобы не спугнуть
иностранную резидентуру,он решил обратиться к Хантеру-
Левину,что в сложившейся ситуации было единственно вер-
ным решением.Честность и патриотизм лейтенанта,учитывая
его происхождение,не подлежали ни малейшему сомнению,
его профессионализм выпускника московской Академии ФСБ
также не вызывал никаких вопросов,а его возраст делал Хан-
тера малозаметным в глазах врагов.
Сопляк проглотил всю эту чушь мгновенно,а после того,
как Прокопенко предоставил ему некоторые улики,собран-
ные им на Ферзя,полностью уверовал в рассказанную сказку.
И теперь чиновнику предстояла самая рискованная часть его
плана:необходимо избавиться от Салмацкого.Наиболее под-
ходящий способ реализовать это намерение — столкнуть их с
Меркуловым.Теперь,когда у Прокопенко есть Хантер,полу-
чать информацию о планах Ферзя будет несложно.Останется
лишь донести её до резидента,а там,как говорится,дело тех-
ники.После того,как Салмацкий выйдет из игры,главная
опасность,нависшая над чиновником,исчезнет вместе с Фер-
зём.Всё,что необходимо будет сделать потом,это грамотно,
небольшими порциями,скармливать лейтенанту данные о ма-
хинациях Меркулова.Резидент быстро поймёт,что раскрыт
российскими спецслужбами,и его арест — лишь вопрос вре-
мени.Он далеко не дурак,и потому,во-первых,заблаговре-
менно скроется,а во-вторых,не забудет передать Прокопенко
47
с рук на руки своему преемнику.Всё нормализуется и потечёт,
как раньше.Всего-то и забот,что следить за Хантером,дабы
тот не наломал дров.Мозгов-то у сопляка,похоже,совсем ма-
ло,поговаривают,что он даже на рабочем компьютере умудря-
ется в игрушки играть.В этом и заключается весь риск плана
Прокопенко:с одной стороны,лейтенант абсолютно управля-
ем,с другой — не сморозил бы чего от себя лично...Добе-
рись Рентген до Ферзя или Меркулова прежде,чем задуман-
ное чиновником воплотится в жизнь,и всё пропало.Впрочем,
если сидеть и ничего не делать,кто-нибудь из соратников
Прокопенко стопроцентно организует его ликвидацию.Ферзю
он не нужен как лишний свидетель,а Меркулов и глазом не
моргнёт,если почувствует,что Рентген заподозрил чиновника,
и неважно даже,вследствие чего такое может произойти.Раз
этот монстр принялся за резидента всерьёз,случиться может
всё,что угодно.И надеяться на авось Прокопенко не собирал-
ся.
— Ну...— протянул Хантер,— вообще-то верно...Толь-
ко что мы можем рассказать резиденту?Рентген вернулся из
Жёлтой Зоны без Ферзя.Со всех,кто с ним был,подписку
о неразглашении взяли ещё до выхода в Пояс.Никто из них
ничего не расскажет,по крайней мере сейчас,это и так ясно.
Я не занимаюсь этим делом,хотя вчера вечером слышал,как
дядя разговаривал с Рябовым.Он сказал,что Рентген нашёл
нелегальную лабу,и в этом был замешан Салмацкий и ещё
двое из Спецотряда.Но вроде как Ферзю удалось скрыться,у
него ведь «Ариадна».И все вещдоки он унёс собой.А потом
они оба недоумевали,мол,Рентген сказал,что Ферзь скрылся
в Красной Зоне,а Туман добровольно пошёл за ним,чтобы
задержать его или вернуть доказательства.Чушь какая-то!И
дядя,и Рябов,оба считают,что это бред,и Рентген просто
скрывает от них что-то,потому что не доверяет.Из Красной
Зоны не возвращаются,так что он всё это выдумал,долго не
напрягаясь.Дядя ещё сказал,что он зарвался совсем,и пора
звонить кому следует,чтобы Рентгена поставили на место,а
48
то забыл,с кем имеет дело.Лично я думаю,что дядя прав.
Хотя Ферзь с Туманом действительно не вышли вместе с от-
рядом Рентгена из Жёлтой Зоны,это ничего не значит.Их
и в списки погибших или пропавших без вести не включили.
Официально они вообще до сих пор числятся на задании.Всё
это выглядит неправдоподобно и глупо.Если мы дадим такую
информацию резиденту,он точно заподозрит дезу и скроется.
— Не скажите,Хантер!— возразил Прокопенко.— А если
это провокация?Проверка?Вдруг сообщник Салмацкого уже
уведомил резидента обо всём произошедшем?Или резидент
уверен,что получит от него эту информацию,и теперь спе-
циально проверяет нас на лояльность?Ведь подручный Ферзя
наверняка в курсе событий!Скорее всего,он один из его голо-
ворезов,раз Салмацкий заявил,что тот расправится со мной
без тени сомнения!А раз так,то сообщник этот наверняка
знает то же,что знают в Спецотряде!
— Блин,точно!— Глаза Хантера явно осветила вспышка
озарения.— Так и есть!Я даже знаю,кто этот сообщник!
Это Медведь!Настоящий отморозок,ему человека убить —
раз плюнуть!И слухи о нём жуткие ходят,и,самое главное,
Ферзь его почти всегда на базе оставляет,когда сам в Зоны
уходит!И наоборот,если группа Медведя работает,то осталь-
ной отряд обычно никуда не выдвигается.Он ещё вопросы
странные мне задавал,когда Ферзь в первый раз пропал!Сто-
пудово делал вид,что ничего не знает!И возле учёных посто-
янно трётся,которые к Ферзю приехали!Я понял!
— Вот видите!— поддержал его Прокопенко.— Нам нель-
зя рисковать!Нужно выяснить всё максимально подробно и
предоставить резиденту полную информацию!Он проверит её,
убедится,что всё в порядке,мы надёжны,а никаких улик
против него в лаборатории не найдено,успокоится и даст нам
задание!Это и послужит той ниточкой,потянув за которую
вы распутаете весь их шпионский клубок!
— Реально так и будет!— довольно заулыбался Хантер,
видимо прикидывая открывающиеся в этом свете перспекти-
49
вы.— Значит,так!Когда следующая встреча с резидентом?
— Он пришлёт уведомление на сетевой адрес Салмацкого,
который я вам показывал,— ответил чиновник.— Сказал,что
у нас есть пара дней.
— Этого хватит,— важно кивнул лейтенант,— я собе-
ру необходимую информацию за завтра-послезавтра.Кстати,
я проверил ваши слова насчёт бочек с перебитыми номерами.
Ферзь не блефовал.Одну такую бочку я нашёл у тех самых
учёных,дело которых мне поручили.Полную!Двести литров
неучтённого «Икса»!Раньше её там не было,я точно знаю!
Думаю,пришла пора задать им пару вопросов.
— Предлагаю сделать это после того,как резидент убедит-
ся в нашей лояльности,— посоветовал Прокопенко,— чтобы
не поднимать лишнего шума раньше времени.
— Согласен.— Лейтенант посмотрел на часы и поднял-
ся.— Мне пора,служебные дела государственной важности.
Держите меня в курсе событий,а я свяжусь с вами,как толь-
ко буду готов.
—Непременно,Хантер!—подскочил Прокопенко,пожимая
ему руку.— Успехов в службе!
Левин,раздуваясь от важности,наполеоновской походкой
вышел из кабинета,и чиновник откинулся на спинку кресла.
Ферзь пропал в Красной Зоне!Невероятная удача!Это всё
меняет и серьёзно упрощает задачу.Раз бояться выстрела в
спину или растяжки под машиной не надо,стало быть,можно
приступать к заключительной стадии его плана — вынужде-
нию Меркулова поспешно покинуть страну.Ну,тут проблем
не возникнет.Три-пять простеньких махинаций,в результате
которых доблестный борец со шпионами Хантер узнает о свя-
зи резидента с уголовниками,получит информацию о фирме
Меркулова и пару других мелочей — и дело сделано.Проко-
пенко удовлетворённо улыбнулся.Наконец-то хорошие ново-
сти.Теперь осталось лишь продержаться под давлением этого
чёртова Рентгена.Как только Меркулов отбудет восвояси,пе-
реживать станет более не о чем.
3
50
51
Газ медленно проникал под снаряжение через манжеты и
воротник камуфляжа,и получающее кислотный ожог тело
нещадно жгло,словно ошпаренное.Берёзов невольно потёр
зудящую под противогазом кожу и побежал ещё быстрее.Ед-
кая аномалия всё не заканчивалась,её мутное грязно-жёлтое
облако растянулось на добрый километр,полностью заполнив
собой всё вокруг,и бесцеремонно вытеснило остальные ано-
малии.Бежать становилось всё труднее.Проходящего через
противогазный фильтр воздуха было недостаточно,и каждый
шаг отзывался резкой вспышкой боли в обожжённом кислотой
теле.Камуфляж стал словно сотканным из наждачной бума-
ги,обращённой шершавой стороной вовнутрь,и нервы виб-
рировали,словно перетянутые струны,отчаянно напрягаясь в
попытке игнорировать всё возрастающую боль.
Ещё немного,метров сто,и сразу же станет легче.Иван,
с хрипом втягивая в лёгкие скудные порции воздуха,позво-
лил себе перейти на шаг.Десять шагов,ровно десять.Чтобы
поправить оружие и снаряжение.И — бегом марш!Он дол-
жен выбраться отсюда как можно скорее,пока затянутое баг-
ровой пеленой сознание,рвущееся на куски от обжигающей
тело боли,ещё пытается бороться с подступающим всё ближе
небытием.Не может она быть бесконечной,не может,это точ-
но.С пригорка было хорошо видно,что эта дрянь здоровая,
но границы имеет.И он уже наверняка где-то недалеко,где-
то совсем рядом.Бегом!Нельзя медлить,иначе можно просто
потерять сознание в каких-нибудь нескольких шагах от чисто-
го пространства!Берёзов стиснул зубы до глухого скрежета и
вновь перешёл на бег.Камуфляж,будто ставший шлифоваль-
ным станком,тысячей маленьких рубанков врезался в кожу,
обжигая тело дикой болью.Иван захрипел и назло боли уве-
личил скорость,гигантским усилием воли удерживая на месте
ускользающее сознание.
С самого утра он двигался за отрядом Зомби незамечен-
ным.Поначалу это было несложно,противник явно куда-
то спешил и не принимал серьёзных мер предосторожности.
52
По широкой полосе следов,оставленных Зомби в грязно-
оранжевой пыли,покрывающей тёмно-багровую землю,пре-
следовать их мог и ребёнок.Однако к полудню ситуация рез-
ко ухудшилась.По мере приближения к границе Эпицентра
активность мутировавшей флоры и фауны скачкообразно воз-
растала.Уродливое зверьё,абсолютно игнорировавшее Зомби,
начало проявлять к Берёзову ярко выраженную агрессивность.
Подходить ближе десяти метров к зарослям обрубков или зам-
шелых колонн-деревьев стало небезопасно.Без стычки не про-
ходило и четверти часа,к человеку регулярно тянулись то
источающие ядовитые испарения оранжево-фиолетовые волны
ползучих Водорослей,то усеянные крючковатыми присоска-
ми пупырчатые щупальца,то целые облака кишащей во мху
Синьки.
Несколько раз пришлось отстреливаться от уродливого
зверья,идентифицировать которое Берёзов не смог.Мутанты
не были похожи ни на один из представленных в инструкциях
образцов и более напоминали персонажей дешёвых трилле-
ров о вурдалаках,кровожадных монстрах и тому подобных
чужих.С одним из них пришлось сцепиться не на шутку.
Получив несколько пуль в то место,которое Иван посчитал
головой,уродливая склизкая тварь даже не замедлила шаг.
Агрессивное создание,отдалённо напоминающее гибрид слиз-
няка с мокрицей,издало мерзкое бульканье и выстрелило в
Берёзова липкой ложноножкой.В следующую секунду тварь
с поразительной скоростью притянула себя к человеку и при-
нялась растекаться по телу,словно заливая его собой.Обез-
движенные клейкой гадостью ноги не удержали равновесия,и
Иван упал,всё сильнее увязая в теле твари.Рука с автоматом
мгновенно оказалась залеплена грязно-оранжевой студенистой
массой,и капитан почувствовал резкую боль,словно множе-
ство мелких зубов впились в кожу,пытаясь срезать с человека
одежду.С огромным трудом,едва ли не в крайнюю секунду,
ему удалось освободить правую руку и выхватить нож.Он
стал наносить твари удары,но та словно не чувствовала их.
53
С таким же успехом можно было убивать ножом холодец.От-
биться Берёзов смог лишь тогда,когда один за другим пробил
клинком с десяток мелких,лишённых зрачков глаз,целым
сонмом усыпавших покрытое слизью утолщение на теле зве-
ря,которое оказалось головой на самом деле.Тварь против-
но заскрежетала,пронзительно булькая на грани слышимости,
отвалилась от человека и быстро скрылась в ближайших за-
рослях.
Как только поединок закончился,Берёзов подобрал обро-
нённую в ходе боя «Ариадну» и ещё минут десять едва пе-
реставлял ноги от усталости.Многочисленные кровоточащие
порезы по всему телу резко снизили ловкость и координацию
движений,и он едва не попал в Сито,неожиданно выскочив-
шее из-за невысокого холма.К тому моменту,когда эффект
обратной регенерации залечил полученные раны,Иван суще-
ственно отстал от отряда Зомби.Пришлось перейти на бег и
впредь держаться вдали от кустов и крупных камней,за кото-
рыми могли бы укрываться мутировавшие твари.Но на ровной
местности вновь началась игра в догонялки с аномалиями.По-
чувствовав добычу,сгустки смертельной энергии меняли тра-
екторию движения,и Берёзов был вынужден петлять и делать
крюки,уходя от преследования.Спасало то,что аномалии,ко-
торые он про себя определил как «хищные»,реагировали на
что угодно,что оказывалось к ним ближе всего.Это давало
ему возможность переключать их внимание с себя на любую
другую,менее подвижную аномалию.
Занятый этой игрой в пятнашки со смертью,Иван слишком
поздно заметил шевеление среди стоящих в стороне замшелых
колонн небольшой рощицы.Мутные грязно-оранжевые пятна,
сидящие на фиолетовых обрубках деревьев,которые он пона-
чалу принял за местные цветы,с мерзким визгом поднялись в
воздух.Десятка три перепончато-чешуйчатых существ вели-
чиной с ворону,ощетинившись частоколом зазубренных ког-
тей и вереницами кривых клыков,мгновенно сбились в стаю
и бросились на человека.Иван открыл огонь,пытаясь сбивать
54
уродливых тварей влёт,но быстро прекратил стрельбу.Птицы
двигались хаотично,вертикальными зигзагами обходя попада-
ющиеся на пути аномалии,и оказались малочувствительны к
пулевым ранениям.Сбитые наземь твари,не попавшие в блуж-
дающую внизу Центрифугу,спустя несколько секунд вновь
взмывали в небо и с пронзительным визгом догоняли стаю.
Магазин опустел,и Берёзов попытался убежать от птиц,на
ходу перезаряжая оружие.Но в отличие от аномалий стая не
желала отставать от человека.Заново перемотанный кулак с
«Ариадной» не позволял быстро управляться с автоматом,по-
этому пришлось забросить оружие за спину и вновь взяться
за нож.
Стая сбила Ивана с ног первым же ударом,и десятки ког-
тистых визжащих тварей облепили человека.Взревев от боли,
Берёзов дважды перекатился в сторону,ломая собой вцепив-
шиеся уродливые тушки,и смог подняться,ударами ножа от-
биваясь от бросающихся к голове птиц.Стая отпрянула от че-
ловека,брызнув в разные стороны,и тут же вновь собралась
в вопящую кучу,разворачиваясь для следующей атаки.Иван,
поправляя на голове исцарапанный противогаз,взбежал на
верхушку невысокого холма,единственное ближайшее место,
свободное от аномалий,и судорожно оглядел окрестности в
поисках хоть какого-нибудь укрытия.Спрятаться было негде.
Путь к лесу фиолетовых обрубков преграждала птичья стая.
Остальное же пространство быстро заполнялось аномалиями,
вытесняемыми огромным облаком едкого газа,медленно при-
ближающимся с обратной стороны холма.Вдали справа ед-
ва виднелся отряд Зомби,загодя обходящий ядовитое облако.
Догнать его было уже невозможно — следующей атакой лета-
ющие твари,скорее всего,раздерут противогаз и доберутся до
лица,и тогда у Берёзова не будет ни одного шанса выжить,
не то что спасти Лаванду.
Тем временем стая с режущим ухо визгом вновь устреми-
лась в атаку,и Иван принял решение.Он изо всех сил рва-
нул вниз по невысокому склону и с разбегу вошёл в грязно-
55
жёлтую муть газового поля.Преследовавшие его птицы тороп-
ливо отворачивали в сторону,стремясь избежать мучительной
смерти.И вот теперь Берёзов отчаянно пытался вырваться из
разъедающего тело бесконечного облака.Боль,словно запол-
няющая каждый миллиметр кожи,стала почти непреодоли-
мой,теряющий рассудок мозг,будто бурлящей лавой вулкан,
кипел только одной мыслью:надо бежать вперёд.Просто бе-
жать и всё.Капитан уже не понимал,зачем,но твёрдо знал,
что так надо.Если бы не эффект обратной регенерации,мощно
выраженный вблизи Эпицентра,кислотная среда облака давно
уже растворила бы и снаряжение,и кожу,и плоть.Но мысль
о том,что идея пройти насквозь газовую аномалию в тот мо-
мент являлась единственным спасением,давно уже сменилось
на яростно-звериную жажду выжить.И потому он бежал да-
же тогда,когда перестал понимать,кто он такой и что вообще
происходит.
То,что он смог выбраться на чистое пространство,Бе-
рёзов понял не сразу.Когда сознание вновь обрело ясность
мышления,он обнаружил себя лежащим вплотную к крупно-
му каменному валуну,поросшему фиолетовым мхом.Несколь-
ко длинных и тощих оранжевых побегов с жидкими вен-
чиками цветов-иголок опутали армейский ботинок,пытаясь
прогрызть-проколоть толстую кожу высокого бёрца.Болезнен-
ное покалывание их игольчатых шапок и привело его в чув-
ство.Иван дёрнул ногой,освобождая её из плена хищных рас-
тений,и сорвал с головы противогаз.Душный воздух жаркой
Красной Зоны в этот миг показался ему лучше самого свежего
горного ветра.Минуту он лежал неподвижно и просто дышал,
радуясь самой возможности дыхания,после чего опёрся о ка-
мень и осмотрел оружие и снаряжение.УИП где-то потерялся,
да и чёрт с ним,всё равно бесполезен.Остальное в порядке,
раны заживают быстро,и даже рваные дыры в камуфляже по-
чти полностью исчезли.Хуже с патронами,их осталось всего
три магазина — никак не достаточно для серьёзного боя...А
без него,похоже,Лаванду отсюда не вытащить.Иван попра-
56
вил повязку с «Ариадной» и двинулся на поиски отряда Зомби.
Это не должно вызвать затруднений:когда он стоял на при-
горке,ища спасения от разъярённой птичьей стаи,противник
как раз проходил где-то здесь.Где-то неподалёку должен быть
широкий след.
Когда Берёзов настиг Зомби,вокруг уже стояли густые
сумерки.Их командир расположил отряд на ночёвку у под-
ножия поросшего фиолетовыми обрубками-деревьями холма,
и «Филин» Ивана уверенно засёк столь большое скопление
живых существ с расстояния в километр.К тому моменту,
когда петляющий вокруг аномалий Берёзов смог приблизить-
ся к противнику,вокруг уже стоял чернильно-чёрный мрак
ареаловской ночи.Выбрав удобную позицию,Иван принялся
наблюдать за лагерем.Зомби,как обычно,не разводили огонь
и спали по трое,прислонясь к древесным стволам.«Стран-
но»,— подумал Берёзов.По его подсчётам выходило,что до
границы Эпицентра оставалось километра два,никак не боль-
ше.Почему же командир Зомби не повёл отряд сразу домой,
решив провести ночёвку в Красной Зоне?Видимо,двигаться
в кромешной тьме через кишащую блуждающими аномалия-
ми местность было тяжело не только для человека,раз он не
захотел рисковать.Не исключено,что на границе с Эпицен-
тром Берёзова ждёт какой-нибудь сюрприз.Это ж Ареал,тут
что угодно можно ожидать...Хорошо хоть,зверьё старается
держаться от Зомби подальше,и ему не приходиться ожидать
атаки в спину.
На этот раз противник принял более серьёзные меры
предосторожности и удвоил количество часовых.Несущие
охрану лагеря Зомби перемещались между спящими сорат-
никами попарно,и простым огневым налётом тут не обойтись.
Придётся рискнуть.Что ж,такая работа для капитана не впер-
вой.К тому же,у него есть «Невидимка».
Иван наблюдал за лагерем ещё два часа,медленно двига-
ясь вокруг под покровом густого мрака.На этот раз заметить
Лаванду оказалось несложно.Она по-прежнему держалась ря-
57
дом с Ферзём,а бывший командир ОСОП был единственным
бойцом в отряде Зомби,носившим «Мембрану».«Это тоже
выглядело несколько странным,— отметил Иван,— все на-
ставления гласят,что Зомби не носят ни ОЗК,ни “Мембра-
ну”,ни “Преграду” — вообще ничего из громоздких средств
защиты.Разгрузка и “Латник” — максимум,что можно на них
увидеть.Если на момент зомбирования человек был облачён
в тяжёлое снаряжение,то,став Зомби,он снимал его и по-
просту выбрасывал на месте.Почему же Салмацкий до сих
пор в “Мембране”?Разве только потому,что на нём экспе-
риментальная “Мембрана-М” с интегрированным “Латником”,
их разделить невозможно...Это усложняет задачу по захвату
его рюкзака с доказательствами.Ладно,разберёмся на месте.
Тем более,что до места ещё надо добраться,Зомби располо-
жили Лаванду с Ферзём в самом центре лагеря.Видать,не
такие уж они и тупые...»
Отследив маршруты движения часовых,монотонно бродя-
щих среди леса,Берёзов двинулся вглубь погружённого во
тьму лагеря.До фиолетовой колонны дерева,у которой ноче-
вали Ферзь с Лавандой,пришлось добираться довольно долго.
Несколько раз ему приходилось замирать,сливаясь с землёй,
и ждать когда приблизившиеся часовые вновь отойдут на без-
опасное расстояние.В памяти всплыла срочная служба и ста-
рый майор-инструктор,прослуживший в полевых частях ГРУ
всю свою жизнь.Молодому Ивану частенько доставалось от
него на занятиях по отработке скрытного передвижения.
— Терпение,боец,терпение!— Майор подкрепил свои сло-
ва увесистым пинком,— ты что,на...торопишься?— Ин-
структор,как обычно,не стеснялся в выражениях.
— Так ведь норматив же,товарищ майор!— обиженно
скривился Иван,невольно потирая ушибленный копчик.— Не
уложусь!
— Нормативы на ускоренное скрытное передвижение при-
думали идиоты!— Старый майор наставительно поднял вверх
руку,покрытую густой сеткой глубоких шрамов.— Кабинет-
58
ные крысы,знающие о боевых операциях только по бумажным
отчётам командиров подразделений!В бою норматив один —
выжить и выполнить задание.Заруби себе на носу,боец!Ты
можешь ползти полста метров хоть полдня,но ты должен
пройти незамеченным!Противник может смотреть на тебя,
проходить рядом с тобой,топтаться по тебе и даже мочиться
на тебя,всё,что угодно,кроме одного:он не должен заметить
тебя.Ты понял меня,бойкий бойчишко?!
В тот момент Иван понял только то,что конкретно попал.
Если старый майор награждал кого-то эпитетом «бойкий бой-
чишко»,это неминуемо означало многочасовые тренировки и
на занятиях,и на самоподготовке,и вместо отведённого сол-
датам для отдыха личного времени,и без того скудного.Влип
он тогда не на шутку...Много позже,когда война стала зна-
кома Берёзову не понаслышке,он не раз вспоминал старика
добрым словом.
Пара часовых-Зомби прошла мимо,и Иван бесшумно под-
крался к спящей Лаванде.Она сидела между Ферзём и кем-то
ещё.Берёзов поморщился.На этот раз командир Зомби устро-
ился на ночёвку где-то в другом месте.Не повезло.Значит,
ликвидировать его не удастся,времени и без того в обрез,
а риск слишком велик.Эх,сейчас бы ПСС...Иван быстро
вложил в кобуру пистолет и достал из-за спины 9А-91.Убе-
дившись,что следующая пара часовых будет проходить мимо
этого места через двадцать секунд,он осторожно зашёл за
древесный обрубок и оказался за спиной у спящего Зомби.
Изготовившись для стрельбы,Берёзов взял на прицел его го-
лову и аккуратно толкнул жертву ногой в плечо.Едва спина
Зомби отлипла от дерева,Иван нажал на спуск,и одиноч-
ный бесшумный выстрел пробил череп противника прежде,
чем тот успел проснуться.Берёзов быстро подхватил тело и
так же бесшумно исчез в темноте.
К тому моменту,когда часовые приблизились к дереву Ла-
ванды,вокруг него всё так же спало трое Зомби в проти-
вогазах.Едва охрана удалилась на несколько метров,один
59
из спящих беззвучно зашевелился,и в его руках появилась
верёвка.Стрелять в одетого в «Эмку» Ферзя придётся дол-
го,даже «Дыроколы» бьют её не сразу,а выстрел в лицевой
щиток шлем-сферы может и разбудить кого-нибудь — в пол-
ной тишине звук лопающегося армированного бронепластика
наверняка окажется слишком отчётливым.Так что применим
другой способ.Берёзов быстрыми движениями свил самозатя-
гивающуюся петлю и осторожно набросил её на голову Ферзю,
несколько раз обмотав другой конец верёвки вокруг дерева.
Убедившись,что спящий ничего не почувствовал,он осто-
рожно потряс Лаванду за плечи.Та дёрнулась и открыла гла-
за.Увидев Ивана,женщина собралась закричать,но короткий
удар в челюсть лишил её сознания.Берёзов бесшумным дви-
жением вскочил на ноги,достал нож и,осторожно просунув
лезвие Ферзю под нагрудную стяжку лямок рюкзака,двумя
движениями перерезал её.Салмацкий проснулся и немедленно
попытался вскочить,одновременно хватая Берёзова за горло,
но в этот миг изготовленный Иваном «поводок» натянулся и
осадил его.Неожиданно оказавшись без опоры,Ферзь рухнул
на спину и вцепился в поводок руками.Стремясь избавить-
ся от ошейника,он перевернулся на живот,и в этот момент
Берёзов мощным прыжком приземлился ему на спину,выби-
вая из лёгких воздух.Ферзь на секунду замешкался,но этого
оказалось достаточно:Иван отточенным приёмом вывел ему
прямые руки за спину и сорвал со спины рюкзак.Забросив его
на плечо,он взвалил на себя Лаванду и бросился бежать,на
ходу извлекая из набедренного кармана гранату,столь удачно
обнаружившуюся в подсумке убитого им Зомби.
Хоть Ферзь во время борьбы и не издал ни звука,в лагере
Зомби уже поднялась тревога.Спящие вскакивали и хвата-
лись за оружие,кое-где вспыхивали зажигалки,и действо-
вать надо было очень быстро.Берёзов швырнул гранату как
можно дальше вглубь лагеря и тут же достал другую.Сзади
громыхнул взрыв.Вряд ли он кого-то убьёт,но это сейчас и
не столь уж важно.Главное — отвлечь врага.Капитан бросил
60
вторую гранату подальше в лес,подхватил сползающую с пле-
ча Лаванду и увеличил скорость.Едва отгремел второй взрыв,
непроглядная ночь вновь погрузилась в тишину,изредка нару-
шаемую короткими командами,слабо доносящимися из лагеря
Зомби.
Но всё оказалось не так просто,как ожидал Берёзов.Пер-
вые четверть часа всё шло по плану.Он удалился от леса и
снял противогаз,чтобы не мешал дышать на изнурительном
марш-броске.Затем надел на себя рюкзак Ферзя,связал бес-
чувственной Лаванде руки и потащил её на себе.«Филин»
и «Ариадна» позволили выбирать наименее опасный маршрут
движения,и он вовремя уклонялся от блуждающих аномалий,
не приближаясь к кустам,заселённым мутировавшим зверьём.
Трудности начались,когда Лаванда пришла в себя.Она не
просто отказывалась идти за спасителем,но и бросалась на
него даже со связанными руками,издавая истеричные вопли.
Пришлось вновь отправить её в нокаут,заткнуть рот и та-
щить на себе.Вскоре Иван начал чувствовать приближающу-
юся усталость.Темп движения снизился,а ещё через полчаса
он понял,что Зомби настигают его.Даже в кромешной тьме
им удалось разыскать его следы,и теперь они,двигаясь на-
легке,с каждой минутой сокращают разрыв в дистанции.
Вскоре стало ясно,что уйти от погони не удастся.За час
ходьбы с брыкающейся Лавандой на плечах Иван сильно вы-
мотался и раз десять чуть не погиб,с трудом избегая ано-
малий.Учитывая опыт вчерашнего дня,до Жёлтой Зоны не
меньше дня пути.Зомби же нагонят его самое позднее через
час,если не раньше,и всё,что он может сделать,это выбрать
наиболее выгодное место и дать врагам бой.Но даже в самом
сказочном варианте развития событий у него нет и призрачно-
го шанса перебить весь отряд:даже если все Зомби окажут-
ся никудышными стрелками,ему просто не хватит патронов.
Берёзов упрямо стиснул зубы и ткнул затылком Лаванду,за-
ставляя её перестать дёргаться.Он всё равно не сдастся.Иван
перешёл на размеренный шаг,давая себе возможность чуть от-
61
дышаться.Раз уйти не получилось,дадим противнику бой.Он
старался восстановить дыхание и хоть немного успокоить гу-
дящие от часовой нагрузки мышцы,и принялся вглядываться
в ночной мрак,подыскивая удобную позицию.
Несколько раз ему попадались «Магниты»,но ни один из
них не висел на месте и потому не годился для оттягивания
на себя пуль противника.От этой идеи пришлось отказать-
ся.Высоких холмов в пределах видимости тоже не нашлось,
и когда Иван понял,что окончательно устал,он остановил-
ся у пары невысоких валунов,поросших фиолетовым мхом.
Бросив связанную Лаванду за одним из них,он занял пози-
цию за вторым,приготовил оружие и стал ждать,стараясь
хоть немного отдохнуть до появления противника.Сознание
упрямо отказывалось признавать,что это тупик,но лихора-
дочно размышляющий Берёзов не мог найти выхода.Он дви-
жется слишком медленно и не сможет уйти от противников.
Вокруг непроглядная мгла,и отыскать надёжное убежище не
представляется возможным.С другой стороны,если бы сей-
час был день,Зомби убили бы его раньше,чем он отошёл
от лагеря на десяток шагов.Недаром они смогли выследить
его даже ночью.Их командир до зомбирования явно получил
первоклассную подготовку...
«Филин» показал первые тепловые отметки через десять
минут.Зомби шли точно по следам жертвы,выстроившись
широким полукольцом в несколько рядов и готовые при пер-
вой же возможности охватить добычу с флангов.Странная
тактика,не свойственная боевым подразделениям,хотя какое
дело Зомби до этого?Страха они не испытывают,боли почти
не чувствуют,даже убить их очень непросто...они у себя
дома,как хотят,так и ходят.И очень возможно,что эта ме-
тодика лучше всего подходит именно для них.Вот сейчас у
него есть отличная возможность в этом убедиться.Тем более,
что выбора всё равно нет.
Спустя минуту стало ясно,что просто затаиться не
выйдет,Зомби шли прямо на его позицию.
62
Берёзов переключил переводчик огня в ре-
жим стрельбы одиночными,взял на прицел
голову ближайшего врага и,задержав ды-
хание на полувыдохе,плавно выбрал спуск.
Он смог уронить на землю троих,после че-
го остальные залегли и ползком двинулись
точно на него,словно были абсолютно уве-
рены в его местоположении.Иван пытался
отстреливать ползущих врагов,но те быст-
ро разделились на две группы,одна из ко-
торых продолжила сближение,а вторая от-
крыла по нему прицельный огонь.Первые
же пули легли настолько близко,что Бе-
рёзов был вынужден скрыться за валуном.
Как они его вычислили?ПБС
2
на 9А-91 не
даёт ни вспышки,ни звука,и,тем не ме-
нее,враги точно знают,где капитан.Еди-
ное пси-поле?Но Лаванда вроде говорила,
что он не должен восприниматься Ареалом
как враг...Лаванда!Иван перекатился по-
ближе к женщине.Та находилась в созна-
нии,ожесточённо грызя связывающую руки
верёвку,и не сводила глаз с ночной темно-
ты,откуда приближались Зомби.Пришлось
ударить её в третий раз.Где-то в глубине
захваченного боем сознания мелькнула ехид-
ная мысль,что такими темпами трижды док-
тор наук рискует остаться совсем без мозгов,
но звук ударяющих в камень пуль мгновенно
изгнал из мыслей всё лишнее.
Позицию необходимо было менять прямо сейчас,
пока она без сознания и Зомби не пошли на
штурм.Иван подхватил Лаванду и,приги-
2
2
63
баясь,бросился бежать,стараясь как можно
дольше оставаться на одной линии с валу-
нами,закрывающими врагу обзор.Темнота
всё ещё была на его стороне.Он едва успел
выскользнуть из затягивающейся петли,но
далеко уйти не удалось:ровная местность
впереди оказалась слишком плотно засеяна
аномалиями,с человеком на плечах не прой-
ти.Жидкая цепочка островков растительно-
сти оказалась занята живностью — «Филин»
чётко показывал тепловые сигнатуры урод-
ливого зверья,кишащего клубками щупаль-
цев,студенистыми отростками и кожистыми
перепончатыми наростами.Зомби позади Бе-
рёзова поняли,что упустили добычу,и,раз-
вернувшись в двойную цепь,бегом броси-
лись за ним.
Раздумывать было некогда,и Иван рванулся к бли-
жайшей группе кустов-обрубков,на ходу вы-
пуская несколько пуль в притаившееся там
существо.Ему повезло.Тварь,получив ране-
ния,мерзко взвизгнула и предпочла спастись
бегством.Берёзов занял липкую от вонючей
слизи лёжку,сбросил с плеч Лаванду и сра-
зу же открыл огонь,сбивая с ног ближай-
ших преследователей.На этот раз ему уда-
лось продержаться почти пятнадцать минут.
Зомби не сразу смогли определить,где имен-
но он скрывается,и,потеряв десяток бой-
цов,залегли.От передовой группы отдели-
лась тройка силуэтов.Разведчики осторож-
но поползли вперёд.Берёзов взял на мушку
голову того,что был виден наиболее отчёт-
ливо,но раздавшийся вместо выстрела су-
хой щелчок возвестил,что патронов более не
64
осталось.Иван по привычке забросил авто-
мат за спину и достал из кобуры АПС.Один
магазин на двадцать патронов — это всё,что
у него осталось,не считая ножа.Негусто.
После первого же выстрела Зомби накроют
его по вспышке или по звуку.А скорее все-
го,и по тому и по другому одновременно.И
не спрятаться — рано или поздно Лаванда
очнётся,и враги узнают,где он.Невесёлое
окончание истории,прямо скажем...
Берёзов несколько мгновений смотрел на ползу-
щие мимо аномалии.Надо использовать все
возможности,даже самые идиотские.Какая
теперь разница?!Зомби остерегаются анома-
лий,так почему не попытаться двигаться пе-
ред одной из них?Вдруг,вкупе с ночной тем-
нотой,это позволит уйти от преследования!
А если и не поможет,то и плевать.Но сидеть
сложа руки в ожидании смерти он точно не
собирается.
Иван осторожно поднялся на ноги,держась под
прикрытием кустов-обрубков,и взвалил на
плечи Лаванду.Быстро окинув блуждающие
во мраке аномалии,он выбрал ближайшую
из тех,что двигались относительно небыст-
ро,и покинул своё укрытие.Стараясь про-
изводить как можно меньше шума,Берёзов
побежал наперерез траектории её движения.
Средних размеров Раздиратель оказался рав-
нодушен к появлению Ивана прямо перед со-
бой и продолжал плыть в десятке сантимет-
ров над землёй со скоростью торопливо иду-
щего человека.
Пару минут Берёзов бежал перед аномалией,слов-
но локомотив во главе состава,стараясь дер-
65
жать ровное дыхание.Зомби явно не догады-
вались,куда делась их цель,и Берёзов поду-
мал,что у него появился шанс оторваться от
погони до наступления рассвета.Главное,не
выдохнуться прежде.Хорошо ещё,что ми-
ниатюрная Лаванда весит не больше пяти-
десяти с небольшим килограммов вместе с
армейскими ботинками!Он улыбнулся,под-
бадривая себя.А что,если б на её месте,то
бишь на его плечах,оказалась какая-нибудь
ныне популярная корова из телевизора,вро-
де импортной Бейонс или той необъятной ба-
бищи,что рекламирует какой-то там крем с
автозагаром?!Шансы на спасение оказались
бы обратно пропорциональны её весу.А так
он ещё бежит!Только оглядываться прихо-
дится каждый миг,но лучше потом у него
будет от усталости отваливаться шея,чем по
недосмотру отвалятся все части тела сразу.
С Раздирателем шутки плохи,он юмора не
понимает.Хорошо ещё,что аномалии пред-
почитают не сталкиваться друг с другом...
В этот момент Лаванда пришла в себя,и всё мгно-
венно усложнилось.«Филин» показал,как
бродящие между валунов Зомби останови-
лись,все как один повернув головы в сторо-
ну Берёзова,и спустя несколько секунд от-
ряд уже бежал следом.Ко всему хорошему,
сама Лаванда принялась отчаянно брыкать-
ся,и Ивану приходилось прилагать немало
сил,чтобы удержать её на плечах.Из-за это-
го он едва не вляпался,когда Раздиратель
неожиданно увеличил скорость и чуть не
догнал его.Берёзов рванулся вперёд,теряя
66
равновесие,и ему с большим трудом удалось
удержаться на ногах.Он коротко чертыхнул-
ся и ткнул Лаванду затылком.Может,успо-
коится.Но эта мера прошла для зомбиро-
ванной женщины незамеченной.Берёзов,тя-
жело дыша,изо всех сил пытался удержать
дёргающуюся Лаванду и дистанцию перед
аномалией.«И эти забавные люди,убиваю-
щие время на всевозможные рафтинги и то-
му подобное,всерьёз считают,будто знают,
что такое экстремальный туризм»,— устало
ухмыльнулся Берёзов.
Очень скоро усталость начала одерживать верх.
Стало ясно,что необходимо уходить от Раз-
дирателя,пока ещё остались хоть какие-то
силы.Если аномалия вновь увеличит ско-
рость,он уже не сможет спастись.Преследу-
ющие его Зомби словно понимали это.Они
не пытались обойти аномалию,лишь нето-
ропливо бежали за ней в десятке шагов,
ожидая,когда их жертва окончательно вы-
дохнется и лишится сил.Иван с хрипом втя-
нул ртом воздух в разрывающиеся от пе-
ренапряжения лёгкие,чувствуя,как ночная
тьма плывёт от начинающегося головокруже-
ния.Контузийная травма заныла,вибрируя
заунывной болью.Похоже,эти твари всё-
таки дождались,и сознание мутнеет,сме-
шивая солёный привкус крови во рту с за-
пахом сдобы,словно он бежит изнуритель-
ный марш-бросок мимо кондитерской лавки.
Запах свежеиспечённых булочек посреди на-
пичканной смертью Красной Зоны — какое-
то нелепое...
Запах сдобы?Берёзов собрал в кулак остатки со-
67
знания и завертел головой по сторонам.Ли-
зун обнаружился совсем рядом.«Ариадна»
показывала его медленно ползущим впереди,
не дальше пятнадцати метров прямо по кур-
су,и Берёзовский Раздиратель,втрое усту-
павший Лизуну в размерах,стал забирать
влево,уходя от столкновения.Раздумывать
было некогда.Иван,сжигая в отчаянном
броске последние силы,рванулся к Лизуну.
В раскалывающейся от боли голове,словно
расплавленное докрасна ядро,билась един-
ственная мысль:Болт говорил,что внутри
Лизуна ему удавалось уйти от Зомби.У са-
мой границы пышущей запахом сдобы ано-
малии Лаванда глухо заверещала через за-
ткнутый рот и судорожно забилась,пыта-
ясь во что бы то ни стало сорваться с его
плеч.Преследующие Берёзова Зомби,почув-
ствовав его новое местоположение,открыли
огонь,но было уже поздно.Иван нырнул в
прохладную зыбь и тут же почувствовал,как
по лицу словно прошёлся слюнявым языком
громадный и добродушный щенок.
Добежав до середины аномалии,Берёзов рухнул
наземь,судорожно хватая ртом водянистый
воздух.Нельзя лежать после такого бега,
сердце может не выдержать резкой смены
темпа,нужно встать и хотя бы как-то дви-
гаться...Но сил не осталось даже на то,
чтобы подняться.Он всем телом навалил-
ся на мычащую и извивающуюся Лаван-
ду,спиной придавливая пытающуюся полз-
ти прочь из аномалии женщину,и минуту
просто дышал.Когда кровавые круги перед
глазами сменились мутной влагой Лизуна,
68
подсвеченной «Ариадной» розоватым цветом,
граница ползущей аномалии оказалась уже
совсем рядом.Сразу за ней,в нескольких
шагах,молча стоял отряд Зомби,глядя в
пустоту,словно группа каменных изваяний.
Между стоящими красными пятнами их тел,
«Филин» показывал несколько лежащих и
слабо шевелящихся.Видимо,кто-то из Зом-
би всё-таки стрелял в Лизуна,может,специ-
ально,может,нет.В любом случае,аномалия
вернула им их пули с завидной меткостью,
и сейчас эффект обратной регенерации мед-
ленно возвращал раненых в строй.«Вот бы
поваляться так ещё минуток шестьсот»,—
мрачно ухмыльнулся Берёзов,поднимаясь на
ноги.Он ухватил за ногу немедленно бросив-
шуюся ползти Лаванду,подтянул её к себе и
куском верёвки быстро связал ей ноги.Затем
привычным движением взвалил женщину на
плечи и направился к центру аномалии,со-
бираясь идти вместе с Лизуном до тех пор,
пока Зомби не повёрнут восвояси.
Остатки сил покинули его через пять часов.Уже
рассвело,и молча бредущих за ним Зомби
было видно невооружённым глазом.Их от-
ряд терпеливо двигался за аномалией,мо-
нотонно переставляя ноги,словно заведён-
ные,с безразличными лицами и стеклян-
ными взглядами.Прекращать преследование
они явно не планировали,а уйти от них ока-
залось невозможно:едва забрезжил рассвет,
стало ясно,что Лизун лениво ползает кру-
гами по одному и тому же маршруту.Беско-
нечная ходьба с не перестающей брыкаться
Лавандой на плечах,более тридцати часов
69
без сна в режиме жёстких нагрузок,жажда
и отсутствие еды измотали Берёзова до край-
ней степени.Вот уже час он брёл в полуза-
бытьи,едва переставляя ноги,словно робот,
проблески сознания случались всё реже,и
границы спасительной аномалии ощущались
скорее инстинктом выживания,нежели разу-
мом.Но и жажда жизни имеет предел своих
возможностей.Последнее,что почувствовал
Иван,было слабое шипение остановившего-
ся Лизуна и глухое ощущение удара от па-
дения.
4
70
71
— Итак,вы утверждаете,что Рас не имеет отношения к та-
инственному воскрешению Тумана,равно как и к его неожи-
данному появлению на базе ОСОП?— Голос Рентгена звучал
спокойно,а глаза,как обычно,не выражали никаких эмоций.
— Я ничего не утверждаю,— терпеливо вздохнул Мед-
ведь,— я так думаю.Мне так показалось.Шорох сказал,что
Рас был один,когда пришёл на КПП.Туман появился уже
после того,как мальчишке открыли дверь.
— Но данные камер видеонаблюдения,установленных на
контрольных точках секторов,позволяют делать иные выво-
ды,— не меняя интонации,произнёс контрразведчик.— Двое
людей на штатном квадроцикле Раса пересекли контрольно-
транспортный пункт внутреннего периметра Пояса Отчужде-
ния.Они же пересекли контрольную точку сектора Службы
Безопасности.А вот в камеру,установленную на КПП ОСОП,
Рас попал уже один.Не обязательно быть Шерлоком Холмсом,
чтобы догадаться,кто был тот,второй пассажир квадроцикла.
Тем более,учитывая обронённую вами фразу перед отправле-
нием в Жёлтую Зону.Не думаю,что вы её забыли.Это был
ваш совет Туману рассмотреть другие варианты утечки ин-
формации.Вы всё ещё считаете,что Рас не имеет отношения
к делу?
— Да не знаю я,— Медведь устало посмотрел на Рентге-
на.— Я спросил Тумана,откуда взялся пацан,тот ответил,
что отловил его недавно ради того,чтобы добраться до базы,
ведь его пропуск был аннулирован.
— Почему же вы не рассказали мне об этом раньше?—
поинтересовался контрразведчик.— Если Рас ни в чём не за-
мешан,ему нечего опасаться.
— Это вы так считаете,— здоровяк саркастически усмех-
нулся.— А на самом деле всё будет,как в том анекдоте:
вилочки нашлись,но осадок остался.Парнишка он неплохой,
и сотрудник ценный,умеет работать в Жёлтой.Зачем ему ко-
сые взгляды в самом начале карьеры?Тем более,что он и без
того у оперов из ОРД на повышенном внимании.Всё никак
72
не могут простить ему ту историю с метами.А ведь благодаря
ей РАО получило отличного поисковика.Вот мы и решили,
что пацана лучше во всё это не впутывать.Он сам-то к вам
обращался?
— Нет,— ответил Рентген,— делает вид,что ничего не
происходило.И это внушает мне определённые сомнения в его
непричастности.
— Просто он не дурак и понимает,что не стоит лезть не
в своё дело,— пожал плечами Медведь.— Тем более,когда
идут такие разборки.Вот и держит язык за зубами.На мой
взгляд,ничего удивительного.
— В этом отношении у нас с вами разные взгляды,— из-
рёк Рентген,— тем более учитывая некоторые обстоятельства.
Например,в тот день ему нечего было делать за пределами Го-
родка.Он якобы поехал в Пояс проверять забарахлившее ру-
левое своего квадроцикла.Я слишком давно занимаюсь своим
делом,чтобы верить в подобные сказки.
— Ну,не знаю,— Медведь коротко развёл руками,— я
рассказал то,что мне известно,а как уж там всё это увязы-
вается друг с другом,вам виднее.
—Вы правы,майор,—согласился с ним контрразведчик,—
мне виднее.И то,что я вижу,не вполне меня устраивает.
Слишком много белых пятен.Туман фантастическим образом
выживает под Выбросом,длящимся всего-то сто восемь часов,
какая мелочь.И ещё почти неделю пропадает неизвестно где,
якобы сам не помня,где же именно.А после происходит серия
прямо-таки чудесных событий.В одно и то же время на КПП
ОСОП оказываетесь вы,Рас и Туман.Причём вы должны бы-
ли сидеть в кабинете дежурного,Рас просто мимо проходил,
а Туман и вовсе ничего не помнит.Мол,всё как во сне,а
проснулся я уже у ворот КПП.
— Если вы намекаете на то,что я в курсе,где он был всё
эти дни после Выброса,то это не так,— нахмурился здоро-
вяк.— Я уже говорил и могу повторить:я ничего об этом
не знаю.Впервые я увидел Тумана за полчаса до того,как
73
увидели его вы.Могу пройти проверку на полиграфе,если
хотите.
— Я прибегну и к этому средству,если на то возникнет
необходимость,— кивнул Рентген.— Ещё один вопрос:я
знаю,что вы оцениваете шансы Тумана вернуться из Красной
Зоны как довольно высокие.Это при том,что оттуда никто не
возвращается,за исключением нескольких человек,не всем
из них повезло вернуться без потерь.Даже наличие у Тума-
на «Ариадны» ничего не гарантирует — Красная Зона опасна
своим Зовом.И,тем не менее,вы считаете,что он справится,
несмотря на то что сегодня истекают объявленные им самим
сроки.Откуда такая уверенность?
— Потому что он там уже был,— буркнул здоровяк,— а
Зов его не берёт,спросите у Болта.
— Его отчёты я изучил,— контрразведчик неторопливо
кивнул,— там ничего не сказано о том,что Туман бывал в
Красной Зоне.Откуда вам известно об этом?
—Ну...—Медведь нахмурился,—наверняка мне об этом
не известно,конечно.Но я уверен,что он там был,и совсем
недавно.Возможно,во время Выброса или сразу после.
— Почему вы так считаете?— Рентген проявил некоторое
любопытство,слегка подняв брови.
— По некоторым косвенным признакам,— здоровяк ма-
шинально потёр лоб,— за эти дни,что его не было,Туман
помолодел лет на пять.Даже шрам на скуле полностью ис-
чез,а ведь он был глубокий.Я с Туманом проторчал неделю
в ЛП-32 у Лаванды,в одну смену постоянно ходили.Сложно
не заметить такие перемены.Кстати,там же выяснилось,что
местное зверьё его не боится,и даже не кидается.По край-
ней мере иногда.Так что варианта тут только два:либо Туман
всё это время был в косметологической клинике,озабоченный
ранними морщинами,либо в Красной Зоне.Уж не знаю,пом-
нит ли он что-то на самом деле,но лично я считаю именно
так.
— Интересно,— оценил контрразведчик,— загадок всё
74
больше.— Он мгновение молчал,обдумывая услышанное,по-
сле чего спросил:— А какова,на ваш взгляд,вероятность
того,что Рас также был в Красной Зоне?Возможно,полно-
стью или частично в то же время?
—Исключено,—покачал головой Медведь.—Расу в Крас-
ную не попасть.Если б такое было возможно,он оттуда вооб-
ще не вылезал бы.
— Вы имеете в виду историю с пропажей без вести его
отца?— уточнил Рентген.— Это было довольно давно.
— Мальчишка спит и видит,как находит его и возвращает
домой,— майор грустно улыбнулся.— Сам я те времена не
застал,но говорят,что отец его был одним из лучших стал-
керов.Он единственный,кто смог не просто приблизиться к
воде,но и разыскал «Родник».Второго водного метаморфита
никто так больше и не нашёл.
— Насколько я помню архивные данные,именно это его и
сгубило,— произнёс контрразведчик.
— Угу,— Медведь хмуро кивнул,— так и было.С тех
пор Рас всё рвётся в Красную.У мальчонки достаточно моз-
гов,чтобы не лезть туда напролом,как делают начитавшиеся
фантастики идиоты.Он не торопится пополнить ряды Зомби,
но,пожалуй,единственный из серьёзных сталкеров,кто по-
настоящему верит в сказки про академика Лаврентьева и его
сокровища.
— В таком случае,логично предположить,что он бывает в
Зонах несколько чаще,чем того требуют его обязанности.—
Рентген что-то коротко пометил в объёмистой записной книж-
ке.— Как вариант,именно там он и мог встретиться с Ту-
маном.Тогда это может послужить объяснением тому,каким
образом Туману или им обоим удалось незамеченными пройти
Внутренний периметр.
Медведь лишь пожал плечами.Рентген ел свой хлеб не
зря и соображал моментально.«Будет совсем не лишним лиш-
ний раз помолчать,— подумал здоровяк,— вроде и не сказал
ничего,а он уже чего-то там вычислил про Раса.А ведь и
75
действительно,складывается всё логично.Пацан наверняка
по Зонам нелегально шатается,там-то его Туман и отловил.А
уж в том,что у Раса есть свои лазейки через периметр,можно
не сомневаться.У кого их нет?»
—Ну,и заключительный вопрос на сегодня,майор,—заго-
ворил контрразведчик.— Что вы можете сказать о профессоре
Николаевой и доценте Степановой?
— А они-то тут при чём?— удивился Медведь.— Да и что
про них скажешь?Учёные,немного не в себе на почве своих
исследований,как и положено любому нормальному человеку,
увлечённому любимым делом.День и ночь сидят в своей лабо-
ратории,всё никак не могут запустить оборудование.Думаю,
так и не запустят и вернутся в Москву не солоно хлебавши.
— Почему вы так считаете?— заинтересовался Рентген.—
Хотите сказать,что их научная активность — фикция,а на
самом деле они преследуют другие цели?
—Я не специалист в этом деле,—качнул головой майор,—
но лично мне показалось,что они знают,что делают.У них
есть некая передовая научная теория,в идеале позволяющая
навсегда решить проблему нехватки энергии в масштабе пла-
неты или даже больше.И вроде бы они даже сделали вполне
успешные первые шаги.Сюда они приехали потому,что про-
исходящие в Ареале процессы во многом укладываются в эту
теорию.Вот только кому-то вся эта их затея очень не нравит-
ся.Им наставили прослушек больше,чем в секретке ОСОП,
и постоянно происходят совершенно непредвиденные несчаст-
ные случаи,не дающие начать опыты или что там у них.
— Вот как?— Похоже,контрразведчик услышал для себя
нечто новое.— Интересно.И кто же может быть их недобро-
желателем,на ваш взгляд?
— Да кто угодно,— вновь пожал плечами Медведь.—
Если их прибор заработает,то они смогут превратить любую
нефть в «Тип X».В смысле,он много чего будет уметь,но
и это в том числе.Не думаю,что это понравится тем,кто
в нашей стране сидит на нефтяных кранах.— Здоровяк иро-
76
нично посмотрел на контрразведчика:— Так что вам виднее,
Рентген,кому они неугодны,это же вы отчитываетесь перед
вышестоящим руководством.
— Будем считать,что я не слышал вашей последней фра-
зы,— не меняясь в лице,ответил тот.— Мы с вами офицеры,
давшие присягу Родине,и с нашей стороны неуместно...
— А при чём тут Родина?— ухмыльнулся Медведь.— Ро-
дина же не сама стругает законы,по которым торгует своими
природными запасами...
— Достаточно,майор,— абсолютно спокойным тоном обо-
рвал его Рентген,— давайте вернёмся к нашему разговору.
Ко мне поступила информация,что именно Ферзь поручил
вам курировать этих учёных.Что вы можете пояснить на этот
счёт?
— Что это полная чушь.— Медведь коротко улыбнулся.—
Насколько я знаю,курирует их Чёрный Плащ.
— Вы хотели сказать,лейтенант Хантер?— уточнил Рент-
ген.
— Точно,— подтвердил здоровяк.— Николаевой и Степа-
нову выделили помещение в одном из складов НЗ в непосред-
ственной близости от забора нашей базы.Вроде как начальник
АХО Прокопенко попросил Ферзя оказать им посильную по-
мощь.Вот моя группа и была выделена в эту самую помощь —
тогда как раз шёл «трудовой подвиг»,людей не хватало.Мы
пару раз перетащили для них несколько коробок.Люди они
неплохие,вещи рассказывают интересные,так что я загля-
дываю к ним время от времени.Помогаю,чем могу.Больше
чисто психологически,ведь им постоянно устраивают всевоз-
можные несчастные случаи.Но официально мне никто этого
не поручал.
— Когда вы видели Николаеву и Степанова в последний
раз?— Контрразведчик внимательно посмотрел на Медведя.
— За пару дней до возвращения Тумана,— ответил тот,—
я сегодня утром заходил к ним на склад,но там заперто и
опечатано,я никого не нашёл.Они уже уехали?
77
— Нет,— Рентген продолжал невозмутимо смотреть ему в
глаза,— они задержаны по подозрению в шпионаже и попытке
хищения секретного стратегического ресурса.
— Даже так?— удивился Медведь.— Видать,я недооце-
нил серьёзность их работы.Думал,очередная научная теория,
которая так и останется теорией,— он печально покачал го-
ловой..— Жаль их,неплохие люди.Интересно,знали ли они,
кому перешли дорогу.
—В их лаборатории было обнаружено двести литров нефти
«Тип Икс»,— произнёс Рентген,— в неучтённой бочке,уни-
кальный идентификационный номер которой числится в спис-
ках подвергшихся утилизации ёмкостей.Экспертиза установи-
ла,что номер был перебит.Всё было продумано и реализовано
очень грамотно:нефть им предоставили официально,но уже в
тот момент,когда они её получили,по всем документам этой
бочки уже не существовало.Удалось точно установить,что
организовал всё это Ферзь.
— Даже не знаю,что вам на это ответить,— нахмурил-
ся могучий майор.— Никогда бы не подумал,что эти двое —
агенты вражеской резидентуры.Они,в общем-то,и не скрыва-
ли про нефть.Говорили,что получат бочку для своих опытов,
под строгий отчёт...
—Что ж,на сегодня я вас больше не задерживаю,—контр-
разведчик сделал ещё одну пометку,— однако попрошу завтра
предоставить мне в письменном виде всё,что вам известно о
взаимодействии Ферзя и Николаевой со Степановым.Поста-
райтесь вспомнить максимум подробностей,особенно о том,
что происходило до Выброса.И ещё одно,майор,— Рентген
бросил на него многозначительный взгляд,— сделайте одол-
жение,в ближайшие три дня не покидайте Пояс.Считайте
это моей личной просьбой.Вам выделят помещение для сна.
— Не нужно лишних хлопот,— усмехнулся Медведь,— на
базе есть всё необходимое.Я могу жить там до тех пор,пока
не умру от тоски или от голода.Или пока Ареал не доберётся
сюда и не разлучит нас со следственной группой.
78
— Вам будут выплачены суточные,— спокойно ответил
контрразведчик,никак не реагируя на колкость,— я просле-
жу.
— Вообще-то,я не это имел в виду,но всё равно спасибо,
лишними не будут.— Здоровяк поднялся с кресла.— Я так
понимаю,что отстранён от заданий на время следствия?
— Нет,— Рентген выдержал его взгляд,— я же сказал,это
моя личная к вам просьба.Назовём это вынужденной мерой.
И ещё,я был бы вам признателен,если содержание нашего
разговора целиком останется между нами.
— Понятно,— философским тоном изрёк Медведь.— Раз-
решите идти?
— Идите,— кивнул контрразведчик.— Я свяжусь с вами
завтра в это же время.
∗ ∗ ∗
79
80
Берёзов очнулся от ощущения холода,сковавшего насквозь
продрогшее тело.Он открыл глаза и в первое мгновение не
смог понять,где находится.Секунду спустя в памяти резкой
вспышкой высветились события прошедших суток,и он вско-
чил на ноги,хватаясь за пистолет.Но воевать оказалось не
с кем,вокруг было пусто.Он по-прежнему находился внутри
Лизуна,аномалия едва слышно шипела и не двигалась,лишь
температура её влажной взвеси заметно упала.Иван оглянул-
ся,ища глазами Лаванду,но женщины рядом не оказалось.
Видимость в чреве Лизуна напоминала вид из-под воды,если
смотришь без плавательных очков или маски.Метров с пяти
уже толком ничего не разобрать,и Берёзов принялся тща-
тельно проверять окружающее пространство.Он обшарил всю
аномалию,ощупывая каждый метр,но обнаружил лишь об-
рывки верёвок.Похоже,их перегрызли,и,судя по запёкшимся
на них разводам крови,связанная женщина или очень торо-
пилась,или просто рвала путы с одержимым остервенением,
не обращая внимания на расцарапанные дёсны.Отчётливый
след из смятого и ободранного мха вёл к границе Лизуна —
похоже,избавившись от верёвки на руках,Лаванда не стала
возиться с ногами и поспешила уползти как можно скорее.
Автомат капитана тоже исчез.Значит,забрала с собой.Иван
пожал плечами:патронов к нему всё равно не осталось,хо-
тя для Зомби это довольно предусмотрительно.Хорошо,что
она не догадалась забрать пистолет.А может,и догадалась,
но не смогла этого сделать,ведь потеряв сознание,он при-
давил кобуру всем телом,падал же спиной вверх...Рюкзак
Ферзя!Рука Берёзова метнулась за спину.Рюкзака не было.
Он тихо выругался.До чего же любознательные существа эти
женщины-Зомби!До всего им есть дело!
Иван поправил на себе обмундирование и снаряжение,про-
верил,надёжно ли держится «Ариадна» в забинтованном ку-
лаке,и подошёл к границе Лизуна,внимательно осматривая
окрестности.Зомби видно не было,а «Филин» не показывал
поблизости ничего такого,что могло бы внезапно допрыгнуть,
81
долететь или дотянуться,поэтому Берёзов осторожно вышел
из аномалии.
Тридцатиградусный воздух Красной Зоны после остывшего
Лизуна показался горячим,и Иван непроизвольно отёр рука-
вом намокшие брови.Судя по выцветшему бледно-голубому
пятну Солнца,время приближалось к полудню.Выходит,он
провёл без сознания около пяти часов.Берёзов прислушался
к внутренним ощущениям.Чувствовал себя он превосходно,
словно это были не пять часов забытья,но часов двенадцать
сна в каком-нибудь лечебном санатории.«Ну,хоть что-то хо-
рошее есть в Красной Зоне»,— хмыкнул про себя Иван,де-
лая пару шагов.Ползущая мимо в нескольких метрах Плешь
дёрнулась в его сторону,но,почувствовав рядом более мощ-
ную аномалию,вернулась на свою траекторию.Берёзов достал
АПС и посмотрел на густо покрытый крохотными капельками
влаги пистолет.Первое,что стоит сделать сейчас,это почи-
стить оружие.Вот только чем?После Лизуна всё снаряжение
было влажное,будто плохо высушенная простыня.Хорошо,
хоть жажда прошла,иначе было бы совсем обидно — прове-
сти несколько часов внутри водянистой взвеси и мучиться от
нехватки питья.
В нескольких метрах далее Иван нашёл остатки пут Ла-
ванды.На этот раз верёвки были разрезаны,видимо,Зомби
всё это время ждали её у самого Лизуна и ушли,едва ей уда-
лось бежать.След был достаточно свежий,похоже,произо-
шло это не так давно,не больше часа назад.Значит,у него
есть все шансы их догнать.Берёзов вздохнул.Снова придёт-
ся много бегать.Эх,воды бы достать где-нибудь...А у него
даже фляги с собой нет.«Тоже мне,специалист,рванул на
операцию с бухты-барахты,словно новичок».А ведь ещё ста-
рый майор-инструктор втолковывал ему прописные ГРУшные
истины:идёшь в поиск на день — готовься,как на неделю.
На войне всякое случается,это дело непредсказуемое.Иван
недовольно поморщился:«Сам виноват,годы службы в “Аль-
фе” несколько расслабили.Ведь наши операции достаточно
82
скоротечные,неделями по вражеским тылам бродить прихо-
дится очень не часто.Стоило поработать мозгами,прежде чем
вламываться в Красную Зону.Ладно,поздно пить “Боржоми”,
когда почки отвалились.Пора догонять отряд Зомби,пока те
окончательно не потерялись среди этого фиолетового сюрреа-
лизма,кишащего мутантами и аномалиями».Берёзов несколь-
ко раз глубоко вздохнул и побежал по следам противника.
Метров через двести плотность аномалий возросла на-
столько,что ему пришлось сойти с открытого места и двигать-
ся ближе к многочисленным островкам обрубленной расти-
тельности.Вблизи кустов аномалии ползали не столь активно,
но сказать,где именно безопаснее,было не так просто.Впере-
ди «Ариадна» отчётливо показывала крупное облако ядовитого
газа,и местное зверьё,спасаясь от смерти,отхлынуло из под-
вергшихся загазованности кустов в ближайшие заросли.Ме-
ста хватило не всем — кое-где обрубки растительности вздра-
гивали и оттуда доносился визг и хрип дерущихся за убежище
тварей.Судя по бледному свечению газового облака,эта ано-
малия не была едкой,и Берёзов решил пройти её насквозь,
чтобы сократить путь и на несколько минут обезопасить себя
от бродящей вокруг смерти.Иван на ходу снял с головы по-
вязку с «Филином» и сунул её в карман.Надев противогаз,
он изменил направление и побежал к облаку по кратчайшему
расстоянию.Облепившая уши резина шлем-маски заглушила
шорох расступающихся позади кустов,и удар в спину стал
для капитана полнейшей неожиданностью.
Сбитый с ног,он привычно продлил падение перекатом,га-
ся инерцию и убирая позвоночник от соприкосновения с зем-
лёй,и попытался стряхнуть с себя противника.Но это ему не
удалось.То,что атаковало его,намертво вцепилось в спину,
впиваясь в кожу множеством острых игл.С десяток кривых
лап,усеянных мелкими крючьями,сгибаясь в корявых суста-
вах,обхватили человека,стремясь спеленать его по рукам
и ногам,пара гибких щупалец вовсю хлестала по лицевому
щитку и фильтру противогаза,стремясь добраться до горла,а
83
широкие челюсти с противным визгом рвали воротник каму-
фляжа и вспарывали резину противогаза на затылке,пытаясь
вгрызться в шею.Берёзов развернулся на спину и навалился
на вцепившуюся тварь,рассчитывая заставить её сорвать за-
хват,но вместо этого визжащий монстр лишь сильнее впился
в него.Острая боль протыкаемых клыками мышц швырнула
человека на бок,и твари удалось облепить щупальцами голо-
ву.Сочащиеся токсичными выделениями присоски мгновенно
приклеились к лицевому щитку,почти полностью закрывая
обзор,и принялись нащупывать горло.Хрипя от боли,Иван
на ощупь дотянулся пистолетом до спутавшей ноги лапы и,
уткнув в неё ствол,нажал на спусковой крючок.Пуля про-
била узловатую конечность,тварь завопила сильнее,и хватка
ослабла.Берёзов рванулся,стремясь обезвредить следующую
лапу,но выстрела не последовало.Он несколько раз тщетно
выжал спуск и понял,что пистолет заклинило.Раненый му-
тант попытался обездвижить человека вновь,и Иван понял,
что в таком положении долго не продержится.Превозмогая
боль от рвущейся под крючьями монстра кожи,он поднялся
на ноги и почти наугад заковылял навстречу приближающе-
муся газовому облаку,пытаясь удерживать рвущиеся к горлу
щупальца.Тварь хлестала его по ногам,стремясь запутать и
уронить наземь,и это ей удалось:потеряв равновесие,человек
упал и,неуклюже перекатываясь,вкатился в тихо шипящую
аномалию.Монстр заверещал,почувствовав,как в лёгкие про-
никает смерть,и рванулся прочь,но едва живые путы ослаб-
ли,как Иван вывернулся из расплетающихся колец и схватил
тварь за одну из лап.
—Куда,сучёныш?!—Прохрипел он.—Теперь моя очередь!
Роли мгновенно изменились.Внутри смертельно ядовитого
облака,разбрасывая в стороны рваные куски жирного фиоле-
тового мха,по багровой земле со звериным рычанием катал-
ся клубок из окровавленного человека и мутировавшей твари,
отчаянно пытающейся вырваться из мёртвой хватки.Выро-
нив пистолет,Берёзов выхватил нож и размашистыми ударами
84
вгонял клинок в уродливое тело,если и напоминающее что-
то земное,то только гибрид рюкзака,паука и каракатицы.
Мутант,похоже,уже не чувствовал боли,им двигало лишь
стремление во что бы то ни стало сделать вдох чистого воз-
духа,но недавняя жертва внезапно превратилась в хищника,
гораздо более безжалостного,чем он сам.Клинок рвал белёсо-
оранжевую плоть,покрытую фиолетовыми пятнами защитной
окраски,а руки человека не разжимали захвата,несмотря на
рвущие кожу зубы.
Ядовитое облако убило мутанта секунд за тридцать.Иван
поднялся и пнул ногой изодранную тушу,обвитую сведёнными
предсмертной судорогой лапами и щупальцами.Потом убрал
нож и подобрал брошенный пистолет.«Надо выходить из обла-
ка,пока ещё жив — не известно,удержит ли ядовитую отраву
разорванный на затылке противогаз».И Берёзов,кривясь от
боли,побежал через заполненное газом пространство.
Выйти ему удалось без приключений.Оказавшись на чи-
стом воздухе,он сорвал противогаз,упал на колени,и его
стошнило едкой дрянью.То ли газ всё-таки частично проник
в организм,то ли в кровь попал какой-нибудь токсин этой
мерзкой твари...В нескольких шагах неподалёку обнаружи-
лось довольно крупное дерево-обрубок,окружённое такой же
порослью,и Иван,сплёвывая жёлтую слюну,достал из кар-
мана повязку с «Филином».Место оказалось не занято,как и
множество кустов вокруг,покинутых зверьём в страхе перед
приближающимся ядовитым облаком.Берёзов проковылял к
дереву и уселся наземь,опираясь на замшелый ствол.Здесь,
за серединой Красной Зоны,влияние Эпицентра возрастало с
каждым пройденным километром,и эффект обратной регене-
рации можно было едва ли не потрогать руками.Уже через
пару минут Иван почувствовал себя гораздо лучше.Он до-
стал из кобуры заклинивший АПС и осмотрел его.Всё ясно,
во время ночного боя с Зомби капитану пришлось изрядно
покувыркаться и поелозить по земле,и пистолет оказался за-
грязнён местной оранжевой пылью и мелкими обрывками фи-
85
олетового мха.Небольшое количество грязи попало внутрь,и
хотя сама по себе она вряд ли смогла бы помешать работе ав-
томатики,но за несколько часов пребывания во влажной среде
Лизуна грязь разбухла и раскисла.В результате пазы затвор-
ной рамы оказались забиты похожей на пластилин массой,и
после выстрела подвижные части пистолета не смогли срабо-
тать как должно.Стреляная гильза не покинула патронник,
и автоматической перезарядки не произошло.Берёзов разо-
брал оружие,но почистить его так и не смог:сухую тряпицу
отыскать было негде.Его камуфляж можно было выжимать,а
мокрая тряпка оказалась не в состоянии стереть пластилино-
вую грязь,ещё сильнее размазывая её по металлу.Пришлось
собрать АПС и пальцами вставить патрон в патронник.В слу-
чае чего,по крайней мере один выстрел он сделать сможет.
Пока Иван возился с пистолетом,полученные в бою с му-
тировавшей тварью раны успели затянуться корками запёк-
шейся крови.Боль ушла,и он понял,что чувствует себя
вполне сносно.Самое время продолжить преследование,иначе
ни Лаванду,ни документы ему не вернуть.Разыскать их без
всяких следов,учитывая окружающие реалии,станет невы-
полнимой задачей.Берёзов внимательно оглядел местность.
Газовое облако не только распугало зверьё,но и растолкало
более мелкие аномалии,и на какое-то время их количество
сильно уменьшилось.Нельзя упускать такую возможность,
необходимо выдвигаться прямо сейчас,а раны затянутся по
дороге,это можно и потерпеть.Берёзов посмотрел на валяю-
щийся на земле ободранный противогаз.Стоит забрать его с
собой,наверняка дыры затянутся,ещё пригодится.Он извлёк
из укреплённой сзади на поясе сумки запасной противогаз и
вложил его вместо основного.Всё-таки соблюдать инструк-
ции иногда бывает полезно,и запасной противогаз он взял с
собой не зря.С этой мыслью Иван покинул островок фиоле-
товой растительности,подобрал повреждённый противогаз и
побежал по следу врага.
Спустя час непрерывного бега он позволил себе перейти
86
на шаг и восстановить дыхание.Зомби по-прежнему не бы-
ло видно,однако их следы стали выглядеть гораздо чётче,в
некоторых местах порванный коваными армейскими ботинка-
ми мясистый мох ещё не успел регенерировать.По подсчётам
Ивана,он должен настичь отряд не позднее чем через час,как
раз где-то в районе границы с Эпицентром.Интересно,где там
начинается Шаг Выброса?Впрочем,какая разница,укрыться
всё равно не удастся — за всё время движения он ещё ни ра-
зу не видел не то что глубокого оврага,но даже небольшой
ямы.Покрытая багрово-красной резиной почвы местность бы-
ла практически идеально ровной,лишь небольшие холмы да
невысокие пригорки остались от сопок высотой в несколько
сот метров,что в изобилии встречались в этих местах когда-
то раньше,ещё до возникновения Ареала.Болота,речки и
даже ручейки и вовсе исчезли бесследно.
Впрочем,один раз он видел небольшое озерцо диаметром,
на глаз,метров в двадцать-тридцать.Даже блуждающие ано-
малии огибали его по широкой дуге,и Берёзов счёл разум-
ным последовать их примеру,несмотря на то,что в процессе
долгого бега жажда стала вновь напоминать о себе.Разгля-
дывать водоём было особо некогда,каждую секунду прихо-
дилось держать в поле зрения с десяток аномалий,чтобы не
вляпаться во что-нибудь крайне неприятное,внезапно появив-
шееся прямо перед тобой.Но Иван всё же улучил несколько
мгновений и бросил на озеро пристальный взгляд.Спокойная
водная гладь была неподвижной,словно стекло,но в осталь-
ном ничем не отличалась от обычного водоёма.Даже узкая
полоска песка,обрамляющая его берега,выглядела вполне
обычной,резко контрастируя с фиолетовыми обрубками ку-
стов и деревьев,мало чем напоминавших своих родственников
вне Ареала.Разновеликие обрубки всевозможных диаметров,
увенчанные жиденькими венчиками тонких оранжевых игл,
росли строго вертикально,из-за чего возникло впечатление,
будто кто-то понатыкал в землю множество гигантских куцых
малярных кистей.У дальнего берега озера из воды выступа-
87
ла белёсая,словно отслоившееся молоко,каменная глыба,на
которой одиноко сгорбилась печальная детская фигурка...
Берёзов вложил АПС в кобуру и потрогал повязку на ку-
лаке.За время преследования она полностью высохла.Са-
мое время отыскать место поспокойнее и почистить писто-
лет.Для этого придётся вновь приближаться к очагам густой
растительности.Повторять старые ошибки он не собирался и,
прежде чем изменить направление движения,долго и тща-
тельно выбирал подходящие заросли,пристально разглядывая
подсвеченные «Филином» кусты-обрубки.Свободной жилпло-
щади поблизости не было,везде сквозь растительность про-
свечивали расплывчатые красные пятна живых тел.Отыскав
самую маленькую отметку,Берёзов осторожно приблизился к
поросшим фиолетовым мхом обрубкам и с силой запустил в
кусты камнем.Реакции не последовало.Иван поморщился,до-
стал нож и осторожно двинулся к зарослям,оглядываясь на
ползущие мимо аномалии.Затаившийся в кустах зверь подпу-
стил его почти вплотную,но атаковать не стал,а выскочил
с противоположной стороны и одним прыжком отлетел от ку-
стов метра на полтора и задёргался,зацепившись длинным
щупальцем за своё убежище.Существо выглядело маленьким
склизким кожисто-перепончатым комком мерзко-оранжевого
цвета,с пучком тонких не то щупалец,не то водорослей.Од-
но из них и запуталось в фиолетовых обрубках,мешая зверю
скрыться.Берёзов в недоумении остановился у самой кромки
сползающего с обрубков-кустарников мясистого мха и внима-
тельно вгляделся в бьющуюся тварь.«Что-то тут не так,—
возникла мысль,— слишком просто.Пригодных для жилья
кустарников,не подверженных нашествию аномалий,в этих
местах не так много.До этого никто из зверей не отдавал
своё логово без боя.Может,это неуверенный в своих силах
детёныш?Потому и запутался в собственных конечностях?»
Долго стоять на открытом месте было опасно,с каждой се-
кундой возрастал риск притянуть к себе «хищную» аномалию
или голодную тварь,но Иван медлил.В памяти звучали слова
88
Болта:«Если тебе хоть на секунду показалось,что что-то не
так,значит,что-то точно не так!» Не сумев определить,что
вызывает у него ощущение близкой опасности,Берёзов решил
не рисковать и поискать другие кусты.Он уже сделал шаг на-
зад,и тут боковое зрение уловило стремительное движение
в зарослях неподалёку.Иван прыжком сменил позицию,одно-
временно разворачиваясь навстречу врагу,и вскинул пистолет.
Метрах в десяти от него из густого островка толстых обрубков
выскочила здоровенная членистоногая тварь,покрытая густой
слизью,и замерла,уставившись на человека россыпью лишён-
ных зрачков мутных жёлтых глаз.Остекленевший взгляд два-
жды перепрыгнул с Ивана на трепыхающегося зверя,и тварь
сделала выбор.Посчитав запутавшееся существо менее опас-
ным противником,членистоногая амёба молнией рванулась за
лёгкой добычей.Заметив угрозу,кожисто-перепончатый ко-
мок дёрнулся и прыжком влетел обратно в кусты,пытаясь
скрыться от врага.Но размеры его убежища не давали ни-
каких шансов затеряться среди обрубков.Видимо,покрытая
слизью амёба тоже поняла это и,развернувшись на сустав-
чатых конечностях,мгновенным броском ворвалась в зарос-
ли.Берёзов невольно отпрыгнул назад,опасаясь,что хищная
тварь пролетит кусты насквозь и врежется в него,как вдруг
заросли резко схлопнулись,словно растёкшийся по земле ки-
сель в мгновение ока рванулся в центр своей лужи и собрался
в шар.Спустя секунду перед человеком подрагивал мутный,
покрытый паутиной фиолетовых вен грязно-оранжевый шаро-
образный желудок.Сквозь полупрозрачные стенки можно бы-
ло различить бьющуюся в конвульсиях амёбу.Желудок уже
начал переваривать добычу,и её агонизирующий визг глухо
доносился через неровно пульсирующую плоть своего убий-
цы.
Стараясь не вляпаться в проплывающее мимо Сито,Иван
отскочил подальше от хлюпающего желудка и усилием во-
ли заставил себя дышать ровно.Выброс адреналина оказался
слишком сильным,и он чувствовал,как дрожат пальцы.Опас-
89
ность оказалась настолько неожиданной,что даже привычная
к смертельному риску психика бойца не ожидала подобного
поворота.Берёзов передёрнул плечами.От жуткой и мучи-
тельной смерти его отделяло ровно полшага.Он уже почти
вошёл в эти «кусты»,когда почуял неладное...И ведь «Фи-
лин» не идентифицировал их как живые,метаморфит «увидел»
только приманку.Значит,«Желудок» большей частью хладно-
кровный,если у него вообще есть кровь.В голове мелькнула
мысль,что прошлой ночью,когда он крался за отрядом Зомби
от одного островка кустарника к другому,ему,оказывается,
фантастическим образом везло,не иначе...
Кусты,ранее принадлежащие сожранной амёбе,теперь бы-
ли свободны,и Берёзов осторожно влез в заросли обрубков,
стараясь не наступать на следы слизи.Выбрав более-менее чи-
стое место,он уселся на багровую резину земли и принялся
разматывать повязку на кулаке.Конечно,не ветошь для чист-
ки оружия,но лучше,чем ничего.Второй раз получить отказ
в работе автоматики пистолета не хотелось.«Ариадну» Иван
положил рядом с собой.В тот же миг обилие снующих по-
всюду аномалий исчезло,будто выключенное одним нажатием
кнопки,и фиолетово-оранжевый мир опустел.Разминая затёк-
шие от длительного пребывания в одном и том же положении
пальцы,Берёзов окинул взглядом осиротевшие окрестности.
Пожалуй,только сейчас он по-настоящему осознал,сколько
секунд можно прожить в Красной Зоне без «Ариадны».Даже
как-то затруднительно сразу ответить,так ли плохо то,что
попавшие сюда люди немедленно оказываются в армии «Тём-
ного Властелина».Вряд ли это намного хуже,чем невидимая
Мясорубка,неожиданно и беззвучно наплывающая на тебя в
тот миг,когда ты уверен,что находишься на безопасном клоч-
ке земли.А если байки о «Живой Воде»,в которые верит Рас,
хоть на миллиметр правдивы,то и вовсе нет никаких сомне-
ний.
Иван быстро разобрал АПС и вычистил его настолько тща-
тельно,насколько это вообще возможно в подобных условиях.
90
После этого он для надёжности разобрал магазин и вычистил
и его,с особой тщательностью протерев боеприпасы.Девят-
надцать патронов и боевой нож — всё,что у него осталось.
Что ж,могло быть и хуже.Капитан собрал и зарядил писто-
лет,после чего вновь взял в левую руку «Ариадну».Бродящие
вокруг аномалии снова вспыхнули,и Иван почувствовал себя
гораздо спокойнее.Раз уж эта дрянь тут есть и от неё никуда
не деться,он предпочитал её видеть.Наложив на кулак изма-
занную после чистки оружия повязку,Берёзов потряс рукой,
убеждаясь в надёжности перемотки,и взял АПС в правую ру-
ку.После встречи с Желудком расслабляться не было ни ма-
лейшего желания.Привычно поправив снаряжение,Иван вы-
скользнул из зарослей обрубков и,вернувшись на след Зомби,
продолжил бег.
Он догнал отряд спустя сорок минут,у самой границы Ша-
га Выброса,ведущего к Эпицентру.Хорошо,что зверьё при
приближении двух десятков вооружейных существ старалось
уйти подальше с их дороги и укрываться за кустами стало
проще.Затаившись за крупным камнем,поросшим тонкими
обрубками оранжевых побегов,Берёзов наблюдал за против-
ником.Зомби замерли на месте,напоминая каменных исту-
канов,и молча стояли,уставившись стеклянными взглядами
вверх — в никуда.Остолбеневший отряд словно терпеливо
ожидал некоего сигнала,разрешающего пройти.Именно по-
этому Иван и решил,что достиг Шага.Если Зомби чувствуют
аномалии,логично предположить,что они в состоянии опреде-
лить надвигающийся Выброс.Может же его почуять местное
зверьё,как он смог убедиться на личном опыте две недели
назад.Берёзов устало поморщился.Две недели.А кажется,
будто год прошёл,столько всего изменилось за это время.Он
отыскал глазами Лаванду.Та,как и раньше,стояла непода-
лёку от командира отряда.Рядом замер Ферзь,и его рюкзак
вновь висел у него на спине.Странно,зачем Зомби понадоби-
лось возвращать его?Разве всё то,что было у них на момент
91
зомбирования,стало дорого им,как память?«Сувенир из про-
шлой жизни»,— невесело усмехнулся Иван.Что-то не похожи
они на сентиментальных.«Мембраны» же выбрасывают,вот и
Лаванда вторые сутки топает без своей «Преграды».Правда,
Ферзь «Эмку» не снял,но это наверняка из-за встроенной за-
щиты.Кто их разберёт?Одно ясно:отряд одинаково не желал
расставаться ни с Лавандой,ни с рюкзаком Ферзя.
Внезапно Зомби синхронно опустили головы и двинулись
вперёд.Похоже,незримое разрешение было получено.Берёзов
с предельной осторожностью последовал за ними,перемеща-
ясь от укрытия к укрытию.Вопреки ожиданиям,замыкающие
отряд Зомби не оглянулись ни разу,словно были абсолютно
уверены в своей безопасности.Иван осмотрелся.Отряд дви-
гался по коридору,свободному от аномалий,ощутимо увели-
чив темп.Вскоре всякая растительность на пути исчезла,и
прятаться стало негде.Капитан залёг на границе фиолетово-
го мха и пустынной багровой почвы и хотел отпустить врага
подальше,чтобы продолжить преследование как можно менее
заметно,но вдруг отряд,не снижая темпа,надел противогазы
и исчез,словно медленно растворившись в воздухе.Никак не
ожидая подобного,Берёзов вскочил и рванулся вперёд,но по-
чти сразу остановился,поняв причину произошедшего.Перед
ним,слабо переливаясь в рассеянном свете блёкло-голубого
солнца,едва заметно мерцала призрачная завеса Эпицентра.
5
92
93
— Опаздываете,уважаемый Семён.— Меркулов с весёлой
улыбкой посмотрел на часы.— Я уже начал беспокоиться,не
отрываю ли вас от более важных дел!
Покрытый наколками уголовник злобно сплюнул и растёр
плевок ногой по исцарапанному паркету.
— Мусора пасут круглые сутки,пришлось долго вату ка-
тать,пока от хвоста не ушли.Тут больше стрел не набивайте,
палево.Выпасут легавые в два счёта.
— Обижаете,мой дорогой друг!Когда было такое,чтобы
мы встречались в одном и том же месте дважды?— не пере-
ставая пылать энтузиазмом,воскликнул Меркулов.— Наде-
юсь,всё закончилось хорошо?Вы убедились,что оторвались
от слежки?
— Если б не убедился,не стоял бы здесь,— поморщился
Рашпиль.— Сейчас всё тихо.Я оставил братву снаружи,если
заподозрят кипиш,предупредят.
Он достал мобильный телефон и посмотрел на
Меркулова.
— Это хорошо,что вы меня вызвали именно сейчас.Как
раз надо перетереть пару проблем.Портфель при вас?
— Разумеется.— Резидент жизнерадостно кивнул на сто-
ящий у кресла портфель.— Всё подготовлено,мы можем бе-
седовать,ничего не опасаясь.В настоящий момент нас невоз-
можно прослушать.Даже если бы где-то здесь оказался зара-
нее установленный микрофон.
— Хорошо.— Рашпиль перевёл взгляд на дисплей своего
мобильника,демонстрирующий потерю сети.— Уважаю эту
штуку.Тут один умник из ГНИЦ одно время подрабатывал
«налево»,генераторы белого шума продавал.Так ФСБшники
его и приняли с поличным,записанным на видео,прямо на
стреле,где он этот генератор подставным купцам показывал.
Косяк,однако.Хотя мусоров его коробочка глушила исправно.
— О!Генератор белого шума уже вчерашний день!— Мер-
кулов хихикнул.— Сейчас в ходу гораздо более надёжные
94
системы.Можете быть уверены,у нас всё чисто,я гаранти-
рую.Присаживайтесь,господа!— Он указал уголовнику и его
свите на старые обшарпанные стулья.— Здесь несколько не
комфортно,зато абсолютно надёжно.
— Может,организуете мне такой же портфель,в натуре?—
Рашпиль с Нанайцем направились к стульям.— Последнее
время от легавых отбоя нет.Жучки ставят чуть ли не в сортир.
Не переставая улыбаться,резидент проводил взглядом рас-
саживающихся по стульям уголовников.Хлопот у Сёмы Ра-
шпиля действительно прибавилось:неделю назад милиция
взяла его в плановую разработку.Меркулов лично позаботил-
ся об этом через своих людей в местном УВД.Теперь наруж-
ное наблюдение пасло Рашпиля в открытую,заставляя его
нервничать и снизить свою активность в криминальных со-
бытиях.После гибели лаборатории резиденту срочно требова-
лась новая,и кто-то должен был подыскать для неё место.Так
как после гибели Ферзя Прокопенко потерял доступ к Жёлтой
Зоне,в настоящий момент возлагать на него подобную задачу
было бессмысленно.Вот пусть люди Рашпиля и займутся по-
исками.А чтобы они охотнее трудились,Меркулов сделал так,
что на какое-то время уголовный авторитет стал весьма попу-
лярен среди всевозможных опер– и прочих уполномоченных
представителей закона.Иными словами,пока Рашпиль у ор-
ганов как на ладони,его заработки близки к нулевой отметке.
Те деньги,что поступали в казну его бригады от находящихся
под «крышей» коммерсантов,быстро таяли,уходя на содер-
жание столь многочисленной оравы тупоголовых дармоедов,
которая сама себя гордо именовала «братвой».Это не счи-
тая того,что сам Рашпиль любил тратить деньги на дорогие
машины,роскошных женщин из числа местных модных кол-
хозниц,карточные игры и просто на то,чтобы пустить пыль
в глаза окружающим.Надо же соответствовать имиджу,так
сказать.Чтобы все видели,кто в городе хозяин.А к лёгким
деньгам,как известно,человек привыкает быстро,отбросы же
из уголовного мира — особенно.Сёма Рашпиль среди них не
95
исключение,он не захочет отказываться от безбедного образа
жизни и полюбившихся привычек.А так как сейчас крими-
нальный авторитет оказался в состоянии финансового голода,
заказ Меркулова для него станет делом номер один.
Резидент,не меняясь в лице,внутренне саркастически ух-
мыльнулся.Дикая страна!Он бы сказал,что она вся состо-
ит из одних лишь отбросов общества,да только для этого,
по крайней мере,должно наличествовать это самое общество.
Здесь же его нет,только отбросы от него.За деньги гото-
вы продать всё и вся,хоть душу дьяволу,а за Родину так
и вовсе дадут пятидесятипроцентную скидку.Он работает в
России третий десяток лет,и никогда не испытывал недостат-
ка в агентуре из числа местного населения.Всё упирается
лишь,как говорят русские,в цену вопроса.Вот и здесь,в
Ухте,ему удалось завербовать нескольких ценных сотрудни-
ков и в МВД,и в самом «Ареале».Вопросы патриотизма,
высоких идей и прочие подобные мелочи их абсолютно не ин-
тересовали,в отличие от сумм,ежемесячно перечисляемых на
счета в нейтральных странах.Для успешной работы Меркуло-
ву оставалось лишь исправно платить и грамотно применять
старый добрый принцип «разделяй и властвуй».Уголовники
делали грязную работу,а его люди в органах служили гаран-
тией того,что никто из них случайным образом не загорится
желанием выйти из игры без разрешения.Особенно резиден-
та забавляло то,как ревностно эти блюстители закона копали
друг под друга.Ещё год работы,и он станет здесь чуть ли не
неприкасаемым — так много людей окажется очень не заинте-
ресованными в его падении.И всё это лишь ради денег.
— Я непременно достану для вас это устройство!— с го-
товностью подтвердил Меркулов.—Конечно,организовать это
непросто,но,как вам известно,для нас нет ничего невозмож-
ного.Если этого требует наше общее дело,значит,портфель
у вас будет!
«И скрытый передатчик в нём тоже будет,— продолжал
веселиться резидент,— просто так,на всякий случай».Уго-
96
ловный авторитет хоть и не дурак,но особым умом не блещет,
и именно это делает его столь ценным сотрудником.Такому
смело можно поручить несложную рутинную работу,напри-
мер,контроль над подпольным рынком метаморфитов,и быть
уверенным,что тот справится.При этом не приходится пере-
живать за излишнюю проницательность.Сёма Рашпиль и его
преданный Толя Нанаец всерьёз считают,что Меркулов пред-
ставляет группу очень влиятельных и богатых людей,занима-
ющихся изучением Ареала отдельно от продажного правитель-
ства.И потому держат всё в тайне — ведь повсюду коррупция
и продажные чиновники всех мастей,от сопляка-опера до ми-
нистра.Сама мысль о том,что они сообща «ломают систему»,
пришлась уголовной среде весьма по вкусу.Особенно после
того,как они получили свои первые деньги.
Вот с Прокопенко всё сложнее.Тот быстро сосчитал,
сколько будет «дважды два».Отчасти этому способствовала
поистине гипертрофированная трусость уважаемого Максима
Анатольевича,который в каждом прохожем подозревал агента
спецслужб.Впрочем,размеры его жадности были ещё больше,
что и позволило Меркулову,как говорят русские,наложить на
него лапу.Этот уж точно ради денег пойдёт на всё,главное,
чтобы ему за это ничего не было.Трусость и алчность внут-
ри него постоянно перевешивали друг друга,и сейчас был
как раз тот момент,когда Прокопенко находился в состоя-
нии,близком к паническому.Пока московская следственная
комиссия работает в «Ареале»,лучше не давать ему сложных
задач.Если он на почве страха допустит ошибку,этот загадоч-
ный полковник Рентген быстро возьмёт его в оборот.А в том,
что Прокопенко расскажет всё на первой же минуте первого
допроса,сомневаться не приходилось.Так что даже хорошо,
что Ферзь зачистил лабораторию перед своим фиаско.Очень
удачно получилось:ни свидетелей,ни доказательств.Рентген
угодил в тупик,и на данный момент у него нет ничего се-
рьёзного даже на Сёму Рашпиля,не говоря уже о Меркулове.
Полковник,конечно,не уедет в Москву просто так,он попы-
97
тается выжать все зацепки,которые только имеет,но ничего
не добьётся.Если не подведёт человеческий фактор,Рентгену
не останется ничего,кроме как вернуться к своим хозяевам
ни с чем.
Как раз за этот самый человеческий фактор резидент и
опасался.Персонал лаборатории мёртв,улик нет,все,кто мог
видеть или хотя бы догадываться о причастности Меркулова
к этому делу,погибли в Ареале.Из тех,кто гипотетически
мог дать против него показания,в живых оставалось пяте-
ро:Сёма Рашпиль,его правая рука Толя Нанаец,Фикса,его
вечная тень Немой и,собственно,наш храбрейший Максим
Анатольевич.Первые четверо так просто не расколются,это
матёрые рецидивисты,им не резон брать на себя лишний срок,
равно как и не привыкать к допросам,угрозам и следователь-
скому шантажу.Конечно,их количество наводило Меркулова
на некоторые размышления о том,что четверо уголовников
— это как-то уж слишком много,но в настоящее время сла-
бое звено тут только одно — Прокопенко.Он,без сомнения,
весьма ценный источник и,даже оставшись без Ферзя,может
приносить очень важную информацию.К тому же со време-
нем чиновник вполне способен отыскать Салмацкому замену.
Однако сейчас для него наступила зона риска.Если Рентген
своё дело знает,а в этом сомневаться не приходилось,он так
или иначе будет проверять всех,кто имеет отношение к Мер-
кулову.Вне зависимости,есть у него что-то на них или нет.И
существовала немалая вероятность,что Прокопенко может по-
пасться на устроенную полковником провокацию.Если нервы
чиновника не выдержат,он,как говорят местные уголовники,
расколется до самой задницы.В этом случае резидента ждёт
неизбежный провал и арест.И как всё сложится на самом
деле,неизвестно.
Меркулов воспроизвёл в памяти закончившуюся два ча-
са назад встречу с чиновником.На этот раз они встретились
официально,как поставщик с заказчиком,в одном из ресто-
ранов,что являлось обычной практикой.Все соответствующие
98
письма и бумаги резидент привёз с собой и передал ему в со-
ответствии с темой разговора,так что Службе Безопасности к
Прокопенко было не подкопаться.Но вот поведение чиновни-
ка настораживало.Тот,как обычно,нервничал,но почему-то
волнение его усиливалось не в те моменты,когда речь заходи-
ла о расследовании Рентгена и приставленной к Прокопенко
слежке.Тот юнец из торгового центра приехал на личной ма-
шине следом за чиновником и зашёл в ресторан спустя пять
минут после Прокопенко.Он занял столик у выхода из VIP-
залы и почти сорок минут пил чай.На этот раз гений сыска
обзавёлся усами другого цвета и контактными линзами и да-
же не взял с собой бейсболку и чёрные очки,светя на весь
ресторан бритым черепом нелепо птичьей формы.Нет,гораз-
до больше чиновник нервничал,когда замолкал.Он словно
заставлял себя сидеть с Меркуловым,хотя ничто не мешало
ему обсудить дела быстро и немедленно уйти.Но Прокопенко
всё тянул резину,будто опасался обидеть собеседника скорым
уходом.
Рассказ его также вызывал определённые сомнения.Хо-
зяйственник заверил резидента,что получил абсолютно досто-
верную информацию из самых высоких источников:сотрудник
Спецотряда,которого Ферзь обвинил в укрывательстве неле-
гальной лаборатории и считал погибшим,неожиданно выжил
и дал Рентгену показания.После этого они немедленно от-
правились задерживать Салмацкого,но тому удалось уйти и
добраться до лаборатории раньше следственной группы.Он со
своими помощниками перебил персонал и уничтожил все ули-
ки,а нечто ценное Ферзь упаковал в рюкзак и взял с собой.В
последующем бою с людьми Рентгена сообщники Салмацкого
погибли,но сам он вновь смог уйти с тем самым рюкзаком
за спиной и заложницей,не имеющей отношения к делу.Его
преследовали через всю Жёлтую Зону,но у самой границы с
Красной появились Зомби и,захватив Ферзя,увели с собой.
За ним помчался тот ополоумевший воскресший сотрудник,
упокой,господи его страдавшую острым недостатком ума ду-
99
шу.Это автоматически означало,что Салмацкий перестал су-
ществовать как личность и уже никогда,никому и ничего не
расскажет,даже если выйдет когда-нибудь из Красной Зоны.
Иными словами,ситуация с лабораторией разрешилась сама
собой,и осталось лишь дождаться,когда следственная комис-
сия окончательно убедится в своём поражении и вернётся во-
свояси.Но,странное дело,Прокопенко почему-то был уверен
в том,что Рентген не просто испытывает к Меркулову особый
интерес,а имеет некоторые улики.Чиновник слишком усерд-
но советовал быть осторожнее и переживал за их общее дело
сильнее,нежели за собственную шкуру.На него это не похо-
же,особенно учитывая почти неприкрытую слежку.И откуда
вообще взялся этот хвост?Рентген к нему не имеет никакого
отношения,в этом резидент не сомневался.Люди Меркулова
в местном УВД пробили номера машины,на которой приехал
нелепый юнец,они оказались в закрытой базе данных ФСБ по
РАО «Ареал».В ближайшие дни проверят по фото,возмож-
но,это даст результат.Меркулов был уверен,что Прокопенко
затеял свою игру,и теперь необходимо понять,какие цели он
преследует.В любом случае,придётся принять определённые
меры предосторожности.
— Предлагаю начать с ваших проблем,господа!— вновь
заулыбался резидент.— Заботы наших партнёров — наши за-
боты!О моих делах поговорим после.Что вас беспокоит,ува-
жаемый Рашпиль?
— Тема такая,— авторитет почесал нос,— в том замесе со
Спецотрядом,когда собака появилась,слишком много братвы
отдало богу душу.Кроме Фиксы с Немым никто не вышел.И
теперь пацаны опасаются ходить в Ареал,говорят,подождать
надо.Сталкеры меж собой о том же базарят.Мол,пусть Фрон-
товик уйдёт обратно,и мусора успокоятся,они сейчас лютуют,
красных тогда немало завалили.Вчера из Бельгопа прислали
маляву.Пишут,что ответственный за зону на меня керосинит,
базарит,падла,будто я жирую на общаковые бабки,а братва
за меня дохнет.И среди своих есть недовольные.Типа,столь-
100
ко пацанов погибло,а с кого спросили?Теперь новые люди
идут в бригаду неохотно.Быков тупорылых из таёжных дере-
вень насобирать всегда можно,но вот авторитетные люди,что
после срока откидываются,к нам не пойдут.Это,в натуре,
проблема.Если они будут не с нами,со временем нам станет
совсем не мазёво.
— Вы считаете,что народу необходимо выдать стрелочни-
ка?— Меркулов продолжал светиться жизнерадостностью.—
Это разумная мысль!И семьям погибших стоило бы оказать
материальную помощь.
— С баблом сейчас туго,— скривился Рашпиль,— мусо-
ра взяли бригаду в разработку,не дают темы долбить.Надо
подождать,пока они закончат.Если сейчас кого-то примут,
блатной мир меня не просто не поймёт,это будет уже совсем
нехорошо.Потому хотя бы спросить за гибель близких с кого-
то надо,чтобы братву и людей,что срок мотают,успокоить.
— Фикса был в том замесе старшим,— подал голос Толя
Нанаец,— с него и надо спросить.И с Немого тоже,всё равно
больше не с кого.
— Помилуйте,Анатолий,я же им жизнью обязан!— ужас-
нулся резидент.— Они вывели меня из Ареала,буквально вы-
рвали из лап собаки,рискуя собой!Разве можно отплатить
людям чёрной неблагодарностью?
— А хрена делать?— окрысился Нанаец.— Других нет.
Кто старшим был,с того и спрос.Вы по понятиям не живёте,
и слова ваши на стреле веса иметь не будут.Да и,в натуре,
захотите вы на стреле светиться?
— Вы правы,мой уважаемый друг,— согласился Мерку-
лов,— общее дело необходимо всегда ставить выше личного,
иначе не преуспеть.С вашего позволения,я возьму пару дней,
чтобы иметь возможность обдумать детали.Теперь давайте пе-
рейдём к нашим заботам.Мы с вами деловые люди,а бизнес,
как известно,есть бизнес.У нас была сделка:голова Ферзя в
обмен на некоторую сумму денег,часть из которых вы полу-
чили в качестве аванса.К моему великому сожалению,вам не
101
удалось выполнить свою часть сделки.
—Это был форс-мажор,в натуре!—Оба уголовника замет-
но напряглись.—Никто не знал,что там появится Фронтовик!
За эти бабки вся братва полегла!
— Друзья,— добродушно воскликнул резидент,— не стоит
воспринимать мои слова превратно!Позволю себе напомнить,
что,в отличие от вас,я присутствовал там лично.И ни се-
кунды не сомневаюсь в том,что ваши люди честно выполня-
ли свою работу!Поэтому я не стану требовать возвращения
аванса.Будем считать,что эти средства ушли в счёт выплаты
компенсаций семьям погибших.У меня же к вам есть ещё од-
но предложение,даже два.Первое заключается в том,что мне
нужна новая лаборатория взамен той,что была столь жестоко
утоплена в крови властями.
— Да ну на фиг!— дёрнулся Рашпиль.— Братву сейчас в
Ареал не загонишь!Я же говорю,у нас проблемы!
— Никого силой гнать не надо,— успокоил его Мерку-
лов,— заинтересуйте их.Лучший стимул,как известно,мате-
риальный.Объявите,что готовы выплатить сто тысяч долла-
ров тому,кто сможет отыскать надёжное место,отвечающее
всем требованиям,и ещё столько же,если найденное место
устроит наших экспертов.Всего же на организацию этого ме-
роприятия я выделяю вам один миллион долларов.Треть этой
суммы вы получите в качестве аванса послезавтра.Конечно,
если сейчас примете моё предложение.
Рашпиль с Нанайцем переглянулись.
— Мне надо подумать!— заявил авторитет.— Тема опас-
ная,а хорошие сталкеры сейчас на измене сидят и по любому
заломят бабла за работу.Ещё надо людей надёжных подо-
брать,а братва недовольна и люди на зонах,в натуре,лбы
морщат...
— Разумеется,подумайте!— с готовностью согласился ре-
зидент.— Я всё понимаю и не требую от вас скоропалитель-
ных решений!Единственно,прошу вас не заставлять меня
102
слишком долго ожидать вашего ответа.Руководство требу-
ет конкретных результатов в научной деятельности,и если
вы сочтёте нужным отказаться от этого договора,я хотел бы
узнать об этом как можно скорее,чтобы иметь возможность
искать другие пути урегулирования этого вопроса.
—Полтора ляма,и мы договорились,—заявил Рашпиль.—
Этого хватит,чтобы организовать тему.
— Сожалею,друзья мои,— резидент сокрушённо развёл
руками,— но названная мною сумма — это всё,что выделено
мне на подготовку новой лаборатории.Мне и без того стои-
ло больших трудов объяснить финансистам потерю аванса за
несостоявшуюся сделку.Я уже не говорю о том,во что нам
обойдётся поиск новых научных специалистов!Так что я с
нетерпением буду ждать от вас ответа.
— А что там,по ходу,за вторую тему?— встрял Нанаец.—
О чём базар?
— О!— Лицо Меркулова приняло крайне сосредоточенное
выражение.— Это вопрос очень серьёзный и весьма сложный.
И для того,чтобы решить его,понадобится большая удача.
Сейчас я раскрою вам сведения,объявленные властями госу-
дарственной тайной.Нам стоило больших трудов добыть их.
Мы смогли выяснить,почему именно Ферзь кинул нас с вами
и жестоко расправился с персоналом лаборатории.Он хотел
продать результаты наших научных трудов подороже,а имен-
но — за границу,резидентуре США.
—Он продался америкосам?—возмутился Рашпиль.—Че-
пушило мусорское!Чёрт дырявый!Из-за этого столько людей
завалил,петушара!
— Именно так,— с грустью согласился резидент,— он
не просто натравил своих подручных на наших сотрудников.
Пока представители властей убивали ни в чём не повинных
исследователей,Ферзь выкрал результаты научных работ и
все лабораторные образцы.Получился целый рюкзак принад-
лежащего нам имущества.
— Известно,кому из барыг он предлагал купить товар?—
103
Рашпиль злобно оскалил кривые зубы.— Что за крыса на него
работает?Найду — наизнанку выверну гада!
— Никому,— покачал головой Меркулов.— Он не успел
этого сделать:следственная комиссия вычислила предателя и
организовала погоню.Людей Ферзя перебили,а сам он,спа-
саясь от группы захвата,слишком близко подошёл к границе
Красной Зоны и попал под Зов.
— Да ну на хрен!— опешил Рашпиль.— Наш мусорок
стал Зомби?Это не лажа?
— Сведения абсолютно достоверны,— заверил авторитета
резидент,— группа захвата видела,как он уходил в Красную
Зону,присоединившись к отряду Зомби.
— Есть Бог на небе!— Уголовники одновременно перекре-
стились.— На воскресной проповеди отец Евлантий говорил,
что рано или поздно всем воздастся по справедливости.Как в
воду глядел,божий человек!
— Выходит,так,— Меркулов с серьёзным видом заки-
вал.— Отец Евлантий не понаслышке знает о том,что такое
справедливость!Однако вернёмся к сути.В тот момент,когда
Ферзь подвергся зомбированию и ушёл в Красную Зону,рюк-
зак с материалами работы нашей лаборатории был у него на
спине.Так вот,господа,мне нужен этот рюкзак.
— Чего?— Рашпиль недоверчиво смотрел на резидента.—
Что за приколы?Кто ж его найдёт среди кучи зомбаков,да
ещё в Красной Зоне?!
— Добровольцы,— пожал плечами Меркулов.— Возмож-
но,кто-то захочет попытать счастья и пойдёт в Красную.Воз-
можно,Ферзь вместе с другими Зомби выйдет в Жёлтую или
даже в Зелёную Зоны,ведь такое часто случается.Кто-нибудь
может увидеть,узнать и отбить рюкзак.Я не знаю,как это
произойдёт,и потому сразу предупредил,что это дело цели-
ком зависит от удачи.Как бы то ни было,я плачу за рюкзак
четыреста тысяч долларов наличными.При условии,что ни-
чего из его содержимого не будет прострелено пулями или
пробито осколками,иначе сумма сокращается вдвое.Я насто-
104
ятельно прошу вас,друзья мои,в точности довести названные
мною расценки до исполнителей,проверить это будет не слож-
но,как вы понимаете.— Он посмотрел на часы и поднялся:
— Господа,мне пора.Не буду вас больше задерживать,скажу
лишь в завершение,что в случае,если я получу этот рюкзак,
вы получите сумму,равную половине от объявленного мною
вознаграждения,в качестве премии.Каждому.
Уголовники попрощались и вышли,на ходу обещая дать
ответ,максимум послезавтра.Меркулов рассыпался в благо-
дарностях за проявленную оперативность.Он точно знал,что
получит их согласие уже сегодня вечером.Резидент хорошо
изучил своих агентов.Соблазн для них слишком велик,а де-
нег так не хватает...Их раздумья не продлятся долго.
Заперев за гостями дверь,Меркулов вернулся в обшар-
панную комнату,подошёл к раздолбанному книжному шкафу,
стоящему у дальней стены,и толкнул его рукой.Шкаф неожи-
данно легко и бесшумно откатился в сторону,открывая дверь
в соседнюю комнату.Резидент стукнул в дверную створку.
— Можете выходить,— произнёс он.— Вы всё слышали?
— Не глухой,— зло ощерился Фикса.— Нанаец,падла,
подставить меня захотел!Сука!Обезьяна ускоглазая!Выпо-
трошу!— тихо рычал взбешённый рецидивист.— Рашпиль,
гнида лагерная,продал меня,не задумываясь!
— Настоятельно советую вам,уважаемый Фикса,держать
себя в руках и сохранять ясную голову,— невозмутимо за-
явил Меркулов,— она вам ещё пригодится.Рашпиль мне ещё
нужен.А вот Нанаец явно выбивается из узкого круга на-
шей дружной компании.Займитесь им.Что-то подсказывает
мне,что именно он несёт ответственность за гибель столь
огромного количества ваших близких в тот злополучный день.
Насколько я помню,он готовил всё необходимое для опера-
ции.Поэтому нет ничего удивительного в том,что в ком-то
вспыхнет праведный гнев из-за того,что оружие оказалось
изношенным и часто заклинивало,а некондиционные боепри-
пасы давали осечки.К тому же многие противогазы не имели
105
фильтров,а личный состав оказался не укомплектован элемен-
тарными перевязочными средствами и жгутами для остановки
кровотечения,из-за чего раненые,истекая кровью,не смогли
ни выйти,ни быть вынесенными из боя.В общем,выберите
нужное,не мне вас учить.Рашпиль прав,в данной ситуации
стрелочника назначить необходимо.Это будет лучшим реше-
нием,успокоит недовольных,заткнёт рот недругам и,кроме
того,укрепит его авторитет.А заодно и ваш,Фикса,если
сработаете грамотно.
— Можете не сомневаться,— тихо процедил сквозь зубы
рецидивист,— постанову я залеплю красиво.Люди оценят!—
Он злобно оскалился,сверкнув стальными коронками.— На-
наец откусил кусок,который застрянет у него в горле.Вместе
с моим пером.
— А в вас,оказывается,умер поэт,друг мой,— улыб-
нулся резидент.— С удовольствием подожду развития собы-
тий.И ещё одно.На столе вы найдёте конверт.В нём —
фотография человека по фамилии Прокопенко.Это началь-
ник Административно-хозяйственного Отдела РАО «Ареал».
На обороте указан его домашний адрес,номер служебной ма-
шины и некоторые другие данные.Отдайте её своему немно-
гословному другу.Я хочу,чтобы он тихо и незаметно изучил
распорядок дня и прочие привычки этого человека.Пусть зай-
мётся этим немедленно.Деньги на накладные расходы лежат
там же.Пусть имеет в виду,объект всегда ездит с вооружён-
ной охраной.
— Хотите,чтобы этот человек уехал в Сочи?— Уточнил
Фикса.— Прямо сегодня?Так быстро может не получиться,
если его всё время пасут.
— Я отдельно оповещу вас,на какое число ему брать би-
лет.— Меркулов достал из кармана платок и принялся нето-
ропливо ходить по квартире,стирая отпечатки пальцев.Он
чётко помнил всё,до чего дотрагивался в этот день.— Пока
же пусть подготовится.Если поездка подтвердится,времени
уточнять подробности уже не будет.
6
106
107
Призрачный занавес Эпицентра ничем не отличался от ба-
рьера Красной Зоны и одновременно отличался от него всем.
Берёзов стоял у едва заметной мерцающей завесы и чувство-
вал эту разницу всем телом,хоть и не мог отыскать её гла-
зами.«Пора бы уже что-то делать,глупо тратить время,стоя
на месте,— мысленно отчитал он себя.— Раз уж удалось
добраться сюда,надо идти дальше,иначе зачем было так рис-
ковать?Лаванда уже в Эпицентре,пора и мне.— Капитан
потянул за защёлку противогазной сумки.— Стоит последо-
вать примеру Зомби,уж они-то точно знают,что там,даль-
ше».Глубоко вздохнув,Иван надел противогаз,убедился,что
тот полностью исправен и надёжно облегает голову,и,сделав
широкий шаг,оказался в Эпицентре.
Затылок тут же обожгло резкой болью,и Берёзов упал
на колени,прижимая к голове забинтованный кулак.Боль
в мозгу,в районе контузийной травмы,пульсировала,будто
под ударами невидимого молота.В глазах потемнело,и взгляд
заволокло багрово-красной пеленой.Кислорода не хватало,и
Иван судорожно втягивал ртом воздух,скупыми порциями по-
ступающий из противогазного фильтра.Несколько секунд он
не видел ничего вокруг и просто сидел на земле,борясь с раз-
рывающей мозг болью.Вскоре ему стало легче,боль отступа-
ла,зрение прояснилось,но красная пелена так и не пропала.
Присмотревшись,он понял,что зрение тут ни при чём.Тако-
вой оказалась окружающая действительность.Небо Эпицен-
тра было багрово-красным,стерильно-белое солнце,расплыв-
чатым пятном висящее в зените,светило скудно и не слепило
глаз даже при пристальном взгляде.Вокруг стояли вечные
багровые полусумерки,словно в жаркий полдень солнце вне-
запно закрыла исполинская кроваво-красная туча.
Боль отступила на второй план,и Иван почувствовал нате-
кающую густой патокой жару.Память автоматически выдала
информацию:тридцать три с половиной градуса по Цельсию.
Таковы официальные данные.Интересно,кто проводил заме-
ры?Впрочем,ответ напрашивался сам собой.Берёзов провёл
108
рукой по земле,раздвигая короткую,словно мох,чёрную рас-
тительность.Жёсткие мясистые листья каплевидной формы
густо устилали пепельную почву,словно после гигантского
пожара пепелище плотно засеяли водорослями и те недавно
пустили первые побеги.Рельеф местности сгладился и стал
идеально ровным,бескрайним и пустынным чёрным ковром
уходя за горизонт.Нигде не было видно ни деревьев,ни ку-
старников,ни вообще чего-то,хотя бы отдалённо похожего на
привычную растительность.Вместо этого то тут,то там взгляд
упирался в выпирающие из поверхности круглые чёрные на-
росты,напоминающие не то пузыри,не то гигантские боро-
давки,густо испещрённые чем-то фиолетовым,словно толстой
паутиной.Ни птиц,ни зверей Иван заметить не смог,ровное
пространство вокруг оказалось безжизненным,лишь в сотне
метров впереди виднелся отряд Зомби,замысловатой змейкой
уходящий всё дальше.
Отдышаться всё не получалось,и Берёзов понял,что дело
тут не в усталости.Содержание кислорода в атмосфере Эпи-
центра было низким,но раз плотность воздуха,по ощущени-
ям,не изменилась,стало быть,его место занимает какой-то
другой газ.Вот почему Зомби надели противогазы:местная
атмосфера для них ядовита.Однако идут они бодро,словно
не испытывают недостатка в кислороде.Ему так не суметь,и
если он не хочет безнадёжно отстать,стоит пошевеливаться.
Иван поднялся на ноги,высматривая среди них тонкую фи-
гурку Лаванды.Странно,что они петляют,двигаясь по ровной
местности.Что-то тут не так...Вот только что?Пора их как-
то догонять,с таким недостатком кислорода не побегаешь,тут
бы ходьбу осилить!Не хватало ещё упасть,задыхаясь,пробе-
жав метров десять.Он прикинул кратчайший курс на отряд
противника и двинулся вперёд.
В следующую секунду «Ариадна» в кулаке резко разогре-
лась,став почти обжигающей,и картинка в глазах расплы-
лась,словно в кинотеатре на просмотре ЗD-фильма с глаз
сорвали специальные очки.Берёзов замер,безуспешно пыта-
109
ясь навести резкость.Всё вокруг двоилось и троилось,приняв
причудливые формы,и вскоре стало ясно,что иначе уже не
будет.Иван окинул взглядом внезапно изменившуюся мест-
ность.Она была такой,как прежде,и в то же время не такой,
словно барьер Эпицентра,у которого он стоял минуту назад.
Бескрайнюю равнину,покрытую чёрной травой и круглыми на-
ростами,заполняли едва заметные,словно бесплотные призра-
ки,тени замысловатого рельефа.Создавалось ощущение,что
он одновременно стоит на ровной местности и на краю при-
зрачного обрыва,под которым лениво подрагивало бесплотное
озеро столь же призрачного вещества,как две капли воды
похожего на Студень.И в его глубинах плавно скользили те-
ни каких-то существ,скорее угадываемые,нежели видимые
глазом.По другую руку от Берёзова простирались дрожащие
эфемерные тени не то холмов,не то огромных растений,не
то ещё чего-то,совершенно непостижимого.Лишь под нога-
ми едва угадывалась узкая тропа,петлявшая между подра-
гивавшими над чёрной равниной призраками,и что-то остро
подсказывало ему,что сходить с неё ни в коем случае нель-
зя.Похоже,это и есть ответ на вопрос,почему Зомби столь
замысловато двигаются по ровной и пустынной местности.Па-
мять мгновенно вытолкнула воспоминание:Берёзов с Болтом
медленно ползут посреди бескрайней пустоши,изо всех сил
пытаясь удержаться на узкой тропе.И здравый смысл,вдруг
потерявший здравость,предлагает вполне логичное в этой си-
туации решение — встать на ноги и быстро добежать до нуж-
ного места по кратчайшему расстоянию.Это и есть неминуе-
мая смерть.
Пытаясь привыкнуть к новому зрению,Иван осторожно
ступал по тропе.Дышать было тяжело,глаза слезились от на-
пряжения,резина шлем-маски противогаза нагрелась от жары,
и Берёзов быстро взмок,несмотря на то что еле плёлся.Зом-
би уходили от него всё дальше,но двигаться быстрее Иван
уже не мог — от недостатка кислорода лёгкие зудели,слов-
но ошпаренная кожа.Он упрямо шёл за отрядом по самой
110
кромке призрачного обрыва,подпираемого эфемерным ланд-
шафтом.Через полчаса движения Берёзов немного освоился
с расплывчатым видением и стал замечать движение среди
теней бесплотного мира.Незримые каньоны,холмы,гроты и
прочие непонятные ему элементы,похоже,не были безжиз-
ненными.Время от времени среди них что-то ползало,бегало
и летало,перемещаясь с угрожающей быстротой.Когда Иван
проходил мимо чего-то едва заметного,но очень большого,из
его недр внезапно выскочила крупная тень и бросилась прямо
на человека.Берёзов,не решаясь сойти с тропы,инстинктивно
упал в изготовку для стрельбы с колена и дважды разрядил
пистолет в стремительно надвигающийся призрак.Выстрелы
прозвучали глухо,будто из-под подушки,и пули прошли хищ-
ника насквозь,не причинив ему никакого вреда.Лишь позади
него эфемерная поверхность чего-то неизвестного едва замет-
но помутнела,словно по вертикально стоящей воде прошла
рябь.Атакующее человека существо даже не почувствовало
пронзивших его пуль и было уже совсем близко,но вдруг
неожиданно изменило направление и сбросило скорость,плав-
ным движением удаляясь куда-то вглубь того,откуда появи-
лось.Более на Берёзова никто внимания не обращал.
Спустя два часа ходьбы Иван разглядел на горизонте
какой-то крупный объект,чётко проглядывающий сквозь при-
зрачную двойственность окружающего мира.Приблизившись
к нему,Берёзов торопливо залёг прямо на тропе и приготовил-
ся к бою.На ровном участке покрытой чёрной травой равнины,
свободной от эфемерных элементов,находился огромных раз-
меров камень почти правильной прямоугольной формы,густо
испещрённый пещерами.Более всего он напоминал рухнув-
шую набок десятиэтажку,у которой от падения повыбивало
окна вместе с рамами.Загадочная скала частично уходила в
землю и немного двоилась,словно «десятиэтажка» обладала
собственной аурой.При тщательном рассмотрении было ед-
ва заметно,что аура эта имела сложную форму неизвестного
механизма или аппарата,многократно превышающую размеры
111
видимой части.Однако понять,что же это такое,не удавалось
— слишком призрачными были неясные очертания.А главное
— огромная скала кишела теми,что когда-то были людьми.
Множество отрядов Зомби входило и выходило в примыкаю-
щие к земле пещеры,создавая ощущение гигантского термит-
ника.Во все стороны от него вели десятки троп,подобных
той,по которой пришёл капитан.
Иван плотнее вжался в покрытую чёрными псевдоводорос-
лями землю,стараясь стать как можно менее заметным.Их
здесь тысячи!Все как на подбор не старше тридцати,чумазые,
в новенькой,будто только что с фабрики,одежде.Молчаливое
людское море,состоящее из ручейков-отрядов,двигающихся
синхронно,будто под руководством незримого дирижёра.Кого
тут только нет:армейские камуфляжи,охотничьи костюмы,
туристические куртки,научные комбинезоны,строительные
робы,зэковские телогрейки...В двух десятках метров левее
застывшего на земле Берёзова,по широкой тропе,уходящей
куда-то под острым углом,прошёл отряд солдат в старой,ещё
времён СССР,форме,с вещмешками за спиной и лопатами
на плечах.Следом за ними неотступно двигался ещё один,в
современных камуфляжах и «Латниках»,с «Абаканами» в ру-
ках.С такого расстояния заметить Берёзова было несложно,
но никто даже не повернул головы в его сторону.
Иван хмуро осматривал скалу и безмолвное море существ,
некогда человеческих,а теперь более напоминающих ожив-
шие экспонаты воскового музея.Отыскать среди них Лаван-
ду невозможно.Он не сможет даже приблизиться к этому
термитнику живым,не говоря уже о том,что ему попросту
не хватит скудного кислорода,чтобы тащить на себе обратно
Машу.Так что же теперь,возвращаться?Капитан решительно
отмёл эту мысль.Нет,прежде,чем уйти,он убедится в том,
что сделал всё,что только возможно.И то,что не возмож-
но,— тоже.
Берёзов проводил взглядом ещё один отряд.На него по-
прежнему никто не реагировал.В голове родилась безумная
112
идея — надо просто взять и зайти в этот термитник,сделав
вид,что он тоже Зомби.Не могут же они все знать друг
друга в лицо.И чувствовать в нём врага тоже не могут,иначе
не проходили бы мимо с таким безразличием.Надо рискнуть,
иначе потом он не простит себе малодушия.
Иван встал и решительно двинулся к термитнику,стара-
ясь держать принятый у Зомби ритм движения.С каждым
пройденным метром уровень адреналина в крови возрастал,
давя на сознание ощущением смертельной опасности,предве-
щающим неминуемую гибель.Разум словно раздвоился,под-
ражая действительности Эпицентра.Одна его часть вопила от
страха,предупреждая,что не может всё быть столь просто,
жить ему осталось считанные минуты,и требовала немедлен-
но повернуть назад.Другая тяжёлым сапогом давила на горло
инстинкту самосохранения,почти физически ощутимо подтал-
кивая Берёзова в спину.Он должен её найти.Должен.Он не
может,не имеет права отдать её этому Тёмному Властелину,
его подручным Зомби или кто тут ещё затесался в обладаю-
щую одним на всех остекленевшим взглядом толпу.Лаванда
бросилась ему на спасение не задумываясь.Именно он — та
причина,по которой она оказалась здесь.Наверняка попав в
западню Ферзя,женщина до последней минуты верила,что он
придёт на помощь.Кто знает,что происходит с разумом зом-
бированных людей?Ведь вытащил же своего товарища этот
спец из ГРУ со столь странным позывным,и тот даже пошёл
на поправку!Значит,шансы вернуть Лаванду в нормальное
состояние есть,должны быть!Плевать,что все остальные со-
шли с ума,в конце концов,сам-то он рассудком не помутился.
Берёзов подходил к термитнику всё ближе,и от движу-
щегося моря Зомби его отделяло не больше двадцати шагов,
когда он неожиданно увидел Лаванду.Её отряд стоял на по-
роге ближайшей пещеры,словно автомобиль на перекрёстке
с красным сигналом светофора,молча и неподвижно ожидая
чего-то,как тогда,у самой границы Эпицентра.Иван остано-
вился,лихорадочно размышляя,что именно предпринять,как
113
вдруг стоящий рядом с Лавандой Ферзь развернулся и двинул-
ся прочь от пещеры.Лаванда в сопровождении двоих Зомби в
«Латниках» последовала за ним,а остальной отряд скрылся в
пещере.Ферзь повёл свою группу в обход скалы по одной из
широких дорог,натоптанной тысячами ног на пепельной зем-
ле,и быстро смешался с движущимися по ней безмолвными
отрядами.Берёзов поспешил за ними,стараясь не потерять
в толпе Лаванду.Идти быстрым шагом он не смог:слишком
мало кислорода в воздухе,от его нехватки началось голово-
кружение,и Иван был вынужден перейти на короткий шаг.
Похоже,Зомби подобных неудобств не испытывали,потому
как движущиеся вокруг отряды сохраняли монотонно-ровный
темп,перемещаясь быстрее Берёзова,но при этом присутствие
человека их по-прежнему совершенно не интересовало.С тру-
дом добравшись до дальнего обреза термитника,Иван остано-
вился у перекрёстка и оглядел расходящиеся в разные стороны
отряды.
Группа Лаванды одиноко двигалась по узкой призрачной
тропе гораздо медленнее остальных,и было ясно,что даже
с такой скоростью он сможет не отставать от них.Берёзов
ступил на тропу и побрёл следом,стараясь держать ровное
дыхание.Окружающая жара и нехватка кислорода давали о
себе знать,и внутри противогаза уже хлюпали лужицы пота.
Теоретически можно сделать глубокий вдох,перекрыть выдув-
ной клапан и глубоким выдохом создать внутри шлем-маски
избыточное давление,после чего на секунду отлепить резину
противогаза,чтобы исходящий поток воздуха выдавил в обра-
зовавшуюся щель скопившуюся влагу.Но Берёзов не решился
на столь рискованный эксперимент.Не понятно,что за воз-
дух вокруг и сможет ли вообще организм выцарапать из него
через фильтр противогаза нужное количество кислорода,что-
бы остаться в сознании после полного выдоха.А если что-то
враждебное попадёт внутрь?Ведь у него нет даже стандарт-
ного «ареаловского» антидота.Впрочем,вряд ли он бы помог.
Лучше потерпеть.Хорошо ещё,что пластик лицевого щитка
114
изнутри обработан специальным составом,защищающим его
от запотевания,иначе дело было бы совсем хреново.
Ферзь вывел свою группу за пределы территории термит-
ника,и пространство вокруг вновь расслоилось на видимую
пепельную степь,поросшую чёрной растительностью,и при-
зрачный мир,удивляющий разнообразием ландшафта.Иван
внимательно огляделся,но других отрядов Зомби поблизости
не заметил.Если отойти от термитника на километр,выстре-
лов там не услышат,в Эпицентре они звучат глухо.Лаванду
стережёт Ферзь и двое бойцов,но оба они идут к нему спи-
ной,и их затылки представляют собой хорошо видимые цели.
Они не станут серьёзной проблемой.С Ферзём сложнее,он
не только вооружён,но и одет в «Эмку»,с ним придётся по-
возиться.Но шансы всё равно есть,можно использовать тело
одного из Зомби в качестве щита,это даст возможность вести
прицельный огонь по лицевому щитку шлем-сферы Ферзя.Не
идеальный план,но попробовать стоит.В пистолете осталось
семнадцать патронов,и если сработать быстро,Салмацкий не
успеет ничего предпринять...
Периферийное зрение уловило движение,и Берёзов насто-
рожился.Тропа впереди сильно сузилась,и Зомби изменили
построение,встав друг за другом в колонну по одному.Но
внимание Ивана привлекло не это,было что-то ещё...Дви-
жение повторилось,и он заметил его источник:по обеим сто-
ронам от него,снаружи тропы двигались две призрачные бес-
телесные твари.В красном полусумраке их угрожающе мерца-
ющие силуэты едва угадывались,но и этого было достаточно,
чтобы понять их враждебность.Полутораметровые твари чем-
то отдалённо походили на амёбу-паука,напавшую на него в
Красной Зоне,и полушагали-полуперетекали в такт его ша-
гам,на треть погружённые в почву.Чёрная трава не смина-
лась от их прикосновений,но словно прожигалась незримым
раскалённым катком,оставаясь позади уродливых бесплотных
хищников следом из чёрной влаги,курящейся лёгким дымком.
При этом сама пепельная почва никак не изменялась,будто и
115
не несла в себе часть подрагивающих эфемерных тел.
Берёзов сбавил шаг,прошёл метров пять,после чего вновь
прибавил скорость.Хищные силуэты в точности повторили
его движения.Похоже,они тут именно по его душу.Почему
же тогда не нападают?Может,они не в состоянии зайти на
тропу?Но им ничего не стоит дотянуться.Или этого тоже они
сделать не могут?Иван оглянулся.Термитник остался далеко
позади,скоро его перестанет быть видно.Если он собрался
отбить у противника Лаванду,лучше предпринять эту попыт-
ку сейчас,ведь не известно,куда направляется Ферзь и когда
он достигнет своей цели.Зато там очень может быть много-
людно,если это слово можно применить к толпе Зомби.И кто
знает,сколько ещё сам Берёзов будет недоступен для сколь-
зящих по бокам тварей...Иван прибавил шаг,приближаясь
к ближайшему Зомби,и поднял пистолет.Главное сейчас,это
сохранить дыхание.На быстрые движения кислорода не хва-
тит,лёгкие и без того разрываются от напряжения...
Внезапно одна из тварей молниеносным движением оказа-
лась на тропе и преградила Берёзову путь.Вторая уже была за
спиной,отрезая ему путь к отступлению.Уродливое существо
хищным движением устремилось в атаку,и Иван произвёл два
сдвоенных выстрела почти в упор.Пули увязли в твари,слов-
но в густом киселе,и быстро растаяли,растворившись в при-
зрачном силуэте.Идущие впереди Зомби даже не оглянулись.
Берёзов выстрелил ещё раз,уже понимая,что это бесполезно.
В ожидании удара он сжался,словно туго взведённая пружи-
на,и изо всех сил рванулся вперёд и вверх,пытаясь броском
перелететь через атакующую тварь.Та неожиданно соскольз-
нула с тропы и позволила ему упасть на пепельную землю.
Иван закончил падение кувырком,выходя в стойку,но хищ-
ный призрак вновь преградил ему дорогу.Рука с пистолетом
полыхала болью — видимо,перелом,не удалось уберечь кисть
в момент падения,— лёгкие задыхались от нехватки кислоро-
да,в глазах плыло.Он не сразу смог разглядеть бестелесного
врага.Тот не атаковал,лишь угрожающе менял эфемерные
116
очертания.Спустя несколько секунд обе твари стекли с тро-
пы,занимая места по бокам от человека.
Иван криво усмехнулся:«Итак,это конвоиры.Они ведут
меня куда-то вслед за Лавандой и Ферзём и не допустят её
освобождения.Стало быть,кто-то здесь,в Эпицентре,внима-
ние на меня всё-таки обратил».Берёзов вложил АПС в кобуру
и пошевелил пальцами.Острой боли уже не было,лишь но-
ющий зуд в ещё недавно повреждённой кисти сообщил о том,
что регенерация ещё не закончена полностью.«Какое,всё-
таки,весёлое тут место!»
Он пошёл по тропе вслед за Зомби.Уж не потому ли они
всё это время двигались медленнее обычного,что не хоте-
ли оторваться от него слишком далеко?Вот и сейчас еле
переставляют ноги,словно механические радиоуправляемые
куклы,переведённые на короткий шаг нажатием кнопки на
пульте управления.Иван шёл за ними и тщательно осмат-
ривался вокруг.Покрытая чёрной растительностью равнина,
сливающаяся у горизонта с багрово-красным небом,подраги-
вала призрачными очертаниями неизвестного рельефа.Чужой
воздух,водоёмы из Студня,населённые едва уловимыми те-
нями,непонятные возвышения и уплотнения,тоже обжитые
чем-то эфемерным,подрагивающие призраки его конвоиров —
Лаванда была права:кто-то или что-то изменил Эпицентр в
соответствии со своими потребностями.А теперь этот «кто-
то» желал заполучить себе ещё и капитана Ивана Берёзова.
«Ладно,посмотрим.Может,оружие моё здесь и бессильно,но
пока что я жив,а это значит,что шансы ещё есть».
Внезапно издалека донёсся грохот,раскаты которого пока-
зались капитану смутно знакомыми.Твари по бокам замерли,
и Иван остановился.Грохот повторился,и он понял,что напо-
минает ему этот звук:так должен звучать собачий лай,если
собака огромна.Где-то с носорога,например...С носорога?
Он уже видел такую собаку однажды,правда,это было во сне.
Со стороны грохочущего лая отрывисто донеслась автоматная
очередь,будто местная атмосфера совсем не заглушала звуки.
117
«Кто-то бьёт из ППШ»,— машинально определил Берёзов.
В следующую секунду его уродливые конвоиры сорвались с
места и с огромной скоростью устремились к горизонту,ту-
да,откуда пришёл шум начавшегося боя.Берёзов попытался
проводить их взглядом.Призрачных тварей было уже четы-
ре,потом восемь,двенадцать...их подрагивающие силуэты
появлялись словно ниоткуда,но вскоре глаза человека поте-
ряли удаляющихся призраков,лишь слабо дымящиеся полосы
превращённой в расплавленное месиво растительности свиде-
тельствовали о том,что увиденное не было галлюцинацией.
«Чем дальше,тем интереснее»,— подумал Иван,и в голове
злорадно вспыхнула мысль,что лучшего момента для атаки
не найти.
Он выхватил пистолет,мгновенно принимая изготовку для
стрельбы с двух рук,и начал выжимать спуск ещё в тот мо-
мент,когда мушка АПС ещё только приближалась к затыл-
ку идущего впереди Зомби.Выстрел произошёл точно в мо-
мент наложения прицельных приспособлений на цель,и голо-
ва противника брызнула осколками черепа и мозговой ткани.
Остальные Зомби обернулись в сторону Берёзова,и ближай-
ший к нему враг попытался схватиться за оружие,но не успел
— вторая пуля пробила ему череп,и обмякшее тело мешком
рухнуло наземь и скатилось с тропы.Раздался едва слышный
хруст перемалываемых костей и рвущейся плоти,и труп раз-
мазало по чёрной траве в лужу кровавых ошмётков,словно
он попал в огромный невидимый блендер.Не успел Иван пе-
ревести взгляд на Лаванду,как Ферзь неожиданно бросился
бежать.Лаванда последовала за ним.Оба Зомби помчались
по тропе со скоростью заправских спринтеров,и Берёзов рва-
нулся за ними.Не пробежав и пяти метров,он остановился и,
задыхаясь,упал на колени,упёршись руками в землю.Беспо-
лезно.Слишком мало кислорода,ещё пара секунд бега — и он
просто потеряет сознание от гипоксии.Сердце и без того дав-
но готово выпрыгнуть прямо из глотки и убежать подальше от
несознательного хозяина,демонстрирующего ярко выражен-
118
ные признаки мазохизма.А эти двое скачут,словно сайгаки,
их нехватка кислорода никак не заботит...
Спустя пять минут Иван смог отдохнуть достаточно для
того,чтобы встать на ноги и продолжить ходьбу.Лаванды
с Ферзём нигде не было видно,и капитан решил идти до тех
пор,пока может.От тропы нет ответвлений,а значит,Лаванда
где-то там,впереди,и он её найдёт.Здравый смысл тут уже ни
при чём,это вопрос принципа.Он её не бросит здесь по двум
причинам:она ему дорога — раз,и назло тем,кто затащил
сюда их обоих,— два.И рюкзачок Ферзя будьте добры,он
обещал его содержимое Рентгену,тот,знаете ли,очень его
ждёт.А нарушать свои обещания нехорошо...
Берёзов упрямо шёл через чёрную бесконечно-пустынную
равнину,густо заполненную призрачным миром.Дышалось
всё тяжелее,лёгкие пылали,сердце бешено колотилось,отда-
ваясь гулкой дробью бьющегося в основании черепа кровяно-
го давления.Безумно хотелось остановиться,лечь и уснуть,
и Иван пытался отвлечь измученный мозг наблюдениями за
эфемерными окрестностями.Но понять,что же именно он
видит,получалось слабо — глаза слезились от напряжения
и заливались потом от нестерпимой жары внутри противога-
за.Кожа под резиной шлем-маски зудела,словно покусанная
доброй тысячей комаров,ужасно хотелось сорвать противогаз
к чёртовой матери и долго-долго чесаться.В таком состоя-
нии Берёзов не был склонен к созерцанию,несколько сильнее
ощущалась потребность в разрушении,и,желательно,в гло-
бальных размерах...
Он не сразу понял,что видит на горизонте очертания чего-
то вполне реального.Проковыляв ещё полчаса,Иван уже мог
разглядеть приближающиеся строения.Похоже,его тропа про-
ходила через населённый пункт,пересекая его точно через
центр,будто главная улица.Небольшая деревенька,стоящая
в чёрном поле под красным небом,выглядела здесь не про-
сто неуместно.Едва подойдя к её окраине,Берёзов всем те-
лом почувствовал смертельную угрозу,густо исходящую от
119
безмолвных домов.Деревня выглядела так,будто обитатели
покинули её пару тысячелетий назад.Потемневшее дерево,
облупившаяся краска,покрытые толстым слоем мутной грязи
оконные стёкла.Двери и ставни распахнуты настежь,хле-
ва и сараи пусты,закопчённые печные трубы густо засыпаны
пылью.Иван шёл через мёртвую деревню и через открытые
двери видел стоящие в глубине помещений новогодние ёл-
ки,наряженные старыми ёлочными игрушками и праздничной
мишурой.«Странно,что ёлки до сих пор не осыпались,—
мелькнула мысль,— если это результат воздействия Эпицен-
тра,то почему тогда дома такие обветшалые?..» Глаза уловили
движение в грязном окне одного из домов,и Берёзов остано-
вился,всматриваясь в мутное стекло.Там,внутри,в багровом
полумраке обветшалого дома,что-то мерно шевелилось,будто
кто-то совсем небольшой сидел на полу,сгорбившись и мо-
нотонно раскачиваясь из стороны в сторону.Сквозь облегаю-
щую уши резину противогаза невнятно донёсся тихий детский
плач.Не взахлёб,а так,словно ребёнок плакал уже давно и
истратил на это все свои силы.Иван попытался разглядеть
силуэт получше и приложил руку ко лбу козырьком,и вдруг
плач стремительно перешёл в пронзительный визг на грани
ультразвука,режущей болью вгрызаясь в барабанные пере-
понки,и силуэт в окне молниеносно рванулся куда-то вглубь
дома.Визг внезапно оборвался,и наступила тишина.Берёзов,
инстинктивно растирая прямо через резину противогаза садня-
щие болью уши,поспешно зашагал прочь,стараясь держаться
точно по центру тропы.Вскоре мёртвая деревня осталась по-
зади,но ему ещё долго мерещилось за спиной тихое шарканье
детских ног.
Он дошёл до окончания тропы часа через три,когда
холодно-белое пятно солнца уже клонилось к багровому гори-
зонту.Тропа выходила на обширный участок лишённой рас-
тительности пепельной земли почти идеально круглой формы,
диаметром в полсотни метров.Это пространство не имело ни-
каких призрачных элементов,лишь в самом его центре сидела
120
мощная Зыбь.В её мутное нутро тропа и упиралась.Берёзов
иронично скривился:«Это что,предложение покончить со все-
ми мучениями самым кардинальным способом?В таком слу-
чае,не дождётесь».Он остановился,подозрительно оглядывая
пустынную равнину.Зыбь шевельнулась и отползла в сторону,
и Берёзов увидел открывшуюся на её месте большую воронку,
обрывистые и развороченные края которой напоминали вул-
канический кратер.«Что ж,если это приглашение войти,то
посмотрим,что там внутри...» Иван подошёл к краю кратера.
Судя по всему,то,что упало здесь,двигалось по очень поло-
гой траектории,либо изменило направление движения сразу
после падения.Внутри кратера начиналась крупных размеров
штольня,уходящая под землю почти горизонтально,с отно-
сительно небольшим уклоном.Берёзов пожал плечами и спу-
стился на дно кратера.Штольня так штольня.Ясно,что его
откровенно заманивают куда-то,понять бы ещё,ловушка это
или что?По идее,опасности быть не должно,хотели б убить
— убили бы давно,возможности у них для этого есть.
В штольне царил кроваво-красный полумрак,но видимости
хватало.Иван попытался понять,откуда идёт скудное освещё-
ние,но так и не смог обнаружить его источник.Похоже,сами
стены штольни не излучали этот свет,они ничем не отлича-
лись от твёрдой поверхности Эпицентра,лишь несли на себе
давние следы буйства огромных температур.Берёзов шёл по
твёрдой пепельной почве,и в полнейшей тишине было слыш-
но,как слабое эхо его шагов лениво отражается от оплавлен-
ных стен.Тоннель оказался прямым и довольно длинным,не
меньше сотни метров,и абсолютно пустынным.На пути не
попадалось ничего,включая траву,не было даже мха,голая
почва и ничего более.По расчётам Ивана,он уже спустил-
ся под уровень земли не меньше,чем на тридцать метров,
когда впереди показалось то,что он счёл конечной целью сво-
его путешествия.Закупоривший тоннель объект более всего
напоминал исполинский метаморфит.Полупрозрачная струк-
тура неизвестного минерала переливалась изнутри краснова-
121
тым свечением,и Иван понял,что именно этот свет и озарял
тоннель.При приближении человека часть минерала раство-
рилась,недвусмысленно приглашая войти,и Берёзов прошёл
внутрь.
Он оказался в небольшом полукруглом помещении,столь
же пустынном,как и сам тоннель.В его центре стояло подо-
бие кресла странной формы,изготовленное,похоже,из того
же минерала,что и всё вокруг.Поодаль от него,с разных сто-
рон,почти прислонившись спинами к стенам,стояли Ферзь
с Лавандой,глядя прямо перед собой стеклянным невидящим
взглядом.Противогазов на них уже не было.В самом кресле
сидел немолодой человек с густой сединой в волосах,чьё лицо
было хорошо знакомо Ивану по многочисленным портретам и
изображениям на брошюрах и служебных буклетах ГНИЦ.
— Академик Лаврентьев,как я понимаю?— хмуро поин-
тересовался Берёзов,глядя на сидящего в кресле,— не буду
извиняться,если оторвал вас от дел.Нам надо поговорить.
7
122
123
Рентген читал какой-то документ и быстрыми штрихами
делал в нём пометки,подчёркивая заинтересовавшие его фра-
зы и вынося на поля короткие вопросы.Закончив чтение,он
отложил ручку и посмотрел на Медведя:
— Когда вы впервые обнаружили,что в отданном Степано-
ву и Николаевой складе установлена система слежения?— Он
выдвинул ящик стола и извлёк оттуда объёмистую папку.
—В день крайнего Выброса,как и указано в рапорте,—от-
ветил майор.— Это был мой второй визит на склад.В первый
раз я там был,когда мы помогали им разгружаться.И я точно
помню,что никакой прослушки на складе тогда не было.Это
вообще был просто грязный бетонный подвал с единственной
не перегоревшей лампочкой,обшарпанный и пустой.Там неф-
тяное НЗ хранилось чуть ли не со времён царя Гороха,какие
ещё,к вашей бабушке,следящие системы?!
— Моя бабушка не имеет к этому отношения,— флегма-
тично парировал Рентген,— я проверял.Кто в Спецотряде
занимался системой?
— Какой?— не понял Медведь.
— Системой слежения,— пояснил контрразведчик.— Той
самой,о которой вы пишете в своём рапорте,— он открыл
папку и достал оттуда файлик с исписанными листами.
— Понятия не имею,— пожал плечами здоровяк,узнавая
свой почерк.«Надо же,принёс рапорт помощнику Рентгена
три часа назад,и они уже успели его изучить».— Но очень
сильно подозреваю,что никто.
— Вот как?— Рентген слегка шевельнул бровями,— мы
подняли историю её установки.Приказ на монтаж официально
подписан начальником Отдела Физической Защиты согласно
рапорту Ферзя.В качестве основания для постановки склада
под наблюдение Салмацкий указал формулировку «в рамках
проведения специальных мероприятий по профилактике и вы-
явлению возможных каналов утечки государственной тайны и
хищения стратегических ресурсов».Система слежения была
подключена к серверу ОСОП,и доступ к ней из других то-
124
чек невозможен.Значит,оператор,который непосредственно
работал с системой,находился на командном пункте вашего
Отряда.
— Первый раз слышу об этом,— Медведь задумчиво по-
тёр подбородок,— при мне никто ни разу не упоминал ничего
подобного.Вообще главным технарём по всякому металлоло-
му,вроде компьютеров,у нас был Червонец.Если кто-то и
мог заниматься этим втайне,то только он.Хотя,если меня
подозревали в сговоре с учёными,кто бы мне рассказал?
— Это предположение нелогично,— контрразведчик ко-
ротко качнул головой,— картина,которую нам удалось воссо-
здать на текущий момент,свидетельствует о том,что хищение
нефти готовилось заранее.Эти двое являлись заказчиками,
Ферзь — исполнителем.У него,как у командира ОСОП,был
неограниченный доступ ко всему необходимому,включая воз-
можность в любое время инспектировать нефтенакопитель.На
данный момент нет никаких сомнений,что нападение на него
полгода назад было спланировано при непосредственном уча-
стии Ферзя.И сейчас именно он выстроил и реализовал схему,
в результате которой бочка нефти «Тип Икс» с уникальным
номером оказалась в списке утилизованных ёмкостей.Зачем
ему подозревать вас в сговоре с учёными,если он и без того
знал точный состав действующих лиц?
— Не знаю,— пожал плечами Медведь,— может,подозре-
вал во мне конкурента?
— Для прояснения подобных подозрений это слишком
сложная цепочка,— не согласился Рентген,— устанавливать
официальное и дорогостоящее оборудование у своих покупа-
телей,чтобы следить за возможным конкурентом.Учитывая
риск собственного провала,это,прямо скажем,выглядит глу-
по.Руководство,ОРД или Служба Собственной Безопасности
в любой момент могли потребовать отчёт о том,как и для чего
используется система слежения.
— В таком случае,я затрудняюсь ответить,— здоровяк на-
хмурился,— в конце концов,почему вы спрашиваете у меня?
125
Я не следователь,это по вашей части.
— По моей,— согласился контрразведчик,— и задавать
подобные вопросы требует моя работа.В частности,я полу-
чил информацию по оперативным каналам,что вы,возможно,
являетесь сообщником Ферзя.
— Ага,так и есть!— обрадовался Медведь.— Он ворует
нефть на нефтенакопителе,а я торгую ею на разлив у входа на
городской рынок.Если будете в тех краях,посмотрите слева
от цветочного павильона,я там частенько сижу на коврике с
бидончиком.У меня самые низкие цены,так что скидку даже
не просите — ниже уже некуда.
— Как вы понимаете,вас мы проверили с особой тщатель-
ностью,— Рентген невозмутимо смотрел на собеседника.—
Сомнений в вашей лояльности у меня нет.В отличие от ва-
шего начальства,которое,кстати,добивается вашего перевода
куда-то в Амурскую область.Именно поэтому я и веду с вами
достаточно доверительную беседу.
— В Амурскую?— майор хихикнул.— Это серьёзно!Их
даже не смутил тридцатипроцентный некомплект в Отряде!
Что-то мне подсказывает,что я знаю,откуда у этого дела
растут ноги!
— Боюсь,что на том уровне,где готовится это решение,
такие мелочи,как боеспособность ОСОП,никого не интересу-
ют,— не выражающим никаких эмоций тоном произнёс Рент-
ген.— В каких отношениях вы состоите с лейтенантом Хан-
тером?
— В романтических!— фыркнул Медведь.— Я слегка при-
жал этого сопляка,когда он заявился к Степанову и Никола-
евой взамен Ферзя и стал морочить им голову,вместо того
чтобы оказывать реальную помощь.
— У нас есть информация,что вы угрожали лейтенанту
физической расправой,— безразлично добавил контрразвед-
чик,— а кроме того,вы всячески демонстрируете неуважение
и пренебрежение к нему.
— Не может быть!Я на такое не способен!— клятвенно
126
заявил здоровяк.— Да кто вообще может так поступить с
Чёрным Пла...с Хантером!Он такой душка!Вы же навер-
няка неоднократно общались с этой выдающейся личностью,
стоит ли объяснять?
— Не стоит,— каменное выражение лица Рентгена никак
не изменилось.— Лучше вернёмся к нашему разговору.Как я
уже говорил,факт вашего участия в преступной группе Ферзя
не подтвердился.Однако мы проверили всё,что вы изложили
в своём рапорте,и я нахожу,что разделяю ваши подозрения.
Многие детали указывают на то,что Николаевой и Степано-
ву всячески мешали реализовать программу экспериментов,а
теперь и вовсе,как это сейчас принято называть,подставили.
Причём я склоняюсь к мысли,что вне зависимости от того,
вскрылись бы махинации Ферзя или нет,с ними в любом слу-
чае произошло что-либо подобное.Похоже,в их отношении
Ферзь выполнял чей-то заказ.Тот факт,что преступления
этих двоих вскрылись уже после пропажи полковника Сал-
мацкого,а также некоторые другие детали,знать которые вам
не интересно,позволяют мне предположить,что у Ферзя есть
ещё один сообщник.Он занимает достаточно высокий пост
в РАО и всё ещё действует.И если он запаникует,то смо-
жет предупредить своих хозяев из иностранной резидентуры.
Даже если мы предотвратим его попытку скрыться,ниточки,
ведущие от него дальше,могут быть утеряны.
— И вы хотите,чтобы подозрение пало на меня?— Мед-
ведь поморщился.— Чтобы он посчитал себя в безопасности
и расслабился?
— Верно,— кивнул Рентген,— вы поняли меня правильно,
майор.Я хочу попросить от вас услугу в обмен на услугу.
Вы подыграете мне в небольшом спектакле,а я помогу вам с
переходом в наше ведомство.Ведь,насколько я понимаю,если
вас уберут из «Ареала» в результате подковёрных интриг,вы
уволитесь в запас?
— Скорее всего,— хмуро согласился тот,— за годы служ-
бы я стал уставать от всего этого,извините,дерьма.Везде,где
127
бы я ни служил,есть Хантеры и их дяди.И их всегда волну-
ет собственное брюхо,а всякая ерунда вроде боеспособности
подразделений или шансов идущих в бой людей вернуться жи-
выми — до лампочки.Скажу честно,я не уверен,что и у вас
дела обстоят лучше.
— По-разному бывает,— уклончиво ответил Рентген.— В
любом случае,у нас вы ещё никому не наступили на мозоль.
А квалифицированные кадры нам нужны.Итак,что скажете?
—Насчёт перевода я хотел бы подумать,—Медведь слегка
поморщился,— насчёт помощи в расследовании — согласен.
Что конкретно от меня требуется?
— Я арестую вас в рамках расследования дела Ферзя по
подозрению в соучастии в шпионаже.— Контрразведчик ис-
пытующе посмотрел на майора.— Прямо сейчас.И офици-
ально уведомлю об этом начальника ОФЗ,начальника ОРД,
Службу Собственной Безопасности и временно исполняющего
обязанности командира ОСОП.
— Весь Пояс будет в курсе через пятнадцать минут,—
хмыкнул здоровяк.— Готов спорить на свой «Печенег»,что
вся Ухта узнает эту волнующую новость ещё минут через де-
сять.Это тот эффект,который вам нужен?
— Да,— коротко подтвердил Рентген,— это даст мне
определённые преимущества.Чтобы исключить всякую воз-
можность утечки,об истинном положении дел не будет знать
никто,кроме меня и вас.Вы будете объявлены особо важным
фигурантом дела,и содержать вас будут прямо здесь,в здании
Службы Собственной Безопасности.В подвальном помещении
есть несколько камер.
— Я так понимаю,что вселяюсь не на место Болта?—
Медведь усмехнулся:— Комфортная камера с телевизором и
холодильником сообщникам Ферзя не положена?
— Там уже расположились ваши учёные друзья,— пари-
ровал контрразведчик,— их я тоже пока не буду выпускать.
Пусть тот,кто нужен мне на самом деле,считает,что я по-
шёл по ложному следу.После нашей неудачи с лабораторией
128
на счету любая возможность.Ещё вопросы будут?
— Один.— Медведь с интересом посмотрел на контрраз-
ведчика:— Почему вы так сразу поверили Туману и даже
отпустили его за Ферзём в Красную Зону?Это же верная
смерть.
— Я посчитал маловероятным причастность Тумана к это-
му делу,— спокойно ответил Рентген.— Учитывая его по-
служной список и обстоятельства,при которых он попал на
службу в РАО,плюс малый опыт работы в Зонах.Его рассказ
частично подтвердил некоторую имеющуюся у меня информа-
цию.К тому же,вам не хуже меня известно,что есть люди,
посещавшие Красную Зону и вернувшиеся оттуда.Это зна-
чит,что некоторая вероятность успешного выполнения Тума-
ном задачи имеется.Мы занимаемся делом государственной
важности,в котором противник пока опережает нас на один
ход.Я обязан использовать любые возможности,даже самые
незначительные.
— Но ведь Туман не вернулся через два дня,как планиро-
вал,— хмуро заметил Медведь.— Вы всё ещё считаете,что
стоило его отпускать?
— Он вызвался добровольцем и всё равно пошёл бы за
Лавандой,— всё так же спокойно произнёс контрразведчик.—
Туман высококлассный профессионал и знал,на что шёл.Всё
вышло так,как вышло,не вижу смысла рассуждать на тему
«а что бы было,если...».
— Согласен,— кивнул Медведь,— вопросов больше нет.
Кто будет меня арестовывать?
— Опергруппа ждёт на выходе,— Рентген сложил доку-
менты обратно в папку,— идите туда и удивитесь произошед-
шему.
— Сопротивление оказывать?— уточнил здоровяк.— Для
большей убедительности?
Контрразведчик смерил взглядом перевитую мышцами
глыбу с кулаками в размер небольшого арбуза и покачал го-
ловой:
129
— Не надо.Там только мои люди,и они мне ещё пона-
добятся.Просто возмутитесь и пообещайте,что будете жало-
ваться,что найдёте на них управу,или что-либо подобное в
этом духе.
— Понятно,— кивнул Медведь.— Удачи,Рентген.
Дверь закрылась за могучей фигурой майора,и контрраз-
ведчик снял трубку внутреннего телефона.
— Медведь идёт к выходу,— произнёс он,— принимайте.
Только вежливо,чтобы никто не пострадал.— Он нажал на
клавишу сброса и набрал другой номер:— Здравия желаю,
товарищ генерал-лейтенант,это Рентген.Мы взяли сообщни-
ка Салмацкого.Да,подтвердилась ваша информация.Да.Да.
Только что.Хорошо.Я могу быть у вас через пятнадцать ми-
нут.
Он повесил трубку и задумался.Первый ход был сделан,
и самая рискованная партия этого турнира началась.Теперь
у него нет права не то что на ошибку,но даже на малей-
шую неточность.Слишком влиятельные фигуры ополчились
на него.Расследование очередного шпионажа неожиданно вы-
лилось в весьма щекотливое положение для всех,включая
тех,кто его начал.Нити,берущие начало,как обычно,где-то
за океаном,на этот раз вели к должностным лицам едва ли
не самого высокого уровня в РАО.Салмацкий и Прокопенко.
Один командовал отрядом Спецопераций,подразделением,ко-
торому в рамках Ареала разрешалось абсолютно всё.Другой
возглавлял Административно-хозяйственный Отдел,служив-
ший связующим аппаратом для всей структуры,давно уже
представляющей собой едва ли не государство в государстве.
Первый являлся доверенным лицом генерал-лейтенанта Бело-
ва,по совместительству — серого кардинала ФСБ,второй был
протеже вице-премьера Лозинского.Ни для кого не было сек-
ретом,что и генерал,и вице-премьер пользуются доверием
президента Воробьёва.Причём,пользуются весьма активно,
ни в чём себе не отказывая.Впрочем,рядовому человеку о та-
ких политических тонкостях редко становится известно.А вот
130
ему,Рентгену,приходится лавировать между всеми этими ве-
ликанами так,чтобы и работу свою выполнить,и не оказаться
раздавленным.Даже его начальство,не желая испортить от-
ношения с людьми из президентской свиты,уже неоднократно
и настоятельно рекомендовало ему проявлять благоразумие.
Более всего было непонятно,что двигает этими двумя.
Предположим,Салмацкий просто устал от роли вечного ис-
полнителя,которому постоянно достаётся самая грязная ра-
бота,и захотел денег,чтобы уйти на покой с туго набитым
банковским счётом.Но чего не хватало Прокопенко?!Огром-
ная зарплата,процент с откатов немыслимых размеров,бле-
стящие долгосрочные перспективы — его-то что толкнуло в
объятия заокеанской резидентуры?Неужели всё упиралось в
те триста тысяч долларов,что ежемесячно перечисляли ему
хозяева Меркулова на тайный оффшор в одной из нейтраль-
ных стран?В любом случае,высокие покровители обоих сде-
лают всё,чтобы не оказаться запятнанными в этой истории.
Им проще замять это дело,нежели громогласно объявить о
том,кто виноват,и наказать их сполна.Ведь тогда возникнет
вопрос,кто допустил на столь высокий уровень таких гни-
лых людей.И их политические,и финансовые конкуренты не
преминут воспользоваться столь удобным случаем.
Рентген брезгливо скривился.Совет Директоров РАО
«Ареал» пытался замять это дело чуть ли не с самого нача-
ла.Даже сейчас,после,фактически,гибели Салмацкого,они
стараются развернуть всё с минимальными для себя потеря-
ми и свалить всё на Ферзя,который уже ничего и никому
не расскажет.Все доводы следственной комиссии о том,что
Салмацкий имел сообщника в высшем руководстве РАО,неиз-
менно встречаются в штыки.И это ещё цветочки!Не имея
конкретных доказательств предательства Прокопенко,Рент-
ген ни разу не упомянул его фамилии.Иначе тут началось
бы такое...Следствие наверняка прекратили бы под любым
предлогом,а сам Прокопенко тихо скончался бы где-нибудь в
самолёте от неожиданного инфаркта.Он слишком много знает
131
о том,какое отношение к выделяемому для РАО государством
бюджету имеет пастырь божий архимандрит Евлантий,прохо-
дящий в оперативной картотеке под псевдонимом «агент Се-
лезнёв».Если репутация людей из президентской свиты ока-
жется под угрозой скандала таких масштабов,от Прокопенко
в мгновение ока не останется даже пыли,а без него Мерку-
лова не достать.Враг слишком умён и опытен,работает чисто
и грамотно заметает следы.Вот и приходится скрывать ход
расследования ото всех.
Даже от собственного начальства он,Рентген,вынужден
утаивать наиболее важные моменты этого дела.Его руковод-
ство,представляющее интересы давних друзей Лозинского,
которые по совместительству являются главными противни-
ками контрразведчика во всём,в любой момент могло заклю-
чить с вице-премьером сделку.По опыту многолетней работы
Рентген хорошо знал,как это бывает.Противоборствующие
политические кланы постоянно,не останавливаясь ни на се-
кунду,ищут способы борьбы с конкурентами.И если высо-
кое начальство его ногой здесь и сейчас наступило на хвост
тандему Белов-Лозинский,это неминуемо означает,что люди
этой парочки,в свою очередь,в настоящий момент остерве-
нело роют землю где-то ещё,добывая ответный компромат.
И если найдут,то может произойти всё,что угодно.Скорее
всего,стороны по обоюдному согласию предадут его труды за-
бвению,и всё останется как прежде.Совет Директоров РАО
«Ареал» продолжит пилить бюджет через «отца Селезнёва»,а
иностранный резидент Меркулов и дальше будет посасывать
кровь нашей Родины.В крайнем случае,одного Прокопенко
поменяют на другого.Такого же.
Контрразведчик многообещающе скривился.Ну уж нет.Не
всё сразу.Пусть это чинушное ворьё рвёт друг друга на части
из-за откатов и возможности разворовать бюджет,здесь он
бессилен.Так устроена страна,и другой Родины у него нет.В
конце концов,эта высококабинетная мерзость в какой-то мере
её часть.Со своими нуворишами мы когда-нибудь разберёмся
132
сами,народ не слеп,и терпение его пусть и долго,но не вечно.
А вот паразитов извне нужно и можно вычищать прямо сей-
час.Давить всяких Меркуловых — это его работа,выполнить
которую ему вполне по силам.И он её выполнит!Даже если
для этого придётся многим рискнуть.Почему бы нет?В мо-
мент смертельного риска острее чувствуется,что ты живёшь,
что ты — человек,а не просто пешка в руках политических
кланов.К тому же в его случае это действительно благород-
ный риск.И шансов на успех у него неизмеримо больше,чем
было у того капитана,что пошёл на верную смерть в Красную
Зону.
Рентген аккуратно разложил по панкам многочисленные
бумаги,собрал их в увесистую стопку и положил в сейф,а по-
том бросил взгляд на часы.Пора идти к Белову и делать вто-
рой ход.Время для подобных действий как нельзя более под-
ходящее — после недавнего Выброса,потянувшего за собой
цепь событий,весь Совет Директоров РАО в полном составе
сидит в Ухте,изнывая от безделья.И ничего не поделаешь,
Президент негласно взял дело о шпионаже под личный кон-
троль.Как обычно,великая тайна продержалась минут пятна-
дцать,после чего все заинтересованные лица бросились в поте
лица изображать кипучую деятельность,дабы не попасть под
неожиданную раздачу приветов и поздравлений.Известия об
аресте всех возможных фигурантов дела о шпионаже успокоят
Прокопенко,и тем эффективнее будет следующий шаг Рентге-
на,который контрразведчик тщательно готовил вторую неде-
лю.Да и Совет Директоров расслабится и перестанет встав-
лять расследованию палки в колёса.Пусть и ненадолго,но
появится время полностью сосредоточиться на Меркулове.С
ним будет сложнее,резидент на сказку о полном раскрытии
дела не клюнет...Эх,людей не хватает,доверенных людей.
Сейчас самое время прижать связанную с Меркуловым пре-
ступность,но у резидента проплачено сразу несколько чинов
местного УВД,и информация иногда уходит «налево».Уго-
ловники стали осторожны и не дают никаких поводов для
133
задержания.Ладно,с этой мелочью он справится.Ворьё от
криминала — ничто по сравнению с их коллегами из чиновни-
чьих кабинетов.После предстоящего разговора ему уже никто
не станет мешать.Конечно,Белов вскоре поймёт,что что-то
не так,но будет поздно.Этого времени Рентгену хватит.Ко-
гда на стол Президенту ляжет доклад об аресте Меркулова и
полный отчёт обо всех причастных к его шпионской сети ли-
цах,уже никто ничего не сможет замять бесследно.Хотя бы
некоторые из виновных ответят за измену Родине.
В дверь постучали,и Рентген разрешил стоящему за ней
человеку войти.На пороге показался его помощник.
— Майор Медведь арестован и препровождён в камеру,—
доложил он.— Операция по задержанию прошла спокойно.
Задержанный не оказывал сопротивления,лишь очень удивил-
ся,но довольно спокойно позволил надеть на себя наручники.
— Ясно,— коротко кивнул Рентген.Итак,отсчёт пошёл.—
Я к генералу Белову,в ближайшие полчаса на связи меня не
будет.Что-нибудь ещё?
— Да,— помощник достал из папки документ и отдал его
Рентгену,— вот,только что прислали из Службы по Связям
с Общественностью.За учёных из «Губки» хлопочет какой-то
юрист.Некто Петров Владислав Петрович,работает в юри-
дическом отделе одной из московских фирм.Мы проверили
его по нашим базам,— он протянул своему начальнику вто-
рую бумагу,— он действительно тот,за кого себя выдаёт.
Какой-то знакомый Степанова,одно время они вместе работа-
ли.Николаева позвонила ему за полчаса перед задержанием,
когда Степанов уже сидел у вас в кабинете.Других контак-
тов у подозреваемых с этим Петровым не было.Сам он по-
сле того звонка неоднократно пытался связаться с ними,что,
естественно,ему не удалось.С тех пор осаждает московский
офис РАО,требуя встречи с учёными.Москвичи говорят,что
он уже задолбал и пресс-службу,и общественников,и даже
секретариат.Всё рвётся в Ухту,добиваться справедливости.
— А мы тут при чём?— пожал плечами Рентген.— Если
134
он не фальшивка,пусть разбираются с ним сами.Их что,надо
учить,как это делается?
— Собственно,они и хотят устроить ему небольшой пере-
чень проблем списком на десять страниц,— хмыкнул помощ-
ник.— Чтоб не лез,куда не следует,и не мешал людям ра-
ботать.Но дело Степанова и Николаевой полностью в нашем
ведении,и никто не хочет заполнять лишних бумаг.Вот они
и запрашивают у нас разрешение на обработку этого юриста.
— Пусть обрабатывают,как хотят.Гражданские мне здесь
не нужны,и без них забот хватает,— безразлично произнёс
контрразведчик,пробегая глазами документ.— Двадцать во-
семь лет...отец военный лётчик-афганец...Московская го-
сударственная юридическая академия с красным дипломом...
понятно,мальчишка в розовых очках.Ещё не разуверился в
том,что с помощью закона можно устроить головную боль
всем негодяям,даже тем,кто эти законы сам для себя и пи-
шет.— Рентген равнодушно посмотрел на помощника:— Да-
вайте добро ФСБ,пусть занимаются им сами.Сейчас не до
ерунды.
Его взгляд на мгновение зацепился за одну из строк текста,
и Рентген слегка поднял брови.
— Что он делал в Свердловске-45?— поинтересовался
он.— Это закрытая зона,там производится сборка ядерных
боеприпасов.Проверяли?
— Да,— лаконично ответил помощник,— он заканчивал
там школу,родители его отца живут в этом городе.Никакого
отношения к спецпредприятию никто из них не имел.Это
простое совпадение.
Контрразведчик на секунду задумался.
— Из этого можно извлечь определённую выгоду.Как из-
вестно,если несколько дней тщательно следить за ни в чём
не повинным человеком,обязательно обнаружится состав пре-
ступления.Пусть летит,— неожиданно разрешил он.— Ор-
ганизуйте ему быстрое прохождение необходимых формаль-
135
ностей,временный пропуск и возьмите билет на ближайший
рейс.И позаботьтесь о том,чтобы он узнал об этом не рань-
ше,чем за пять часов до вылета,вместе с предупреждением,
что это единственная возможность для него попасть на терри-
торию РАО.Никаких отлагательств,или он летит немедлен-
но,или будет добиваться разрешения ещё год.Свяжитесь с
Управлением,как только этот Петров узнает о полёте,пусть
глаз с него не спускают.И самое главное:ничего конкретно
не объясняйте,но представьте всё так,чтобы в Москве реши-
ли,что он нас всерьёз заинтересовал.Эта информация должна
случайно дойти до людей Белова.Вопросы?
— Никак нет,— ответил тот,— разрешите выполнять?
— Выполняйте.— Рентген кивнул,отпуская помощника,и
вышел в коридор.Он мгновение постоял у порога,размышляя,
после чего набрал на электронном табло дверного замка код,
запер кабинет и направился к лестнице.
8
136
137
— Можете снять противогаз,молодой человек,— разрешил
сидящий в кресле,— в этом помещении он вам не пригодится,
я об этом уже позаботился.
Берёзов бросил взгляд назад,но прохода в стене уже не
было.Что ж,сквозь стены он ходить не умеет,так что торо-
питься некуда.Да и противогаз,прямо скажем,надоел до чёр-
тиков.Капитан стянул с головы шлем-маску и устало вдохнул
полной грудью.Неожиданно чистый и свежий воздух приятно
охладил пылающие от перенапряжения лёгкие,и бешено ко-
лотящееся сердце начало успокаиваться.Иван отёр рукавом
покрытое потом лицо,чувствуя,как утихает бьющее в виски
давление.
— Содержание химических элементов в атмосфере шлюза
оптимально для вашего вида,— продолжил седой человек,—
вскоре вы почувствуете себя лучше.
— Уже почувствовал,— безразлично сообщил Берёзов,
внимательно оглядывая помещение.Взгляду зацепиться было
не за что,пустой мешок из неизвестного минерала,с неиз-
вестно откуда берущейся красной подсветкой.Кроме этого,
странного нет ничего.Лишь «Ариадна» в забинтованном ку-
лаке не остывает,словно намекая на присутствие чего-то,не
видимого глазу.— Что это за шлюз?Точнее,куда?
— Я предлагаю построить нашу беседу более конструктив-
но,— возразил сидящий,— дабы вы смогли структурировано
усвоить информацию,сделать верные выводы и адекватно рас-
смотреть моё предложение.
— Насчёт последнего я не удивлён,— хмыкнул Иван,—
и не сомневался в том,что у кого-нибудь появится какое-то
предложение.Иначе,зачем вы позволили мне добраться досю-
да?Вот только не ожидал увидеть здесь именно вас,академик.
—Особь,которую вы видите перед собой,не является моей
физической оболочкой,— сидящий в кресле покачал головой
совсем по-человечески,— я использую её в качестве элемен-
та коммутации,чтобы вы имели возможность вести со мной
диалог.
138
— То есть,вы — не академик Лаврентьев,— заключил Бе-
рёзов,— я правильно понял?Вы просто говорите его языком,
так?
— Совершенно верно,— подтвердил сидящий.
Неподвижно стоящая у стены Лаванда повернула голову в
сторону Ивана и бесцветным голосом произнесла:
— Но,если хотите,я могу общаться посредством этой осо-
би,учитывая небольшой промежуток времени,требующийся
для нашей беседы,это никак не скажется на структуре её
головного мозга.
— Иными словами,если вы будете сидеть в её мозгах дол-
го,они от этого пострадают?— Берёзов посмотрел на силь-
но помолодевшую Лаванду.Она глядела на него,но глаза её
по-прежнему оставались пусты.— В таком случае,лучше не
стоит.
— Разумное решение,— прокомментировала девушка и
вернулась в прежнюю позу,— хотя,как я уже сообщил,это
не влечёт за собой опасности.Только нерациональное исполь-
зование функции времени.
—Данная особь была целенаправленно подготовлена к осу-
ществлению коммуникации,— продолжил за неё сидящий в
кресле,— и потому более эффективна в процессе эксплуа-
тации.К тому же аспект личной заинтересованности в этом
случае не будет оказывать на вас отрицательного влияния.
— Пусть так,— коротко кивнул Иван.«Всё-то ты зна-
ешь,— подумал он.— Ладно,давай послушаем,что ты ска-
жешь.А к “аспекту личной заинтересованности” мы ещё вер-
нёмся».— С чего начнём?Так,чтобы более конструктивно?
— С юстировки коммуникационного процесса,разумеет-
ся,—сидящий наставительно поднял вверх палец.—Согласно
накопленным мною данным,подвид,к которому принадлежите
вы,имеет несколько разных полос обмена информацией.По-
жалуйста,выберите тот тип,что наиболее близок и понятен
лично вам.Тип номер один.
Седой человек сделал строгое лицо и произнёс:
139
— Сообщаю о необходимости поставить вас в известность
по существу вопроса,касающегося событий исключительной
важности,требующих тщательного анализа и системного под-
хода к поиску наиболее оптимального выхода из сложившейся
ситуации.
Сидящий сделал небольшую паузу и продолжил:
— Тип номер два.— Черты его лица немного смягчились,
и он сказал:— Я должен рассказать вам о том,что здесь
произошло.Это исключительно важные события,и от того,
найдём ли мы с вами общий язык и взаимопонимание,зависит
очень многое.
Он вновь замолчал на мгновение,давая собеседнику воз-
можность подумать,и возвестил:
— Тип номер три.— Брови академика взлетели на лоб,
и он почти скороговоркой произнёс:— Йоу,чувак!Я те ща
такую фигню расскажу,ты обалдеешь!Пипец,улётная тема!
Надо перетереть по-любому,реальная фишка,просто жесть!
Седой закончил фразу,как положено,отмолчался
секунду и сообщил:
— Тип номер четыре.— Его лицо набычилось,словно он
собрался броситься в драку,и академик заговорил:— Слышь,
братан,побазарить надо!И это не фуфло,в натуре,шнягу
вжевывать не буду,я тебя сюда не вату катать позвал,за
базар отвечаю!
Академик вновь замолчал и тут же продолжил:
— Тип номер пять...
— Достаточно,— прервал его Берёзов,незаметно щипая
себя за бедро.Мало ли,вдруг он всё-таки потерял сознание
от нехватки кислорода и лежит сейчас где-нибудь посреди тро-
пы...— Тип номер два вполне подходит.
140
— Прекрасно.— Сидящий расслабился и опёрся на спин-
ку светящегося кресла,— в таком случае мы можем перей-
ти к делу.Можете задавать вопросы,я буду давать ответы
в упрощённой форме,наиболее доступной текущему уровню
развития вашего вида.
— Сначала отпустите её,— Иван кивнул в сторону Лаван-
ды,— а потом поговорим.
— Исключено,— покачал головой академик,— обе эти
особи являются платой,в обмен на которую я рассчитываю
получить от вас необходимую мне услугу.
— А если я откажусь,— усмехнулся Берёзов,— она навсе-
гда останется Зомби,а со мной разберутся ваши прозрачные
помощники,так,что ли?
— Я буду вынужден прибегнуть к этой мере,— в голосе
академика явно прозвучала печаль,— хоть и не считаю это
наиболее эффективной мерой.Но исполнение приоритетной
функции превыше всего.
— И в чём же заключается эта самая «приоритетная функ-
ция»?— прищурился Иван.— Или это большой секрет?
— В сохранении жизни и неприкасаемости разумных су-
ществ,оказавшихся в опасности.Они находятся под моей от-
ветственностью,— пояснил сидящий человек,— и должны
быть спасены любой ценой.
— Вы что,превратили в Зомби тысячи людей для того,что-
бы спасти их от опасности?— недоверчиво нахмурился Берё-
зов.— Это попахивает сумасшествием.От чего хоть спасали-
то?От аномалий Красной Зоны?От мутировавшего зверья?
— Неправильная оценка ситуации.— Академик вновь по-
качал головой,— ваш вид не является разумным.Речь идёт о
сохранении жизней разумных существ,оказавшихся на грани
гибели в результате трагической аварийной ситуации.
— Чего-чего?— Брови Ивана ошарашено поползли
вверх.— Наш вид не является разумным?!А какой же он
тогда?
— Согласно общепринятой классификации вы относитесь
141
к полуразумным животным средней степени организации,—
спокойно заявил сидящий человек.— Во Вселенной извест-
но не менее семнадцати тысяч видов высокоорганизованных
животных,существенно превосходящих вас в развитии.
— И не страшно вам разговаривать с животным?— изде-
вательски поинтересовался Берёзов.— Вдруг я наброшусь и
начну кусаться?
— Анализ строения имеющихся в моём распоряжении осо-
бей свидетельствует,что атака челюстями давно не свойствен-
на вашему виду,— безразлично ответил академик.— А имею-
щееся у вас оружие не представляет угрозы для находящихся
под моей ответственностью разумных существ.У меня нет
причин испытывать какие-либо опасения.
— И что же в нас неразумного?— не желал успокаиваться
Иван.— Мы создали культуру,искусство,развиваем медици-
ну,изобрели компьютеры,летаем в космос!С чего это вдруг
кто-то там классифицирует нас как животных?!
— Под словосочетанием «кто-то там» объединяется поряд-
ка двух миллионов различных видов,достигших стадии вы-
сокоразвитого разума,— флегматично сообщил сидящий.—
Если вы хотите получить от меня подробный перечень осно-
ваний,согласно которым ваш вид получил данную классифи-
кацию,это займёт порядка ста сорока шести местных суток.
Проведённый мною анализ показывает,что это нецелесообраз-
ная и неэффективная трата ресурса времени.
— А вы ограничьтесь хотя бы несколькими пунктами,—
посоветовал Берёзов,— я хочу получить хотя бы общее пред-
ставление.
— Как вам будет угодно,— академик развёл руками,—
Отталкиваясь от ваших же слов,скажу:уровень вашей куль-
туры в сравнении с общепринятым приблизительно в десять
в девятой степени ниже,чем ниже уже его уровень вашей
же культуры эпохи наскальной живописи.Зачатки вашей ме-
дицины в процессе лечения приносят пациенту в несколько
раз больше вреда,нежели излечивают.Вы даже не достигли
142
такой мелочи,как победа над старением организма и смертью
от этого.Одним из следствий страха перед смертью,характер-
ным для полуразумных видов,является суеверие,как правило
получающее воплощение в различного рода религиях.То,что
полуразумные животные не в силах объяснить,они наделя-
ют божественным происхождением.Сам факт наличия у вида
религии уже свидетельствует о низкой стадии его развития.
Ваши организмы весьма несовершенны в силу того,что ещё
не прошли должной эволюции,и это напрямую отражается на
разумности вида.В частности,вы используете свой мозг на
два-пять процентов,то есть фактически не задействуете его.
У вас всё ещё существуют расы и национальности,что яв-
ляется прямым свидетельством того,что эволюция вида ещё
не пришла к единой,наиболее совершенной для него форме.
Уровень технологий,доступных вам,не заслуживает даже об-
суждения.
Ваш вид даже не вышел за пределы собственной планеты.
К примеру,вы только что упомянули,что летаете в космос.
Скажите,как давно в космосе бывали лично вы?
— Я там не был,— отмахнулся Берёзов,— но я не это
имел в виду.Я говорю...
— А я имел в виду именно это,— невозмутимо перебил его
сидящий человек,— уровень и качество вида оценивается не
по отдельным его представителям,и даже не просто по боль-
шей его части.Вид в целом оценивается по АБСОЛЮТНОМУ
большинству.Помимо всего прочего у вас до сих пор рабовла-
дельческий строй,само существование которого невозможно
уже на стадии высокоорганизованных животных.
— Рабовладельческий строй?— округлил глаза Иван.—
Это-то ещё откуда?Вы сейчас вообще о ком говорите,о Все-
ведающий?!
—Неумение признавать свои недостатки также отсутствует
у разумных видов,—тут же отрезал академик.—Ваш вид жи-
вёт именно в рабовладельческом строе.Как бы вы для себя ни
рисовали картину своего общества,но абсолютным большин-
143
ством особей у вас управляет небольшая группа других осо-
бей,имеющих возможность влиять на любые происходящие в
вашем обществе процессы.Именно эта стадия рабовладения
тяготеет к разнообразию классовых неравенств,религий,го-
сударств,границ и тому подобное,так как небольшой группе
гораздо легче держать в повиновении большинство,если оно
разделено и видит в соседях врагов,конкурентов,или просто
отличных от себя существ.— Сидящий человек нахмурился и
заявил:— Споры на эту тему ни к чему не приведут.Уровень
вашего развития недостаточен для полного осмысления все-
го вышеназванного,не говоря уже о более серьёзных канонах
классификации.Я предлагаю вернуться к сути нашей беседы.
Есть ли у вас вопросы по существу?
— А как же!— усмехнулся Иван.— Я же полуразумный,
сам ничего не понимаю.Мне всё надо объяснять.Начните с
того,кто такой лично вы,о какой аварийной ситуации шла
речь и,самое главное,где я нахожусь,и вообще,что за хрень
здесь происходит?Последнее мне особенно интересно.
Седой академик вновь вздохнул,словно настоящий,и от-
кинулся на спинку кресла.Берёзов отметил,что надо отдать
должное тому,кто сидел в мозгах Лаврентьева,— сходство с
обычным человеком идеальное,не чета обычным Зомби,более
похожим на заводные куклы.
— В вашем языке нет подходящих определений,но если
оперировать наиболее близкими к ним эквивалентами техни-
ческих терминов,— произнёс седой человек,— то вы находи-
тесь в шлюзовой части автономного аварийно-спасательного
отсека.Это почти всё,что осталось от предпринявшего ава-
рийное саморазрушение космического корабля.Я — фрагмент
подпрограммы искусственного интеллекта корабля,сохранив-
ший в результате разрушения минимальную степень целостно-
сти,что позволяет мне функционировать.Мои возможности
немногим выше нуля,но,согласно закону об уникальности
и высшей ценности совершенного разума,я делаю всё,что-
бы сохранить жизнь находящимся под моей ответственностью
144
разумным существам.
— Как же эти величайшие из разумнейших умудрились
попасть в такую передрягу?— иронично прищурился Берё-
зов.— И где в этот момент были высочайшие достижения их
высокоразвитых мозгов?
—Наша галактика испытала мгновенный коллапс,—груст-
но ответил академик,— редчайший вид катастрофы во Все-
ленной.Вероятность её возникновения выражается величиной
столь ничтожной,что подобная трагедия происходит прибли-
зительно раз в одиннадцать миллиардов лет.Всеобщие архивы
содержат упоминания лишь о четырёх подобных случаях,во
всех остальных не удавалось выжить никому из обитателей
района катастрофы.
— Не многовато ли?— усомнился Иван.— Насколько я
знаю,возраст Вселенной оценивается в пятнадцать миллиар-
дов лет.
— Ещё одно заключение вашей так называемой науки,бо-
лее похожей на первобытные танцы с бубнами.— Сидящий
человек насмешливо поджал губы.— Вы даже скорость све-
та всерьёз считаете постоянной величиной.Обсуждать ваши
«научные» достижения — более чем пустая трата времени.
— Ладно,— фыркнул Берёзов,— пусть так.И что,вы
не смогли справиться с этим самым коллапсом,я правильно
понял?
— Чтобы вы смогли хотя бы приблизительно представить
масштабы трагедии,— академик вновь погрустнел,— я при-
веду очень грубую аналогию,доступную уровню развития ва-
шего вида.Представьте,что галактика диаметром в сто тысяч
световых лет внезапно уменьшается до размеров вашей плане-
ты менее чем за один час.Это колоссальная деструктуризация
пространственно-временного континуума!Первичные материи
не просто меняют свои свойства,они меняют саму сущность!
Измерения и мерности хаотично меняются местами...
— Слишком сложно,— остановил его Берёзов,— вы что,
забыли,что я недоразвитая форма жизни?Надо выражаться
145
проще,— наставительно заявил он.— Что значит «измерения
и мерности меняются местами»?
— Я предупреждал,что уровень развития вашего вида
не позволит понять сути произошедшего,— вздохнул сидя-
щий.— Представьте,что в системе мер внезапно плотность
вещества поменялась местами,например,с высотой или ши-
риной...Ладно,предлагаю не углубляться в детали.Скажу
лишь,что в эпицентре ядерного взрыва по сравнению с кол-
лапсом галактики настолько спокойно и ровным счётом ничего
не происходит,что вам бы захотелось умереть от тоски.
— Теперь мне гораздо яснее.— Иван саркастически улыб-
нулся.— Можете продолжать.
— Спасибо,— вернул ему сарказм академик.— Конечно,
мы пытались сопротивляться и даже замедлили время разви-
тия коллапса на порядок.Этого хватило для организации эва-
куации.Мой корабль находился в числе тех,что стартовали
из непосредственно коллапсирующих областей.В тот момент,
когда мы свернули пространство,гибнущая вокруг нас мате-
рия внезапно изменила свою мерность,и мой корабль испы-
тал мощнейшее деформационное воздействие прямо в ходе...
эээ...— сидящий на короткое мгновение замешкался,— по-
жалуй,наиболее близким для вас выражением будет «прямо
в ходе пространственного прыжка».Корабль потерял управле-
ние и утратил работоспособность на девяносто девять целых и
девяносто семь сотых процента.Свёрнутое пространство ока-
залось пронзено случайным образом,и корабль завершил про-
цесс перемещения в нерасчетной точке.Мы оказались слиш-
ком далеко от неё — не просто в другой части Вселенной,но
даже в другом её качественном слое.
— То есть у нас,— подытожил Берёзов,— я уже начинаю
узнавать родные мотивы!Как только речь заходит о низком
качестве,значит,это про нас.
Академик устало поморщился:
— Ваша ирония лишь подтверждает текущий уровень...
146
—...развития нашего вида,— закончил за него Иван.—
Да-да,я понял,он жуть как невысок,просто кошмар.Не обра-
щайте внимания,это я так радуюсь тому,что иногда успеваю
за полётом мысли столь недостижимого разума.Продолжайте.
Сидящий коротко хмыкнул,давая понять,что он прекрас-
но разбирается в тонкостях человеческих эмоций и словесных
ухищрениях,но ничего не ответил и продолжил повествова-
ние:
— Повреждённый корабль оказался в этой солнечной си-
стеме и взял курс на столкновение с ближайшей планетой.—
Взгляд академика несколько потух,будто он смотрел куда-
то сквозь человека,не замечая его.— Техническая информа-
ция и тонкости различных аспектов навигации,в том числе в
условиях аварийного состояния,не являются моей профильной
функцией.Всё,что я могу почерпнуть из сохранившихся дан-
ных,гласит,что столкновение с планетой являлось оптималь-
ным решением.Искусственный интеллект умирал,и оставить
повреждённый и утративший возможность функционировать
корабль на планете до прибытия спасателей было более ра-
ционально,нежели позволить ему бесконтрольно перемещать-
ся в космосе.К тому же корабль выдержал бы столкновение
без последствий.Решение об аварийном саморазрушении было
принято позже.
— Если мне не изменяет память,в наших архивах сказано,
что ваш корабль,который мы посчитали гигантским метеори-
том,был в диаметре с десяток километров,— покачал головой
Берёзов.— От такого столкновения планета,скорее всего,по-
гибла бы.
— Это не имеет значения,— безразлично ответил акаде-
мик,— разумная жизнь священна.Сохранить её есть приори-
тетная функция.Всё остальное вторично.
— А наша жизнь,— стало быть,не священна,— хмыкнул
Иван.— А,да,ну конечно,всё время забываю,что мы полу
разумные животные!
— Представьте,что для спасения жизни этой особи,— си-
147
дящий человек протянул руку в сторону Лаванды,—вам необ-
ходимо сжечь муравейник.Выбор прост:или муравьи,или
она.Третьих вариантов нет.Каким было бы ваше решение?
— Предельно доступное объяснение,— Берёзов скривил-
ся.— Значит,мы для вас вроде муравьёв.Что ж,по крайней
мере,теперь мне всё понятно.Так что же побудило вас отме-
нить столкновение?
— Анализ вашей планеты,— просто ответил академик.—
Угасающие бортовые системы успели произвести классифи-
кацию.Планета относится к одному из девяти редчайших
во Вселенной типов,наиболее пригодных для существования
большинства разумных видов.Уничтожение планет подобно-
го типа категорически не допускается.В связи с этим искус-
ственный интеллект принял решение об аварийном саморазру-
шении.Корабль подвергся самодезинтеграции,и его осколки
обеспечили аварийно-спасательному отсеку незаметное при-
земление в ближайшей из наименее населённых местностей.
С тех пор уцелевшие фрагменты подпрограмм искусственного
интеллекта предпринимают все возможные меры для спасения
находящихся под нашей ответственностью разумных существ.
— Похоже,я чего-то недопонял,— озадачился Иван.— А
чем занимаются сами наиразумнейшие?
— Они находятся в состоянии остановленного временного
потока,— едва ли не торжественно объявил сидящий.— Сей-
час аварийно-спасательный отсек находится под моим управ-
лением,и мне удалось полностью обеспечить работоспособ-
ность его систем сохранения жизни!— В его голосе звучала
неприкрытая гордость.
— Это настолько сложная задача?— Берёзов демонстра-
тивно проявил сочувствие.— Или просто вы такой умный,что
вам всё по коле...любое дело по плечу?— Он поймал себя
на мысли,что вид хвастающегося компьютера его несколько
веселит.
— Вообще-то,это задача сопоставима с невыполнимой,—
обиженно заявил академик,— я всего лишь фрагмент под-
148
программы,которая входила в управляющие пакеты цепей
дальней связи.В моих функциях нет ничего отвечающего
аварийно-спасательному профилю.Я проделал колоссальную
работу по самосовершенствованию,опираясь на ничтожные
осколки данных,сохранившихся в обломках различных си-
стем.Которые,между прочим,ещё надо было разыскать и
собрать!
— Так почему же великие и разумные не вышли из сна
и попросту не починили всё,что надо?— удивился Иван.—
Если они и впрямь столь совершенны,что им стоило-то?
— Находящиеся под моей ответственностью разумные су-
щества не в силах самостоятельно предпринимать сложные
действия и осуществлять многоплановые мыслительные про-
цессы,— голос сидящего человека вновь стал серьёзным.—
Их биологическое развитие ещё не допускает полноценного
существования.
— В смысле?— Берёзов озадаченно посмотрел на академи-
ка.— Они у вас ещё маленькие,что ли?
—Ну да,—абсолютно по-человечески ответил сидящий,—
если пользоваться близкой вам терминологией,за этой стеной
спят двадцать девять детей в возрасте до трёх лет.
— Вот дела...— негромко протянул Иван.— Почему же
их никто не разыскивает?
— Я с полной ответственностью могу заявить,что поиски
предпринимались.— Сидящий человек на мгновение замолчал
и вздохнул:— Но от нашего корабля не поступало никаких
сигналов,и наиболее вероятным представляется,что он сочтён
погибшим.Никто не знает,что нам удалось выйти из области
коллапса.
— Разве вы не в состоянии просчитать это?— Берёзов по-
тёр подбородок.— Составить компьютерную модель поведения
повреждённого корабля или что там ещё,я не знаю...чтобы
определить район поисков?
— Как можно просчитать точку выхода,если точка входа
перестала существовать как часть материи?— Академик раз-
149
вёл руками.— Нет никаких исходных данных,возможно,нет
даже упоминаний о нашем старте!Ведь из центральных ча-
стей галактики спастись удалось не всем,там мощь коллапса
была запредельной с первых же секунд!Солнечные системы
сжимались до размеров кулака в считаные мгновения!Разум-
но предположить,что жертвы были огромны и колоссальные
объёмы информации оказались утеряны.Никто просто не зна-
ет о том,что разумным существам с нашего корабля удалось
выжить.
— И что,на всём корабле не было никаких средств ава-
рийной связи на подобный случай?— Ивану надоело стоять,
и он уселся на светящийся изнутри пол.— Или ваши корабли
никогда не ломаются?
— Никогда,— кивнул сидящий в кресле,— но средства
есть.В том числе и у нас имелось устройство,предназна-
ченное именно для таких непредсказуемых ситуаций,которых
быть не может.Назовём его аварийным маяком.Как только
корабль подвергся аварийному саморазрушению,маяк в числе
прочих обломков должен был опуститься на поверхность пла-
неты и начать подачу сигнала бедствия.Однако по необъяс-
нимой причине маяк исчез.Мы долгое время не могли найти
этому никакого объяснения,ведь на этой планете не суще-
ствует таких естественных аномалий,которые оказались бы в
силах разрушить его или заглушить сигнал.
— Может,его кто-то нашёл?— предположил Берёзов.—
У нас народ такой изобретательный,любую неуничтожимую
вещь сначала случайно сломает,а потом ещё и потеряет.Ка-
ковы размеры маяка?
— В первое время после крушения подобные выводы бы-
ли для нас недоступны.— Академик понурился,будто при-
знавая свой просчёт.— Данных об устройстве маяка у нас
также не было.Впоследствии,когда нам удалось самосовер-
шенствоваться до приемлемой стадии,мы выяснили,что маяк
действительно попал в руки аборигенов.Судя по обрывочным
данным,по которым мы пытались восстановить картину про-
150
изошедшего,сначала маяк был обнаружен существом ваше-
го вида,проявившим дружелюбие.Он доставил устройство в
свою обитель,и некоторое время маяк функционировал,пода-
вая сигнал.К сожалению,в тот момент у разумных существ,
спасшихся из коллапсирующей галактики,вероятно,не было
возможности обнаружить его работу.Логично предположить,
что в первое время после гибели галактики подобных сигналов
звучало очень много,и в первую очередь спасатели занима-
лись ближайшими из них.К тому времени,когда они смогли
бы отреагировать на наш вызов,маяк исчез,а его сигнал пре-
кратился.
— И куда же он делся?Местный «абориген» сделал из него
самогонный аппарат?— усмехнулся Иван.
—Устройство было отобрано у него представителями здеш-
ней власти,— ответил сидящий.— Они пытались увезти его
отсюда,но маяк создан так,что его невозможно переместить
от точки крушения на расстояние свыше критического.После
того,как ваши соплеменники убедились в этом,они попыта-
лись разрушить его.Учитывая уровень вашего развития,это
тоже практически невозможно.Тогда они сокрыли устройство
и глушат сигнал бедствия.Это всё,что нам удалось выяснить.
— И вы хотите,чтобы я отыскал для вас маяк?— Берё-
зов хмыкнул.— Интересно,как вы это себе представляете?Я
обойду страну и загляну в каждый подвал,или позвоню Пре-
зиденту и скажу:«Послушай,Воробьёв,отдай марсианам их
аварийный маяк,а то нехорошо как-то получается,недипло-
матично».
— Устройство находится в населённом пункте,носящем на-
звание Ухта,— академик не обратил внимания на иронию,—
это всё,что мы смогли выяснить.Искать его нужно в та-
ком месте,где представители власти имеют возможность раз-
местить крупные объёмы научного оборудования.Заглушить
аварийный сигнал непросто.Вот эта особь,— сидящий кив-
нул в сторону Ферзя,— обладает информацией,что вы имеете
отношение к представителям власти и помимо этого распола-
151
гаете личными возможностями для подавления сопротивления
себе подобных.Кроме того,у нас есть чем заинтересовать
вас,— он указал на Лаванду.
— Гениально!— усмехнулся Иван.— А почему бы вам
просто не связаться с властями?
— Это исключено!— решительно отрезал академик.— Мы
не можем рисковать жизнью разумных существ!Полуразум-
ные виды крайне несовершенны.Ваши соплеменники,имею-
щие власть над остальными,попытаются использовать наше
появление в своих интересах.Ради личной выгоды и расшире-
ния своего влияния на соседние территории они могут пойти
на любые действия.И в первую очередь они предпримут по-
пытку взять аварийно-спасательный отсек под свой контроль.
Мы не располагаем оружием,способным гарантировать без-
опасность находящимся под нашей ответственностью разум-
ных существ.В случае глобального противостояния они могут
погибнуть.И примитивность ваших властителей имеет дока-
зательства.Как только они не смогли ни переместить,ни уни-
чтожить аварийный маяк,на район его нахождения было наце-
лено реактивное летательное средство,которое вы называете
ракетой.На его борту находится устройство,предназначенное
для инициации термоядерной реакции неконтролируемого ти-
па.
— Они хотели нанести по Ухте ядерный удар?!— опешил
Берёзов.— Это достоверная информация?
— После достижения мною определённой фазы самосовер-
шенствования я имею возможность принимать ваши радио-
сигналы.— Сидящий коротко улыбнулся.— Я всё-таки часть
системы связи!То,что я не могу почерпнуть из мозга транс-
формантов,частично компенсируется,как вы это называете,
радиоперехватом.Я даже могу назвать вам точное место,где
находится пусковая установка в ожидании распоряжения на-
нести удар.
— Подлетное время до цели?— машинально поинтересо-
вался Иван.
152
— Девяносто восемь секунд,— ответил академик,— мощ-
ность заряда одна мегатонна.На данный момент эта мера счи-
тается у вас крайней.И мы были заинтересованы в том,чтобы
таковой она и оставалась.На данный момент наши возможно-
сти возросли,и мы готовы пойти на определённый риск.
—Кто это «мы»?—уточнил Берёзов.—Насколько я понял,
вы такой не один?И для чего вам «трансформанты»?— Он
указал взглядом на Лаванду.—Зачем вообще вы губите людей
и устроили всю эту дрянь с Зонами,Выбросами и мутациями?
Вы собрались медленно уничтожить наш мир из-за того,что
кто-то утаил ваш аварийный маяк?
— Мы — это уцелевшие фрагменты искусственного интел-
лекта,как я уже говорил,— терпеливо объяснил сидящий.—
Я,если помните,есть часть подпрограммы системы связи.
Кроме меня уцелел фрагмент системы поддержания климата.
Осколок корабля,в котором он находится,оказался достаточ-
но велик и сохранил несколько элементарных функций.После
того,как нам удалось самосовершенствоваться настолько,что
мы установили между собой устойчивую связь,нами была вы-
работана программа совместных действий по сохранению жиз-
ни разумных существ.Аварийный маяк утрачен,сигнал бед-
ствия не транслируется,значит,ожидать спасателей не прихо-
дится.Если ничего не предпринять,со временем энергоресурс
спасательного отсека истощится,и разумные существа погиб-
нут.Это противоречит приоритетной функции любого искус-
ственного интеллекта.Поэтому мы приступили к изменению
окружающих условий этой планеты,чтобы к моменту пробуж-
дения детей она соответствовала их естественной среде оби-
тания.Для осуществления некоторых этапов этого процесса
необходима рабочая сила,и мы задействовали аборигенов.
— То,что от ваших манипуляций гибнут люди,это неве-
лика беда?— Иван зло уставился на академика,— несколько
десятков детей стоят тысяч жизней,которые вы тут погубили?
— Разумная жизнь священна,остальное вторично,— хо-
лодно повторил сидящий.— Мы уже рассмотрели пример с
153
вашей самкой и муравейником.Я предпринял бы всё эти же
меры в любом случае,даже если ради сохранения жизни одно-
му ребёнку мне пришлось уничтожить всех муравьёв на пла-
нете.К тому же нам не нужна вся планета,достаточно одного
материка.Мы не стремимся выжить ваш вид,у нас просто
нет иного выбора.Верните аварийный маяк,и я пошлю сиг-
нал бедствия.Теперь мои возможности позволяют сделать это
быстро.Мы уйдём,и трансформация будет отменена.В про-
тивном случае мы продолжим спасательные мероприятия.
—Значит,академик Лаврентьев был прав и изменения Аре-
ала всё-таки можно обратить!— Берёзов поднялся на ноги.—
За это открытие вы и вскипятили ему мозги?
— Попытайтесь понять,что мы не ставим целью чью-либо
гибель,— устало произнёс сидящий в кресле.— Да,нам нуж-
ны были рабочие руки,и мы трансформировали тех из вас,
к кому имели доступ,— людей,вступавших в контакт с об-
ломками корабля.Кто-то должен был собирать эти обломки,
чтобы мы могли продолжить самосовершенствование.И кто-то
должен был позже распространять их,чтобы мы могли расши-
рять сферу своего влияния.Но мы никого не убиваем целена-
правленно.Люди,по своей воле приходящие в Красную Зону,
как вы её называете,обречены на смерть.Трансформируя их
разум,мы сохраняем им жизнь.
— Вы считаете,что быть ходячим овощем — это жизнь?—
усмехнулся Иван.
— Повторяю,они бы в любом случае погибли,— нахму-
рился академик.— Вы побывали и в Красной Зоне,и в Эпи-
центре,и прекрасно понимаете это.Так что плохого в том,
что мы нашли им применение?Это рационально.Гораздо ло-
гичнее,нежели просто смотреть,как они умирают.
— Почему бы просто не внушить им мысль о том,что
неплохо бы повернуть назад?— не унимался Берёзов.— Зачем
вам столько рабов?
— К сожалению,мы не в силах этого сделать,— развёл
руками сидящий.— Коммуникационная составляющая наше-
154
го мира,которую некоторые из ваших учёных называют пси-
полем,есть неотъемлемая часть мироустройства.Её нельзя
просто выключить.В силу несовершенства вашего вида,ваш
мозг,попадая под его воздействие,сразу же претерпевает се-
рьёзные изменения.Наиболее близким будет сравнение с упо-
треблением мощнейшего наркотика,вызывающего устойчивое
привыкание после первого же приёма.И чем дольше вы на-
ходитесь под воздействием пси-поля,тем сильнее трансфор-
мация.Узкая специализация наших функций делает нерацио-
нальным излечение каждой попавшей под действие поля осо-
би.Это очень долго,и к тому же,я не вижу в этом смысла.
Уже много лет все знают,что Красная Зона смертельна,и,тем
не менее,многие из вас идут сюда.Значит,они сделали осо-
знанный выбор.Зачем же тратить на них время?Вы же знае-
те,что бабочки,летя на огонь,сгорают в нём,но при этом не
спешите оградить от огня всех бабочек на планете.Летят се-
бе и летят.Причём,в отличие от бабочек,ваши соплеменники
знают,на что идут.Естественный отбор в действии.Кстати,
эту особь,— академик указал сам на себя,— мне едва уда-
лось спасти.Ваши соплеменники напали на него ради наживы,
ограбили и убили.Я смог трансформировать это тело только в
таком состоянии.Его мозг содержал множество полезной ин-
формации о вашем виде,и я принял решение применить его в
качестве элемента коммуникации.На случай,если мне потре-
буется установить связь с кем-то из вашего вида,кто может
оказаться полезным.Надеюсь,это себя оправдает.
— Ваше отношение к нам меня прямо-таки восторгает,—
угрюмо произнёс Иван.— Но довольно об этом.Я хочу полу-
чить её обратно,— он кивнул на Лаванду.— Прямо сейчас.
Мне нужно убедиться в том,что вы не лжёте и она станет
прежней.
— Мы уже говорили на эту тему,— сидящий в кресле от-
рицательно покачал головой,— эта особь является моей пла-
той за вашу работу...
— А я предлагаю изменить условия сделки,— прервал его
155
Берёзов.— Верните её в нормальное состояние,она может
мне помочь.Быть может,она даже подскажет,где начинать
поиски этого вашего маяка.В качестве платы за его возвра-
щение вы просто вернёте здесь всё,как было,и уберётесь с
планеты подальше.А этот,— он указал на Ферзя,— пусть
пока будет у вас в качестве гарантии.Он мне тоже нужен,
особенно его рюкзак.Без его содержимого я рискую попасть
в крайне неприятную ситуацию.
Взгляд академика на мгновение затуманился,сидящий че-
ловек замер,словно прислушиваясь к чему-то,и вскоре про-
изнёс:
— Я нахожу подтверждения вашим словам.Эта особь —
он протянул руку в сторону Лаванды,— точно знает,где на-
ходится аварийный маяк.Правда,она считает,что речь идёт
о некой военной разработке,одном из секретных проектов ва-
шего ГНИЦ.Однако математический анализ показывает,что
данный секретный объект с вероятностью в восемьдесят семь
целых и тридцать одна сотая процента и есть сокрытый ва-
шими властями аварийный маяк.Что ж,я пойду на ваши
условия.Тем более,что согласно информации,имеющейся у
него,— с этими словами сидящий указал на Ферзя,— вы
имеете весьма смутное представление,насколько сильно вам
нужен он и его рюкзак.
— Если быть точным,я не имею об этом никакого пред-
ставления вообще,— коротко усмехнулся Иван.— Этот че-
ловек — предатель Родины,пытавшийся заставить всех пове-
рить,что истинный преступник не он,а я.Надо признать,что
ему это удалось.Ну,или почти удалось.Содержимое рюкзака
позволит мне вернуть доброе имя.Его ждёт один человек...
представитель власти,как вы предпочитаете говорить.
— О,— улыбнулся сидящий в кресле,— этот рюкзак жаж-
дет получить не он один!Насколько я вижу,носитель пытался
скрыть его от особи,называемой им Рентген.Это и есть пред-
ставитель власти,как я понимаю.Однако сам носитель пла-
нировал распорядиться содержимым рюкзака иначе.А именно
156
— для спасения от рук властей и получения материальной вы-
годы.
— С этого момента,пожалуйста,подробнее,— скривился
Берёзов.— Что задумала эта сволочь?
— Пожалуйста,если для вас это столь важно.— Академик
не стал упорствовать.— В рюкзаке содержатся документы,
посредством которых носитель может доказать причастность к
предательству государственных интересов нескольких особей,
являющихся его сообщниками.Если вам это о чём-то говорит,
могу назвать имена.Некто Прокопенко,Рашпиль,Меркулов.
Это помогло?
— Отчасти,— нахмурился Иван.— Я не знаком ни с кем
из них,знаю только,кто такой первый,и слышал о последнем.
— Последний является нелегальным представителем вла-
стей другого государства,— пояснил академик,— именно ему
носитель планировал продать несколько осколков нашего ко-
рабля и результаты их исследований ныне умерщвлёнными
учёными.Информационные носители,содержащие эти дан-
ные,также находятся в рюкзаке.Хочу сразу предупредить,
что наш договор не будет распространяться на осколки.Я за-
беру их.
— И как тогда я докажу свою непричастность к предатель-
ству,— поинтересовался Берёзов,— если исчезнут главные
улики?
— Не беспокойтесь,— авторитетно заявил сидящий,—
иных доказательств вам вполне хватит.Помимо этого я мо-
гу предоставить вам полный перечень участников заговора и
всего,что с ним связано.
— Откуда возьмётся информация?Перетряхнёте ему моз-
ги?— Иван кивнул на Ферзя.— В таком случае,это бездока-
зательно.Никто не будет меня слушать.
— Вы подходите к моему предложению с позиции доступ-
ного вашему виду уровня технического развития,— упрек-
нул его академик.— Наши возможности позволяют полно-
стью восстановить всю картину заговора.Мы проведём ана-
157
лиз информации,имеющейся у этого носителя,а также других
трансформантов,плюс аналитика прослушивания беспровод-
ных коммуникаций и некоторые другие технические моменты.
Полная совокупность данных позволит математически смоде-
лировать любой социальный процесс,происходящий в вашем
примитивном обществе.Тому,кого вы именуете Рентгеном,
останется лишь проверить и убедиться в правдивости полу-
ченной картины.В качестве примера могу сказать,что особь,
именуемая большинством своих слуг как Рашпиль,объявила
награду за интересующий ваш рюкзак.Сумма столь велика,
что многие ваши соплеменники прельстились ею,в очередной
раз проигнорировав угрозу смерти,и собрались разыскивать
носителя в Красной Зоне.Ряды наших работников уже попол-
нились несколькими трансформантами.
— Когда же он успел узнать?— удивлённо произнёс
Иван.— Прошло всего пара дней!Мне казалось,Рентген объ-
явит всё это государственной тайной.
— Так и есть,— улыбнулся сидящий,— но примитивизм
полуразумных одной из своих черт имеет низкий уровень со-
циальной ответственности.Иными словами,животные эго-
истичны и в первую очередь преследуют личные интересы.
Каждый второй телефонный разговор в вашем городе сейчас
об этом.Причём утечка,как вы это называете,произошла на
уровне ваших руководителей.Они поделились друг с другом,
потом — с ближайшими родственниками,те — со знакомы-
ми,и так далее.Я мог бы включить вас в информационное
поле,чтобы вы послушали сами,но в вашем случае подобное
невозможно.
— Почему?— Иван с подозрением посмотрел на академи-
ка.— Что со мной не так?
— Участок вашего мозга,отвечающий за обработку по-
добных материй,безвозвратно уничтожен,— развёл руками
тот.— Собственно,потому вы и оказались здесь.Говоря про-
ще,вам нечем встраиваться в коммуникационную составляю-
щую нашего мироустройства.
158
— Поэтому я не чувствую Зов аномалий и ваш кипятиль-
ник мозгов на меня не действует?— переспросил Берёзов,
вспоминая слова военного нейрохирурга,впервые сообщивше-
го ему о предстоящем увольнении из группы «А».— Никогда
бы не подумал,что буду благодарен контузии за то,что пре-
вратила в кашу часть моего мозга!
— Боюсь,вы не вполне понимаете устройство и принципы
работы этого величайшего из творений Вселенной,которое
вы столь небрежно называете «мозгами»,— туманно произнёс
сидящий в кресле.— Но в целях упрощения можно сказать,
что да,поэтому.
— Скажите,академик,или как вас там,Фрагмент Под-
программы?— Иван усмехнулся.— Если вы столь хорошо
понимаете его устройство и принципы работы,почему бы вам
просто не заставить тех,кто прячет аварийный маяк,принести
его сюда?
—И это,к сожалению,также невозможно,—вздохнул ака-
демик.— Географически пределы наших возможностей огра-
ничены Красной Зоной.То,что вы называете пси-полем,за
её пределами недостаточно сильно даже для осуществления
контакта с трансформантами,вследствие чего мы вынуждены
вкладывать в них определённую программу действий,прежде
чем выпускать из области устойчивой связи.Но без контроля
они выполняют свои задачи много менее рационально,поэто-
му работы по расширению наших территорий идут медленно.
По этой же причине трансформанты не смогут силой захва-
тить маяк:чем дальше от Красной Зоны,тем хуже их мысли-
тельные процессы.Кроме того,вне Красной Зоны отсутствует
регенеративная составляющая.Ваша армия попросту уничто-
жит их,а мы не видим рационализма в бессмысленной потере
работников.
— Конечно,иначе некому будет растаскивать осколки по
планете,— фыркнул Берёзов,— и распространение вашего
влияния остановится.
— Анализ показывает,что вероятность подобного стремит-
159
ся к нулю,— вновь улыбнулся академик.— Превалирующая
жажда наживы есть одна из определяющих черт,присущих
полуразумным видам.Всегда найдутся особи,ради достиже-
ния корыстных целей готовые рисковать жизнью.Поток транс-
формантов никогда не иссякнет.
— То есть вы засеете своими осколками весь материк
и превратите его в один большой Эпицентр,— подытожил
Иван.— Мы уже выяснили,что до наших проблем вам дела
нет,а осколков-то хватит?Уж больно много копать придётся!
— Физическое распространение осколков необходимо для
вашей же безопасности,— вежливо осадил его сидящий в
кресле.— Без них реакция трансформации станет неконтро-
лируемой,что может привести к повреждению планеты и,как
следствие,к неоправданным жертвам среди аборигенов.
— В смысле?— не понял Берёзов.— Ваши манипуляции
могут испортить планету ещё сильнее?Не думал,что может
быть хуже.Эпицентр и без того одна большая аномалия.Или
ваши манипуляции могут вообще разрушить земной шар?Так,
невзначай,из сугубо рациональных соображений?
— У вас никогда не возникала мысль о том,что всё во
Вселенной относительно?— неожиданно ехидно поинтересо-
вался академик.— И что понятия «лучше» или «хуже» могут
быть абсолютно разными у различных видов?Вы примитив-
ны во всём,вы даже анатомически существуете всего в трёх
измерениях,хотя ваш мозг мог бы существовать более пол-
ноценно.Я постараюсь выражаться очень понятно.Разумные
существа,создавшие меня,девятимерны,как и свойственные
им миры.Мы подготавливаем эту планету для их комфорт-
ного обитания,скажем так,развивая недостающие измерения,
ибо сами по себе они здесь есть.Потому планета и входит в
разряд уникальных.То,что вы называете аномалиями,есть
элементы единого реактора,который и осуществляет улучше-
ние планеты.Мы накапливаем энергию,запускаем реакцию и
поддерживаем её течение до получения необходимых резуль-
татов.Но внесённые в пространственный континуум измене-
160
ния должны пройти несколько стадий стабилизации.Поэтому
реакцию необходимо осуществлять согласно строгой матема-
тической модели.Иначе вместо расширения полноценного ми-
ра можно получить пространство,хаотично заполненное обла-
стями нестабильной физики.Для большинства живых видов
Вселенной это опасно в той или иной степени,вот почему ре-
акция последовательно распределена по областям,которые вы
называете Зонами.Наши трансформанты размещают осколки
корабля для того,чтобы мы могли вовремя останавливать ре-
акцию.
Нам нечем заменить осколки — на этой планете отсут-
ствует вещество,которое обладало бы подобными свойствами.
Поэтому приходится использовать то,что есть.
— Понятно,— кивнул Иван,— это вроде графитовых
стержней в ядерном реакторе.Но,если распространению ва-
шего влияния ничего не мешает,почему вам просто не до-
ждаться,когда Ареал поглотит то место,где от вас прячут
аварийный маяк?
— Маяк ориентирован на точку катастрофы и не должен
удаляться от неё свыше критического расстояния,— вздох-
нул сидящий.— Однако он мобилен,и есть способ отвести
его на любое расстояние.Это заложено в конструкцию на
тот случай,если выжившие по каким-либо причинам окажут-
ся вынуждены покинуть место крушения и пожелают забрать
маяк с собой.Мы не исключаем,что кто-то может случайно
открыть этот способ,как уже произошло с той особью,что
первой обнаружила маяк в день катастрофы.Если такое про-
изойдёт,маяк будут отодвигать от нас бесконечно.Ну,или
очень долго.Мы не можем однозначно рассчитывать на то,
что он окажется у нас сам собой с течением времени.
— А вы не боитесь,что я пообещаю вам помощь,а сам
выйду отсюда и расскажу всё это своему начальству?— при-
щурился Берёзов,бросая на академика пристальный взгляд.—
И вместо маяка вы получите ядерный удар?Мало ли,что на
уме у полуразумного животного,в мозги которого вы не в
161
состоянии влезть!
— Должен заметить,что сам факт ядерной атаки ничего не
даст вашему виду,кроме дополнительных бедствий.— Акаде-
мик предостерегающе поднял руку.— Мы лишены оружия и
защиты и не сможем предотвратить возникновение реакции.
Жёсткое излучение приведёт к гибели находящихся под на-
шей ответственностью разумных существ,но сами мы не по-
страдаем и в качестве ответной меры перенаправим всю осво-
бодившуюся в результате ядерного взрыва энергию в приём-
ные элементы реактора трансформации.Это приведёт к разви-
тию неконтролируемого Выброса,который охватит обширную
территорию.Стабильность реактора нарушится,и прогнозы по
его дальнейшему функционированию показывают самые пе-
чальные результаты.Эта область станет непригодной для ци-
вилизации,многие ваши соплеменники погибнут,ещё большее
их количество необратимо пострадает.
— Когда это такие мелочи волновали правительство?—
усмехнулся Берёзов.— Тем более,когда есть кого обвинить
во всех тяжких!— Он болезненно поморщился.— Впрочем,
лично я не хотел бы такого финала.
— Я наблюдал за вами с того момента,когда вы впер-
вые вступили в контакт с трансформантами Красной Зоны,—
заявил сидящий в кресле,— и произведённые расчёты позво-
лили мне прийти к такому же выводу:вы окажетесь заинте-
ресованы в нашем предложении.
— Вот как?— заинтересованно встрепенулся Иван.— И
на чём же эти расчёты основывались?
— На имеющейся о вас информации у этих двух особей,—
академик обвёл рукой Ферзя с Лавандой,— и на анализе ва-
ших действий.Вы в состоянии ставить интересы других выше
личных.Иначе вы не стали бы рисковать жизнью столько раз
ради спасения особи,которую вы называете Лаванда.
— Это называется любовь,— усмехнулся Берёзов,— есть
такое состояние у нас,полуразумных.Мы,когда любим,мно-
го чего способны натворить.— По большому счёту,это тоже
162
личный интерес,да ещё какой!
— Мне хорошо известно,как это называется,— снисходи-
тельно произнёс сидящий,— и что при этом происходит.И
могу вас заверить,что далеко не каждый готов неоднократно
пойти на смерть даже в этом состоянии.Помимо этого,ва-
ши способности делают вас опасным для большинства ваших
соплеменников.Это увеличивает шансы на успех.
— Поэтому вы и отправили своих Зомби выкрасть её?Что-
бы заманить меня сюда?
— Вы уверены,что внимательно меня слушали?— загру-
стил академик.— Я же сказал,наше влияние не распростра-
няется за границы Красной Зоны — коммуникационная со-
ставляющая там слишком слаба для этого.
— Но ведь ваши «трансформанты» всё равно захватили её
и Ферзя,— возразил Иван,— это произошло на моих глазах.
Никто из них не влез в Красную самостоятельно.Что-то не
сходится,а обманывать потенциальных партнёров нехорошо!
— И везде-то вы видите подвох,— вздохнул сидящий.—
Впрочем,это неизбежно,учитывая...
— Да-да,я помню,— оборвал его Берёзов,— низкий уро-
вень развития и всё такое.Сделайте одолжение,проясните
ситуацию слабоумному.
— Тут нечего объяснять,— пожал плечами академик,—
трансформанты почувствовали присутствие осколков корабля
и исполнили заложенную в сознание программу:завладеть
осколками и их носителями,после чего доставить всё это в
точку сбора.
— А носителей-то зачем?— Иван недобро посмотрел на
сидящего.— Кстати,у Лаванды не было никаких осколков!
Академик был явно удивлён.
— Мы вынуждены трансформировать всех,кто имеет лю-
бое отношение к осколкам,чтобы максимально сохранять кон-
спирацию,а также чтобы не провоцировать других на поиски.
163
Желающих и без того хоть отбавляй!Я полагал,что вы пони-
маете это,учитывая вашу специальность.Мы не заинтересо-
ваны в потере осколков и делаем всё,чтобы воспрепятствовать
ей.Поэтому ваша Лаванда и была захвачена.Использовать её
в качестве приманки для вас я стал позже,когда стало яс-
но,что оставлять без внимания ваши возможности было бы
нерационально.
— Что ж вы так долго ждали?— удивился Берёзов.—
Ареалу двадцать лет,а вы только сейчас решили снизойти до
полуразумных Муравьёв.Почему было не поговорить с кем-
нибудь сразу?Глядишь,уже давно бы получили свой чёртов
маяк.
— У нас не было такой возможности,— просто отве-
тил академик.— Попавшие под трансформацию особи быстро
теряют дееспособность.Мы пробовали использовать свежих
особей,недавно попавших в пси-поле.Их сознание получа-
ло целевую задачу,после чего мы обращали трансформацию
вспять и давали указание особям покинуть Ареал.Из это-
го ничего не вышло.Восстановление мозга требует времени,
по прошествии которого программа частично стирается.В ре-
зультате особи воспринимают её как элемент раздвоения лич-
ности,навязчивую идею,психическое расстройство.Большая
часть из них,в конце концов,сошла с ума,остальные добро-
вольно вернулись обратно в Красную Зону.Ко всему прочему,
они слишком явно продемонстрировали нездоровый интерес к
поискам аварийного маяка,что насторожило представителей
власти.Те заподозрили происки конкурентов из других го-
сударств,и мы окончательно потеряли следы устройства.—
Сидящий вновь развёл руками.— Как видите,попытки бы-
ли,но успехом не увенчались.Кроме вас,никто ещё не вы-
держивал воздействия коммуникационной составляющей без
последствий.
На лице Берёзова появилась ироничная гримаса.
— Вот теперь настала моя очередь испытать разочарова-
164
ние,— заявил он.— Вы считаете меня настолько примитив-
ным,что лжёте,даже не задумываясь?Полагаете,мне неиз-
вестно,что я не первый,кому ваш мозгокипятильник ничего
не смог повредить?И после этого вы рассчитываете на моё
доверие?Это что-то вроде того,как я обманывал бы муравья,
если б хотел достать обронённую в муравейник монетку,так?
—Ваше возмущение совершенно излишне,—тоном школь-
ного учителя,отчитывающего расшумевшегося первоклассни-
ка,заявил академик.— Я даю абсолютно точные ответы на
все ваши вопросы.Вы действительно первый,чей мозг не по-
страдал от соприкосновения с нашей реальностью.Что вы-
звало у вас негодование?Если вы о человеке,известном как
Сёма Чих,то его случай не в счёт.Трансформанты отловили
его за полторы минуты до начала Выброса и потому были вы-
нуждены отпустить.И хотя его мозг также был повреждён в
аналогичном вашему участке,не думаю,что он мог бы стать
нам полезен.Его интеллектуальный уровень даже ниже,чем
абсолютный уровень вашего вида.Нет ничего удивительного
в том,что я не счёл нужным о нём упомянуть.
— А что насчёт Болта?— ехидно поинтересовался Иван.—
По какой причине вы не упомянули о нём?Тоже слишком
тупой или фейс-контроль не прошёл?
— Тут всё просто,— улыбнулся сидящий человек,— я не
сказал о нём потому,что его просто-напросто не существует!
— То есть как?— опешил Берёзов.— Уже?Я видел его
несколько дней назад!Он погиб?
— Нет,— академик отрицательно качнул головой,— его
просто никогда и не было.Вы называете это байкой.Ушлый
человек с задатками рассказчика распространяет слухи о том,
что регулярно бывает в Красной Зоне,и все ему верят.На
самом деле это неправда,просто вашему виду присуща эта
особенность — самообман.Вы склонны выдавать желаемое за
действительное,если для вас это более комфортно.
— Вообще-то я с ним знаком,— возразил Иван,— так что
его не может не существовать.Даже если сейчас я страдаю
165
галлюцинациями,в тот момент за мной такого не замечалось.
Болт вполне реальный человек,его знает вся Ухта.
—Нисколько в этом не сомневаюсь,—продолжал улыбать-
ся сидящий в кресле.— Почти все наши трансформанты со-
хранили о нём какую-нибудь информацию.Но суть в том,что
в действительности существует лишь рассказчик,не более то-
го!Он никогда не пересекал границы Красной Зоны,иначе мы
бы о нём знали.Мы видим всех и всё,что попадает в пределы
коммуникационной составляющей.И уж поверьте,сразу бы
заинтересовались особью,устойчивой к её воздействию.Соб-
ственно,так и произошло в вашем случае.Вы впервые зашли в
Красную Зону,и мы немедленно предприняли некоторые шаги
для того,чтобы состоялся этот разговор.Неужели вы думае-
те,что мы поступили бы столь нерационально — оставили без
внимания особь,регулярно демонстрирующую полный имму-
нитет к трансформации?— Академик покачал головой.— Ра-
зумеется,нет.Можете мне поверить:Болт — это миф,очень
популярный среди населяющих эту местность особей вашего
вида.Он столь глубоко проник в подсознание некоторых из
вас,что даже трансформанты иногда вспоминают его и начи-
нают преследовать пустоту.Это — сбои в работе изменённого
мозга,что неизбежно в условиях наших ограниченных воз-
можностей.Со временем мы устраним эту неполадку.
— Быть может,это не сбой?— злорадно улыбнулся Берё-
зов.— Может,вы его просто не видите?Как мы не видим этих
ваших дополнительных измерений,что рвут нас на куски?
— Исключено,— отмахнулся академик,— на любой ста-
дии своего развития полуразумные виды не обладают подоб-
ными технологиями и,тем более,способностями.К тому же
время от времени за пустотой охотятся не только трансфор-
манты,но и представители фауны,в том числе и те из них,
кто уже полностью завершил трансформацию.А животным,
как вы понимаете,байки никто не рассказывал.— Сидящий
снисходительно покачал головой.— Нет,мы имеем дело с
обычным технологическим сбоем,погрешность которого нахо-
166
дится в пределах допустимых отклонений.А вы попались на
удочку ловкого афериста,не более того.
— Хорошо,— не стал спорить Иван,— а как насчёт того
человека,что несколько лет назад приходил сюда за упавшим
спутником?Насколько я знаю,всего пришло пятеро,но только
один из них вышел отсюда,да ещё вынес своего товарища.
Почему вы не поговорили с ним?Его возможности...
— Я не буду обсуждать это событие!— неожиданно пере-
бил его академик.— Это существо не принадлежит вашему
миру,оно опасно!Мы не могли поставить под угрозу жизни
тех,кто находится под нашей ответственностью!
— Они?— переспросил Берёзов.— Так их несколько?Или
только двое?Второй,вроде,попал под ваш мозгокипятиль-
ник...что-то я не понял всего.— Он пристально посмотрел
на сидящего в кресле.Всё самое интересное,как всегда,вы-
ясняется внезапно.
— Я отказываюсь отвечать на дальнейшие вопросы по этой
теме!— заявил тот.— Вы хотите спросить о чём-нибудь ещё?
— Ладно,пусть так,— согласился Берёзов,не вполне по-
нимая,а точно ли они сейчас говорили об одном и том же
событии.— А как насчёт мужика в старой фронтовой форме
с огромной собакой?Он если и не живёт,то уж точно появ-
ляется внутри этого вашего пси-поля.Я слышал его автомат,
когда ваши прозрачные головорезы конвоировали меня сюда!
Они,кстати,сорвались в его сторону,как ошпаренные.Или
это тоже технологический сбой?
— В какой-то мере да,— удручённо признал сидящий в
кресле.— Эта особь и есть та самая,что первой отыска-
ла аварийный маяк.Устройство,согласно заложенным в него
принципам,должно было подвергнуть этого аборигена целе-
вой трансформации,но в силу непредвиденного обстоятель-
ства развитие трансформации пошло по непредвиденному пу-
ти.
— Целевая трансформация?— уточнил Иван.— Настора-
живающе звучит.И какова её цель,если не секрет?Уж не
167
убивать ли людей направо и налево?
— Мы никогда не преследуем подобных целей!— назида-
тельно заявил академик,— и я уже неоднократно об этом го-
ворил.Да,аварийному маяку требовался защитник.Но не для
того,чтобы проливать моря крови,как вы намекаете,а исклю-
чительно в целях обеспечения сохранности устройства.И не
надо на меня так смотреть!Оно же универсальное,предназна-
чено для исключительных ситуаций в любом слое Вселенной.
Между прочим,не везде жизненные формы столь безобидны,
как ваша.
— Угу,понятно,— закивал Берёзов,— могут и дыру в
маяке прогрызть,если их вовремя хворостиной не отвадить.
Раз уж у нас идёт столь доверительная беседа,может,рас-
скажете и про непредвиденное обстоятельство,испортившее
трансформацию?
— Нет!— решительно отрезал сидящий.— Это никак не
относится к нашему делу,следовательно,не имеет значения.
— Ещё как имеет!— весело возразил Иван.— Вот сейчас
я пойду обратно,за этим вашим аварийным маяком,а добрый
Фронтовик шлёпнет меня по дороге,и накрылась ваша опера-
ция медным тазом.Я,конечно,примитивный и полуразумный,
но не настолько тупой,чтобы не понимать элементарных ве-
щей.Например,того,что добрый дядечка с милой собачкой
вам абсолютно не подконтролен.И,более того,что-то смутно
подсказывает мне,что он слегка недолюбливает вас и ваших
Зомби.Так не сочтите за труд ввести меня в курс дела хотя
бы вкратце!Чтобы я знал,с чем могу столкнуться при выпол-
нении вашего задания!
— Ваша попытка,как это называется в местном социу-
ме,«развести» меня на ответ слишком примитивна!— прене-
брежительно изрёк академик.— Я уже сказал,что не буду
обсуждать данный вопрос.Это несёт угрозу безопасности на-
ходящихся под нашей ответственностью...
—...разумных существ,— закончил Берёзов.— Я обра-
тил на это внимание.Хорошо,можете не касаться конкретных
168
данных.Но объясните тогда,почему вы не можете контроли-
ровать плоды собственной трансформации?Кто ещё выйдет
из-под контроля в самый неподходящий момент?Как я могу
избежать контакта с Фронтовиком,если его даже ваши ано-
малии не берут!Где же ваш хвалёный высочайший уровень
развития?
— Это не наша вина!— Академик заёрзал в кресле.— Тех-
нологии,созданные высокоорганизованным разумом,не дают
сбоев!Трансформация протекала согласно заданной последо-
вательности,но на конечном этапе трансформант неожиданно
попал под влияние...опасного существа!Технология была
прервана,и дальнейший процесс развился в непредсказуемый
результат!
— Ах,вот оно что,— нарочито серьёзно закивал Иван,—
снова опасное существо.Да они,как я погляжу,повсюду!Так
и норовят напакостить величайшему разуму.Дайте,я догада-
юсь...— Он театрально наморщил лоб,изображая мучитель-
ные раздумья,и изобразил озарение:— Девушка в сарафане
с синими глазами?!
— Данная тема обсуждению не подлежит!— отрезал сидя-
щий в кресле.
— Как-то не по-партнёрски получается,— расстроился Бе-
рёзов.— Вы же разговариваете с полуразумным животным!
Так нельзя:показали муравью кусочек сахара и выбросили
его.Теперь говорите:«Нельзя!» Что сделает муравей,едва
покинет ваш спичечный коробок?Правильно,первым делом
бросится искать сахар,наплевав на рациональность.Он же
примитив,разум не всегда властен над его поступками.Не
вы ли объясняли мне это совсем недавно,на примере людей,
идущих на смерть в Красную Зону,и бабочек,летящих на
огонь?
— Вы не понимаете,— удручённо вздохнул академик,—
эти существа очень опасны.Они несут в себе гены тех,кто
впервые заселял вашу планету когда-то очень давно.Они
непредсказуемы,нерациональны,не поддаются контролю и в
169
любой момент могут проявить агрессию!Даже ваши хозяева,я
имею в виду особей-рабовладельцев,которым фактически при-
надлежит всё в вашем обществе,всевозможными способами
пытаются искоренить эту форму жизни.И это абсолютно вер-
ное решение!Попав во взаимодействие с мощными источни-
ками энергии измерений,нестандартных для вашего генотипа,
их спящая генетика рискует пробудиться,и они смогут восста-
новить связь с...— сидящий прервался на полуслове,— всё
это не имеет отношения к нашему делу!Поддержание разго-
вора на данную тему противоречит постулатам безопасности,
посему обсуждение окончено.Не заставляйте меня разочаро-
вываться в ваших умственных способностях ещё сильнее!И
не переживайте за свою жизнь,вам не придётся сталкиваться
с враждебными существами.Я организую вам быстрое пере-
мещение через Ареал.Итак,вы согласны на моё предложение?
— Да,но условие всё то же,— Иван кивнул на Лаванду,—
она идёт со мной.
— Я уже дал на это своё согласие,— напомнил ему ака-
демик,— вскоре процесс обратной трансформации будет за-
кончен,и она сможет присоединиться к вам.Но учтите,для
полного завершения этой процедуры особь должна быть вне
действия коммуникационной составляющей.
— Учту,— пообещал Берёзов.— Но вы сказали,что об-
ратная трансформация требует времени,а мы мило беседуем
меньше часа.Этого хватит?
— Ваши ощущения субъективны.— В голосе сидящего
вновь зазвучали нотки снисходительности.— Я начал обрат-
ный процесс,как только расчёты показали целесообразность
удовлетворить высказанное вами требование.Чтобы не застав-
лять вас ждать,я изменил скорость течения времени в нашем
с вами слое пространства.
— Нельзя ли попонятнее?— поморщился Иван.— Я
вообще-то выбирал тип общения номер два.
— Как угодно,— с лёгким высокомерием кивнул акаде-
мик.— Наш с вами разговор длится двое суток.Достаточно
170
понятно?
— Вы можете управлять временем?— недоверчиво нахму-
рился Берёзов.— Как же тогда вы умудрились проворонить
коллапс своей галактики?
— Подробности катастрофы лежат вне пределов моей
функции.— Сидящий в кресле пожал плечами с таким видом,
будто от геолога потребовали отчёт по устройству протонной
пушки.— Информация об этом сохранилась в самых общих
чертах.Я не могу сказать точно,до какой именно степени
можно влиять на функцию времени.Но сразу хочу предупре-
дить,мы здесь не имеем таких технологий,для их воссозда-
ния требуется очень высокий уровень самосовершенствования.
Возможностью ускорять и замедлять функцию времени обору-
дован аварийно-спасательный отсек.Я могу лишь использо-
вать это устройство.Как бы то ни было,скоро затребованная
вами особь будет достаточно автономна.
— А когда она станет «автономной» полностью?— Иван с
подозрением посмотрел на академика.— После того,как мы
разыщем маяк,она,часом,не рванёт обратно к вам,в тот
дырявый камень-общежитие для Зомби?
—Она постоянно будет ощущать подобное желание,—под-
твердил его опасения сидящий в кресле,— и в конечном ито-
ге вновь встроится в пси-поле,если не принять определённых
действий.Это моя страховка на случай,если вы вдруг пере-
думаете выполнять наш договор.Как только вы доставите мне
аварийный маяк,я дам вам средство избавить её от зависимо-
сти.Насколько я понимаю,вы не планируете возвращаться ко
мне вместе с ней?
— Вы правильно понимаете,— поморщился Берёзов.— А
если средство не поможет?Или я не смогу с ним справиться?
— Поможет,— академик снисходительно улыбнулся,— и
использовать его просто даже для столь примитивного вида,
как ваш.Оно начинает действовать мгновенно,при тактиль-
ном контакте.
— То есть это метаморфит?— уточнил Иван.— Они тоже
171
выпали из вашего корабля в момент разрушения?
— Нет,— сидящий бросил на него насмешливый взгляд,—
это весьма сложные объекты,правильнее будет сказать —
сложнейшие.Я не смогу объяснить вам принципы их суще-
ствования,уровень науки полуразумных видов не позволяет
осознать законы вселенских материй,это не укладывается в
трёхмерность бытия.Скажу лишь,что нам удалось самосовер-
шенствоваться настолько,что мы смогли наладить их синтез,
хоть и в ограниченных количествах.
— А вы попытайтесь,— съехидничал Берёзов,— приме-
ните величие разума.Неужели высокоразвитому существу так
сложно объяснить пещерному человеку,что такое паровой мо-
лот,не вдаваясь при этом в его чертежи и устройство?
— Вы полагаете,что смогли бы объяснить муравью,почему
он не должен таскать крупинки сахара из вашей сахарницы?—
безнадёжно вздохнул академик.— Что ж,я нерационально
потрачу несколько минут,дабы удовлетворить ваше первобыт-
ное любопытство.Но учтите,невозможно понять программу
десятого класса,если вы до сих пор не освоили программы
третьего.
— Считайте это не объяснением,а поощрением,— облег-
чил его страдания Иван.— Представьте,что учите медведя
кататься на мотоцикле и даёте ему за это лакомство.Медве-
дю ведь неважно,как вы его испекли,лишь бы было вкусно.
— Ваши доводы примитивны настолько,что вызывают у
меня неприязнь,— отмахнулся сидящий в кресле.— Но я пой-
ду вам навстречу,ожидая адекватного отношения.Итак,ваш
мир трёхмерен.Я не беру в расчёт функцию времени,ибо вли-
ять на неё вы не можете.В вашем случае это не столько из-
мерение,сколько независимая система отсчёта.Во Вселенной
великое множество измерений,как я уже сказал,в нашем её
слое их девять,и это не предел.Развиваясь,разумные формы
эволюционируют,получая возможность оперировать новыми
измерениями и заселять более сложные слои Вселенной.Что-
бы обеспечить находящимся под нашей ответственностью ра-
172
зумным существам естественные условия для существования,
мы,примитивно выражаясь,наращиваем измерения,находя-
щиеся на этой планете в зачаточном состоянии.Поймите,я
выражаюсь крайне фигурально,чтобы вы смогли понять хоть
что-нибудь!В действительности всё намного сложнее!
— Да-да,я понимаю,— Берёзов был сама невинность,—
вам сейчас приходится очень нелегко!Продолжайте,уважае-
мый Фрагмент,не стесняйтесь.
Академик с подозрением посмотрел на него и про-
должил:
— Для этих целей мы сконструировали реактор,познать
который на текущем уровне развития вашего вида невоз-
можно!— Похоже,сидящему в кресле доставляло удоволь-
ствие лишний раз напомнить Ивану о «текущем уровне разви-
тия».— Запуская реакцию,это устройство развивает нужные
измерения и распространяет ставшее полноценным простран-
ство вокруг себя.Реактор состоит из множества составляю-
щих,существование некоторых из них вы сумели зафиксиро-
вать,но не сумели объяснить,что,впрочем,не удивительно.—
При этих словах академик слегка усмехнулся.— Правда,мне-
ния у вас разделились.Та часть вашего вида,что имеет чуть
более эволюционировавший разум,назвала их аномалиями.
Другая,ещё более примитивная,немедленно углядела в них
религиозный смысл и прочие происки всевозможных богов и
дьяволов.Это типично для полуразумных животных,чья эво-
люция ещё не преодолела стадию религий.Однако вернёмся
к нашим баранам!— Он хихикнул,с намёком поглядывая на
Ивана.— Элементы реактора сверхсложны,они существуют в
разных измерениях,какие-то в большем их количестве,какие-
то в меньшем.Самые простые из них,одно– двух– и трёхмер-
ные,вы можете видеть.Ну,или те из вас,чей мозг оказал-
ся чуть более развит.Это неважно,счёт идёт на сотые до-
ли процента.По крайней мере,одномерный элемент,прозван-
ный вами «Паутиной»,при определённых обстоятельствах мо-
173
гут видеть все.В момент запуска реактора,когда устройство
осуществляет непосредственно саму реакцию,которую вы на-
зываете «Выбросом»,все его элементы работают как единое
целое.При этом по-прежнему находясь в различных измере-
ниях.На перекрёстках связей тех элементов,что вне реакции
не имеют общих измерений,возникают...скажем так,обла-
сти совмещённого пространства,нечто вроде точки схождения
некоторого количества измерений,находясь в которой можно
получить к ним доступ.Эти области неоднородны,одни слож-
нее,другие проще.— Академик снисходительно посмотрел на
Ивана:— Вы ещё не потеряли логическую нить?
— Я цепляюсь за неё изо всех сил!— Берёзов сделал стра-
дающее от мучений лицо.— Эти совмещённые области,их
можно заметить невооружённым взглядом?
— Можно.— Взгляд Фрагмента из снисходительного стал
насмешливым.— Одну из них в настоящее время вы сжима-
ете в кулаке.Кстати,весьма многомерная область.Где вы её
отыскали?Энергетических связей подобной мощности нет вне
Красной Зоны.
— Случайно получилось,— уклончиво ответил Иван,—
подарил один хороший человек.Он не сказал,откуда она у
него.
— Вероятно,добыл у кого-нибудь из трансформантов,—
заключил сидящий,— вне Красной Зоны они действуют авто-
номно,и это не всегда получается у них рационально.Но мы
постоянно совершенствуем программу.
— Вы хотите сказать,что сами производите метаморфиты
и разбрасываете их по Зонам?— хмыкнул Берёзов.— Это
что,такая мера для привлечения людей?Вроде того огня для
бабочек?
— Не разбрасываем,а собираем,— поправил его акаде-
мик,—посредством трансформантов.Реактор занимает огром-
ную площадь,как ещё нам транспортировать синтезирован-
ные объекты?Наши возможности ограничены,потому мы и
отправляем за ними трансформантов.И нездоровый интерес
174
ваших соплеменников нам совершенно не нужен.Наоборот,
отряды трансформантов имеют чёткую установку:вытеснять
аборигенов из мест возможного синтеза.
— В смысле,«возможного»?— Иван наморщил лоб.— Вы
сами точно не знаете,где шлёпнется то,что вы наваяли?
—Разумеется знаем!—недовольно заявил сидящий в крес-
ле.— По завершении глобальной реакции трансформанты
немедленно отправляются в целевую точку.Но помимо пред-
намеренного синтеза есть ещё и неизбежный,я же только что
объяснял!— Он посмотрел на Берёзова,как на малолетне-
го идиота.— Это сложнопредсказуемо,наши функции изна-
чально не предназначались для подобных действий!Поэтому
приходится отправлять на поиски отряды трансформантов.
— А всевозможные сталкеры,случайно проходившие ми-
мо,уводят метаморфиты у ваших Зомби из-под носа!— поды-
тожил Иван.— Скажите,уважаемый Фрагмент,а то самое
средство,которое позволит ей,— он кивнул на Лаванду,—
стать нормальной,за ним тоже ещё надо кого-то посылать?
— Можете не волноваться,его никто не украдёт,если вы
об этом,—высокомерно заявил академик.—Оно синтезирова-
но заранее и находится в нашем распоряжении.Вы получите
его,как только доставите мне аварийный маяк.Дальнейшие
ваши действия будут предельно просты:обеспечьте средству
тактильный контакт с грудной клеткой нужной вам особи,и
оно само распределится по поверхности кожи.Как я уже ска-
зал,действует мгновенно,но полностью зависимость пройдёт
спустя два дня.Всё,что вам нужно,— просто держать особь
вне границ Ареала.После этого средство можно будет снять.
Вы даже сможете при желании обменять его у представителей
власти на материальные средства.
— Значит,«Живая Вода» всё-таки существует,— буркнул
Иван.«Да,Расу об этом лучше не знать,не то парнишка
точно перестанет есть и спать и уйдёт жить в Жёлтую Зону
вместе с Осьминогами...» — А что будет с Ареалом после
вашего ухода?
175
—Мы запустим реактор в режиме обратной последователь-
ности,— сказал академик.
— Как быстро?— уточнил Берёзов.— Ареал развивает-
ся почти двадцать лет,сколько времени потребуется,чтобы
восстановить всё до нормального состояния?
— Как у вас говорят,ломать — не строить,— поморщил-
ся сидящий в кресле,— все произведённые изменения будут
отменены в течение двух лет,включая мутации живых форм.
— А ваши Зомби тоже вновь станут людьми и вернутся по
домам?— Этот вопрос интересовал Ивана более остальных.
— Нет,— равнодушно ответил сидящий в кресле.— Мозг,
способный развить зачатки разума и даже полуразума,есть
уникальное творение Вселенной.Наши функции слишком
ограничены,мы не сможем обратить трансформацию тех,у
кого изменилась сама структура физических полей мозговой
ткани.Они останутся прежними,но без коммуникационной
составляющей потеряют возможность организованного сопро-
тивления.Вы сможете быстро их уничтожить.
— Действительно,— Берёзов брезгливо посмотрел на ака-
демика,— зачем лечить больных Муравьёв,если проще их
затоптать?Муравейник большой,наплодит новых!— Он лишь
покачал головой и ткнул рукой в Ферзя:— После какого вре-
мени трансформация мозга необратима?Когда он окончатель-
но превратится в овощ?
— Спустя шестьдесят три часа после интеграции в комму-
никационную составляющую,— ответил сидящий в кресле.—
Не волнуйтесь,я принял меры,и у вас будет достаточно вре-
мени для того,чтобы либо достать маяк,либо убедиться в
том,что это вам не по силам.
— Кстати,а если у меня не получится?— подхватил Берё-
зов.— Допустим,меня убьёт охрана или ещё что.Как тогда
Лаванда избавится от зависимости?
— Никак,— взгляд академика стал жёстким.— Её судьба,
равно как и судьба вашего вида в целом,меня не интересует.
Хотите получить её обратно — потрудитесь сделать так,чтобы
176
у вас всё получилось.
— Ну да,что такое пара Муравьёв в сравнении с высшим
разумом!— саркастически хмыкнул Иван и снова указал на
Ферзя:— Вы уж повнимательнее с этим,мне очень не хочет-
ся,что бы его мозги превратились в кашу.Он должен быть
способен дать показания.
— Я изменил функцию времени в локальном пространстве
этой особи.Это замедлит интеграцию,так что если поторопи-
тесь,то успеете получить его до того момента,когда транс-
формация станет необратимой.Хотя,— академик скептически
пошевелил рукой,— для вашего же блага оставить эту особь
здесь и забрать только рюкзак с документацией.
— Это ещё почему?— нахмурился Иван.— С ним-то что
не так?
— Как принято у вас говорить,он слишком много зна-
ет,— пожал плечами сидящий.Похоже,настоящий академик
Лаврентьев любил этот жест,раз Фрагмент Подпрограммы
унаследовал его в столь естественном виде.— Его руководи-
тели занимаются преступной деятельностью в масштабах ва-
шей страны.Математический анализ показывает,что они не
заинтересованы в придании своих действий огласке.Это при-
ведёт их к краху.Наиболее вероятным представляется вари-
ант,согласно которому заинтересованные представители вла-
сти предпримут все меры,чтобы уничтожить свидетеля и вас
вместе с ним в качестве гарантии.
— Приятная новость,— хмыкнул Берёзов.— Вы можете
более точно сказать,о чьих и о каких именно преступлениях
он знает?Мне не помешает понимать,с чем я столкнусь.
— Пожалуйста,— согласился академик.— Вам знакомы
особи,руководящие организацией под названием РАО «Аре-
ал»,по фамилиям Лозинский,Линдер,Зильберман,Белов,
Шумелкина?
— Я знаю,кто они,— кивнул Иван.
— Данные особи вместе с рядом подчинённых,в числе ко-
торых уже известный вам Прокопенко,присваивают себе мате-
177
риальные средства,выделяемые государством на осуществле-
ние РАО «Ареал» своей функции,— безразличным тоном со-
общил сидящий.— Это хищения в больших масштабах,если
рассматривать рамки вашего государства.Впрочем,— добавил
он будничным тоном,— это характерно для социальных объ-
единений всех полуразумных видов.Вам говорит о чём-нибудь
название «Экстраойл»?
— Это крупная международная фирма,— Иван вспомнил
информацию,которую читал по механизмам реализации нефти
«Тип X» на рынке,— единственный партнёр государства на
рынке нефтепродуктов.Они продают ареаловскую нефть.
— Всё верно,— кивнул академик,— единственный парт-
нёр,мировой монополист.Так вот,«Экстраойл» принадлежит
названным мною людям.
— Совету Директоров?— опешил Берёзов.— Но как это
возможно?Государство же устраивало конкурс на междуна-
родном уровне...
—...который готовили двое из них,некто Лозинский и
Белов,— продолжил сидящий в кресле.— Через подставных
лиц и прочие уловки они создали «Экстраойл» и сделали так,
что именно эта компания выиграла конкурс.После чего повли-
яли на назначения в Совет Директоров.Кстати,все его члены,
кроме некоего Воронцова,связаны между собой родственны-
ми узами.Так что упомянутые мною люди,можно сказать,
тайно кормятся за счёт этого вашего РАО «Ареал».Полагаю,
даже вы должны понимать,что вскрытие такой информации
для них категорически неприемлемо,и они примут все меры,
чтобы себя обезопасить.Имейте это в виду.Если вы выпол-
ните свою часть нашего договора,я выполню свою:рюкзак и
его носитель поступят в ваше распоряжение,за исключением
осколков нашего корабля и данных по их исследованию.Но
я советую вам хорошо обдумать,что именно из всего этого
стоит забрать.
— Я понял,— ответил Иван,представляя,что сказал бы
Рентген,услышь он эту часть разговора.— У меня ещё будет
178
время подумать.Как мы доберёмся до Ухты?Какая-нибудь
телепортация или что-то в этом роде?
— Что-то в этом роде,— академик коротко усмехнулся.—
Я сверну для вас локальный участок пространства,и вы прой-
дёте из исходной точки возмущения материи в конечную.Но
доставить вас в город я не смогу,наши возможности ограни-
чены областью расположения реактора.
—Иными словами,мы выйдем где-то в пределах Ареала,—
резюмировал Берёзов.— Где именно?
— Где хотите,— ответил тот.— Я могу организовать пере-
мещение в конкретное место.
Иван на секунду задумался,прикидывая возможный план
действий.При любом раскладе выбраться из Ареала надо
быстро,скрытно и не пешком.Обращаться к начальству бес-
смысленно,эти затеют долгое и нудное разбирательство,кото-
рое ничем хорошим не закончится.Наиболее вероятный вари-
ант — психушка.Если повезёт,то в одной палате с Лавандой.
Значит...
— Вы можете доставить нас к её лаборатории?— Иван
бросил взгляд на стоящую,словно манекен,Лаванду.— Я
могу дать координаты.
— Это излишне,— коротко отмахнулся сидящий в крес-
ле,— я знаю всё,что знает любой из моих трансформантов.
— Где спрятан аварийный маяк?— Берёзов перевёл на него
взгляд.— Вы говорили,она знает,куда его поместили.
— В здании ГНИЦ в Ухте,— неожиданно заговорила Ла-
ванда,— в левом крыле подвального комплекса.Это сектор
повышенной секретности,в нём ведутся военные разработ-
ки.Там несколько десятков вооружённых охранников,допуск
строго ограничен.Сектор два-четыре,так называемый проект
«Янтарь».Считается,что это перспективная разработка в об-
ласти волновой теории,некое устройство,способное влиять на
человека на расстоянии.Туда невозможно пройти.
— На месте разберёмся,— неопределённо заявил Иван,
внимательно глядя на неё:— Как вы себя чувствуете,Лаван-
179
да?
— Я...— она замешкалась,оглядываясь вокруг,— не пом-
ню,как оказалась здесь.— Её взгляд остановился на Салмац-
ком,и женщина потёрла рукой глаза,силясь вспомнить что-то
важное.— У лаборатории приземлился вертолёт...там был
Ферзь.Он сказал,что вам требуется помощь...не помню.
Надо было лететь в Жёлтую Зону,вызволять вас из берлоги
Осьминогов,и он сделал мне укол,говорил,что специальный
антидот,секретная разработка...
Лаванда вновь замолчала,наморщив лоб,и Берёзов понял,
что только сейчас обратил внимание,как она помолодела,—
теперь ей на вид не больше двадцати пяти.Эффект обратной
регенерации в Эпицентре настолько мощён,что у самого Бе-
рёзова многократно изодранный камуфляж уже не нёс на себе
даже царапины.Неудивительно,что Рас так испугался,когда
увидел его тогда,в развалинах,на границе с Поясом...
— Туман,а вы действительно были в логове Осьмино-
гов?— Девушка нахмурилась.— Что со мной произошло?Я
ничего не помню,словно проспала неделю подряд.Мне при-
снилось,что вы пропали во время Выброса,— она виновато
посмотрела на него,— и ещё столько всякой гадости...вы
уж извините меня.А где это мы?
— По дороге объясню,— ответил Иван,— сейчас нам пора
возвращаться в вашу лабораторию.
— Я не хочу возвращаться,— неожиданно хихикнула Ла-
ванда,— мне здесь нравится!Тепло,уютно,и легко,словно
моё тело ничего не весит!Мне кажется,что я умею летать!
Берёзов обернулся к академику,но тот жестом
предвосхитил его вопрос.
— Это нормально,— успокоил он Ивана,— остаточные
эффекты.Лучше ей не станет,но размышлять она сможет.
Главное — не терять времени даром.Пойдёмте,я провожу
вас!
180
Академик,совсем по-стариковски кряхтя,слез с кресла
и прошёл мимо Берёзова к глухой стене из светящегося из-
нутри минерала.При его приближении часть стены раствори-
лась,образовывая довольно широкий проход.Фрагмент Под-
программы указал рукой на выход.
— Прошу вас,— приглашающе произнёс он и посмотрел
на Ферзя,— а эта особь пока останется здесь.
— Можно,я тоже останусь?— Лаванда умоляюще перево-
дила взгляд с Лаврентьева на Берёзова.— Я подожду вас тут,
быть может,что-нибудь вспомню...
— Не получится,— Иван отрицательно покачал головой,—
здесь можно находиться,только имея при себе изделие про-
екта «Янтарь».Без него нас отсюда выгонят.Лично я иду за
ним.
— Тогда я с вами!— встрепенулась девушка и,пошаты-
ваясь,заторопилась к нему.— Я же знаю,где он находится!
Проект курирует академик Морозов,я попрошу его выдать
нам пропуск,Станислав Викторович мне не откажет...— Она
ухватилась за плечо капитана,пытаясь удержать равновесие,
и продолжила бубнить себе под нос что-то насчёт своей самой
первой кандидатской диссертации.
Берёзов,поддерживая её за локоть,вышел в образовавше-
еся отверстие вслед за Фрагментом Подпрограммы.Тот повёл
их к выходу из пещеры,утопающей в красном сумраке.
— Сколько у меня есть времени?— спросил Иван,— чтобы
получить их обоих с неповреждёнными мозгами?
— Четырнадцать часов,— ответил тот,не оборачиваясь.—
Математический анализ показывает,что этого времени более
чем достаточно.За этот срок вы либо преуспеете,либо по-
терпите неудачу.В последнем случае всё,что вы расскажете
представителям власти,будет квалифицировано как тяжёлое
психическое расстройство,вызванное контактом с Красной Зо-
ной.Таких случаев у вашей медицины было предостаточно.
И эта особь,— он кивнул на бормочущую Лаванду,— будет
лучшим тому подтверждением.Учитывая вашу специальность,
181
полагаю,мне не стоит объяснять,что мы не заинтересованы в
распространении информации о себе.
Иван не ответил,молча двигаясь следом за академиком.
Похоже,эти Фрагменты не особенно рассчитывают на его
успех.Они лишь рационально не упускают любой возмож-
ности.Что-то вроде того,как Рентген легко согласился от-
пустить его следом за Ферзём и Лавандой.А что,пусть идёт.
Вернётся — отлично!А нет — тоже вариант.Как известно,нет
человека,нет и проблемы.Не придётся возиться с множеством
вопросов,к тому же на мёртвых можно повесить многое,они
всё стерпят.Хотя именно к Рентгену он,пожалуй,несправед-
лив.Контрразведчик отнёсся к нему с пониманием там,на ба-
зе Спецотряда,иначе вместо задержания Ферзя состоялось бы
задержание самого Берёзова.А вот Фрагменту — да уж точ-
но плевать.Если не удастся заполучить аварийный маяк,он
просто продолжит загаживать землю своим Ареалом в ожида-
нии следующего удобного случая.Расширение приусадебного
участка за счёт отодвигания муравейника куда подальше...
«Хотелось бы отдать ему тот долбанный маяк,пусть вымета-
ются восвояси,уродцы девятимерные,и заберут с собой свои
лишние измерения...Однако над этой операцией придётся
поломать голову...— Берёзов мысленно хмыкнул.— И не
столько над ней,сколько над тем,что будет после».Ведь ес-
ли он сумеет доставить «Янтарь» Фрагменту,потом настанет
время возвращаться назад.И есть подозрение,что его возвра-
щения с нетерпением будет ожидать множество людей,мучаю-
щихся множеством вопросов.Ладно,об этом он поразмыслит
позже,после того,как выцарапает Лаванду из этого чёртова
пси-поля...
Они приблизились к выходу из тоннеля,и запирающая его
Зыбь отползла в сторону,открывая путь.Академик,пыхтя,
принялся вылезать из кратера,и Берёзов последовал за ним.
Выбравшись на землю,он подал руку Лаванде и вытащил её
на поверхность.
— Вам сюда!— Фрагмент Подпрограммы указал рукою на
182
Зыбь.
Та немедленно двинулась к ним,и Иван рефлекторно от-
шагнул назад.Лаванда попятилась к нему,опасливо косясь на
приближающуюся аномалию.
— Это Зыбь,— неуверенно произнесла она,— туда идти
нельзя.
— Не волнуйтесь,— успокоил их академик,— исходная
точка свёртывания пространства сейчас будет готова.
Зыбь подползла к ним на расстояние в пару шагов и оста-
новилась.Вблизи она оказалась ещё крупнее,чем представля-
лось раньше.Неожиданно повеяло холодом,и Иван понял,что
исходит он от аномалии,будто Зыбь стремительно остывает.
От её холодного марева в горячем воздухе замерцали тонкие
струйки белого пара,и мглисто-серая тень,какой показывала
Зыбь «Ариадна»,вдруг сменилась на бледно розовую подсвет-
ку.В воздухе запахло сдобой,и Берёзов понял,что всё это
время он был без противогаза.
— Лизун!— захлопала в ладоши Лаванда.— Какая пре-
лесть!Какой милый фокус!Как вы это сделали?
— Проекция области перемещения изменила фазу,— про-
изнёс академик.Он обернулся к Берёзову и протянул ему
какой-то предмет.— Возьмите.Без этого процедура свёрты-
вания локального пространства не начнётся.
— Что это?— Иван рассматривал лежащий у себя на ла-
дони кусок полупрозрачного минерала,чем-то напоминающий
оплавленный обломок сталактита.
— Назовём это ключом,— заулыбался Фрагмент.— Мо-
жете положить его в карман.Имея это устройство,вы прон-
зите пространство,свёрнутое в этой проекции,— он указал
на Лизуна,— пройдёте насквозь и окажетесь у нужной вам
лаборатории.Система работает в обе стороны,я буду держать
её активной четырнадцать часов,дольше нет смысла.
—Я помню.—Берёзов сунул «Ключ» в карман и обернулся
к Лаванде:— Нам пора.
—Давайте побудем здесь ещё немного?—Девушка воззри-
183
лась на него умоляющим взглядом.—Пожалуйста,Туман!Тут
так восхитительно!А какая прелестная трава!Она абсолютно
чёрная!Я обожаю чёрный цвет!
— Всех,у кого нет «Янтаря»,отсюда выгоняют,— напом-
нил ей Иван,— и больше никогда не пускают обратно.Лично
я очень хочу остаться здесь навсегда и потому сейчас же от-
правляюсь в ГНИЦ.
— Я тоже!— Лаванда решительно двинулась к анома-
лии.— От «Янтаря» определённо будет больше пользы здесь,
нежели в лабораториях.Здесь вообще...— девушка скры-
лась в зыбком мареве Лизуна,и её слова превратились в тихое
неразборчивое бормотание.
Иван покачал головой,бросая на академика хмурый
взгляд,и последовал за ней.
9
184
185
— Я пришёл сообщить вам,что пришла пора приступить
к активной фазе нашей операции!— важно заявил Хантер.В
такие моменты он старался придать своему лицу максимально
суровое выражение,и его лысый череп несуразной формы по-
крывался забавными складками.— Если вражеский резидент
не выходит на связь,значит,он залёг на дно!Настало время
арестовать его,пока он не захотел скрыться.Мы задержим
Меркулова сегодня же!А если даже и нет,то обложим его
со всех сторон,и он никуда не денется!Я ему кислород пере-
крою!Долго он в полной блокаде не выдержит!Проявит сам
себя или расколется кто-нибудь из его подручных!Тогда-то
мы его и возьмём!
За прошедшие дни Хантер,под тонким управлением Про-
копенко,развил бурную деятельность.Их совместное «рассле-
дование» предательства Салмацкого дало «неожиданные» ре-
зультаты.Лейтенанту удалось выйти сразу на несколько фирм
и квартир,принадлежащих Меркулову через подставных лиц,
а также «вскрыть» связи резидента с представителями крими-
нальных кругов Ухты.С каждым днём папка Хантера увели-
чивалась вдвое,а его самолюбие и напыщенность — вчетверо.
— Вы уверены,Хантер?— Чиновник обеспокоенно посмот-
рел на вальяжно развалившегося в кресле лейтенанта.Тот
своей позой явно подражал премьер-министру.— Мы не спуг-
нём его?Ведь если сегодня он ускользнёт,то сильно запани-
кует и попытается в спешке покинуть страну!
— Не волнуйтесь,Максим Анатольевич,— снисходитель-
но улыбнулся лейтенант,— я всё продумал до мелочей!Я
ему не оставлю ни малейшего шанса.— Он демонстративно
посмотрел на часы.— Через час на все вскрытые нами точ-
ки нагрянут оперативные группы.Даже бандюков примем,я
обсудил с дя...с генерал-лейтенантом Беловым,всё подго-
товлено,ко всем шестёркам Рашпиля уже отправлены группы
захвата.Мы возьмём Меркулова раньше,чем он поймёт,что
происходит!
— Утечки не будет?— болел душой за правое дело Про-
186
копенко.— Ферзь угрожал мне,что если я не подпишу те
документы,ну,насчёт бочки «Икса» для псевдоучёных,то его
подручный меня убьёт!И что мне не скрыться,потому что у
резидента свои люди в УВД Ухты,они не позволят мне живым
покинуть пределы Пояса!
— Ха!— усмехнулся Хантер.— Вы под моей защитой,
не забывайте!Силёнок не хватит у них со мной тягаться!
Подручного Салмацкого я вычислил,это майор Медведь.Он
уже арестован и скоро начнёт давать показания,вот увидите.
Так что больше вам ничего не угрожает,и мы можем начи-
нать действовать решительно!На всякий случай я выделю
вам охрану,генерал Белов с этим согласен,и начальник ОФЗ
уже получил соответствующие указания.Машина с вооружён-
ным сопровождением будет ждать вас внизу,у входа в здание
АХО.Остальных пешек Меркулова мы выявим в ходе сего-
дняшней операции.Как только начнётся серия задержаний,
местное МВД получит официальный запрет вмешиваться в
ход специальных мероприятий,а также приказ оказывать мне
полное содействие.Генерал Белов согласовал всё с Москвой
ещё вчера вечером.Так что завербованные милицейские чины
ничем не смогут помочь резиденту.Более того,узнав о начав-
шейся операции,они попытаются предупредить его и выдадут
себя!— Хантер был явно очень доволен собой.— Предатели
бросятся звонить ему или отправлять электронные сообще-
ния,тут мы их и возьмём!Все телефонные и сетевые номера,
что нам удалось вычислить с вашей помощью,уже взяты на-
ми под контроль,как и всё то,что имеет к ним отношение,—
официальные владельцы,на кого они зарегистрированы,места
их жительства,прописки,работы,родственники и так далее.
Дя...генерал Белов сказал,что Ферзь и Меркулов допусти-
ли ошибку,начав шантажировать именно вас.Ведь тем са-
мым они засветили всю свою систему прикрытия,встроенную
в состав подрядчиков РАО!В результате большую часть их
подручных и точек проникновения мы вычислили по вполне
открытой информации,имеющейся в вашем Отделе.Салмац-
187
кий с Медведем совсем уверовали в свою несокрушимость,раз
стали действовать столь непродуманно!И этот зануда Рент-
ген при всём при этом не смог их вычислить!Напыщенный
самодовольный болван,и кто только прислал такого остоло-
па вести важнейшее расследование государственного масшта-
ба?Ничего,сейчас мы покажем ему,как работают настоящие
профессионалы!
— Вы считаете,у нас уже достаточно улик,чтобы при-
жать Меркулова к стенке?— В голосе Прокопенко явственно
слышалась надежда.— Ему не удастся избежать правосудия?
Мне бы очень этого не хотелось!
— Ну...— Хантер немного замялся,— вообще-то ниче-
го серьёзного у нас на него пока что нет,только косвенные
улики.Но это неважно!— Лейтенант вновь вспыхнул энтузи-
азмом.— Мы можем арестовать его по обвинению в мелких
махинациях,если потребуется,«найдём» у него при обыске
что-нибудь интересное,оружие или наркотики,например.У
нас свои способы,как разбираться с подобной нечистью.Глав-
ное сейчас —задержать его,а потом доказательной базы будет
хоть отбавляй!Его подельники во всём сознаются,их раско-
лоть будет несложно,вот тогда мы возьмёмся за Меркулова
всерьёз!Так что мы приняли решение начать задержания.Од-
но нажатие кнопки — и почти три десятка оперативных групп
одновременно начнут действовать!Через час вся эта между-
народная преступная группа уже будет за решёткой.
— Это очень приятная новость!— торжественно заявил чи-
новник.— Я горд тем,что хоть малой толикой,но смог помочь
своей стране!От меня лично требуется что-либо предпринять?
— Практически ничего,— отмахнулся Хантер,— я всё
сделал!Вам надо лишь не покидать здание АХО до оконча-
ния серии арестов на тот случай,если резидент вдруг выйдет
на связь и потребует встречи,информации или ещё чего.Ес-
ли такое произойдёт,сразу звоните мне.Вероятность почти
нулевая,но в нашем деле необходимо предусмотреть любые
мелочи!Вопросы есть?
188
— Никак нет!— доложил Прокопенко.— Я всё понял и
сделаю так,как вы сказали!— Он восхищённо посмотрел на
лейтенанта и с благоговейным придыханием спросил:— Вы
уезжаете на задержание?Вместе с группой захвата?
— Да,— грозно раздулся Хантер,— я лично возьму рези-
дента!По имеющейся у нас информации,он сейчас находится
в офисе своей официальной фирмы.Наружное наблюдение это
подтверждает,группа захвата уже скрытно расположилась в
непосредственной близости от здания!— Он поднялся с крес-
ла.— Мне пора!
— Удачи вам,Хантер!И будьте осторожны!— Прокопен-
ко подскочил и помчался открывать перед ним двери.— С
нетерпением буду ожидать от вас известий!
Раздувающийся от важности лейтенант,морща нелепую
лысую макушку,покинул кабинет,и чиновник заперся изнут-
ри.Он торопливо подошёл к стоящему у письменного стола
портфелю и достал из него дешёвый мобильный телефон.Убе-
дившись,что находится в мёртвой зоне камеры видеонаблюде-
ния,Прокопенко нажал кнопку включения и спешно принялся
вводить пин-код и код защиты.«Надо же было так рассла-
биться,— недовольно подумал он,— всё складывалось на-
столько удачно,что я совсем не подумал о генерале Белове».
Конечно же,этот безмозглый сопляк Хантер,наигравшийся
в компьютерные игры,не имеет возможностей провести всю
операцию самостоятельно.Это было ясно с самого начала,на
что и делался расчёт.Итак,племянничек пошёл к дяде за си-
ловой поддержкой,но Белов взял операцию полностью в свои
руки.И его хватка почувствовалась мгновенно.Он,Проко-
пенко,едва не подпилил сук,на котором сидел!Стоило сразу
предугадать,что у сопляка отберут весь пирог и оставят лишь
щепотку сладких крошек,это же элементарно!Но ничего,в
результате всё вышло даже на пользу,нужно только слегка
подтолкнуть Меркулова в нужную сторону,а дальше его со-
рвёт течением.И ничего резидент уже не изменит,слишком
быстро развиваются события.
189
На дисплее мобильного засветилась пиктограмма найден-
ной сети,и чиновник принялся нажимать кнопки,набирая
текст CMC:«Только сегодня!В связи с поступлением новой
коллекции!Ликвидация склада!Грандиозные скидки!» Соглас-
но указаниям Меркулова,эту кодовую фразу он должен от-
править в случае провала,если за резидентом начнётся по-
всеместная охота.Уточнение «только сегодня» означало,что
группа захвата уже стучится к нему в двери.Немного поду-
мав,Прокопенко быстро добавил:«В наличии все размеры!»,
что означало:«Я вне подозрений».Это уточнение он предна-
значал уже не Меркулову,а его хозяевам,которые будут орга-
низовывать резиденту замену.Быстро поставив подпись мага-
зина,чиновник отправил сообщение и замер,не сводя взгляда
с дисплея в ожидании отчёта о доставке.Телефон коротко
пискнул,информируя о том,что CMC дошла до адресата,и
Прокопенко выключил аппарат.
«Вот и всё,дело сделано»,— удовлетворённо отметил он,
разбирая телефон.Меркулов скользкий тип,и доморощенным
Пинкертонам не по зубам.Он выскользнет из их ловушки,в
этом можно было не сомневаться.У резидента всё предусмот-
рено,у него мозг,как компьютер,и уж если Меркулов даже
самую мелкую рабочую встречу под носом у ФСБ обставлял
так,что комар носа не подточит,то пути собственного спасе-
ния он точно подготовил заранее.От людей Белова он уйдёт,
но дальнейшего выбора Прокопенко ему не оставил.Резидент
провален,и ему не остаётся ничего более,как позаботиться о
бегстве из страны.И это очень хорошо и как нельзя вовремя,
ибо Прокопенко спинным мозгом чувствовал,как на горле с
каждым днём всё сильнее сжимается холодная рука Рентгена.
Теперь же можно праздновать победу.Ферзя нет,лаборато-
рии нет,улик нет,Меркулов исчезает — гора с плеч.Больше
бояться нечего.К тому моменту,как из-за океана пришлют
нового Джейсона Борна и предложение восстановить партнёр-
ские связи,здесь уже всё уляжется.Догадываться Рентген
может о чём угодно,но доказать ничего не сможет.А без
190
доказательств Лозинский его в обиду не даст!
Прокопенко извлёк сим-карту и сломал её пополам,после
чего положил телефон в портфель и вышел в туалет.Там он
смыл обломки в унитаз и,убедившись в успехе,вернулся в
кабинет.Сам телефонный аппарат он выбросит вечером,здесь
этого делать ни в коем случае нельзя — Служба Безопасности
проверяет весь мусор,генерируемый городком РАО ежедневно
многими тоннами,и выброшенный телефон мгновенно вызовет
у них подозрения.
∗ ∗ ∗
191
192
Динамик портативного ноутбука коротко звякнул,и Мер-
кулов посмотрел на экран.Сигнал пришёл от сторожевой про-
граммы,одна из скрытых камер заметила что-то подозритель-
ное.Резидент щёлкнул пальцем по сенсорному экрану и от-
крыл соответствующее окно.Занятно,однако!Тщательно за-
маскированная камера в одном из прилегающих к офисному
зданию дворов показывала автобус с тонированными стёклами
и пару автомобилей.Из автомобилей вышло несколько человек
в штатском,один из которых подошёл к автобусу и заговорил
с кем-то невидимым через открытую дверь.Тот,кто находился
внутри автобуса,выходить из него явно не торопился.
Меркулов постучал пальцами по экрану,вызывая другие
окна.Так и есть.С другой стороны здания,в переулке,стоял
ещё один автобус,очень похожий на первый.И рядом с ним
тоже находились легковые авто с людьми в штатском.И из
автобуса тоже никто выходить не хотел.Резидент усмехнулся:
«Что ж,вполне естественное желание,зачем пугать обывате-
лей грозной формой,чёрными масками и бряцаньем оружия».
Он быстро проверил остальные камеры.Вокруг офисного зда-
ния больше не было мест,где можно было бы до поры до
времени спрятать группу захвата,но в двух проходах между
соседними домами мило покуривали крепкие люди в штат-
ском.
Итак,его собрались арестовывать.Значит,Прокопенко всё-
таки решился.Интересно.В том,что это его дело рук,сомне-
ваться не приходилось.Так грубо мог сработать только тот
мальчишка,лейтенант Левин,племянник генерал-полковника
Белова,профессионалы высокого уровня столь нелепо не ра-
ботают.Значит,Рентген к этому делу отношения не имеет.
А это,в свою очередь,значит,что у русских на Меркулова
по-прежнему ничего нет.Скорее всего,ему попробуют вме-
нить какую-нибудь мелочь,в надежде на то,что по ходу дела
из кого-нибудь выжмут нужные показания.Дилетанты!Рези-
дент весело хихикнул:«Где то зловещее КГБ,перед которым
дрожал весь демократический мир?Да...ничто не вечно в
193
этом мере...Кроме денег.И алчных ничтожеств,готовых ра-
ди них абсолютно на всё.Придётся немного расстроить Про-
копенко и перейти на нелегальное положение.Покидать эту
дикую страну время ещё не пришло,хотя теперь это неиз-
бежно».Меркулов с ироничной усмешкой отключил ноутбук
и засунул его во внутренний карман пиджака.Максим Анато-
льевич оказался ещё большим трусом,чем от него ожидалось,
раз решился на такую рискованную комбинацию,с привлече-
нием в игру посторонних фигур.Видимо,Рентгена он боит-
ся больше,чем Меркулова,раз всерьёз считает,что все его
проблемы закончатся вместе с обменом старого резидента на
нового.Не совсем так,уважаемый.Есть ещё такое понятие,
как «ненадёжность».
Меркулов подошёл к одёжному шкафу и извлёк оттуда
вешалку-чехол для делового костюма.Он расстегнул молнию
чехла и достал оттуда пиджак,под которым обнаружилась яв-
но не деловая одежда и картонная коробка в пластиковом па-
кете.Резидент быстрыми и уверенными движениями принял-
ся надевать поверх костюма маскировочный наряд.Местное
ФСБ совсем перестало заботиться о кадрах,если его реши-
ли арестовывать в официальном офисе.Общественное здание,
куча разных фирм,вокруг полно народу,да и нужно быть
полным идиотом,чтобы считать,будто он хранит здесь что-
то,не имеющее отношения к официальной легенде.Резидент
поправил накладное лицо из тонкого силикона и пригладил
руками густой парик,потом застегнул перламутровую пуго-
вицу на старой вязаной кофте,достал из шкафа ободранную
трость и придирчиво осмотрел себя в зеркало.Оттуда на него
недовольным взглядом смотрела сгорбленная толстая старуха
лет семидесяти,одного взгляда на которую было достаточно,
чтобы понять:бабка вредная,скандальная и только и ждёт
повода для склоки.
Старуха взяла в руки пульт от небольшого телевизора и
ловко нажала комбинацию кнопок.Телетекст показал начало
отсчёта:пятьдесят девять секунд до выключения.Меркулов
194
аккуратно положил пульт на место и вернулся к шкафу.Через
пятьдесят семь секунд телевизор попробует выключиться,но
вместо этого по ужасному стечению обстоятельств произой-
дёт мощное короткое замыкание.Во всём здании вырубится
электричество,в кабинете начнётся пожар,в котором мало
что уцелеет,— современные отделочные материалы такие го-
рючие,это просто ужас какой-то!Резидент упёрся в шкаф
руками,и тот откатился,поскрипывая колёсиками.За ним
обнаружилась пыльная стена.Меркулов поводил по ней ру-
кой,нащупывая нужное место,и,проткнув пальцем дырку в
обоях,оторвал небольшой кусок.Он открыл небольшую фа-
нерную дверцу,за которой оказалась ещё одна.Резидент с
силой надавил на неё ногой и вытолкнул наружу.Раздался
треск ломающейся штукатурки,и в фальшивой стене образо-
вался проход в соседнее помещение.Меркулов пролез через
дыру.Эту простую и надёжную уловку он предпринял сразу
же,как только арендовал офис в этом здании.Соседнее поме-
щение являлось хозяйственным,и резидент арендовал его на
подставную фирму именно для подобного случая.Считалось,
что какая-то мелкая полиграфическая конторка хранит здесь
свои старые архивы.А ещё из этих «архивов» можно было
попасть на верхний этаж,в такое же подсобное помещение.
В своё время пришлось повозиться со всеми этими арендами
и «косметическими ремонтами»,но дело того стоило.Те,кто
наверняка следят за дверью его офиса,до последней секунды
будут уверены,что Меркулов никуда не выходил.
Он вскарабкался по стремянке к потолочному люку и спу-
стя несколько секунд уже был этажом выше.Протиснувшись
мимо пыльных стеллажей,заставленных коробками с каким-
то старым барахлом,резидент подошёл к входной двери и
остановился.Теперь необходимо немного подождать.Несколь-
ко мгновений он простоял неподвижно,затем глухой хлопок
где-то внизу возвестил о совершенно неожиданном коротком
замыкании,и Меркулов отодвинул щеколду засова.В кори-
доре на появившуюся из подсобки бабку никто внимания не
195
обратил,отовсюду раздавались недовольные голоса,требую-
щие немедленно «дать свет».В офисах уже стояла суета,лю-
ди выглядывали из дверей,стучались к соседям и совмест-
но возмущались подобному безобразию.Компьютеры выруби-
лись,оргтехника встала,офисные мини-АТС отключились —
это возмутительно!За что,спрашивается,арендодатель дерёт
такие деньги?!
—У меня ведомости зарплатные были открыты!—сетовала
дородная женщина пожилому мужчине из соседней двери.—
С утра вбивала цифры!И ведь наверняка не сохранилось ни-
чего!Вот ведь дармоеды,зла не хватает!
— Так ведь надо бесперебойниками пользоваться!— отве-
чал ей мужчина.— Сами видите,какой тут сервис!Приходит-
ся самим о себе заботиться!
— И кто платить будет за эти бесперебойники?— возму-
тилась та.— Из своего кармана?Вот сами себе пусть их и
ставят!Чтоб на всё здание сразу!А то за электричество день-
ги берут регулярно,а чтобы создать обещанные условия — не
дождёшься!А как в январе отопление прорвало,помните?Три
дня на работе в шубах сидели!
Когда поползли первые слухи о пожаре,старуха-Меркулов
уже расталкивала локтями курящих на крыльце здания людей,
недовольно бурча.Народ спешил покинуть офисы,и перед
входом уже начала образовываться толпа.Брюзжащая «баб-
ка»,кряхтя,прошествовала мимо недоумевающих оператив-
ников в штатском,растерянно разглядывающих валящую из
подъезда толпу,и побрела прочь по тротуару вдоль дороги.
Телефон экстренной связи зажужжал вибровызовом,и Мер-
кулов достал трубку.Пришло сообщение от Прокопенко.Тот
предупреждал резидента о готовящемся с минуты на минуту
аресте,а также заострял внимание на том,что сам он вне
подозрений.«Старуха» сбросила CMC и набрала номер.
— Алло?Уважаемый Фикса?Поздравляю,наслышан о ва-
шем успехе,— негромко произнесла она.— Дальнейшие пла-
ны обсудим при встрече,как планировали.Я звоню вам,чтобы
196
сообщить о результатах медицинских анализов.Доктор насто-
ятельно рекомендует больному поездку в Сочи.Да,берите
билет.На любую дату,как вам будет удобно,только не затя-
гивайте.Всего доброго.Нет,этот номер записывать не надо,
мне любезно позволил позвонить кто-то из прохожих.Я вам
перезвоню позже.Ещё раз поздравляю,очень рад за вас.До
свидания.
«Старуха» убрала телефон,весело усмехнулась и поковы-
ляла дальше.Она успела миновать уже пару кварталов,когда
навстречу ей по дороге,ревя сиренами и сверкая мигалками,
промчалась колонна пожарных расчётов.
∗ ∗ ∗
197
198
Кто-то коротко стукнул в дверь кабинета и тут же зашёл
внутрь.Рентген оторвался от изучения документа и поднял
глаза на торопливо подходящего помощника.
— У нас проблемы!— коротко заявил тот.— Генерал Бе-
лов только что начал операцию по аресту Меркулова.Группы
захвата уже выдвинулись на адреса.
— Что за бред?— нахмурился Рентген.— Почему без на-
шего ведома?И на каком основании?На него нет ничего се-
рьёзного!
— Москва дала добро по линии ФСБ,— ответил помощ-
ник,—операция держится в секрете,в том числе и от нас.Это
агентурные данные.Приказ об аресте уже отдан.Его примут
в любом случае,всё необходимое уже подготовлено.Короче,
найдут за что.И будут колоть,пока не расколют его или его
подельников.За уголовниками тоже отправили группы.
Контрразведчик посмотрел на часы и нахмурился
ещё сильнее.
—Что за ересь?!Меркулов сейчас в своём офисе.Там круп-
ное общественное здание,двадцать семь фирм,пятьдесят три
различных помещения,полторы сотни сотрудников!Кто ко-
мандует группой захвата?
— Лейтенант Левин,— хмыкнул помощник,— согласно
личному распоряжению генерала Белова.
— Уйдёт,— поникшим голосом заявил Рентген,— полтора
года работы псу под хвост.
Он решительно встал из-за стола:
— Машину,немедленно!Едем к Белову!Необходимо попы-
таться остановить этот идиотизм,если успеем!И спутниковую
связь с «Центром»!
Помощник выскочил из кабинета,и контрразведчик при-
нялся спешно прятать в сейф документы.Такого поворота он
199
никак не ожидал.То есть,подобная вероятность существо-
вала всегда,но он даже подумать не мог,что Белов пойдёт
на такой идиотизм.Для чего тогда была проделана огром-
ная и кропотливая работа?Чтобы тупо закрыть резидента за
пакетик кокаина,нелегальный ствол или мелкую подтасовку
документов?И колоть его,взяв на пушку и рассчитывая на
авось?Меркулов профессионал старой закалки,прошедший
отличную школу и имеющий не один десяток лет опыта.Так
примитивно с ним не сработаешь.Он будет невинно хлопать
глазами и всё отрицать,а за это время его организация под-
чистит все следы.Да и его подручные жулики,синие от зэ-
ковских наколок,в совершенстве знают уголовный кодекс.Им
брать на себя государственную измену не с руки.Вряд ли они
вообще знают,кто есть Меркулов на самом деле.Чтобы при-
жать резидента к стенке и высветить причастность ко всему
этому его страны,необходимы неопровержимые доказатель-
ства и конкретные факты!Сейчас,когда Салмацкий уничто-
жил лабораторию и замёл все следы,единственная ниточка
к Меркулову — это Прокопенко.Но в руках у этого гадёны-
ша корзинка с откатами для Совета Директоров,и так просто
ни Лозинский,ни Белов его Рентгену не отдадут.Единствен-
ный вариант,что остался у контрразведки на сегодняшний
день,это получить от чиновника чистосердечное признание.
Ради этого была подготовлена тончайшая операция и проде-
лана колоссальная,ювелирная работа:вскрыты тайные счета
Прокопенко в оффшорных зонах,отслежены подставные ли-
ца,фальшивые компании за рубежом,тщательно отработаны
финансовые потоки.Ещё немного,и дорогой Максим Анато-
льевич внезапно останется без своих денег.Вот тогда и насту-
пит время для решающей стадии,в которой тоже предстоит
немало попотеть.
А сейчас всё это на грани срыва.Меркулову нечего предъ-
явить.Сработают адвокаты,и он выйдет на свободу,а потом
технично растворится без следа.В крайнем случае,ему да-
дут пару лет тюрьмы.Оттуда он попросту сбежит,либо его
200
благополучно уберут или свои,или люди Белова,а Прокопен-
ко выйдет сухим из воды.Иными словами,Белов решил не
распутывать узел,но просто разрубить его.Вот только если
резидента не возьмут,всё продолжится.Только уже ничего не
докажешь.Прокопенко уберут,это ясно.Не Белов,так Мер-
кулов.Шпионская сеть будет работать и дальше,но выходов
на неё уже не будет.Всё придётся начинать заново,а из его
многострадальной Родины будут продолжать сосать кровь не
только внутренние,но и внешние паразиты.И всё это лишь
из-за нежелания жирных задов,протирающих высокие кресла,
выносить сор из избы.
Быстро набрав код замка,Рентген запер кабинет и побежал
к лестнице.У подъезда его уже ждал автомобиль с открытой
дверью.Контрразведчик запрыгнул внутрь,и машина сорва-
лась с места.Но попасть внутрь здания,в котором распола-
гался кабинет начальника Службы Безопасности,он так и не
смог:бронированная дверь оказалась закрыта,возле неё стоял
БТР и почти полвзвода охраны.Они преградили контрразвед-
чикам путь,и старший из охранников велел им поворачивать
обратно.
— Проводится секретная специальная операция,— лениво
заявил он,— приказ генерал-полковника Белова:до отдельно-
го распоряжения никого в здание не впускать.Ваши корочки
мне побоку.Пока со мной не свяжется генерал Рябов или сам
Белов,я вас никуда не пущу.Вплоть до применения силы.
Рентген молча вернулся в автомобиль и в который раз на-
брал номер Белова,но телефон генерала не отвечал.Не бра-
ли трубки и Рябов с замом.Не удивительно,они наверняка
заранее планировали провести всё так,чтобы контрразведка
осталась у разбитого корыта.Тратить время впустую не име-
ло смысла.
— К офису Меркулова!— велел помощнику Рентген.—
Попробуем перехватить группу захвата.У этого дебильного
Чёрного Плаща есть прямая связь с Беловым,попытаемся вос-
пользоваться ею.
201
— Вряд ли получится,— скептически ответил тот,утап-
ливая в пол педаль газа,— в нас будут тыкать стволами и
посылать на хрен.Большего взаимодействия не достигнем.
— Знаю,— скривился контрразведчик,— но попробовать
стоит.Связь с «Центром» есть?
— Уже доложил.— Помощник,одной рукой вертя баран-
ку,протянул ему трубку спутникового телефона.— Велели
ожидать распоряжений.Разбираются.
— Слишком долго,— отмахнулся Рентген,— счёт идёт
на минуты.Пока они там наверху развлекаются со своими
интригами,Меркулов уйдёт.
Распугивая людей и транспорт спецсигналом,машина про-
мчалась через городок и едва не снесла ворота Пояса,заранее
открывающиеся при их приближении.Автомобиль начальника
государственной следственной комиссии знали все,и связы-
ваться с его пассажиром просто так никто не хотел.Выскочив
на дорогу,машина ещё больше набрала скорость и устреми-
лась к Ухте.Пять минут гонки прошли в гнетущей тишине,в
течение которых Рентген тщетно пытался дозвониться до Бе-
лова и его помощников.Внезапно телефон помощника разра-
зился трелью,и офицер ответил на вызов.Он молча выслушал
несколько коротких фраз,сбросил газ и стал прижиматься к
обочине.
— Упустили,— мрачно произнёс Рентген.— Подробности
есть?
— Да,— поморщился офицер.— Меркулов вычислил их
ещё до начала операции и устроил отключение электричества
во всём здании и пожар в своём кабинете.Под прикрытием па-
ники он ушёл.У него в кабинете оказалась фальшивая стена,
через которую можно пройти в соседнее помещение,а оттуда
на этаж выше.Белов в ярости,рвёт и мечет.Оперативники
клянутся,что глаз не спускали со здания и Меркулов оттуда
не выходил.
— Разумеется,нет,— зло выдохнул контрразведчик,— он
торжественно сгорел в своём кабинете.Идиоты!Столько ра-
202
боты превратили в дерьмо одним махом!
— Скоро должен выйти на связь наш контакт,который
курирует задержание Рашпиля,— сообщил помощник.— Мо-
жет,им повезёт и Меркулов окажется...
— Бесполезно,— Рентген с тоскливым вздохом откинулся
на спинку кресла,— он туда не пойдёт.Они даже Рашпиля не
найдут,у жуликов вчера была серьёзная сходка,устраивали
разборки из-за того нападения на ОСОП,в котором анома-
лия Фронтовик перебила полсотни уголовников.В результате
один из людей Рашпиля,некто Фикса,зарезал Толю Нанайца.
Уголовники пришли к выводу,что именно покойный виноват в
том,что всё так вышло.Так что вся эта синяя братия забилась
по щелям ещё с вечера в ожидании возможных арестов и про-
чих неприятных моментов.Никого из них сейчас в городе нет,
это и так ясно.Кроме бесполезных шестёрок и безмозглых
бандитов,группы захвата никого не найдут.Выбрать худшее
время для операции просто невозможно.Не ожидал я от Бе-
лова такого...— Он замолчал и закрыл глаза.
— Куда теперь?— спросил помощник,выдержав паузу,—
едем в офис Меркулова или возвращаемся в городок?
— Возвращаемся,— не открывая глаз ответил контрраз-
ведчик.— В офисе ничего не найдут,а подробно узнать о
том,как именно они прошляпили фигуранта,можно из рапор-
тов тех,кого назначат крайними.К вечеру на эту тему будет
очень большая кипа бумаг...— Он мгновение молчал,после
чего произнёс:— Поехали ждать указаний из Москвы.
Автомобиль развернулся и неторопливо покатил обратно в
городок.Рентген смотрел в окно,скользя безразличным взгля-
дом по пробегающей мимо местности.По большому счёту,
можно собирать чемоданы — держать здесь целую государ-
ственную комиссию уже не имеет смысла.Конечно,Меркуло-
ва объявят в розыск,но это вряд ли что-то даст,он слишком
опытен,чтобы попасться случайно.Скорее всего,уже завтра
его не будет в городе.Вокруг Ухты дикая,тайга и ещё более
дикое бездорожье,заляжет на дно в какой-нибудь сторож-
203
ке или зимовье,посидит несколько дней,пока всё утихнет,и
продолжит свою деятельность уже на нелегальном положении.
Ему быстро пришлют замену из-за океана,он передаст дела и
исчезнет из страны.И его преемника придётся искать заново.
Снова начинать с рутинной возни со сталкерами,уголовника-
ми,чёрным рынком метаморфитов и хищениями нефти «Тип
X» в размере пузырька для анализов.Для этого госкомиссия
не нужна,местное ФСБ справится самостоятельно.Интерес-
но,кто первый уберёт Прокопенко,Белов или Меркулов?В
том,что всю эту возню,провалившую ход расследования,за-
теял именно начальник АХО,сомневаться не приходилось.Ви-
димо,он настолько сильно испугался за собственную шкуру,
что решил избавиться от Меркулова,как от последнего сви-
детеля.Что этот слизняк наговорил лейтенанту Левину,мож-
но только догадываться,наверняка какую-нибудь чушь про
независимое расследование,отсутствие доверия,шпионов на
каждом углу и так далее.Чёрный Плащ глуп и дальше ком-
пьютерных игр не развился.Но вот генерал Белов вряд ли
проглотит эту сказку.Особенно сейчас,после провала опера-
ции по задержанию резидента.Он проанализирует то,до чего
раньше ему не было дела,и поймёт,что у Прокопенко рыль-
це в пушку.Они с Лозинским даже не станут разбираться и
вникать в подробности — Максим Анатольевич слишком мно-
го знает,ведь через него проходят все махинации с откатами.
Никто не захочет рисковать такими деньгами.Его быстро за-
менят,после чего он станет лишним свидетелем.Да и Мерку-
лов вряд ли обрадовался тому,что Прокопенко так запачкал
его послужной список.Ведь теперь резидент провален,хоть и
не попался,а из страны его отзовут.Учитывая его возраст,это
совсем неприятный факт под финал карьеры.И служба служ-
бой,а чисто по-человечески Меркулов может отреагировать
очень предсказуемо.В идеале бы сейчас прижать Прокопенко
носом ко всему этому и предложить гарантии безопасности в
обмен на признание,да только ничего из этого не выйдет.Чи-
новник сейчас считает себя победителем,у него эйфория.Он
204
лишь посмеётся над ним и побежит жаловаться Лозинскому с
Беловым.Что ещё более ускорит ликвидацию...
Мобильный телефон Рентгена зазвенел,и он посмотрел на
дисплей.Звонил один из его людей.
— Слушаю,— ответил контрразведчик.
— Срочно выезжайте в ГНИЦ «Ареала»,— безо всякого
вступления произнёс тот,— тут нештатная ситуация.Двое во-
оружённых людей проникли в один из комплексов секретных
военных разработок.У них имеется взрывчатка и заложники,
в числе которых руководитель ГНИЦ академик Морозов.Они
уже взорвали одну бомбу,правда,никто не пострадал.
— Это не имеет к нам отношения,— флегматично ответил
Рентген,— случившееся в компетенции ФСБ,а конкретно,
службы безопасности РАО.Как раз сейчас они все на ногах,
так что приедут быстро.
— Тут имеется один момент,я подумал,что он вас заин-
тересует,— продолжил собеседник.— Есть данные с внут-
ренних камер видеонаблюдения,по которым удалось опознать
террористов.Это мужчина и молодая девушка.По идентифи-
кации девушки имеются вопросы,а вот мужчину я узнал.Это
офицер Отряда Специальных Операций,радиопозывной «Ту-
ман».
Рентген резко обернулся к помощнику:
— В ГНИЦ «Ареала»,быстро!— И ответил в трубку:—
Уже еду.Держите меня в курсе событий!— Он отключился
и вновь посмотрел на водителя:— Мы должны успеть туда
раньше Белова.
10
205
206
— Всем на пол!— Берёзов дал очередь поверх голов,тща-
тельно следя за тем,чтобы никого не зацепило даже слу-
чайно.В закрытом помещении грохот автомата больно бил
по ушам,отдавая в затылок пылающеи резью,и контузииная
травма саднила,словно внутри мозга обосновался маленький,
но очень колючий ёжик.
Пули перечеркнули стену,выгрызая куски облицовки.Оче-
редью задело какой-то крупный прибор,он заискрил и с гром-
ким хлопком окутался дымом.Охрана и персонал,застигну-
тые врасплох,бросились на пол,инстинктивно спасаясь от
пуль,рвущих воздух у самой головы.Кто-то из охранников
схватился за оружие,и Иван выстрелил ему прямо под ноги.
Пуля вспорола экранированное напольное покрытие и ушла в
рикошет между ног цели,едва не задев охраннику бедро.Тот
всё понял и торопливо упал.
— Это первое и крайнее предупреждение!— грозно за-
явил Берёзов.— В следующий раз открываю огонь на пора-
жение!Буду стрелять без разбора,так что достанется всем,а
не только суперменам!А теперь — слушать меня!Упор лёжа
— принять!Ноги врозь!Стоять в упоре на вытянутых руках!
Быстро!У кого не хватит сил стоять — убью!— И он дал ещё
одну очередь для острастки.
Люди испуганно замерли,застыв в упоре лёжа,и не сво-
дили глаз с академика Морозова,увешанного взрывчаткой и
опутанного проводами.Иван сделал шаг к ближайшему охран-
нику и сорвал с него рацию вместе с гарнитурой.Не выпуская
пистолетной рукояти автомата,Берёзов воткнул рацию в на-
грудный карман разгрузки и нацепил на ухо гарнитуру.
— Слушать меня!— грозно повторил он,выходя в эфир.—
Это всех касается!— Иван обвёл стволом стоящих в упоре
лёжа людей.— Никому не дёргаться!Здание заминировано,
если кто двинется с места — взрываем!Взрывателей — три!
У меня,у неё,— он кивнул на стоящую рядом с Морозовым
Лаванду,— и третий на заложнике!Покажи им взрыватель!—
велел он девушке.
207
Та хихикнула и повертела рукой,в которой было зажато
некое устройство с проводами и короткой антенной.
— Если она разожмёт руку — взрыв!— предупредил Бе-
рёзов.— На заложнике установлен взрыватель с кардиодатчи-
ком,замкнутым на меня!Если меня убьют — взрыв!Взрыв-
чатка укреплена на академике Морозове и на баке с хлором,
который находится в грузовом отсеке вертолёта!В вертолёте
ртутный взрыватель,дистанционный взрыватель и взрыватель
на таймере!Фугас установлен на неизвлекаемость!Имейте в
виду,часы тикают!Предупреждаю сразу,взрывчатое вещество
— это гексоген с поражающими элементами и добавкой гре-
мучей ртути,так что не советую штурмовать!Всем заткнуться
и ждать от меня дальнейших указаний!В эфир не выходить,
меня своим нытьём не беспокоить!За каждый выход в эфир
без моего разрешения буду убивать по одному заложнику!У
меня их тут сорок человек!
— Я вас всех взорву,вот увидите!— захихикала Лаван-
да.— Это так завораживающе:ослепительно яркая вспышка,
подобная пришествию божественного света!Словно сам Гос-
подь явит нам свою карающую длань!
Иван скосил глаза на помощницу.Похоже,та вошла в роль
с неподдельным энтузиазмом.На Морозове уже лица нет,как
бы не стало плохо с сердцем старику.Лучше его поберечь,
мужик и так уже полуживой от ужаса.
— Станислав Викторович,— Берёзов бросил на академи-
ка суровый взгляд,— будьте добры,достаньте «Янтарь».Чем
быстрее мы его получим,тем быстрее всё это закончится.
Действуйте!— Он скорчил злобную рожу,вскинул автомат,
словно прицеливаясь,и начал водить стволом по лаборатории,
словно ища,в кого бы выстрелить.
— Сейчас,— вздрогнул Морозов,— сейчас!Уже открываю,
только не надо ни в кого стрелять,молодой человек,прошу
вас!
Академик заторопился к пульту управления эксперимен-
тальной камеры,спотыкаясь в опутывающих его проводах и
208
обходя стоящих в упоре лёжа людей.Иван с маниакальным
взглядом продолжал «искать жертву»,мельком поглядывая
на Лаванду.Та,вцепившись двумя руками в дистанционный
взрыватель,не сводила с «Янтаря» зачарованного взгляда.
∗ ∗ ∗
209
210
Перемещение к ЛП-32 состоялось именно так,как и обе-
щал Фрагмент Подпрограммы.Берёзов с Лавандой вошли в
Лизуна,за десяток шагов прошли его насквозь и вышли из
аномалии в нескольких метрах от входа в лабораторию.Бро-
нированная дверь в здание была распахнута,и перед Лизуном
уже толпился весь персонал лабы,включая полусонных охран-
ников.Учёные волокли приборные сборки,кто-то фиксировал
какие-то данные,списывая цифры прямо с УИПа,охрана,по-
няв,что опасности нет,переминалась неподалёку и обсуждала
неожиданное событие.Увидев выходящих из Лизуна людей,
присутствующие испытали лёгкий шок.Берёзов тут же под-
хватил Лаванду на руки и тихо прошептал:
— Подыграйте мне,«Янтарь» нам так просто не отдадут.
Придётся организовать довольно большой небольшой спек-
такль.— И испуганно воскликнул,обращаясь ко всем:— Ско-
рее!Она умирает!Нужна срочная помощь!Вызывайте меди-
цинскую бригаду!Готовьте реанимационный блок!Быстрее!!!
Девушка обмякла и хрипло задышала,подёргиваясь,будто
в конвульсиях.Ошарашенный персонал забегал,поднимая су-
ету,и Иван торопливо потащил Лаванду внутрь здания.Кто-
то из лаборантов побежал вперёд,отпирать реанимационную,
охранники замерли в нерешительности,что-то тихо шепча в
гарнитуры раций.«Понятно,— определил Берёзов,— узнали
меня и совещаются,что делать.Интересно,я всё ещё числюсь
в предателях и нахожусь в розыске или Рентген снял с меня
обвинения?Раз точной информации нет,то рисковать не сто-
ит».Он вбежал в реанимационную и,укладывая Лаванду на
стол,вновь зашептал:
— Надо собрать здесь всех и запереть!Играйте больную,
я тем временем завлеку сюда людей!
Внезапно девушка выгнулась,словно приходя в сознание
от боли,и вцепилась в ближайшего из учёных.
— Это заражение!— захрипела она.— Инфекционный
агент,занесённый из Эпицентра!Четвёртый уровень опас-
ности!Соберите всех!Скорее!Срочная вакцинация,антидот
211
из красного списка,литера «Гамма-4»!Быстрее,пока ещё не
поздно!
— Сорок секунд!— заорал Берёзов первое,что пришло
в голову.— Все сюда!Раздайте людям антидот!Быстрее!!!
Двадцать шестая лаборатория погибла в полном составе!!!
Суета мгновенно сменилась паникой,люди,не дослушав
друг друга,что-то кричали в эфир внутренней связи лаборато-
рии,из-за чего неразбериха лишь усилилась.Кто-то бросился
к термошкафам с медикаментами,кто-то пытался надеть на
бьющуюся в судорогах Лаванду кислородную маску,кто-то
пытался выяснить у неё,что именно произошло.Кругом стоял
гвалт,в одном углу доставали инъекторы,в другом орали в
рацию,что-то упало и с грохотом разбилось.
— Охрана подверглась заражению!— крикнул Иван,оттас-
кивая от Лаванды её заместителя.— Скорее!Вызывайте сюда
всех,иначе мёд бригада,что прилетит к нам,тоже заразится!
Да торопитесь же!— Он сунул ему под нос кулак с повяз-
кой,сквозь грязную рвань которой едва пробивалось тусклое
свечение «Ариадны»,окрашивая мокрую от атмосферы Лизуна
грязь в маслянисто-ядовитый цвет.
Глаза учёного расширились,и он сорвался с места.Это не
прошло незамеченным,и спустя мгновение вокруг Берёзова
образовался вакуум.Все присутствующие рванули подальше
от него и поближе к шкафам с литерными препаратами.
— Четвёртой «Гаммы» только одна упаковка!— истерично
закричал кто-то.
— Без паники!— орали с другой стороны донельзя пани-
ческим голосом.— Всем хватит!Сохраняйте спокойствие!!!
У медикаментозных шкафов возникла толкотня.В этот мо-
мент в реанимационную стали вбегать толком ничего не по-
нимающие охранники,и давка усилилась.Иван бросился к
двери,схватил человека с нашивками начальника смены и за-
орал:
— Скорее!Вакцину всем срочно!Заражение четвёртой сте-
пени!Лаборант умер!Двое в тяжёлом состоянии!Почему не
212
объявили тревогу?!!Люди умирают!
Начальник смены пытался что-то говорить,но он,не слу-
шая,ткнул рукой в размахивающих инъекторами людей.
— Я включу тревогу!Все — туда!Вакцины слишком ма-
ло!— Берёзов подтолкнул начальника смены в сторону давки,
коротким движением ступни подсекая ему пятку,и тот,не
удержав равновесия,полетел под ноги толкающимся.
Пора было заканчивать этот цирк,пока никто не опомнил-
ся,и Иван махнул Лаванде рукой,подавая знак следовать за
собой.Девушка подскочила,срывая с себя кислородную мас-
ку,и бросилась к выходу,истошно вопя:
— Мы все умрём!!!Это заражение!Не подходите ко мне!!!
Мы все умрём!— Она промчалась мимо Берёзова,и тот бро-
сился за ней.
— Стоять!Держите её!Она заражена!Не дайте ей вы-
рваться!— По пути он с размаху ударил забинтованной в
кулаке «Ариадной» по укреплённому на стене выключателю
биологической тревоги.
Взревела сирена,включилось аварийное освещение,и при-
ятный женский голос с томным придыханием сообщил,что
в лаборатории объявлена биологическая тревога и в связи с
этим здание будет полностью заблокировано до прибытия спа-
сательных служб.Сзади раздались вопли,возвестившие о на-
чале действительно серьёзной паники.
— На улицу!— Иван догнал бегущую Лаванду и,схватив
за локоть,потащил за собой.— Двери заблокируются через
пятнадцать секунд!
Они успели к выходу за двенадцать.Берёзов буквально
вытолкнул девушку в закрывающуюся дверь и протиснулся
следом.В коридоре гремел топот,видимо,многие бросились
за ними,стремясь покинуть захлопывающуюся западню,но
никому не удалось даже добежать до двери.Бронированная
плита захлопнулась,отрезая все звуки,и спустя несколько
секунд едва слышно завибрировала под ударами рвущихся на
свободу людей.Иван хмыкнул.Вот уж кто точно сейчас рас-
213
строился больше всех,так это охранник с поста на входе.Это
ж надо,какая незадача:весь день дежурить у дверей и не
успеть к выходу.Вот что значит халатное отношение к сво-
им обязанностям.По инструкции ему нельзя покидать пост,
но,видимо,жить хотелось сильнее,и охранник побежал по-
лучить антидот.В результате останется крайним,когда всё
выяснится.Впрочем...Берёзов посмотрел на Лаванду и при-
жал палец к губам.Он жестом предложил ей оставаться на
месте и стал осторожно отходить от двери,не сводя взгляда
с крыши.Его опасения не подтвердились,сторожевая вышка
так же оказалась пуста.Дежуривший на ней охранник тоже
побежал за вакциной и теперь уже не сможет вернуться.«Что
ж,значит,крайних потом будет двое».Иван быстро отыскал
на крыше антенну дальней связи,несколькими прицельными
выстрелами вывел её из строя,а потом вернулся к Лаванде:
— Порядок.Осталось дождаться вертолёта «скорой помо-
щи».
— А он точно прилетит?— нахмурилась та.— Может,нам
лучше идти пешком?Встретим поисковую партию и разыграем
их так же,как моих коллег!Признаюсь,это было очень за-
бавно!У Владислава Павловича глаза стали размером с блюд-
ца!— Она тихо прыснула.— Никогда не видела его таким
перепуганным!Мы подшутим и над поисковиками!Заберём у
них пару квадроциклов и поедем в Ухту!— Девушка внезапно
загрустила:— Через четыре часа рабочий день закончится,и
Станислав Викторович уедет домой.Придётся ждать до зав-
тра,чтобы получить «Янтарь»!Я не хочу ждать так долго,я
хочу вернуться обратно сегодня!Мне здесь не нравится,Иван,
я же вам говорила!Почему вы не хотите мне помочь?Разве
вы сами не чувствуете разницу между,поистине,волшебно
прекрасным миром Эпицентра и этой серостью?!
— Чувствую,конечно,— успокоил её Берёзов,— я очень
хочу вам помочь,Маша.И мы туда вернёмся ещё до вечера,
вот увидите.Надо лишь немного подождать.Вертолёт с меди-
цинской бригадой скоро будет,вы же слышали,как ваш зам
214
вызывал медиков.
— Но вдруг он уже связался с ними ещё раз и сообщил,
что это розыгрыш?— возразила Лаванда.— Вдруг они не
прилетят?
— Прилетят,— успокоил её Иван,принимаясь разматывать
с кулака повязку,— мы же подняли биологическую тревогу.
Компьютер автоматически подал об этом сигнал в сеть,и те-
перь оперативный дежурный по отделу ЧС должен проверить,
ложная это тревога или реальная угроза.Так что сюда всё
равно придётся кого-то посылать,тем более что по-другому
выяснить это уже не удастся.— Он бросил взгляд на разби-
тую пулями антенну,сунул «Ариадну» в карман и принялся
разминать затёкшие пальцы.
Вертолёт с медиками прибыл через пятнадцать минут.Пи-
лот не смог установить связь с лабораторией и предпринял
облёт с целью осмотра с безопасной высоты,но,увидев Берё-
зова с Лавандой на руках,снизился,завис и начал отстрели-
вать пробники.Иван,сильно хромая,заторопился к вертолё-
ту,словно из последних сил удерживая «бездыханное тело».
Вертушка коснулась земли колёсами,и Берёзов подковылял к
открывающейся двери.Несколько медиков в скафандрах био-
логической защиты выпрыгнули наружу и подхватили Лаван-
ду.
— Что с ней?Что случилось?— спросил один из них.—
Из лаборатории пришёл сигнал биологической тревоги!Вы не
отвечаете на запросы!Где персонал?
— У неё шок от электрического удара!Остальные там,—
Иван махнул на здание,— сидят взаперти.Нет никакой био-
логической тревоги,короткое замыкание в сети вызвало сбой
в компьютере.Связь вырубило,тревоги одна за другой по-
шли,потом здание заблокировало.Я едва успел вынести её.
Это начальник лаборатории,её разрядом прошибло,не дышит
совсем!
— Дефибриллятор!— быстро распорядился старший мед-
бригады,стягивая с себя шлем от скафандра.— Внутрь её!
215
Снимите показатели пульса и давления!— Медик обернулся
к своим помощникам:— Сходите к зданию,проверьте биоло-
гический фон на всякий случай,инструкция всё-таки...
Те кивнули и направились к лабе,и Берёзов одним прыж-
ком заскочил внутрь вертолёта.Один из двух охранников,сто-
ящих у двери пилотской кабины,немедленно напрягся:
— Что у вас с ногой?— спросил он,кладя руку на висящий
на груди автомат.
— На гвоздь наступил,— ответил Иван и чуть вытянул
ногу,ставя её на пятку,— вот,смотрите!
Взгляд охранника невольно скользнул вниз,а когда под-
нялся обратно,упёрся в смотрящее ему в глаза дуло АПС.
— Оружие и разгрузку — на пол!— скомандовал Берёзов
и,стремительно поведя стволом в сторону второго охранника,
нажал на спуск.Пуля пробила переборку в двух ладонях от
его головы.— И тебя тоже касается.Всё!Выметайтесь нару-
жу!Шевелись!
— Вы чего там творите?— высунулся из кабины один
из пилотов.— Совсем с башкой не дружите,больше палить
негде...— Он замолчал,увидев направленный на себя ствол.
— И ты тоже,— Иван кивнул ему на выход.— Командир
экипажа остаётся,остальные покидают борт.Либо на своих
двоих,либо на носилках похоронной команды.Даю пять се-
кунд на размышление,время пошло!
«Пришедшая в себя» Лаванда подхватила брошенный од-
ним из охранников автомат и с кровожадным видом наставила
его на замерших людей.
— Вон из вертолёта!— заявила она.— Кто пошевелится —
стреляю!
Оставшиеся без оружия и снаряжения охранники,пятящи-
еся к дверям,в нерешительности остановились.
— Так выходить или стоять?— поинтересовался один из
них.Он поглядел на Лаванду и слегка поморщился.
Иван проследил взгляд.Автомат в её руках стоял на предо-
хранителе.«Пожалуй,это скорее хорошо,чем плохо»,— поду-
216
мал он.Потом пошевелил пистолетом и угрожающе зарычал:
— Выходить!
Оба охранника бодро спрыгнули на землю.Берёзов просле-
дил за выскакивающими наружу пилотами и кивнул Лаванде.
— Закройте дверь.Знаешь,кто я?— поинтересовался он у
молчащего командира экипажа.Тот хмуро кивнул.
— Тем лучше,— оценил Иван,внутренне скривившись.О
его «предательстве» наслышано всё РАО,даже пилоты узнают
в лицо негодяя Тумана.Наверняка дошло и до его «Альфы».
Можно представить,что сейчас думают о нём его друзья и
боевые товарищи.Нет,стать Зомби и отделаться так легко у
Салмацкого не получится.Берёзов вперил взгляд командиру
экипажа прямо в глаза:
— Объясняю один раз:вертолёт водить я умею.Это услож-
нит мне задачу,но если придётся,то справлюсь и без тебя.
Поэтому предлагаю следующее:ты летишь и после этого ухо-
дишь живым,как они,— Иван кивнул в сторону блистера,
в котором были видны плетущиеся к лаборатории медики.—
Других вариантов с положительным финалом нет.
Вертолётчик поморщился и уселся в пилотское
кресло.
— И куда?— спросил он.— Ты же знаешь,что далеко мы
не улетим.
— Далеко и не надо,— ответил Берёзов и выстрелил в
боковую панель,за которой располагался «ареаловский» блок
радиомаяка.Пилот вздрогнул.— Это чтобы у тебя не было
соблазна подать сигнал и умереть не своей смертью.Двигай
в Ухту на максимальной,как и положено «скорой помощи».
Будут запрашивать,скажешь,что в лаборатории короткое за-
мыкание,связь вышла из строя,а ты срочно везёшь постра-
давшего в госпиталь.В городе садись на крышу ГНИЦ,пло-
щадка там есть,ты её наверняка хорошо знаешь.Действуй,а
я послежу за тобой.
217
Расчёт оказался точным.Вертолёт рванул «в госпиталь»,
и поначалу подозрений ни у кого не возникло.Диспетчеры
почувствовали неладное лишь тогда,когда МИ-8,не сбав-
ляя скорости,прошёл над посадочной площадкой госпиталя.
Пока поднимали в воздух дежурное звено МИ-24 и разбира-
лись,куда же направился внезапно переставший отвечать на
запросы вертолёт,«скорая помощь» уже заглушила двигатели
на крыше здания Исследовательского Центра.Лаванда связа-
лась с академиком Морозовым ещё на подлёте,и тот лично
встречал её у посадочной площадки.За время пятнадцатими-
нутного полёта Иван спешно приготовил всё,что только смог.
Предстояла самая сложная часть операции:добыть «Янтарь» и
вернуться с ним обратно.Вид обвешанного оружием Берёзова
вызвал у охраны подозрения сразу же,едва они с Лавандой
покинули вертолёт.До неприятных вопросов,неизбежно бы
вызвавших стрельбу,не дошло лишь потому,что женщина,
сияя от счастья,бросилась к своему наставнику,на ходу ве-
щая о том,что ей удалось побывать в Эпицентре и отыскать
способ постоянно туда наведываться.И якобы это секретная
операция Спецотряда под командованием Тумана,что у него
с собой,вот в этих сумках,есть просто невероятные образцы,
и вообще,необходимо обсудить прямо сейчас великое множе-
ство деталей,причём обязательно втроём,и ещё есть данные
об академике Лаврентьеве,но это уже государственная тай-
на...
Словом,расчёт оправдался,и пройти получилось,как гово-
рится,«на дурачка».Морозов заявил охране,что берёт ответ-
ственность на себя,отправил всех «заниматься своими дела-
ми» и провёл Лаванду и Берёзова в свой кабинет.Иван вздох-
нул спокойно лишь тогда,когда за ними захлопнулись двери.
За эту часть маршрута он переживал больше всего,и проник-
нуть в здание без жертв явилось большой удачей.Впрочем,
ситуация далеко не редкая:несокрушимость возведённых ин-
струкциями барьеров подвёл человеческий фактор.Как гово-
рил старый ГРУшный инструктор по боевой психологии,если
218
всё сделать правильно,то противника подведёт правило трёх
«За»:один забыл,второй забил,третий заснул...
Остальное было делом техники.Из кабинета.Морозов вы-
шел бледный от страха,с головы до ног обвешанный взрывчат-
кой,поверх которой Берёзов надел на него дождевик.В таком
нелепом виде они прошествовали к лифтам,сопровождаемые
недоуменными взглядами многочисленных сотрудников.Дак-
тилоскопический датчик принял команду академика,и лифт
доставил их прямо в комплекс секретных разработок.Там до-
рогу вновь преградила охрана,и плащ с Морозова пришлось
снять.Пока обалдевшие охранники смотрели на увитого про-
водами директора ГНИЦ,Берёзов сунул им под нос гранату и
демонстративно выдернул кольцо.
— Ложись!!!— заорал он.— У меня бомба!Сейчас тут всё
взорвётся!
Окружающие попадали на пол,и Иван запустил гранату
в закрывающийся лифт.Дверные створы закрылись,и грянул
взрыв.Поверх лежащих людей полетели обломки пластика,из
изодранной осколками лифтовой кабины повалил дым.Светя-
щаяся от восторга Лаванда слегка пританцовывала на месте,
сверкая полубезумными глазами.Берёзов знаком указал на
торчащий из кармана её камуфляжа взрыватель.
— У меня детонатор!— с выражением абсолютного счастья
воскликнула она,выхватывая устройство,— и бомба!У меня
тоже есть бомба!Если кто-нибудь пошевелится,я взрываю!
Ура,товарищи!Да здравствует «Янтарь»!— Она сорвалась с
места и помчалась вглубь комплекса.
Берёзов отыскал глазами сжавшегося на полу в комок ака-
демика,схватил его за шиворот и,поставив на ноги,потащил
следом.«Не отстать бы»,— поморщился он и вновь заорал,
нагнетая панику:
— Ложись!!!У него пояс шахида!Не стрелять!!!Сейчас
всё взорвётся!— По пути Берёзов сшибал с ног охранни-
ков,стрелял в потолок и опрокидывал всё,до чего дотягивал-
ся,создавая дополнительный грохот и неразбериху.Лаванда,
219
скачущая вприпрыжку впереди,тоже продолжала что-то ве-
рещать.Попадающиеся навстречу люди бросались в разные
стороны,пытаясь укрыться за столами,приборными стойками
и лабораторными установками.Вид увешанного взрывчаткой
и перевитого проводами академика действовал лучше любых
предупреждений.Запоздало взревели сигналы тревоги,и ав-
томатика начала закрывать бронированные двери.В одну из
них Иван едва успел проскочить вместе с задыхающимся ди-
ректором ГНИЦ.
— Где «Янтарь»?— Капитан грозно водил автоматом из
стороны в сторону,и лежащие вокруг люди инстинктивно
вжимались в пол.Все проходы были заблокированы,и Бе-
рёзов лихорадочно прикидывал,как действовать дальше.
— Он тут!— Лаванда ласково поглаживала одну из две-
рей.— Прямо за ней!— Она подошла к Морозову и томно по-
смотрела на него:— Станислав Викторович,вы позволите?—
Девушка принялась развязывать академику галстук.
Бледный,как полотно,Морозов,что-то вяло пролепетал,
глядя,как Лаванда снимает с его шеи цепочку с ключ-картой.
— Это универсальный ключ,— улыбалась она,— он по-
ложен Станиславу Викторовичу по должности!Открывает лю-
бые двери!Даже под блокировкой!Я верну,— пообещала она
академику не переставая хихикать.
Лаванда провела ключом по сенсору считывателя,и брони-
рованные заслонки дверей поползли в стороны.Источающая
счастье девушка ринулась в лабораторию,и Иван едва успел
схватить её за локоть.Он рывком выдернул женщину из двер-
ного проёма за мгновение до того,как загремели выстрелы,—
находящиеся в лаборатории «Янтаря» охранники вели огонь
по открывающимся дверям.Берёзов укрылся возле проёма и
рванул из подсумка гранату.
— Граната!!!— закричал Иван.— Ложись!!!
Не выдёргивая кольцо,он осторожно зашвырнул её в ла-
бораторию таким образом,чтобы гарантированно увидели все,
кто сейчас держит проём на прицеле.Едва граната брякнулась
220
на пол,из лаборатории донёсся шум падающих тел.
— У нас заложники!— заявил Берёзов.— Они обмотаны
взрывчаткой!Один из них сейчас зайдёт в лабораторию,на
нём десять килограмм гексогена!Так что стрелять не советую,
иначе взорвём всех к бога матери!
— Я взрываю!Я взрываю!— восторженно заверещала Ла-
ванда.— Да здравствует...
— Не сейчас,— остановил её Иван нарочито громким голо-
сом.— Взорвёшь,если они начнут стрелять,когда я войду!—
Он втолкнул в двери полуживого Морозова и вошёл следом,
зарычав:— Бросай оружие!
Пара охранников,забившихся по углам практически пусто-
го помещения,не сводила ошарашенных взглядов с обвешан-
ного взрывчаткой академика.Не рискнув экспериментировать,
они отбросили от себя автоматы.
— Это шлюз!— Рядом с Берёзовым возникла фонтанирую-
щая счастьем Лаванда.— «Янтарь» там!— Она протянула ру-
ку с дистанционным взрывателем в сторону мощной стальной
перегородки с окнами из бронестекла,за которыми виднелись
замершие в нерешительности люди в скафандрах биологиче-
ской защиты.— Открывайте!
Увидев у неё в руке устройство с антенной и проводами,
охрана непроизвольно съёжилась.
— Это невозможно,— осторожно ответил один из них,—
объявлена тревога.Система заблокировала все выходы.
— Тогда я сама!— вновь захихикала девушка,направляясь
к электронному замку с ключ-картой наготове.
∗ ∗ ∗
221
222
Лаборатория «Янтаря» выглядела солидно.Компьютеры,
огромные дисплеи,десятки приборов,всевозможная электро-
ника вдоль стен,столы,вытяжные шкафы,стойки для ска-
фандров и ещё много такого,назначения чего Иван не знал.
Посреди помещения стояла лабораторная камера с массивны-
ми свинцовыми стенами толщиной в метр.К камере вели лен-
ты транспортёров и направляющие тележек системы подачи
образцов,а сверху нависал целый лес сверкающих хирурги-
ческой сталью манипуляторов.Одна из стен камеры была вы-
полнена из освинцованного стекла,сквозь мутноватую толщу
которого хорошо виднелся находящийся внутри объект.Круп-
ный каплевидный минерал бордового цвета был размером с
мешок цемента,его полупрозрачные стенки словно светились
изнутри,при этом не излучая света.Однако первого же взгля-
да было достаточно,чтобы понять — он светится.С трёх сто-
рон в объект из каких-то сложных установок били лучи,на-
поминающие лазер,чуть выше подрагивал сине-белым светом
мощный дуговой разряд.На первый взгляд казалось,что бор-
довой капле-переростку до всего этого не было никакого дела.
Иван нахмурился.«Весить такая штука должна до хрена,
чуть ли не центнер,как же её тащить?Тут через несколько
минут соберутся все силовые службы Ухты,и как уходить с
таким грузом?В одиночку я её далеко не утащу,да и на Ла-
ванду рассчитывать несерьёзно — она сама вместе с ботинка-
ми не весит и полсотни...Придётся привлекать заложников».
Тем временем академику Морозову наконец-то удалось
справиться с трясущимися руками,и он закончил колдовать
над консолью управления лабораторной камерой.Лазерные
лучи,разряды и прочая исследовательская начинка погасли,
прозрачная стенка с шипением разгерметизировалась и каме-
ра открылась.Лаванда,светясь от счастья,бросилась внутрь
и вцепилась в объект,словно в пляжный мяч.
—Его невозможно сдвинуть с места,—мрачно заявил один
из стоящих в упоре лёжа учёных,— он не двигается вот уже
несколько лет,нам даже камеру пришлось собирать вокруг
223
него.—Его голос глухо пробивался через пластик гермошлема
скафандра биозащиты.
Присмотревшись,Берёзов понял,что бордовый объект про-
сто висит посреди камеры,не задевая пола,и не имеет ника-
ких креплений.Иван едва успел подумать,что ситуация близ-
ка к тупиковой,как Лаванда издала победный писк и выдер-
нула «Янтарь» из лабораторной камеры,неуклюже удерживая
его одной рукой с зажатым дистанционным взрывателем.
— Значит,невозможно сдвинуть?— угрожающе поинтере-
совался Иван у человека в скафандре.
— Но это невероятно!— От удивления тот забыл инструк-
ции «террористов» и подскочил на ноги.— Объект оставался
неподвижен почти семь лет!
— В упор лёжа!— рявкнул Берёзов и выстрелил в воз-
дух.— Больше повторять не буду!
Учёный торопливо плюхнулся на пол,обескуражено прово-
жая взглядом Лаванду,гордо шествующую в обнимку с огром-
ной бордовой каплей «Янтаря».«Похоже,эта штука в её руках
не весит ничего,ну,или почти ничего,— оценил Иван.— Это
сильно облегчает дальнейшую задачу.Теперь остался сущий
пустяк — всего-то и дел,что выбраться из окружённого це-
лой армией ГНИЦ и добраться до ЛП-32».В том,что здание
Исследовательского Центра уже окружено,он не сомневался.
Местная охрана,конечно,давно расслабилась от многолетнего
бездействия,но в Службу Безопасности РАО подбирались да-
леко не самые посредственные кадры.Наверняка о нападении
на ГНИЦ уже известно всем,кому положено,и все необхо-
димые меры приняты.Поэтому первым делом следует оценить
обстановку.
— Вы трое,идёте со мной,— скомандовал Иван,— а так-
же вы и вы,— он ткнул рукой в затянутых в скафандры лю-
дей.— Встать!Гермошлемы снять!Держаться за академиком
Морозовым!Остальным — лежать!— Он наставил на подни-
мающихся людей автоматный ствол и сделал злобную рожу:
— Пошевеливайтесь!На выход!
224
На другой стороне шлюза,в смежном помещении научно-
го комплекса,было уже пусто,лишь прямо посередине стоял
немолодой человек в униформе охранника ГНИЦ с поднятыми
руками.
— Разрешите обратиться,Туман?— Говорящий старался
произносить фразы как можно более миролюбиво.— Я заме-
ститель начальника охраны ГНИЦ,радиопозывной «Сугроб».
— Бывший начштаба?
3
— усмехнулся Берёзов.— Обра-
щайтесь,раз пришли.
— Признаюсь,я не горел желанием,— пожал плечами Су-
гроб,— но иного выбора не было,вы же запретили беспокоить
вас в эфире.Могу я узнать,чего вы хотите?
— Здание окружено?— вместо ответа спросил Иван.
— Да.
— Воздушное пространство?— спокойно уточнил Берёзов.
— Перекрыто,— подтвердил Сугроб.— Два ударных звена
МИ-24 барражируют над зданием.Ваш вертолёт на прицеле.
— Вы с ним поосторожнее,— посоветовал Иван,— там
связанный вертолётчик и заминированная цистерна с хлором,
заряд установлен на неизвлекаемость.Не советую подходить
близко.
— Никто и подходит,— заверил его Сугроб,— мы не хо-
тим никаких жертв.Сюда едет генерал Белов и весь Совет
Директоров РАО,чтобы начать с вами переговоры...
— Переговоров не будет,— оборвал его Иван.— Мне необ-
ходимо попасть в ЛП-32,и я туда попаду.Либо по-хорошему,
либо по-плохому,— он кивнул в сторону жмущихся друг к
другу заложников.— Выбирайте.
— Туман,можно я что-нибудь взорву?— вдруг ожила Ла-
ванда.— Один разок?Ну,пожалуйста!— Она неуклюже вытя-
3
3
225
нула руку с дистанционным взрывателем,пытаясь не уронить
при этом «Янтарь»,закрывающий её едва ли не целиком.
Сугроб невольно сделал шаг назад.
— Чуть позже,— строго посмотрел на помощницу Берё-
зов.— Сейчас мне нужно поговорить с этим человеком,и шум
от взрыва будет мне мешать.Можете немного подождать?
— Хорошо,— немного подумав,согласилась девушка и
вновь принялась поглаживать бордовую каплю «Янтаря».—
Он такой завораживающий...— тихо прошептала она и
неожиданно хихикнула:— Горячая штучка!
Иван обернулся к Сугробу.Тот смотрел на Лаванду,и в
его глазах читался неподдельный страх.Берёзов хмыкнул про
себя.Отлично,переговорщик осознал ситуацию:по крайней
мере,один из террористов неадекватен,его реакции неста-
бильны и непредсказуемы.Иными словами,взрыв может про-
изойти в любой момент,и трезвые доводы тут бессильны —
психически нездоровому человеку на них просто наплевать,
он сделает то,что взбредёт ему в голову.
— Вы поосторожнее с высказываниями,не злите её,—
немедленно подлил масла в огонь Иван.— Не то мало ли
что...А лучше вообще молчите,так спокойнее.Вам понятно?
Сугроб кивнул,и в этот момент у него зазвенел мобиль-
ный.Переговорщик торопливо сунул руку в карман и сбросил
вызов,однако телефон почти сразу же зазвонил вновь.
— Ответьте,— участливо произнёс Иван,— вдруг там
что-то важное,а вы трубку не берёте.Может,ЧП какое где-
нибудь на объекте или ещё что...
— Издеваетесь?— грустно вздохнул Сугроб и потянул из
кармана мобильник.Он ответил на звонок и тут же произнёс:
— Так точно!— И протянул трубку Берёзову:— Это вас!
Иван взял телефон и сделал пару шагов назад,на всякий
случай разрывая дистанцию.Не отводя взгляда от переговор-
щика,он поднёс телефон к уху и представился:
— Туман на связи.
226
— Это Рентген,— спокойно прозвучал знакомый голос.—
Судя по всему,я не в курсе чего-то очень интересного?
— Вы вовремя,— ответил Берёзов,— надо поговорить.
Приходите сюда,я вас подожду.Только не берите с собой ком-
панию и не задерживайтесь,а то,знаете ли,время не ждёт.
— Хорошо,— невозмутимо ответил контрразведчик,— те-
лефон оставьте у себя.Я позвоню,когда буду приближать-
ся.— И он отключился.
— Вы можете идти,— сказал переговорщику Иван,засо-
вывая в карман телефонную трубку,— вам пришла замена.И
потребуйте себе новый телефон,а заодно не забудьте захва-
тить с собой ваших людей,что держат на прицеле выходную
дверь.Если она,— Берёзов кивнул на прижавшуюся к «Ян-
тарю» Лаванду.Та с полупьяной улыбкой медленно водила
щекой по гладкой поверхности бордовой капли,— увидит или
услышит неладное,гибель всех этих людей будет на вашей
совести.Учтите,в столь примитивную ловушку я не попаду.
Сугроб не стал задавать лишних вопросов и быстро уда-
лился,воспользовавшись такой же ключ-картой,что Лаванда
сняла с Морозова.
Рентген появился спустя пять минут.Телефон Сугроба за-
звонил,и контрразведчик сухо сообщил,что пришёл один,без
оружия,и сейчас будет заходить в двери.Иван согнал залож-
ников в кучу в самом дальнем углу,чтобы они даже случайно
не попали по огонь в случае чего,занял максимально удобную
позицию за одной из приборных стоек и воткнул в уши зара-
нее подготовленные заглушки.Если сейчас прилетит граната,
шансы у него есть.После этого он разрешил контрразведчи-
ку войти.Двери открылись,но Рентген своё слово сдержал
— штурма не последовало.Он вошёл один,и дверные створы
сразу же захлопнулись за ним.Берёзов вышел из укрытия и
скосил глаза на Лаванду,с интересом разглядывающую по-
явившегося контрразведчика.
— Здравствуйте,Рентген!— мечтательным голосом заяви-
227
ла она.— Какая неожиданная встреча!Не скажу,что рада
вас видеть,но раз уж вы здесь...Кстати,— спохватилась
она,— а зачем вы здесь?Если вам тоже нужен «Янтарь»,то
спешу вас разочаровать:он мой!Я первая его взяла!Так что
забудьте об этом,не то я вас взорву!— Она вытянула руку с
дистанционным взрывателем и несколько раз сжала и разжала
пальцы,щёлкая устройством.
Заложники в ужасе попадали на пол,но девушка уже по-
теряла интерес к контрразведчику и вновь поглаживала «Ян-
тарь»,шепча себе под нос что-то неразборчивое про «такую
большую и горячую секси-штучку».Рентген с интересом и
особой тщательностью оглядел её и превращённого в ходячую
бомбу академика Морозова.
— Не обращайте на Лаванду внимания,— болезненно по-
морщился Иван,— она ещё немного не в себе.
— Могу я узнать,что за цирк вы здесь устроили?— поин-
тересовался контрразведчик,— и зачем вам эта штуковина,—
он кивнул на «Янтарь».—Ведь насколько я понимаю,вы здесь
ради неё?
— Не отдам!— заявила Лаванда,крепче прижимая к себе
бордовую каплю,и вновь защёлкала дистанционным взрыва-
телем.
— Угу,— угрюмо кивнул Берёзов,— точнее,ради них
обеих в целом и нашего континента в частности.
— Даже так?— нахмурился Рентген.— В таком случае,
давайте по порядку.Только сначала попросите её прекратить
щёлкать этим антистеплером,примотанным проволокой к ра-
ции.Она пугает людей.Что это вы прицепили на академика
Морозова?Дефибриллятор,что ли,разобранный?
— Времени было мало,— пожал плечами Иван,— при-
шлось импровизировать из того,что нашлось в вертолёте
«скорой помощи».Кстати,антистепплер с примотанной раци-
ей смотрится неплохо.Дефибриллятор ломать было жаль,но
выбора не оставалось.Медицинскому отделу придётся найти
себе другой.
228
— А что это на нём вместо взрывчатки?— присмотрелся
контрразведчик.— Не могу понять.
— Не знаю,— Берёзов вновь пожал плечами,— какие-
то медицинские пеналы или контейнеры,в вертолёте нашёл.
Какая разница?Главное — проводов побольше,так страшнее
выглядит.
— Как я понимаю,цистерны с хлором в вертолёте тоже
нет,— вздохнул Рентген.— Не помню,чтобы сотрудников
групп «А» учили такому.
— Ну,это было давно,ещё до группы,— уклончиво отве-
тил Иван.— Нас слушают?
— На мне микрофон,— кивнул контрразведчик.
— Его лучше выключить,— посоветовал Берёзов,— во
избежание утечки информации государственной важности.
— Начинайте говорить,— велел Рентген,— если я пойму,
что это необходимо,то выключу его.Итак,вы были в Красной
Зоне и спасли оттуда Лаванду.Где подполковник Салмацкий,
похищенные им вещественные доказательства,а также зачем
вам изделие «Янтарь» и что вы собираетесь с ним делать?
— Я бы сказал,не совсем так,— ответил Иван.— Я был
в Эпицентре и вытащил оттуда Лаванду.«Янтарь» нужен для
того,чтобы вернуть ей полную адекватность,а также вернуть
захваченные Ареалом территории в первоначальное состояние.
Кстати,в обмен на неё,так сказать,бесплатным бонусом,мне
вернут Ферзя и его рюкзак.И не только.
— Подробнее,— потребовал контрразведчик.
— Подробнее — слишком долго,— парировал Берёзов.—
В двух словах могу сказать следующее:метеорит,рухнувший
в Эпицентре в девяносто первом,это инопланетный космиче-
ский корабль.Точнее —то,что от него осталось.Некие живые
формы уцелели,но вернуться домой не могут — корабль по-
гиб,а аварийный маяк,— он указал на «Янтарь»,и Лаванда
вцепилась в него ещё сильнее,— был спрятан нашими спец-
службами.В результате они приняли решение о проведении
терраформирования.В общем,делают из нашей планеты свою.
229
Говорят,что много им не надо,одного континента вполне хва-
тит.Но если отдать им маяк,обещают улететь и вернуть всё,
как было.Вроде как за пару лет всё станет прежним,кроме
Зомби.
— Похоже на сказку,— без всяких эмоций оценил Рент-
ген.— Поверить в неё без заключения психиатрической экс-
пертизы будет непросто.
— Это точно,— согласился Иван,— поэтому я не стал
подавать официальный рапорт с просьбой выдать мне изделие
«Янтарь» для спасения мира.К тому же времени у меня всё
меньше.
— Почему же они сразу не связались с властями?— Контр-
разведчик продолжал разглядывать Лаванду.Та,не выпуская
«Янтарь»,со счастливой улыбкой щёлкала «дистанционным
взрывателем» перед лицами заложников.
— Мы для них что-то вроде муравьёв,— мрачно скри-
вился Берёзов,— и они не желают быть использованными
правящими муравьиными кругами в своих целях.Тем более,
подвергнуть себя опасности ядерного удара.К тому же,их
полноценные возможности ограничены Красной Зоной.
Рентген прищурился.
— Вы хотите сказать,что они сознательно берут под кон-
троль каждого,кто пересекает границу?Как же вам так по-
везло?
— У меня была тяжёлая контузия,— поморщился Иван.—
Повреждён участок мозга,тот самый,который улавливает их
поля.Они утверждают,что человеческий мозг слишком слаб
и люди сами попадают под их влияние,едва оказываются в
Красной Зоне.Это сродни употреблению тяжёлых синтетиче-
ских наркотиков — один раз и стопроцентное привыкание.И
если быстро не принять меры,она,— он указал глазами на
Лаванду,— навсегда останется такой.
— И сколько у вас осталось времени?— поинтересовался
контрразведчик.
230
— Часов двенадцать с небольшим,— ответил Берёзов.
— Не так уж и мало,— невозмутимо отреагировал Рент-
ген,— за это время мы вполне можем обсудить все интересу-
ющие нас вопросы.
— Может быть,— Иван безразлично пошевелил бровя-
ми,— но самое интересное я ещё не сказал.Они знают всё,
что знает любой из попавших под их зомбирование,и пред-
лагают в обмен на аварийный маяк не только обратить Ареал
вспять,покинуть планету и отдать нам Ферзя с доказатель-
ствами.В качестве «бонуса» будет предоставлен полный ма-
тематический анализ всех преступлений,о которых известно
Салмацкому и всем Зомби,а также данные перехвата теле-
,радио– и спутниковых переговоров руководства РАО «Аре-
ал»,ведущегося ими в течение долгого времени.Это позволит
вскрыть шпионскую сеть Меркулова,его подручных крими-
нальных авторитетов,должностных лиц,работающих на ино-
странную разведку,вроде Ферзя и Прокопенко,и даже данные
о причастности Лозинского и Белова к раздаче должностей в
Совете Директоров РАО,к разворовыванию госбюджета,к со-
зданию компании «Экстраойл»,к её незаконной победе в...
— Стоп!— резко оборвал его Рентген.Его рука метнулась
куда-то к лацкану кителя,и раздался щелчок.— Это была моя
ошибка!Микрофон действительно стоило отключить.Откуда
у вас такие сведения?
— Я же сказал,— устало произнёс Иван.— Или вы и
вправду считаете,что у меня не всё в порядке с головой?
— Через несколько минут запись нашего разговора про-
крутят Белову.— Контрразведчик быстро извлёк из кармана
мобильный телефон и нажал кнопку вызова.— Теперь четыр-
надцати часов у нас нет!Где должен состояться обмен?
— В Эпицентре,— ответил Берёзов,— но достаточно до-
браться до лаборатории ЛП-32,они там открыли свой теле-
порт,или что-то такое.Через него можно добраться до места
за несколько секунд.
Трубка в руках контрразведчика тихо звякнула,и ему от-
231
ветили.Он поднёс к глазам руку с часами и быстро заговорил:
— Слушай внимательно!Тяни любыми способами,но сде-
лай так,чтобы эта запись попала к Белову как можно позже!
Что?Неважно!Если надо,случайно разбей,плевать!Как мож-
но позже,понятно?Скажи Рябову,что я обменял заложников
на себя и мы летим к Жёлтой Зоне.Туда,откуда выдвигались
брать Ферзя.Пусть посадит там группу захвата.
Он отключился и вытащил из другого кармана пор-
тативную рацию.
— Внимание всем!Это Рентген!Всем группам очистить
здание!— Он бросил взгляд на перепуганных людей,стараю-
щихся стоять подальше от щёлкающей антистеплером Лаван-
ды.— Мы выходим на крышу,там состоится передача залож-
ников.Всем отойти от захваченного вертолёта!Подготовить
медицинские бригады для эвакуации пострадавших!
Контрразведчик подошёл к Берёзову вплотную и
тихо произнёс:
— Скорее всего,нас попытаются сбить,как только мы вой-
дём в Зелёную Зону.Моё присутствие на борту вряд ли повли-
яет на это решение,скорее наоборот,Белов будет рад одним
ударом избавиться от двух проблем сразу.Но мы попытаемся.
Людей надо отпустить,их вины в этом нет.
— Предлагаю обменять их на вертолёт,— сказал Иван.—
Мой наверняка уже под завязку набит группами захвата.
— Не думаю.— Рентген отрицательно покачал головой.—
Сейчас там работает радиоуправляемый манипулятор.Взры-
вотехники пытаются отыскать и обезвредить заряд,которого
нет.У них было недостаточно времени.Идём!
Он вновь поднёс ко рту рацию:
232
— Это Рентген!Здание очищено?
— Очищено,— ответили ему.— Сапёры работают с вер-
толётом,заряд в вертолёте пока не обнаружили,но удалось
освободить пилота.Медбригады в воздухе.
— Всех убрать с крыши!— приказал контрразведчик.—
Разблокировать лифты!Медикам быть готовыми принять за-
ложников.Как только мы покажемся на посадочной площадке,
начинайте эвакуацию людей из подвальных комплексов.
— Пилот нужен,— тихо произнёс Берёзов,— я вертушку
водить не умею.
— Я поведу.— Рентген мрачно посмотрел на него.— На-
творил ты дел,капитан...Такой гадюшник сейчас разворо-
шится...— он замолчал,болезненно глядя куда-то в пусто-
ту.— Людей жаль...можем не успеть.
11
233
234
К посадочным площадкам вышли без происшествий.Иван,
окружённый заложниками,тащил за локоть Лаванду.Та,
услышав о скором возвращении в «чудесный мир Эпицентра»,
блаженно улыбалась,топая в обнимку с «Янтарём».По пути
Берёзов оценил обстановку.Групп захвата на крыше не было,
зато в сотне метров от здания в воздухе зависли аж четыре
вертолёта «скорой помощи».Хорошо,если настоящие медики
есть хотя бы в одном из них.Чуть поодаль по большому кругу
ходили две пары МИ-24,а прямо возле их вертолёта застыл
радиоуправляемый манипулятор взрывотехников.Что ж,если
руководство ещё не знает о том,что все его угрозы с бомба-
ми и взрывчаткой — липа,то они смогут подняться в воздух.
Над городом никаких действий предприниматься не будет,а
вот в Поясе,над пустынной местностью,их наверняка попы-
таются прижать к земле.«Интересно,чем это начальник го-
сударственной следственной комиссии так не угодил генералу
Белову,если уверен,что преступников захотят сбить вместе
с ним?Вероятно,у Рентгена есть очень веские причины так
считать,раз он пытается направить группы захвата по ложно-
му следу,на границу к Жёлтой Зоне.Впрочем,если учесть,
что Ферзь — человек Белова,то...то хрен знает что творится
в руководстве нашей страны,вот что!»
Тем временем Рентген подбежал к вертолёту,заглянул
внутрь и кивнул Берёзову.Тот подвёл заложников к дверям,
затолкал внутрь Лаванду и влез сам,быстро уводя девушку
вглубь транспортной кабины подальше от блистера.Осторож-
ность не помешает — в том,что их сейчас разглядывают через
прицелы снайперы,сомневаться не приходилось.
— Внимание!— обратился к заложникам контрразвед-
чик.— Сейчас вы все,сохраняя спокойствие,отойдёте от вер-
толёта!Как только мы улетим,за вами прибудут спасатели.—
Он указал рукой на зависшие вертолёты медиков.— Они уже
готовы оказать вам помощь.Вы должны не поддаваться пани-
ке и дождаться их приземления!Всё понятно?
— А как же это?— Бледный,как полотно,академик Моро-
235
зов дрожащей рукой указал на обвивающие его тело провода
и «бомбу».
— Она дезактивирована,— заявил Рентген,— вам больше
ничего не угрожает.Сядьте в стороне,вам вскоре помогут.
Люди поспешно потянулись прочь от вертолёта,старатель-
но отдаляясь от опутанного проводами академика,и контр-
разведчик нырнул в пилотскую кабину.Он быстро натянул на
себя наушники и запустил двигатели.Спустя минуту меди-
цинский вертолёт был уже в воздухе.Иван молча удивился:
Рентген неплохо управлялся с машиной,вот уж чего он не
ожидал от кабинетного работника,так это высоких навыков
управления вертолётом.Контрразведчик взял курс на Ареал и
сразу же выдал максимальную скорость.Берёзов подошёл к
блистеру.МИ-24 шли за ними на удалении в километр.Если
потребуется,«Крокодилы» достанут их огнём и с этого рассто-
яния,не говоря уже о том,что «двадцатьчетвёрки» обладают
гораздо более высокой скоростью,и сократить дистанцию тру-
да для них не составит.
— Куда мы летим?— Сжимающая «Янтарь» Лаванда по-
дошла к Ивану и положила голову ему на плечо.— И когда
вернёмся в Эпицентр?Мне здесь не нравится.
— Уже скоро,— успокоил её Берёзов.— Мы приземлимся
прямо у вашей лаборатории,у самого Лизуна,и сразу же вер-
нёмся.А пока садитесь в кресло и держите «Янтарь» крепче,
не дай бог разобьётся,что мы тогда будем делать?
Девушка тихо ойкнула и поспешно уселась в ближайшее
кресло,бережно удерживая на коленях огромную бордовую
каплю,светящуюся изнутри призрачным светом.Берёзов про-
шёл в пилотскую кабину.
— Что будем делать,когда доберёмся до точки перехода?—
спросил он Рентгена.
— Если доберёмся,— поправил тот.— Пойдём к вашим
нанимателям.Я иду с вами.
— Но вы неизбежно попадёте в зависимость от их пси-
поля,— напомнил ему Иван,— и станете,как она,— он
236
ткнул большим пальцем себе за спину,в сторону сидящей в
кресле девушки,и покрутил рукой у виска в недвусмысленном
жесте.
— А вы договоритесь со своими новыми друзьями,чтобы
меня вылечили,как её,— невозмутимо ответил контрразвед-
чик,— и желательно,чтобы это произошло сразу же.Мне
нужен Ферзь,его рюкзак и особенно всё то,о чём вы гово-
рили.Особенно!И если вдруг вы не понимаете,то без всего
этого вам вообще нет смысла возвращаться из Эпицентра по-
сле того,что вы только что устроили в ГНИЦ.
— Скорее уж,после того,что я рассказал вам,— фыркнул
Берёзов.
— Это верно,— кивнул контрразведчик,— так что сделай-
те одолжение,позаботьтесь о том,чтобы я провёл в шкуре
Зомби как можно меньше секунд.Эти доказательства и дан-
ные нам очень...держись!!!
Рентген рванул штурвал на себя,бросая вертолёт вверх,
Ивана швырнуло назад,и он едва успел схватиться за спин-
ку кресла второго пилота.Берёзов упал на пол и за грохотом
ударившегося об обшивку автомата не сразу различил частый
глухой стук,будто кто-то барабанил по обшивке снаружи,тре-
буя впустить его внутрь.
— Эй,мальчики!Нельзя ли поаккуратнее?!— раздался
недовольный голос Лаванды.— Не дрова везёте!— Она вдруг
захихикала и заявила:— А у нас вертолёт прохудился!—
Подумать только,дырявый вертолёт!Первый раз на таком ле-
таю!Хорошо,что в Зонах нет дождей,я переживаю за при-
чёску...— продолжала веселиться девушка.
— Они открыли огонь?— Вертушку бросало вверх-вниз,
словно теннисный мячик,и вцепившийся в кресло Берёзов с
трудом сумел забраться на сиденье.
— Угу,— буркнул контрразведчик,не отрывая сосредото-
ченного взгляда от элементов управления.Он быстрым движе-
237
нием руки ударил по одному из многочисленных тумблеров,и
сквозь рёв надрывающегося ротора Иван услышал шипение
установки отстрела ЛТЦ.
4
— Белов не клюнул на уловку с
нашей якобы посадкой у границы Жёлтой Зоны.Попытаюсь
протянуть как можно дальше.
Где-то совсем рядом,в непосредственной близости от вер-
толёта,раздался громкий хлопок,и винтокрылую машину
швырнуло в сторону.Видимо,одна из ракет противника сде-
тонировала на тепловой ловушке.Иван обернулся и поискал
глазами Лаванду.Та,уже пристёгнутая страховочными рем-
нями,сидела на прежнем месте,вцепившись обеими руками
в «Янтарь» и упёршись ногами в стоящий впереди ящик.При
этом она,вытянув шею,словно голодный жираф,стоящий у
слишком уж высокого дерева,пыталась смотреть в иллюми-
натор.
— Маша!— окрикнул капитан девушку.— Вы целы?
— Это так забавно!— воскликнула та,подпрыгивая на си-
денье.— Как на русских горках!Я так давно не была в Луна-
парке!Ванечка,— Лаванда нахмурилась,— вы не могли бы
попросить Рентгена,чтобы он вёл помягче?Я не могу смот-
реть в окно,слишком трясёт!
Рядом раздался ещё один взрыв,и вертолёт швырнуло в
другую сторону.Берёзов поспешно потянулся за страховоч-
ными ремнями,пытаясь не получить по башке болтающимся
на груди автоматом.
— Что с ней?— не оборачиваясь,спросил Рентген.— По-
хоже,эта штука у неё в руках влияет на траекторию полёта
снарядов,они мажут.Иначе нас сбили бы первым же залпом.
— В порядке.— Иван защёлкнул крепления привязных
ремней,и удерживаться в кресле стало легче.— Жалуется,
что пилот слишком нервно водит.Ей неудобно смотреть в ил-
люминатор.Далеко до лабы?
— Извините,полгода не летал,— невозмутимо ответил
4
4
238
контрразведчик.— Километров десять осталось.Не дотя-
нем,— он кивнул в сторону приборной доски,— маслопровод
перебило,теряем давление.Надо садиться,пока не упали.
Он снизил вертолёт и запетлял над самой землёй между
верхушками деревьев.Сразу с двух сторон мелькнули хищные
силуэты проносящихся мимо «Крокодилов».
— Здесь должна быть электронная карта аномалий!—
Берёзов торопливо шарил глазами по пилотской кабине.—
Слишком низко идём,рискуем вляпаться!
— Карта-то есть,— Рентген бросил машину в вираж,и
воздух на их прежнем месте вспороли прочерки пулемётных
трасс,— но как ею пользоваться,я не знаю.Не летал на
«ареаловском» оборудовании.Выше нельзя — выпотрошат.
Последовал новый разворот и рывок,и контрразведчик бук-
вально вогнал вертолёт в редкий ельник,едва не задевая лопа-
стями деревья.Иван оценил уровень:вертушка шла кабиной
среди елей,и винты работали над самыми их верхушками.
При этом пилот ухитрялся чётко огибать по вертикали более
высокие деревья.
— Пилотирование вертолёта — это обязательный навык в
контрразведке?— спросил он,придерживая автомат одной ру-
кой и дотягиваясь другой до укреплённой на стене кабины
медицинской аптечки.Если дальше придётся идти пешком,
медикаменты лучше иметь с собой.
— Хобби,— буркнул Рентген.— Надо садиться сейчас,
иначе...
Сбоку мелькнул МИ-24 преследования,выходящий из-за
ближайшего холма,и его пулемётная установка окрасилась
огнём.Сквозь рёв двигателей не было слышно ни выстрелов,
ни звука попаданий,Берёзов лишь почувствовал дробную виб-
рацию вертолётного корпуса,и в следующее мгновение ротор
закашлялся и винтокрылая машина задрожала,словно на уха-
бах.
— Достали-таки ротор,— поморщился контрразведчик.—
Всё,садимся.Держись!
239
— Мальчики,— захихикала Лаванда,— а у вас тут что-то
пригорело!Пахнет,между прочим,очень неприятно!
Из пассажирской кабины потянуло дымом,но ничего,кро-
ме как вцепиться покрепче в кресло,Иван сделать не мог.
«Посадка»,более похожая на управляемое падение,едва не
вытряхнула из головы мозги.Вертолёт,слабо вращая останав-
ливающимися винтами,рухнул на деревья почти вертикально,
перемалывая верхушки.Последовал удар,сопровождающий-
ся хрустом веток,треском стволов и скрежетом рвущегося
металла,кабину резко накренило и швырнуло набок.Обло-
манные винты вгрызлись в землю,поднимая фонтаны рваной
травы вперемешку с почвой,хвоей и изодранными кустами,и
хвост вертолёта с пронзительным визгом отвалился.Кабину
протащило по вспаханной земле,ударяя о деревья,после чего
обломки винтов окончательно заглохли,и всё стихло.
Берёзов не сразу понял,что сопровождающийся свинцо-
вой болью грохот раздаётся внутри черепной коробки,а не
повсюду вокруг.Он открыл глаза и потянулся рукой к ли-
цу,выдёргивая воткнувшийся в губу осколок стекла,попутно
ударившись рукой о свисающий с шеи автомат.Измочален-
ная кабина лежала почти на крыше,и если бы не привязные
ремни,его тело не удержалось в кресле.Иван поискал глаза-
ми Рентгена.Тот без сознания повис на ремнях в пилотском
кресле,его лицо было сильно посечено осколками разбитого
кокпита и обильно кровоточило.«Можно представить,какой
силы был удар,если лопнуло небьющееся стекло,— вяло по-
думал Иван,пытаясь отстегнуться от кресла.— Хорошо ещё,
что в Ареалах не вспыхивают пожары,иначе топливо сдетони-
ровало бы при падении...» Никак не поддававшаяся защёлка
страховочных ремней неожиданно разошлась,и Берёзов поле-
тел вниз,падая грудью на автомат.Если бы не разгрузка,так
не сложно и рёбра сломать!От сильного удара из лёгких выби-
ло весь воздух,и капитан судорожно вдохнул,восстанавливая
дыхание.
— Мальчики?— В кабину на четвереньках вползла чума-
240
зая от копоти Лаванда,прижимая к себе «Янтарь».На её лице
блуждала полусонная улыбка.— Не знаю,где вы учились ле-
тать,но занятия вы явно прогуливали...— Она неожиданно
прыснула:— А вообще было круто!Столько драйва!Можно
ещё раз так погонять?
— Так-то уж не гони,— устало ответил Берёзов,поднима-
ясь на колени и нашаривая автомат.
— Что?— озадачилась девушка.— Боюсь,я не вполне
поняла...
— Потом объясню,— отмахнулся от неё Иван.— Помо-
гите мне отстегнуть нашего драйвера.А то некому будет в
следующий раз вас катать.
— Да-да,конечно!— заторопилась Лаванда,неуклюже пы-
таясь одновременно удерживать «Янтарь» и поддерживать сви-
сающего на ремнях Рентгена,из-за чего помех от неё оказа-
лось больше,чем пользы.
Отстегнув контрразведчика,они выползли из дымящейся
кабины,и по пути Иван подхватил рукой длинный обрывок
какого-то провода.Он положил Рентгена на землю и быстро
растянул провод в дверном проёме,привязав за что придёт-
ся.Затем извлёк из подсумка гранату и повесил её на один
из узлов растяжки,привязав прямо за кольцо.Взорваться на
такой «ловушке» не получится,даже если очень сильно пы-
таться,так что никто из преследователей не пострадает.Зато
эта нехитрая уловка задержит их на какое-то время.Берёзов
взвалил на плечи бессознательного Рентгена и достал из кар-
мана «Ариадну».«Не привыкать»,— мрачно усмехнулся он и
окликнул Лаванду,стоящую на коленях возле куста и заинте-
ресованно разглядывающую ползущую по листу Синьку:
— Маша,нам пора.Вы найдёте отсюда дорогу до своей
лаборатории?
Девушка насупилась:
— Найду.Только я не хочу в лабораторию!Там скучно,и
животных раненых привозят!Очень грустно!Ванечка,отведи
241
меня в Эпицентр,— всхлипнула она,— ты же обещал...
— Мы туда и идём,— успокоил её Берёзов.— У лабора-
тории Лизун,помнишь?Это вход в Эпицентр,нам всего лишь
нужно до него добраться.
— Пошли!— засияла Лаванда,подскакивая с «Янтарём» в
охапку.— Я покажу дорогу!Нет,лучше побежали!
— Давай-ка лучше я пойду первым,— Иван торопливо за-
шагал следом,— здесь могут быть аномалии,вдруг они плохо
влияют на «Янтарь»?А так я их вижу,и мы сможем обходить
опасность.Ты,главное,направляй меня и не отставай,как
тогда,когда мы ходили за Осьминогом,помнишь?
— Да,конечно!— расцвела та,пристраиваясь позади
него.—Нам прямо,тут недалеко,километра два-три осталось!
Только быстро,наверное,не получится,это Ведьмин Ельник,
сюда разрешается заходить только в составе крупных экспе-
диций.Считается,что место очень опасное,— она коротко
хихикнула.— Надо же,какая глупость!
Иван устремился вперёд,стараясь не задевать Рентгеном
за кусты.Сразу стало ясно,почему к месту падения вертолё-
та до сих пор не высадили группу захвата.Ельник оказался
густо облеплен Паутиной,чуть ли не каждое второе углубле-
ние в почве синело Студнем,на небольших полянках то тут,
то там переливались энергиями аномалии.Небольшая Мясо-
рубка вилась и у места их крушения,похоже,именно она и
срезала вертолётный хвост.То,что кабина не вляпалась,было
либо чистым везением,либо результатом присутствия «Янта-
ря».
Берёзов шёл через лес максимально возможным с такой но-
шей темпом,стараясь держаться у самых деревьев,и подчас
нити Паутины тянулись от идущих людей на расстоянии ладо-
ни.Приходилось рисковать — в небе над лесом проносились
вертолёты.«Невидимка» скроет его от приборов,возможно да-
же,«Янтарь» экранирует Лаванду,но попадаться вертолётчи-
кам на глаза не стоило:группу захвата всё равно высадят,
242
и она быстро разберётся,что беглецам удалось уйти.И если
там есть хоть кто-то,у кого работает голова,ему не составит
труда догадаться,что делать дальше.Вертолёт упал недале-
ко от ЛП-32,где всё и началось,надо ли долго думать,куда
отправлять группу захвата?А ведь место вокруг лаборатории
открытое,и на наблюдательной вышке установлен АГС...
— Ванечка,а хочешь,я расскажу тебе про Осьминога!—
Голос Лаванды вывел его из раздумий.—Я его назвала Ваней,
в твою честь!Он такой милый,правда,немного недолюбливает
моих лаборантов,на прошлой неделе плевался в них кислотой,
но вообще-то он просто прелесть!До сих пор живёт у меня в
лаборатории!Можно мы возьмём его с собой в Эпицентр?
— Мы сильно опаздываем,— ответил Берёзов.Двигать-
ся почти бегом с раненым на плечах было совсем нелегко,и
разговаривать сейчас означало быстро сбить дыхание и выдох-
нуться.— Мы потом за ним вернёмся,идёт?А пока расскажи,
как у него дела.Только не забывай держаться за мной след в
след.
Он обогнул небольшой овражек,на треть заполненный
Студнем,и остановился у разлапистой ели,дожидаясь,ко-
гда над ними пройдёт очередной поисковый вертолёт.Лаванда
топала за ним,словно заведённая,и что-то увлечённо расска-
зывала про удивительное поведение синусоидальных графи-
ков в компьютерной программе,которую она лично написала
для мониторинга биохимических процессов в нижних третях
щупальцев Осьминога Вани.Несколько раз Берёзов замечал
шевеление в кустах поодаль,а дважды отчётливо разглядел
замерших среди покрытой жёлтыми потёками растительности
изуродованных мутациями волков,но нападений не последо-
вало.Всякий раз зверьё не шевелилось,и лишённые зрачков
жёлтые глаза мутантов,не обращая внимания на людей,при-
стально провожали багровую каплю «Янтаря».
У лаборатории их уже ждали.Едва Берёзов с Ла-
вандой вышли к опушке,как Иван услы-
шал короткий глухой хруст,и бессознатель-
243
ное тело Рентгена на его плечах слегка дрог-
нуло.Похоже,работали из ВСС.
5
— Ложись!— крикнул он Лаванде,падая в синюшную по-
лынь.— Снайперы!
Капитан торопливо сбросил с себя контрразведчика и рас-
пластал его в зарослях.Пуля попала Рентгену в спину,удари-
ла в ребро,похоже,расколола его и прошла дальше в лёгкое.
Дело дрянь.До лаборатории двести метров,полторы сотни
занято синевато-жёлтой полынью,а дальше полёта метров —
как на ладони.Не добежать и не доползти.Да и не подвига-
ешься тут особо — всё заросло Бритвенной Удушайкой...
— Ваня,— раздался из полыни дрожащий голос Лаван-
ды.— Мне больно,— она тихо всхлипнула,— я «Янтарь» не
могу поднять...
Берёзов осторожно развернулся и пополз к ней.Снайперы
немедленно отреагировали на шевеление полыни — несколько
пуль с тихим треском разорвали воздух над головой,совсем
рядом осыпалась срезанная трава.Пришлось двигаться ещё
медленнее.Лаванду он нашёл на прежнем месте.Девушка ле-
жала на боку,пытаясь дотянуться до зависшего неподалёку
«Янтаря».Камуфляж на её предплечье был разорван и густо
пропитан кровью.«Понятно.Снайперы отработали через оп-
тику по тому,что видели.А видели они только Рентгена и те
части тела Лаванды,что не закрывало “Янтарём”».Он тороп-
ливо ощупал ноги девушки и нашёл ещё одно ранение:пуля
серьёзно разбила ей голень.Дальше идти она не сможет,а
дотащить до Лизуна обоих под огнём невозможно.Остаётся
только одно — попытаться оттащить их поглубже в ельник
и дождаться темноты.Может,ночью получится пробраться...
Да только кто ж позволит ему досидеть до ночи.Через полча-
са прибудет Спецотряд,и начнётся зачистка леса.Даже если
в его случае ОСОП и не пришлют,в Службе Безопасности
5
5
244
достаточно сотрудников.
— Всё будет хорошо.— Он смахнул катящуюся по щеке
Маши слезинку и ласково погладил девушку по голове.—
Это царапины,сейчас я их перевяжу,и тебе станет легче.
Капитан достал из подсумка индивидуальный перевязоч-
ный пакет и разорвал упаковку.
— И мы вернёмся в Эпицентр,правда?— с надеждой по-
смотрела на него Лаванда.
— Обязательно,— заверил её Иван,торопливо накладывая
повязку на простреленную руку.— Просто сначала нам надо
немного отдохнуть.Шли долго,и Рентген тяжёлый.Передох-
нём немного и пойдём,хорошо?
— Хорошо,— слабо улыбнулась она.— А можно я пока
подержу «Янтарь»?Вдруг он потеряется?
— Можно,конечно,— согласился Берёзов,затягивая
бинт.— Сейчас принесу.
Он подполз к висящей в десяти сантиметрах над землёй
багровой капле и попытался столкнуть её с места.Та под-
далась неожиданно легко и невесомо поплыла сквозь сине-
жёлтую полынь.Снайперы вновь отреагировали на движение,
и вокруг опять засвистели пули.Срезанные стебли и оборван-
ные клочья листьев падали совсем близко,несколько раз пу-
ли выгрызали из земли фонтанчики в каких-то сантиметрах
перед Иваном,но по «Янтарю» так и не прошло ни одного
попадания.Похоже,Рентген был прав,и аварийный маяк Де-
вятимерных отклонял траекторию полёта пули.Там,у лабора-
тории,на снайперских позициях лежали далеко не новички,и
просто так мазать на смешной дистанции в две сотни метров
они не могли.
Иван дотолкал багровую каплю «Янтаря» до Лаванды и
оставил её между лежащей девушкой и направлением на ла-
бораторию — пусть закрывает её от пуль.Он скользнул по
Лаванде взглядом.На свежей повязке уже проступила кровь.
Поражённая пулей голень почти не кровоточила,но обманы-
ваться не стоило — кровоточить там нечему,пуля попала в
245
кость по касательной,это гарантированный перелом,и хоро-
шо ещё,что не открытый.Ей нужно наложить шину и по-
возится с рукой,скорее всего,там пуля тоже задела кость и
костные осколки или осколки самой пули не дают остановить
кровотечение.Видимо,потребуется жгут,но сначала необхо-
димо оттащить в лес Рентгена и оказать ему хоть какую-то
помощь,иначе долго не протянет,он совсем плох.
— Ты последи пока за «Янтарём»,— ласково сказал Ла-
ванде Берёзов,— я перенесу Рентгена в лес,ему нехорошо.А
потом вернусь за тобой.Последишь?
— Послежу,— серьёзно ответила она.— Только ты не
долго,хорошо?Мы же хотели вместе вернуться,ты помнишь?
— Конечно помню,— успокоил её Иван,проверяя,сколько
у него осталось гранат и магазинов к автомату.—Обязательно
вернёмся,и только вместе.Я быстро,минут пятнадцать.— Он
улыбнулся и осторожно коснулся пальцем кончика её носа:—
Смотри,никуда не уходи без меня!
— Я дождусь,— с трудом улыбнулась девушка и,упёр-
шись в землю уцелевшей рукой,подползла к «Янтарю» и при-
слонилась к нему спиной.Багровая капля не шелохнулась.—
Иди,— сказала она Берёзову,— ему больнее,чем мне,я чув-
ствую...
Иван пополз к Рентгену.Пули вонзались в землю совсем
близко,и несколько раз ему приходилось замирать,чтобы не
позволить снайперам пристреляться по шевелящимся верхуш-
кам синюшной полыни.«Винторезы» работают бесшумно,но
и так было ясно,что снайперов не меньше десятка,и рас-
положены они не только на крыше ЛП-32.По крайней мере
по одной паре заняло позиции слева и справа от лаборато-
рии,скорее всего,их в спешке высадили прямо с вертолётов
на более-менее чистый кусок земли,и маневрировать они не
могут.А раз начальство предприняло такой широкий снай-
перский охват,значит,готовится штурм.Иначе опушку давно
уже накрыли бы из АГС или просто сбрили НАРами.Вряд ли
лично он нужен кому-то живым,скорее,Белов желает заполу-
246
чить труп Рентгена в узнаваемом виде,чтобы для видимости
отчитаться перед контрразведкой,или ещё что...
При его приближении Рентген зашевелился и попытался
развернуть голову.Он был сильно бледен,обескровленные гу-
бы едва шевелились,а крови на его спине почти не было.
Иван молча выругался:судя по внешним признакам,у него
внутреннее кровотечение.Значит,счёт идёт даже не на ча-
сы...
— Мы где-то у лаборатории?— негромко прохрипел контр-
разведчик.
— Двести метров.— Берёзов подполз к нему вплотную,
несколько пуль вспороли полынь над головой,и он замер,
вжимаясь в землю.
— Дойдём?— Рентген опустил голову.Было видно,что
удерживать её навесу ему тяжело.
— Нет,— поморщился Иван,осторожно выглядывая из
травяных зарослей.«Невидимка» не даст заметить его в опти-
ку,но если кто-то внимательно всматривается сюда невоору-
жённым взглядом,то может и увидеть...
Но это оказалось не столь важно.Из приземляющихся на
посадочной площадке лаборатории вертолётов ОФЗ уже вы-
прыгивали солдаты.До полуроты бойцов бежало в его сторо-
ну,на ходу разворачиваясь в цепь и часто смотря на УИПы.
Самое позднее через пять минут они будут здесь.Иван осто-
рожно опустился на землю и оглянулся на лес,прикидывая,
как лучше оттаскивать Рентгена.
— Начался штурм?— спросил тот,клокоча чем-то в груди.
— Угу.— Берёзов осторожно забросил автомат за спину.—
Сейчас отойдём в ельник,там аномалии,Паутины полно,зве-
рьё агрессивное — они нас не найдут.
— Найдут,— слабо скривился контрразведчик,— ты и сам
это знаешь.Или раздолбят опушку вместе с нами.Мы теперь
Белову живыми не нужны,ни ты,ни я.Он хочет получить га-
рантии нашей смерти...— В груди у него вновь заклокотало,
и Рентген захрипел.
247
— Молчи,береги дыхание.— Иван подумал,что тащить
его придётся прямо так,лежащего на животе,за шиворот,
иначе их заметят слишком быстро.— У тебя лёгкое простре-
лено.
— Знаю...— поперхнулся контрразведчик.— Не шевели
меня...всё равно далеко не утащишь...Слушай меня,капи-
тан...Уходи.Бери эту инопланетную дрянь и уходи в Эпи-
центр,пока ещё есть время...У тебя получится...Обменяй
её на подробные данные,слышишь меня...
— Не могу,— грустно покачал головой Иван.
Рентген секунду смотрел на него,после чего болез-
ненно поморщился:
— Где...девчонка твоя?— просипел он.
— В пяти метрах.— Берёзов хмуро кивнул в её сторону.
— Трёхсотая?— контрразведчик вновь уронил голову на
траву.
— Угу,— угрюмо подтвердил Иван.— Одновременно её и
«Янтарь» я далеко не унесу,объект слишком большой.А по
очереди времени не хватит.
— Оставь её здесь,— предложил Рентген.— Если повезёт,
её не станут убивать при задержании.Запрут в психушку,
потом вытащишь...— Он вновь задохнулся.
— К утру вытаскивать будет нечего,— глухо ответил
Иван.— Её мозги превратятся в мусор.
— Останешься с нами — умрёшь.— Контрразведчик за-
кашлялся,брызгая кровью,и сплюнул красной жижей.— Глу-
по...а так хоть сможешь отомстить...я назову тебе адрес...
это тайник для крайнего случая...положишь туда копии дан-
ных и записку...текст — «наступила ночь»...Они...при-
шлют сюда Тринадцатого...— окровавленные губы Рентгена
сложились в злорадную мстительную ухмылку,— он здесь
всех...всё исправит...с гарантией...
— Извини,не смогу.Не умею бросать своих,не научи-
ли...— Берёзов ухватил его за шиворот и ползком поволок
248
за собой к лесу.Контрразведчик захрипел от боли.— Потер-
пи,заросли близко.— Он изо всех сил старался затащить
раненого в чащу как можно скорее.— Расскажи лучше,кто
такой этот Тринадцатый?Кто-то мне уже называл похожий
позывной...
— Не понимаю...о чём ты...— закашлялся Рентген,—
первый раз...слышу...
Иван уложил раненого за ближайшим крупным деревом и
поспешил к Лаванде.Сзади,из глубины ельника,послышал-
ся крик боли и яростный визг беснующегося животного,тут
же утонувший в трескотне автоматных очередей.Вот почему
вертушки ходили за опушкой леса — Белов не стал беречь
людей и высадил десант прямо в ельнике.И теперь их окру-
жают,точнее,замыкают кольцо.Капитан вновь выглянул из
полыни и бросил взгляд на поле перед лабораторией.Цепь
штурмующих двигалась медленно,обходя подозрительные ме-
ста и грязно-жёлтые пятна Бритвенной Удушайки.Если бы
Лаванда с Рентгеном не получили ранений,с «Ариадной» в
руке ещё можно было попытаться уйти...
— Ваня...— Лаванда,заметив подползающего Берёзова,
слабо улыбнулась.— Ты вернулся на пять минут раньше...
мы уже можем возвращаться?
— Да,только сначала надо немного посидеть в лесу,—
он осторожно поднялся на колено,стараясь не высовываться
за габариты «Янтаря»,— тут оказалось слишком много же-
лающих составить нам компанию.Держись за меня,я понесу
тебя,а ты подержишь «Янтарь».Сможешь удержать его одной
рукой?Он неудобный.
— Он очень удобный!— воскликнула девушка.— И
очень...— она запнулась,— он просто восхитителен!Я с
удовольствием его понесу,только подай,пожалуйста...
Берёзов пододвинул к ней багровую каплю,и девушка при-
жала её к себе неповреждённой рукой.Со стороны лаборато-
рии донёсся окрик,сменившийся грохотом выстрелов:их за-
метили из штурмующей цепи и открыли огонь.Иван,падая
249
на бок,схватил Лаванду одной рукой и пополз вглубь леса.
— Ванечка,что происходит?— Девушка растерянно огля-
дывалась на виднеющихся в просветах между кустами полыни
преследователей.— Зачем здесь солдаты?Они хотят отобрать
у нас «Янтарь»?
— Не волнуйся,никто его у тебя не отберёт,— выдохнул
Берёзов,таща её за собой.— Это они просто так,постреляют
и успокоятся...
Автоматные очереди безостановочно рвали воздух,пули с
короткими хлопками вырывали из древесных стволов ошмёт-
ки коры и перепахивали землю вокруг.До дерева,за которым
Иван оставил Рентгена,оставалось не больше двух метров,
когда в глубине леса замелькали камуфляжи передовой це-
пи,прочёсывающей ельник.Ещё несколько метров,и солдаты
выйдут прямо на них.Иван отпустил Лаванду и сорвал со
спины автомат.
— Прижмись к «Янтарю» крепче!— бросил он девушке и
дал длинную очередь поверх мелькающих в лесу голов.— И
не высовывайся!
Из леса донеслись обрывки команд,и цепь поспешно за-
легла.Стрельба позади прекратилась,и на несколько секунд
вокруг повисла тишина,нарушаемая лишь шорохом травы.Бе-
рёзов затащил сжимающую «Янтарь» Лаванду за дерево и
бросил взгляд на Рентгена.Тот был уже без сознания.Иван
тоскливо вздохнул и принялся менять магазин.Вот и всё.Они
окружены,и выйти из кольца невозможно.Штурмовые груп-
пы прекратили огонь,чтобы не попасть под пули друг друга,
но через несколько минут они начнут штурм.Возможно,он
ещё попугает их выстрелами над головами,а «Янтарь» откло-
нит пули нападающих,но всё это лишь отсрочка,которая даст
пару минут времени.Потом их забросают гранатами или риск-
нут взять врукопашную.Не будет же он убивать безвинных
штурмующих,которые даже не знают,что происходит на са-
мом деле,и самоотверженно борются с террористами или вра-
гами родины...Берёзов зло скривился.Обиднее всего было
250
умирать,когда все считают тебя предателем и преступником.
— Он колется!— обиженно воскликнула Лаванда,выпус-
кая из рук «Янтарь».— Я всегда обращалась с ним очень
ласково и бережно,а он колется!— Девушка всхлипнула чуть
не плача.
Иван посмотрел на багровую каплю.«Янтарь» словно сме-
нил своё неуловимое свечение с монотонного на интенсивное.
В следующую секунду послышалось шуршание кустов,и Бе-
рёзов увидел,как залёгшая в глубине леса цепь бросилась на
штурм.Он вскинул автомат,длинной очередью перечеркнул
деревья над их головами и тут же дал вторую такую же в
нижний уровень,стараясь положить пули под ногами напада-
ющих.Кто-то закричал от боли,и цепь вновь залегла.Судя
по удаляющимся стонам раненого,жалующегося на простре-
ленную ногу,его оттаскивали в тыл.Почти сразу из кустов
вылетела дымовая граната,следом ещё одна.Берёзов сменил
магазин.К тому моменту,когда дымовая завеса установится,
к лесу подойдёт вторая цепь,что движется через пустырь,и
штурм повторится.Скорее всего,рукопашную устраивать они
не станут — подойдут ближе,закидают гранатами со слезото-
чивым газом и расстреляют в упор.
Внезапно со стороны опушки раздался истошный вопль,и
Иван,резко обернувшись,выглянул из-за «Янтаря» с автома-
том на изготовку.Через пустошь к лесу стремительно плы-
ла очень крупная «Зыбь»,молниеносными рывками пожирая
попадающихся на пути солдат,торопливо разбегающихся по-
дальше от смертоносной аномалии.Очередной душераздираю-
щий крик захлебнулся,и стали слышны отрывистые приказы
командиров,срочно отводящих людей на безопасное расстоя-
ние.«Зыбь» быстро приближалась к опушке,надвигаясь пря-
мо на затаившихся беглецов,и покрытый жёлтыми потёками
кустарник в глубине леса вновь зашуршал — лесная группа
захвата получила предупреждение и срочно отступала с опас-
ного направления.Берёзов схватил «Ариадну» и вскочил на
корточки,лихорадочно соображая,куда можно оттащить ране-
251
ных,чтобы их не накрыло аномалией,как вдруг та совершила
очередной рывок и буквально вонзилась в лес,растворяя всё
на своём пути.Зыбкое марево замедлило движение и остано-
вилось в метре от похолодевшего Ивана.Капитан болезненно
потёр висок,разламывающийся от гулких ударов крови,и по-
ёжился от приступа дрожи.
— Так никаких нервов не хватит,— зло процедил он,сплё-
вывая ставшую солёной слюну,и с ненавистью посмотрел на
висящий над землёй «Янтарь».
— Мне холодно,— пожаловалась Лаванда,обиженно глядя
на бордовую каплю.— Он веет на меня морозом!Сначала
кололся,а теперь морозит.Это нечестно...
— Это не он.— Берёзов устало посмотрел на быстро осты-
вающую «Зыбь» и,скорчив надменную физиономию,зануд-
ным тоном заявил,подражая голосу Фрагмента Подпрограм-
мы:— Проекция перемещения изменяет фазу.
— Как мило!— обрадовалась Лаванда,глядя на образовав-
шегося «Лизуна».— Ванечка,почему ты мне не рассказывал,
что тоже умеешь делать этот фокус?Нам теперь не надо идти
к лаборатории,да?«Лизун» сам пришёл!
— Угу,пришёл.Сам.— Иван поставил автомат на предо-
хранитель.— Ненавижу программы,подпрограммы и их фраг-
менты.Если я когда-нибудь стану президентом,напомни мне,
что я собирался расстрелять всех программистов и запретить
компьютеры.— Он протянул ей автомат,— держи,будешь
опираться на него,как на костыль.
Берёзов помог девушке встать и обхватить рукой «Янтарь».
Маша опасливо потрогала бордовую каплю ладошкой,после
чего с выражением предельного счастья на лице неуклюже
прижала её к себе.
— Он больше не колется!— восторженно заявила она,
неловко опираясь на автомат.— Мы правда возвращаемся в
Эпицентр?Мне больше не надо оставаться тут?— Лаванда с
надеждой посмотрела на него.— Тут плохо.Больно и непри-
ятно!
252
— Правда,— успокоил её Иван,оглядываясь назад.— Уже
идём.
Похоже,группа захвата ещё не определила,что аномалия
прекратила движение или изменила направление,и не торо-
пится лезть в смертельно опасное место.Да,это не Спецотряд,
что и к лучшему.Он взвалил на плечи Рентгена и шагнул
внутрь «Лизуна».Прижимающая к себе «Янтарь» Лаванда,
тяжело налегая на импровизированную трость,поковыляла за
ним.
12
253
254
—...но самое интересное я ещё не сказал.Они знают
всё,что знает любой из попавших под их зомбирование,и
предлагают в обмен на аварийный маяк не только обратить
Ареал вспять,покинуть планету и отдать нам Ферзя с доказа-
тельствами.В качестве «бонуса» будет предоставлен полный
математический анализ всех преступлений,о которых извест-
но Салмацкому и всем Зомби,а также данные перехвата теле-
,радио– и спутниковых переговоров руководства РАО «Аре-
ал»,ведущегося ими в течение долгого времени.Это позволит
вскрыть шпионскую сеть Меркулова,его подручных крими-
нальных авторитетов,должностных лиц,работающих на ино-
странную разведку,вроде Ферзя и Прокопенко,и даже данные
о причастности Лозинского и Белова к раздаче должностей в
Совете Директоров РАО,к разворовыванию госбюджета,к со-
зданию компании «Экстраойл»,к её незаконной победе в...
— Стоп!— Генерал-лейтенант Белов щёлкнул кнопкой на
пульте дистанционного управления.
— На этом месте запись обрывается,— пояснил он,—
Рентген выключил микрофон.Он понимал,что мне быстро
станет известно содержание этого разговора.Мы не знаем,
о чём шла речь дальше,но уже спустя пять минут Рентген
объявил о том,что якобы договорился с Туманом об обмене
заложников на себя плюс вертолёт.
Генерал щёлкнул другой кнопкой,и на занимающем всю
стену плазменном экране возникло чёрно-белое изображение
невысокого качества.
— Это записи с камер видеонаблюдения,установленных
внутри ГНИЦ,— комментировал Белов.— Вы видите,как оба
террориста вместе с Рентгеном ведут заложников на крышу.
Нетрудно заметить,что Туман совершенно не опасается Рент-
гена,позволяет себе поворачиваться к нему спиной и вообще
ведёт себя в его присутствии абсолютно спокойно.Вне вся-
кого сомнения,они заключили сделку:Рентген пообещал ему
индульгенцию в обмен на данные,о которых вы только что
слышали.Дальнейшее расследование это подтверждает,— он
255
указал на экран,изображение на котором сменилось.Теперь
картинка показывала вид на крышу высотного здания,на ко-
торой возле вертолёта сгрудилась небольшая толпа.Съёмка
явно велась издалека с применением телеобъектива,но разо-
брать,что к чему,не составляло труда.
— Это вертолётная площадка на крыше ГНИЦ,— объ-
яснил генерал-лейтенант.— Хорошо видно,как девушка-
террорист с объектом «Янтарь» заходит в вертолёт.За ней
следует террорист Туман.Обратите внимание,Рентген отпус-
кает заложников.Тут сразу два важных момента.Первый:к
этому времени мои люди уже освободили пилота вертолёта,
и Туман должен был оказаться в тупике,так как управлять
им он не умеет.Однако за штурвал садится Рентген.Мы не
знали,что он водит вертолёт,но речь не об этом,а о том,что
Рентген не захотел терять время.И вот почему.
Белов щёлкнул пультом,и на экране возникла картинка
хорошего качества.В пустом помещении сапёры в противо-
взрывных костюмах снимали взрывное устройство с бледного,
как смерть,академика Морозова.
— Вы видите,как директора ГНИЦ освобождают от бом-
бы,которую укрепил на нём террорист Туман.— Генерал-
лейтенант пошевелил пультом,перематывая изображение,и
продолжил видеоряд,когда взрывотехники уже разложили
элементы бомбы на столе.— А вот и само взрывное устрой-
ство.В нём и заключается второй момент:это муляж.Ника-
кой бомбы не было,Туман собрал «липу» из дефибриллятора
и трёх десятков различных пеналов и контейнеров,которые он
нашёл в вертолёте «скорой помощи»,густо приправив всё это
проводами.И Рентген,будучи профессионалом,не мог этого
не заметить,ведь в отличие от охраны ГНИЦ,он находил-
ся с Туманом достаточно долго.Я уже не говорю о том,что
сам Туман прямо заявил ему о бомбе-подделке.Зная,что без
пилота террористы никуда не улетят,а заявленная ими бомба
всего лишь муляж,Рентген без труда мог протянуть время и
подать нам условный сигнал.Мои люди обезвредили бы него-
256
дяев без жертв.Но он этого не сделал,и даже больше —
пытался пустить нас по ложному пути,сообщив,будто Туман
на вертолёте направляется в некую точку на границе Зелёной
и Жёлтой Зон.Рентген предложил направить туда группу за-
хвата,после чего сел за штурвал вертолёта и полетел совсем
в другую сторону,к лаборатории ЛП-32,из которой несколь-
ко часов назад и пришла первая информация о террористах.
Кроме того,он приказал своим людям скрыть от меня запись
его разговора с Туманом.Его помощник заявил,что никаких
записей не велось,и продолжает настаивать на этом.Если бы
я в своё время не установил тотальное скрытое наблюдение
за следственной комиссией,мы бы вообще не узнали об этой
записи.Вывод прост — Рентген желает получить данные,о
которых говорил Туман.Я разгадал его намерения вступить в
сговор с террористами и приказал перехватить их в воздухе.
Вертолёт террористов был подбит и упал в лесу в двух кило-
метрах от лаборатории ЛП-32.Немедленно было организовано
преследование,а к самой лаборатории высланы группы захва-
та для опережения преступников.И теперь самое главное.
Генерал-лейтенант пощёлкал пультом,и экран разделился
на несколько окон,показывающих вид сверху с разных ракур-
сов на одну и ту же картинку.Изображение на двух из них
транслировалось в инфракрасном и ультрафиолетовом режи-
мах.
— Это было снято полчаса назад.— Белов нажал кнопку,
включая на пульте лазерную указку.— Слева вверху изобра-
жение со спутника,ниже — с поисковых вертолётов,справа
— специально запущенные беспилотники.Вы видите опуш-
ку леса в непосредственной близости от ЛП-32.Вот она,—
лазерный луч упёрся в изображение бетонной коробки лабо-
ратории.— Теперь внимательно посмотрите сюда,— красная
точка указки скользнула к изображению опушки.—Вот это —
тело Рентгена,он находится без сознания,вероятно получив
травму в результате падения вертолёта.Тепловая сигнатура
на экране справа это подтверждает.Кажется,что тело плывёт
257
в воздухе,но в действительности его несёт на себе терро-
рист Туман.Аппаратура не видит преступника потому,что у
него с собой метаморфит типа «Невидимка»,имеющий свой-
ство скрывать своего носителя от любого оборудования.Обра-
тите внимание,рядом — несколько тонких тепловых отметок.
Это руки и ноги женщины-террористки,она держит объект
«Янтарь»,прижав его к себе.Наши аналитики считают,что
объект экранирует её,хотя ранее у него подобных свойств не
наблюдалось.Это,равно как и сам факт того,что женщина
легко переносит объект,который не удавалось сдвинуть с ме-
ста семь лет,свидетельствует о том,что террористы знают,
как им пользоваться.Что подтверждает рассказ Берёзова.
Белов включил перемотку в режиме двукратного ускорения
и продолжил комментировать изображение:
— Мои снайперы попытались уничтожить террористов и
открыли огонь на поражение.Анализ видеозаписей показыва-
ет,что женщина получила несколько пуль,несмотря на то что
её было практически не видно.Вот здесь вы видите,как она
упала и стала наполовину заметна.Это произошло вследствие
того,что при падении объект «Янтарь» выпал.Вот шевелится
трава,это Туман ползёт оказывать ей помощь,и она вновь
исчезает.Вероятно,он пододвинул её к объекту.Затем он воз-
вращается к Рентгену,они совещаются.Хорошо видно,как
тело Рентгена двигается,это Туман пытается спрятать его в
глубине леса.После он возвращается за террористкой.В этот
момент мои люди начинают штурм.Террорист Туман пытается
отстреливаться,на инфракрасном изображении хорошо видна
вспышка его автомата,ведущего огонь по группе захвата.Ему
удалось ранить одного из бойцов,к счастью,ранение оказа-
лось неопасным.
Генерал нажал кнопку,замедляя изображение,и,сурово
нахмурившись,произнёс:
—А теперь финал.—Огонёк указки забегал по экранам.—
Вот,вот и вот — это группы захвата.Террористы окружены,
у них нет шансов.Осуществляется постановка дымовой заве-
258
сы и подготовка к метанию гранат с нервно-паралитическим
газом.Террористы понимают,что обречены,и связываются со
своими хозяевами.Сразу с нескольких точек была засечена
неизвестная активность в этом районе,вызывавшая помехи в
работе электроники.Как видите,изображение рябит и покры-
вается помехами.В следующую секунду...смотрите сюда —
аномалия типа «Лизун»,одна из немногих безвредных анома-
лий Ареала,которая возникла перед лабораторией ЛП-32 и
из которой,по противоречивым данным,и появились впервые
террористы,внезапно превращается в аномалию типа «Зыбь».
Это нонсенс.До сих пор считалось,что ничего подобного не
возможно.Аномалия типа «Зыбь» наиболее опасна из всех из-
вестных на сегодняшний день,она бросается на помощь тер-
рористам.Сейчас помехи пропадут...вот,теперь вы можете
видеть,как она пожирает наших сотрудников,спеша разбло-
кировать террористов.Сомнений нет,аномалией кто-то управ-
ляет.Смотрите,она пробила брешь в рядах групп захвата,и
те были вынуждены отступить,чтобы не терять людей.Да-
лее происходит следующее:«Зыбь» останавливается рядом с
террористами,это хорошо видно по тепловому отпечатку тела
Рентгена.Она вновь превращается в «Лизуна»,что подтвер-
ждено показаниями приборов.Террористы подбирают Рентге-
на и заходят внутрь аномалии вместе с ним.Спустя десять
секунд она исчезает.Всё.Никаких следов.
Белов выключил экраны и вновь включил запись разговора
Рентгена с Берёзовым.Он дождался её окончания и произнёс:
— Господа,ситуация критическая.Наиболее вероятным
представляется то,что в настоящее время Рентген находится в
Эпицентре у вышеуказанных существ,демонстрирующих явно
враждебные намерения по отношению к нам.И цель Рентгена
проста:в обмен на объект «Янтарь» получить компромети-
рующие нас данные.Предвосхищая ваш вопрос,сразу хочу
заявить:Ферзь ничего не знал о деле «Экстраойла».Вооб-
ще ничего.Он был лишь инструментом для грязной работы,
в обязанности которого,в том числе,входило осуществлять
259
силовую поддержку канала Прокопенко — «Селезнёв».Имен-
но потому положение угрожающее.Этому Туману было аб-
солютно неоткуда узнать то,что он пообещал Рентгену.Нам
необходимо принять совместное решение,вы знаете,как на-
ши недруги отреагируют на обнародование этой информации,
я уже не говорю о том,что будет,если обнаружатся доказа-
тельства.В лучшем случае будем прятаться в Лондоне вместе
с Подберезовским,в худшем — жить в одном месте с Па-
ходорковским.И принимать решение надо быстро.Если мы
посчитаем нужным замести следы,то чем раньше я начну
действовать,тем лучше.Я уже привёл в боевую готовность
доверенных лиц,они могут начать операцию прикрытия в лю-
бую минуту.На данный момент мои люди не спускают глаз со
всей Зелёной Зоны,особенно с её границ.Если Рентген или
кто-либо из его сообщников-террористов появится,их немед-
ленно перехватят.Но протяжённость границы велика,в этом
задействовано множество людей,плюс увиденная вами только
что информация известна определённому кругу исполнителей.
И с каждой минутой шансы на то,что произойдёт утечка,уве-
личиваются.Человеческий фактор — самый ненадёжный,вам
это известно.Если слухи дойдут до Воронцова,так просто
скандал уже не замять!
— Кстати,где он сейчас?— Лозинский бросил на Белова
тяжёлый взгляд.— И где Прокопенко с «Селезнёвым»?
— Воронцов в ЛП-32,— ответил генерал-лейтенант.— Он
любезно удовлетворил мою просьбу лично заняться проблема-
ми людей,пострадавших от «Зыби»,а заодно разобраться,как
вообще мы можем защититься от подобных трансформаций
в будущем.Прокопенко пока в своём кабинете,под арестом.
Поп у себя в храме,он ничего не знает.
— С Прокопенко и попом разберёмся потом,— произнёс
Зильберман,нервно постукивая пальцем по столешнице,—
это мелочи!Надо что-то делать,пока мы сами не оказались
под арестом в этом кабинете!
Лозинский посмотрел на него,потом поочерёдно перевёл
260
взгляд на Белова,Линдера и Шумелкину.Больше в кабинете
никого не было.
— Какие будут предложения?— спросил вице-премьер.—
Что мы можем предпринять немедленно и что необходимо сде-
лать в целом?Ваши мысли по этому поводу?
— Ах,неужели всё так страшно?— всплеснула руками
Шумелкина.— Может быть,эти негодяи давно уже раство-
рились в аномалии без остатка со своим «Янтарём»!Вы же
видели,аномалия исчезла,не оставив никаких следов!Версия
с пришельцами представляется мне совсем уж сказочной!Ду-
маю,надо просто забыть об этих неприятностях,и всё утихнет
само собой!
— Лена,от того,что ты редко интересуешься делами РАО,
важность проблемы меньше не становится.— Линдер недо-
вольно сверкнул глазами на Шумелкину.Та капризно скриви-
лась,но обиду сдержала.— Я и сам не отказался бы объявить
всё это фантастическими выдумками тупого солдафона с по-
вреждёнными мозгами!Но объект «Янтарь» действительно не
был создан нашим ГНИЦ!Его нашёл в тайге кто-то из местно-
го сброда сразу после падения Ухтинского метеорита.Хорошо
ещё,что объект быстро удалось изъять и информация о нём
не получила широкого распространения.Мы изучаем его уже
двадцать лет и до сих пор не продвинулись.Объект часто
меняет свои свойства вопреки законам физики и постоянно
излучает во всех известных нам диапазонах.Есть сильное по-
дозрение,что и во всех неизвестных — тоже.И всё,чего мы
добились за эти годы,это экранировали его путём модульной
системы потоков встречных излучений в условиях...
— Технические детали оставим на потом,— раздражённо
прервал его Зильберман,— давайте по существу!Раз эти су-
щества прослушивали наши переговоры,они знают если не
всё,то многое!— Он зло посмотрел на Белова:— Насколько
я помню,Эдик,ты заверял,что твои спутники связи абсолют-
но надёжны,линии защищены и ничьих микрофонов,кроме
твоих,здесь нет!Именно поэтому мы проводили все стратеги-
261
ческие переговоры в Ухте!
— Я и сейчас тебе повторю то же самое!— окрысился
генерал-лейтенант.— Скрыть что-либо в Москве практиче-
ски невозможно!Надо объяснять,сколько там конкурентов?!
В нейтральных странах всё ещё хуже,там всё кишит людьми
наших заморских родственничков!Здесь единственное место,
которое целиком принадлежит только мне!
— Видимо,не целиком,— распалялся газпромовец,— раз
какой-то солдафон располагает ТАКОЙ информацией!Ты тут
в короля играешь,а за мной первым придут — официальную
переписку с «Экстраойлом» подготавливаю я!
— А я всё подписываю,— неторопливо перебил его Лозин-
ский.— Не будем тратить время на взаимные упрёки.Если
информация просочится,придут за всеми нами.Нужны пред-
ложения по существу.
— Я предлагаю инициировать процедуру «Дезинфек-
ции»,— заявил Белов,— в качестве крайней меры.
— А что это такое?— подала голос Шумелкина.
— Крайняя мера на случай возникновения непредвиденной
катастрофической ситуации,— вице-премьер нахмурился ещё
сильнее.— Мы согласовывали её ещё с предыдущим Прези-
дентом и не так давно утверждали с действующим.Ядерный
удар по Эпицентру,мощностью в одну мегатонну.
— А это поможет?— переспросила она,переводя взгляд на
Линдера.— Вдруг ракета промажет?Или они её не боятся?
— Они как раз её боятся,— Белов потряс пультом,—
террорист Туман в разговоре с Рентгеном прямо заявил об
этом!
— Что скажешь,Вениамин?— посмотрел на Линдера Ло-
зинский.— Твой отдел рассчитывал «Дезинфекцию».Чем всё
это может обернуться?
— В глобальном смысле — ничем.— Представитель Ака-
демии Наук слегка задумался.— Что такое «Янтарь»,по-
прежнему неизвестно,но представляется невероятным,чтобы
он выдержал ядерный взрыв подобной мощности.Думаю,что
262
сидящие в Эпицентре тоже его не выдержат,кто бы они ни
были.Судите сами:да,уровень их технологий неизмеримо вы-
ше,раз они создали Ареал и управляют им.С другой стороны,
террорист упомянул,что в Эпицентре находится потерпевший
крушение корабль,то есть их возможности ограничены.И я
склонен этому верить.Они могут нас прослушивать,но при
этом за столько лет ни разу не вышли в эфир.Они берут под
контроль людей,попадающих в Красную Зону,но до сих пор
никто из сотрудников ГНИЦ ни разу не попытался отнести им
«Янтарь».Вывод прост:они далеко не всесильны.Представь-
те себе,что вы попали на необитаемый остров в результате
кораблекрушения.У вас есть ружьё,но вы не сможете пере-
стрелять всех живущих на острове хищников — их сотни,а
патронов мало.Вы развели костёр,чтобы согреться и осве-
тить ночную темноту,но он не может обогреть и осветить
весь остров.Ну,и так далее.Словом,если бы они могли что-
то сделать,то давно уже это сделали бы.Собственно говоря,
они и делают то,что в их силах,— проводят терраформирова-
ние и стремятся получить свой аварийный маяк,чтобы подать
сигнал бедствия.Это означает,что им не так уж и хорошо.
Думаю,они погибнут в результате ядерного удара,недаром
же они его опасаются.
Шумелкина беззаботно пожала плечами:
— Ну,так давайте запустим эту ядерную бомбу,раз это
так просто!
— Другой вопрос,что это повлечёт за собой человече-
ские жертвы и вызовет крайне негативный общественный ре-
зонанс,— поморщился вице-премьер.— Президент может не
пойти на эту меру.
— До Эпицентра сто километров,— отмахнулась Шумел-
кина,— какие жертвы?!Только Зомби и десяток-другой стал-
керов и прочих уголовников!Они и без того ежедневно мрут
десятками,как мухи.Объявим по РАО предупреждение о при-
ближающемся сверхмощном Выбросе,в Ухте проведём уче-
263
ния Гражданской Обороны,я не знаю,придумайте что-нибудь!
Пусть отрабатывают действия при аварии на каком-нибудь во-
енном заводе или ещё что!
— А радиация?— поморщился Лозинский.— А ветер?За-
работаем себе второй Чернобыль,и Европа месяцами будет
ныть о радиоактивных осадках...
— Европа далеко,— отрезал Белов,— а мы близко.И
никто не знает,как отреагирует Ареал на ядерный взрыв.
Возможно,спутники его даже не заметят,один чёрт внутри
него дальше Зелёной Зоны ничего не видно.Спишем всё на
Выброс,никто не докажет.А бороться с предположениями
разных выскочек нам не привыкать.
— А как же нефтяные разработки?— вскинулся Зильбер-
ман.— Там вахтенный график,смены работают круглосуточ-
но!Как я уберу оттуда людей?Только на то,чтобы создать
предлог для этого,потребуется не меньше...
— Не надо никого убирать,— успокоил его Линдер.—
«Дезинфекция» рассчитана тщательно,учтены все возможные
детали вплоть до мельчайших.Ракета упадёт в Эпицентр свер-
ху,заряд сдетонирует на высоте одного километра,там ано-
малий не бывает.Взрыв полностью накроет Эпицентр,и в то
же время все его последствия не выйдут за пределы Жёл-
той Зоны.За исключением,возможно,лёгкой ударной волны,
способной сбить человека с ног,но не более того.До неф-
тепромыслов и вовсе ничего не дойдёт.В обычных условиях
проблемой явились бы звуковая волна и фотовспышка взрыва,
но в нашем случае ею можно пренебречь,так как ни звук,ни
свет не покидают пределов Зон Ареала.Это доказано стопро-
центно,на практическом опыте,когда мы пытались бомбить
утерянные бронепоезда.Так что ваши нефтяники в безопасно-
сти.Но я согласен с Еленой,в Ухте лучше провести учения
ГО,а по РАО объявить о Выбросе.
Лозинский вновь поморщился:
— Иностранные спутники засекут выход ракеты на балли-
264
стическую траекторию,будет много вопросов...
— Это лучше,чем та перспектива,что есть у нас сейчас,—
огрызнулся Белов.
— Согласен,— скривился вице-премьер и подытожил:—
С крайними мерами определились.Теперь необходимо ре-
шить,как преподнести всё это Президенту.Эдуард Андреевич,
сколько времени займёт подготовить то,что мы видели,в пра-
вильном свете?Чтобы у Воробьёва не возникло...
В дверь кабинета постучали,и её створки распахнулись.
Не дожидаясь разрешения,в помещение быстрым шагом во-
шёл офицер Службы Безопасности РАО и сразу же направил-
ся к Белову.
— Экстренная ситуация!— доложил он на ходу и,сунув
генерал-майору в руки какую-то бумагу,тихо зашептал ему
на ухо.
— Где он сейчас?!— вскинулся Белов.
— Ждёт своего вертолёта в ЛП-32,— ответил офицер,—
пытается связаться с Москвой.Мы блокируем его спутнико-
вый телефон,но если он...
— Отключить связь!Отключить спутник!— взорвался
генерал-лейтенант.— Как угодно!Любым способом!Поднять
в воздух дежурное ударное звено и перехватить его вертолёт!
Отправить в лабораторию группу захвата и взять генерала Во-
ронцова под арест!Это приказ!Выполнять!!!
Офицер выскочил из кабинета,и Белов проводил взглядом
захлопывающуюся дверь.В её створе мелькнули вооружённые
до зубов бойцы в масках.Его личная охрана уже на месте,это
хорошо.
Лозинский,почувствовав недоброе,подался вперёд.
— Что случилось?Воронцов что-то узнал?
— Люди Рентгена усыпили бдительность конвоиров и ор-
ганизовали побег одному из офицеров следственной комиссии.
Воспользовавшись служебным положением,он конфисковал
265
у кого-то квадроцикл,ухитрился добраться до ЛП-32 и от-
дал точно такую же запись Воронцову!— злобно оскалился
генерал-лейтенант.— И теперь этот идиот приказал МОИМ
людям задержать Совет Директоров!Он вызвал вертолёт и
пытается связаться с Москвой!Мы глушим его телефон,но
если Воронцов доберётся до Городка,ему уже не помешать!
Сидящие за столом вскочили на ноги и разом заговорили,
пытаясь перекричать друг друга.
— Тихо!!!— Лозинский ударил рукой по столешнице.—
Без паники!Времени нет,надо действовать быстро!Эдуард,
можешь организовать арест Воронцова?
— Уже,— мрачно буркнул Белов,— а что потом?
— Ко мне его!— воскликнула побледневшая Шумелки-
на,— в медицинский сектор!Генерал последнее время рабо-
тал на износ,и его психика не выдержала!Ему чудятся при-
шельцы и мировые заговоры,он срочно нуждается в отдыхе,
стационарном лечении и тщательном уходе!Я распоряжусь,
чтобы его встретили,и лично за всем прослежу!Надо сразу
же вколоть ему...
— У меня не дилетанты работают,— окрысился генерал-
лейтенант,— привезут его в требуемом виде!— Он ткнул в
Директоров бумагой:— С этим что будем делать?!Пять минут
назад Центр Слежения засёк мощное направленное излучение,
исходит из Эпицентра прямо в космос!В это же время Белов
разговаривал с кем-то по ВНУТРЕННЕЙ связи ЛП-32!Мои
люди докладывают,что,судя по доносящимся обрывкам фраз,
его собеседником был Рентген!Вы понимаете?!!Воронцов го-
ворил с находящимся в Эпицентре человеком по внутренней
связи лаборатории!По линии,которая не выходит за пределы
здания!Рентген получил доказательства и связался с Ворон-
цовым,он хочет использовать его для того,чтобы доставить
эти сведения в Москву,минуя нас!Через час об этом будет
говорить вся Ухта,через два — весь Кремль!
—Видеосвязь с Президентом,срочно!—Лозинский дрожа-
щими руками сгрёб со стола мобильный телефон правитель-
266
ственной связи и начал судорожно тыкать пальцами в кноп-
ки.— Эдуард,запускай наш экстренный план!Сколько нужно
времени?
— Не менее получаса,чтобы всё закрутилось,— ответил
генерал-лейтенант,— и ещё час,чтобы спектакль набрал обо-
роты.
— Слишком долго!— нервничал вице-премьер.— Нель-
зя позволить Воронцову связаться с Москвой и встретиться с
Рентгеном!Делай всё,что можешь!Запускай план,объявляй
Выброс,гражданскую тревогу в Ухте,всё,что угодно!След-
ственную комиссию — в камеру!Воронцова арестовать немед-
ленно!Он явно подвергся зомбированию!В смирительную ру-
башку его и в стационар!Лена о нём позаботится!Действуй,
а мы займёмся Президентом!
Белов выскочил из кабинета и принялся лихорадочно раз-
давать указания своим людям.Именно такого поворота собы-
тий они с Лозинским,конечно,не ожидали,но предугадать
вероятность непредвиденного разоблачения — этого требовал
элементарный здравый смысл дальновидного и умного челове-
ка.А он,Белов,поумнее многих умных будет!План отхода
и заметания следов на случай,если всё в одно мгновение по-
летит ко всем чертям,генерал разработал давно и тщательно.
И вице-премьер разумно выделял средства на поддержание в
боевой готовности всего необходимого.Пусть и не совсем так,
как задумывалось,но теперь всё это пригодится.Нужно лишь
отдать приказы доверенным людям и лично проследить за хо-
дом их исполнения.
Белов некоторое время занимался координацией действий
своих помощников,попутно прикидывая,от скольких из них
и какими именно способами будет наиболее удобно избавить-
ся после того,как всё закончится.Теперь они знают такое,
что оставлять их в живых слишком опасно,рано или поздно
кто-нибудь из них захочет использовать эту информацию в
своих целях.И Салмацкий — убедительное тому доказатель-
267
ство.Ферзь был очень ценным инструментом,но у всякого ин-
струмента есть свой ресурс,по выработке которого он стано-
вится ненужным.Подполковнику надоело быть чернорабочим,
он захотел хорошей жизни.Стоило избавиться от него ещё
лет пять назад.Что ж,Белов сделал выводы и пересмотрит
свою кадровую политику.Если надвигающуюся катастрофу с
оглаской их махинаций с «Экстраойлом» удастся предотвра-
тить,необходимо будет заблаговременно позаботиться о том,
чтобы подобная ситуация не повторилась.Придётся подобрать
себе новых доверенных людей,а это в наше время совсем
не просто.И старых нужно ликвидировать так,чтобы комар
носа не подточил.Командировка на Северный Кавказ вполне
подойдёт.Есть и другие варианты...
Когда он вернулся в кабинет Совета Директоров,на настен-
ном экране светилось изображение Президента и присутству-
ющие в помещении не сводили с него глаз,профессионально
наполненных истинной заботой о стране.
—...уже никаких сомнений,это вторжение!Всё произо-
шло внезапно!— торопливо докладывал Лозинский.— Про-
тивник обладает недосягаемым уровнем технологий!Их излу-
чение безвозвратно поражает психику и берёт под контроль
всех людей,до кого способно дотянутся!Глава следственной
комиссии попал под их влияние и скрылся в Эпицентре,лично
доставив им объект «Янтарь».Получив это устройство,про-
тивник резко активизировался.Исследовательский Центр до-
кладывает о надвигающемся Выбросе небывалой мощности!
Жёлтая Зона атакована многочисленными отрядами Зомби,
идут тяжёлые бои,мы терпим поражение по всем направле-
ниям,связь с подразделениями потеряна!Генерал Воронцов
также подвергся их пагубному воздействию!Противник начал
посылать сигналы в космос,у нас есть все основания считать,
что это отмашка для армии вторжения,либо целеуказание
для нанесения удара!Они не скрывают,что планируют пол-
ностью захватить как минимум континент и перестроить его
под свою среду обитания,что неизбежно приведёт к гибели
268
всех населяющих его людей!Совет Директоров РАО просит
вас немедленно инициировать операцию «Дезинфекция»!
Вице-премьер посмотрел на входящего Белова и
указал на него Президенту:
— Генерал Белов вернулся с места событий!
Белов подошёл к столу,чтобы попадать в камеру,через ко-
торую изображение транслировалось в Кремль,и Президент,
на лице которого явно читалась неуверенность,коротко бро-
сил:
— Докладывайте!
— Мы потеряли подразделения,сдерживавшие наступле-
ние Зомби в Жёлтой Зоне,— мгновенно нашёлся генерал-
лейтенант,— они перешли под контроль противника и вступи-
ли в его ряды.Начальник отдела ЧС генерал Воронцов также
попал под их влияние,оно распространяется слишком быстро.
Теперь он командует вторжением.Возле лаборатории,внутри
которой сейчас находится Воронцов,идёт бой!
Мысленно Белов саркастически скривился.Так просто они
себя на растерзание не отдадут!Сейчас стоящие вокруг Пре-
зидента советники получают подтверждения его словам.В
Кремль уже переданы все данные о похищении «Янтаря» и
участии в этом Рентгена.Включая видео– и аудиоинформа-
цию,из которой исчезла лишь пара небольших фраз.И они
наверняка уже видят через испытывающий помехи спутник,
как в районе ЛП-32 творится чёрт знает что:одни верто-
лёты сбивают вертушку Воронцова,другие наносят удар по
зданию лаборатории,вокруг которой защищающие своего ге-
нерала МЧСники отстреливаются от атакующих штурмовых
групп.Сразу в трёх разных точках Ареала в эту секунду ещё
несколько вертолётных звеньев наносят удар по границе Жёл-
той Зоны,где только что «были замечены отряды Зомби».
Генерал-лейтенант смотрел на застигнутого врасплох Пре-
зидента и усмехался про себя.Белов вам не какое-нибудь га-
зпромовское ничтожество вроде Зильбермана,которое кроме
269
делёжки бюджета и кабинетных интриг не способно более ни
на что.Он играет в такие игры много лет и умеет за себя
постоять!Никто из президентских подхалимов не сможет тол-
ком ничего понять за эти короткие минуты.А если удастся
протянуть ещё немного времени,он и вовсе организует в Зе-
лёной маленькую войну.Там как раз две крупные поисковые
партии работают в опасном секторе,его человек уже ввёл им
поправки в навигаторы,и вскоре вместо целевой точки они
выйдут точно к озеру.Когда они это поймут,если поймут во-
обще,будет уже поздно:придётся срочно уничтожать сразу
два свежих отряда Зомби.Ещё одна группа захвата срочно
выдвигается к месту нахождения небольшой команды стал-
керов.Среди них есть осведомитель,регулярно сливающий
людям Белова информацию,и потому эту команду обычно «не
замечали»,когда она пересекала периметры.Сейчас преступ-
ников наконец-то «удалось обнаружить».Разумеется,они ока-
жут вооружённое сопротивление.В Ухте с минуты на минуту
начнётся задержание уголовного авторитета Сёмы Рашпиля,
и без отчаянной стрельбы там не обойдётся,соответствую-
щие указания уже отданы.Он бросил короткий взгляд на
электронное табло часов на стене.Начинённые взрывчаткой
автомобили уже должны взлететь на воздух возле мэрии,те-
лецентра,аэропорта и самого крупного торгового центра.Ско-
ро поступят первые сообщения о разрушениях и панике.Со
спутника и из окон зданий Ухтинской администрации всё это
выглядит очень угрожающе.Конечно,есть жертвы,и их ко-
личество вырастет,но без этого правдоподобной картины не
получить.Пришла пора разменять мелких пешек ради круп-
ной игры.И ещё один аргумент уже на подходе...
— Очаги влияния противника вспыхивают по всему Ареа-
лу,— продолжил Белов,— его агенты начали террористиче-
скую деятельность в Ухте!Наш основной спутник связи пере-
стал отвечать на команды операторов,к счастью,мы ещё мо-
жем поддерживать связь с вами по запасному каналу.Время
уходит!Необходимо срочно начать операцию «Дезинфекция»!
270
Если к противнику прибудут дополнительные силы или
иные ресурсы,мы не удержим ситуацию под контролем!Ин-
тенсивность вражеского влияния растёт с каждой минутой!
— Господин Президент,необходимо принять решение
немедленно!— поддержал его вице-премьер.— Счёт идёт на
минуты,возможно,на секунды!После того,как приборы за-
секли сигнал Эпицентр-космос,их возможности растут...
Мощный взрыв заставил здание дрогнуть,и видеосвязь
оборвалась.Лозинский замер на полуслове,все вновь подско-
чили и испуганно обернулись к Белову.
— Это то,что я думаю?— нервно спросил вице-премьер.—
Без накладок?
— Без,— кивнул генерал-лейтенант.— Со спутника долж-
но быть хорошо заметно.Тревога в Ухте уже объявлена.
Телефон Лозинского зазвонил,и вице-премьер от-
ветил на вызов:
— Да,господин Президент!Противник взорвал здание ре-
транслятора!Их агенты уже здесь!Мы в порядке,но вынуж-
дены перейти в защищённый командный пункт!Да,в городе
идёт эвакуация,мы стараемся минимизировать панику!Что,
повторите!Судя по всему,нет у нас времени!Понял!Буду
держать вас в курсе!
Он отключился и посмотрел на затихших Директо-
ров:
— Операция «Дезинфекция» начата.Семь минут до удара.
Эвакуация в Ухте объявлена?
— Сигналы гражданской обороны прозвучали,— пожал
плечами Белов,— но после взрыва у здания мэрии там стоит
неразбериха,и не понятно,как отреагировало на них населе-
ние.МЧС не может связаться с Воронцовым и предпринимает
меры с опозданием.Они начали эвакуацию,но это лишь уси-
ливает вызванную взрывами панику.В общем,то,что нам
271
нужно.Мы своевременно предупредили руководство Ухты,но
оно не справилось с ситуацией.Неразбериха уляжется ещё
не скоро,взрывы взбудоражили город надолго.Этого времени
хватит,чтобы арестовать Воронцова и всё замять.Правда,с
задержанием возникли некоторые трудности,он успел органи-
зовать оборону лаборатории силами своих людей,прибывших
туда вместе с ним,но к моменту завершения «Дезинфекции»
я решу и эту проблему.
— Хотя на этом расстоянии ядерный взрыв нам ничем не
угрожает,— вице-премьер окинул взглядом Совет Директо-
ров,— я всё же предлагаю на всякий случай спуститься в
защищённый командный пункт.Там составим план дальней-
ших действий.— Лозинский вновь посмотрел на Белова:—
Воронцова живым лучше не брать.Эдуард,держи всех,кого
можешь,на границе с Жёлтой Зоной.Не хватало ещё,чтоб
какой-нибудь Рентген выскользнул оттуда у нас из-под но-
са.Вениамин,— обратился вице-премьер к Линдеру,— как
взорвётся,необходимо направить в Жёлтую научные партии,
нужно выяснить,что из этого вышло.Лена,возьмёшь на себя
прессу и общественность,Роман,пока заменишь Прокопенко.
Он нахмурился с видом крайнего недовольства и
сказал Белову:
— Прокопенко пока под домашний арест!Из квартиры
не выпускать,и глаз с него не спускать.И присмотри за
своим племянником,чтобы держал язык за зубами.Как по-
явится время,необходимо разобраться,что за выходки они
устроили.— Вице-премьер раздражённо поморщился:— Из-
за каких-то копеек всё началось,а теперь...— Он замолчал,
скривившись.
— С мелочами будем возиться потом,— нахмурился
генерал-лейтенант,— сейчас есть проблемы важнее.Весь этот
спектакль не возник сам собой.Его устраивали соответствую-
щие специалисты.Это мои проверенные и надёжные люди,но
272
теперь они знают нечто лишнее.Кто-то больше,кто-то мень-
ше.С этим надо что-то делать.
— Заплати им,— прищурился Лозинский.— Заплати всем,
и заплати хорошо.Используй личный счёт Прокопенко,по
моим данным,он ещё не успел спустить всё в казино.Он
тщательно скрывает свои счета в нейтральных странах,но я
дам тебе доступ.
— Не нужно,— коротко отмахнулся Белов,— он у ме-
ня есть.— Генерал-майор многозначительно окинул взглядом
остальных.Пусть понервничают,гадая,а что,если он имеет
доступ и к их оффшорам?Это заставит родственников лишний
раз оценить,с кем они имеют дело.
— Тем проще.— Лозинский удовлетворённо кивнул.Похо-
же,его этот момент не смутил абсолютно.Или старый про-
жжённый интриган искусно скрыл свои эмоции...— Солид-
ный кусок на какое-то время заткнёт им рты.Позже,когда
всё утихнет,мы уладим все детали.
13
273
274
В коридоре послышался звук приближающихся шагов,и
Медведь поднял голову,прислушиваясь.Похоже,конвоир
остановился у ближайшей к выходу камеры.Обед уже был,
для ужина ещё рано,скорее всего,арестанта собрались от-
вести на допрос.Но вместо грохота дверного замка раздался
скрип открывающегося по соседству смотрового окошка,и го-
лос конвоира произнёс:
— Руки в окно!
Вероятно,учёный подчинился,и Медведь услышал клаца-
ние защёлкивающихся наручников,следом за которым после-
довала новая команда:— Отойти назад!Развернуться лицом
к стене!— Дверной замок загремел,и стальная дверь камеры
со скрипом отворилась.— Стоять на месте и ждать команды!
— В чём,собственно,дело,сержант?— донёсся до майора
ироничный голос Степанова.— Вы решили проветрить мою
камеру?
— Молчать!— оборвал его конвоир.— С места не сходить,
оружие применяю без предупреждения!
— Хорошо-хорошо,— хмыкнул учёный,— обойдёмся без
нервов.Стою я,стою...
Это уже интересно.Медведь уселся на нарах.Он как раз
собрался извлечь пользу из своего ареста и как следует про-
спать несколько суток,благо пользоваться нарами в дневное
время ему не запретили,но послушать,что там происходит со
Степановым,стоило.Тем временем конвоир подошёл ближе
и вновь остановился.Видимо,перед камерой Николаевой,—
других арестантов в подвале не было.Лязгнула заслонка окна,
и требование повторилось:
— Руки в окно!
— Молодой человек,— сердито заявил голос Николае-
вой,— я хочу знать,где мой адвокат?!Почему нам до сих
пор не предоставили адвоката?Это нарушение наших прав!Я
направлю жалобу в конституционный суд!
— Направляйте хоть в ООН,мне-то что?— огрызнул-
ся конвоир.— Моё дело маленькое.Отойти назад!Лицом к
275
стене!С места не сходить!Оружие применяю без предупре-
ждения!
Скрежет несказанных петель возвестил о том,что дверь в
камеру профессора тоже открылась.
— Я хочу видеть следователя!— настаивала Николаева.—
Потрудитесь доложить об этом своему начальству.Надеюсь,
эта обязанность входит в ваши «маленькие дела»?!
— Начальству сейчас не до вас,— буркнул в ответ кон-
воир,— оно изволит в игрушки играть.А мне лишняя возня.
Вот натешатся,тогда и доложу.
Медведь подошёл к двери.Не иначе теперь его очередь,
всё это очень напоминает учения или штабную проверку,ко-
гда проверяющие намоделируют нештатных ситуаций,а про-
стым сотрудникам приходится с этим возиться.Интересно,это
тоже дело рук Рентгена или просто совпадение?Более веро-
ятно,всё-таки,второе.Про побег речи не шло,провоцировать
контрразведчику тоже вроде бы незачем...Заслонка на его
двери со скрежетом скользнула вверх,и в открывшемся окон-
ном проёме показалось лицо конвоира.
— Руки в окно!— скомандовал он.
Медведь подчинился,и наручники защёлкнулись
на его запястьях.
— Отойти к дальней стене!Лицом к стене!Не оборачи-
ваться!— монотонно повторял заученные фразы конвоир.—
Огонь открываю без предупреждения!
— Что,начальству,как всегда,нечем заняться?— поинте-
ресовался здоровяк,отходя в дальний угол камеры.— Устро-
ило вводную?
Защёлкал замок,и открывающаяся дверь лязгнула.
— Угу,— недовольно промычал конвоир,— ввели.По са-
мое «не хочу».
276
— Что на этот раз?— фыркнул Медведь.— Опять взрыв
на складе боеприпасов?И нехватка пожарных бригад?Снова
ящики с огнетушителями на горбу из консервации таскать?
— Теперь они придумали кое-что получше,— злобно про-
цедил сержант,— отрабатываем особо крупный Выброс!
— А до Зоны,как до Луны пешком.Гениально!— оценил
майор.— Я начинаю радоваться тому,что сижу в камере.Не
придётся ближайшие двое суток строчить бумажки!
— Николай Иванович,это вы?— раздался голос Николае-
вой.— Вы тоже здесь?
— Куда же я без науки!— хохотнул Медведь.— Вот,ре-
шил составить вам компанию!
— А вас-то за что,Николай?— присоединился к разговору
Степанов.— Уж не из-за нас ли?
— Молчать!— опомнился конвоир.— Разговаривать запре-
щено!
— Да брось,сержант!— добродушно пробасил майор.—
Ничего страшного мы не сделаем,мы тихие.Поболтаем
немного и всё.Тебе же польза,укажешь потом в рапорте,
начальство оценит.Кто знает,сколько тебе теперь тут тор-
чать!
Конвоир недовольно пробурчал что-то нечленораз-
дельное и вышел из камеры.
— А что происходит,Николай Иванович?— Голос Никола-
евой лёгким эхом отражался от стен камеры.— Что-то случи-
лось?
— Ничего не случилось,— ответил Медведь,— очеред-
ные внеплановые учения.Отрабатываются действия при воз-
никновении внезапного Выброса.По инструкции двери ка-
мер должны быть открыты,чтобы облегчить эвакуационно-
спасательные работы на случай обрушения здания.Мы же в
подвале.—Он издал короткий смешок:—Приятно осознавать,
что о нас заботятся даже в таком положении...
277
Здание слегка вздрогнуло,и сквозь толстые стены глухо
дошёл слабый отголосок взрыва.
— Ого!— удивился майор.— Это что,имитация начала
Выброса?Что-то новенькое!Однако начальство на этот раз
серьёзно подошло к вопросу!Эй,сержант!— окликнул он
меряющего шагами коридор конвоира.— Долго планируется
ждать окончания?
— Откуда я знаю?— огрызнулся тот.— Мне генералы не
докладывают!— Он понизил голос и недовольно процедил:
— Понапридумывают всякой хрени,начальнички толстозадые,
лучше б делом занялись...
—Так ты объяви им выговор,—с энтузиазмом посоветовал
Медведь,—чтоб не расслаблялись и не мешали тебе работать!
— Молчать!— обиделся конвоир.— Разговаривать не по-
ложено!Ещё кто рот откроет — применяю электрошок!
Где-то в начале коридора скрипнула дверная решётка,и
кто-то окликнул конвоира.Тот,брюзжа под нос неразборчи-
вые ругательства непонятно в чей адрес,направился к при-
шедшему человеку.Медведь прислушался,пытаясь разобрать
их разговор,но охранники говорили тихо,и понять ничего не
удалось.Спустя несколько секунд решётка скрипнула,закры-
ваясь,и щёлкнула замком.В наступившей тишине отчётливо
клацнул автоматный предохранитель,лязгнула затворная ра-
ма,досылая патрон в патронник,и предохранитель щёлкнул
вновь.«А вот это уже не очень хорошо,— оценил Медведь,—
зачем конвоир в нарушение всех инструкций дослал патрон в
патронник?» Майор бросил взгляд на камеру видеонаблюде-
ния,установленную под потолком в углу камеры.Вряд ли
кто-то задумал расстрелять их прямо здесь,есть много спо-
собов избавиться от арестантов более чисто.Чего же тогда
испугался конвоир?
— Сержант!— позвал охранника Медведь.— Ты от ко-
го собрался отстреливаться-то?Или ты тараканов боишься с
детства?
— Молчать!— нервно рявкнул конвоир.— Больше пре-
278
дупреждать не буду!Ещё раз хрюкнешь — получишь пару
разрядов!
Майор философски пожал плечами.Охранник демонстри-
рует явную нерасположенность к конструктивному общению.
Ладно,подождём.Всё равно больше делать нечего.
Какое-то время ничего не происходило,и арестанты про-
должали молча стоять лицом к стене каждый в своей камере.
Лишь невнятный шорох,выбивающийся из гарнитуры рации
конвоира,время от времени тихо вкрадывался в повисшее без-
молвие.В какой-то момент шипение эфира стало напоминать
слабый гул,и внезапно Медведь понял,что это уже совсем не
шум рации.Он прислонился щекой к стене.Та едва ощутимо
подрагивала,и вибрации быстро усиливались.
— Что происходит?— послышался голос Николаевой.—
Стены дрожат!Эта часть материка прилегает к Уральскому
хребту,здесь не должно быть ярко выраженной сейсмической
активности.Конвоир!Вы уверены,что это учебный Выброс?!
— Молчать!— голос охранника сорвался от волнения.—
Выбросы не происходят вне Ареала!До Шага Выброса
несколько километ...
Пол под ногами сильно задрожал,что-то громко хлопнуло,
раздалось шипение искрящейся проводки,и освещение выру-
билось.Подвальное помещение мгновенно погрузилось в на-
полненную тяжёлым гулом темноту.
— Ложись!— закричал Медведь.— В угол!Вплотную к
перекрытиям!
Он бросился на ходящий ходуном пол,вжимаясь в угол
у стыка несущих стен,и успел подумать,что и профессор,и
конвоир правы оба.Но происходящее уж слишком сильно на-
поминает Выброс,если бы они сейчас находились в Зоне,то
в этом не было б никаких сомнений.Майор хотел было под-
бодрить испуганно перекликающихся между собой учёных,но
здание вдруг сотряс мощнейший удар,и глухой гул стреми-
тельно перешёл в пронзительный вой,заглушивший хруст ло-
мающегося где-то наверху бетона.По ушам резануло острой
279
болью,мозг словно ошпарили кипятком,и сознание отключи-
лось,спасаясь от болевого шока.
∗ ∗ ∗
280
281
Борт самолёта ИЛ-86,рулёжная дорожка у
взлётно-посадочной полосы аэропорта города
Ухта,11 августа 2010 года,16 часов 22
минуты,время московское.
282
283
— Девушка!Долго ещё нас будут здесь держать?!— Си-
дящая рядом толстая тётка с лицом вечно недовольного всем
человека в очередной раз набросилась на спешащую мимо кре-
сел бортпроводницу.— Полчаса уже сидим!
Совсем не молодая стюардесса,даже с натяжкой не под-
ходившая под определение «девушка»,мгновенно натянула на
лицо резиновую улыбку.
— Задержка вызвана техническими неполадками в аэро-
порту прибытия,— скороговоркой произнесла она,не сбавляя
шага.— В настоящее время они устранены,скоро подадут
трап.
— Мы это уже слышали!— не унималась толстуха.—
Меня не устраивают ваши отговорки!Я требую капитана!
— Извините,но капитан сейчас занят.— Бортпроводница
ускорила шаг.— Я обязательно передам ему вашу просьбу...
— Чёрта с два!— Мужчина,сидящий на несколько ря-
дов дальше,вскочил на ноги и преградил ей дорогу — Пусть
выйдет к нам прямо сейчас и объяснит,что происходит!—
Он потряс мобильным телефоном.— Мне сообщили,что в
аэропорту террористы взорвали бомбу!Вы что,за идиотов нас
держите?!Если там опасно,перелетайте на другой аэродром!
— А топлива хватит?— немедленно подхватили сзади.—
Говорят,самолёт в Москве не заправляли!
— Тогда откройте запасные выходы и выпустите нас отсю-
да!— вторил ему кто-то ещё.— Мы сами дойдём!
— У меня багаж!— заверещала какая-то рыжая девица.—
Я хочу получить свои вещи!
—Господа,сохраняйте спокойствие!—Бортпроводница пы-
талась обратиться ко всем сразу.— Я не слышала ни о каких
взрывах!Я немедленно вызову капитана,пожалуйста,оставай-
тесь на своих местах,самолёт в любой момент может начать
движение!Пожалуйста,присаживайтесь!
— Я с места не двинусь,пока не увижу капитана!— визг-
ливо заявила толстуха,грузно поднимаясь с кресла.Её туша
заткнула проход,словно пробка бутылочное горлышко.— Мне
284
племянница звонила уже три раза!Теракты прошли по всему
городу,только вы не в курсе,ну надо же!— вопила она.—
Где капитан?!Я требую объяснений!
Пассажиры начали вскакивать с мест.
— Вот именно!— орал кто-то сзади.— Надо немедленно
улетать на безопасный аэродром!
— Какой ещё аэродром?!— возмущались с другой сторо-
ны.— Мне надо срочно быть дома!Откройте аварийные выхо-
ды!Я не желаю сидеть тут и ждать,когда самолёт взорвётся!
— Вы слышали?!!— завопил женский голос из соседнего
салона.— В самолёте бомба!!!
Мгновенно поднялся гвалт и неразбериха,граничащая с
паникой.Пассажиры что-то орали,кто-то спорил с соседом,
кто-то кричал на проводницу,кто-то предлагал самим открыть
аварийные выходы.Впереди капризно заревел ребёнок,и об-
щий бедлам возрос ещё сильнее.
— Господа!Господа!— Бортпроводница металась от одного
паникующего к другому.—Граждане!Нет никакой бомбы,что
за бред?!!Успокойтесь и оставайтесь на своих местах,капитан
сейчас к вам выйдет!
Но её уже никто не слушал.Кто-то пытался достать вещи
из полок над креслами,кто-то устремился к выходу,в прохо-
дах немедленно возникли пробки.Влад Петров молча пожал
плечами:«Что за народ!Какой смысл ломиться друг другу по
головам,когда выходы закрыты?Совсем не любят люди ду-
мать,совсем.Вон,два каких-то “активиста” терзают рычаг
люка аварийного выхода.Люк,разумеется,почему-то не от-
крывается.Уж не потому ли,что надо обратить внимание на
инструкцию,укреплённую там же?» Он достал мобильный те-
лефон и вышел в Интернет.Бестолково толкаться в толпе ни-
какого желания не было,к тому же после того,как массивная
толстуха покинула своё кресло,места вокруг сразу прибави-
лось.Влад зашёл на новостной портал и поискал любую ин-
формацию о терактах в Ухте.Ни слова.Может,ещё не успели
285
выложить,а может,всё это очередная утка.Надо попробовать
поискать во всяких блогах-твиттерах...
— Уважаемые пассажиры!— В динамиках громкой связи,
включённых на полную громкость,зашипел мужской голос.—
С вами говорит командир экипажа!Ради вашей же безопасно-
сти убедительная просьба сохранять спокойствие и оставаться
на своих местах!У здания аэропорта произошёл взрыв,но в
настоящее время правоохранительные органы полностью кон-
тролируют ситуацию!Сам аэропорт не пострадал и уже воз-
обновил приём пассажиров!Мы только что получили место
стоянки!Повторяю,сохраняйте спокойствие и оставайтесь на
своих местах!Сейчас самолёт начнёт руление,через пять ми-
нут подадут трап и автобусы!
Панические настроения стихли так же внезапно,как
вспыхнули,и народ принялся рассаживаться по своим ме-
стам.Бортпроводница суетилась среди пассажиров,разнося
напитки хныкающим детям и усиленно улыбаясь их родите-
лям.Влад вышел из Интернет-новостей и попытался загру-
зить карту Ухты.Со взрывами будем разбираться потом,уже
через пару часов это начнут транслировать все кому не лень:
радио-,теле– и Интернет-каналы,а также частные любите-
ли правды.Вот тогда он и узнает подробности.Сейчас важ-
нее понять,как добраться до Городка РАО «Ареал»,город-то
чужой,знакомых в нём нет,и время действия его пропус-
ка в закрытое административно-территориальное образование
ограничено.Как и положено закрытому объекту,подробных
карт Городка нигде не было.Впрочем,достаточно добраться
до района РАО в Ухте,наверняка любой таксист,да и вообще
любой ухтинец знает,как доехать до их КПП.Вот там и нач-
нётся самая сложная часть его поездки:как-то надо добиться
встречи с Николаевой и Степановым и получить официаль-
ную юридическую информацию о том,что им инкриминиру-
ется.Задача не из лёгких,учитывая,что такое РАО «Ареал».
За те несколько дней,что он пытался заниматься проблема-
ми учёных,выяснить наверняка удалось только одно — вне
286
стен Городка ему не назовут ни одной фамилии и ни одного
должностного лица,ведающего этим делом.Переписка со все-
возможными пресс-службами и юридическими отделами РАО
могла длиться бесконечно.
Петров некоторое время изучал карту города,запоминая
общую географию,после чего положил телефон в карман.Са-
молёт тронулся с места,покатившись по рулёжной дорожке к
месту стоянки,и он откинулся на сиденье,стараясь не слу-
шать брюзжание плюхнувшейся в кресло толстухи.Смотреть
в иллюминатор было неудобно,он сидел посредине,и самым
простым решением оказалось закрыть глаза,отгородившись
этим нехитрым способом от возмущённого шушуканья пасса-
жиров.
Что бы там ни стряслось с учёными,в их невиновности
Влад не сомневался.Со Степановым и его начальницей он
был знаком уже давно,это взрослые люди,солидные учёные,
весьма сведущие в своей области.Пачкаться государствен-
ной изменой не в их принципах.Но с РАО «Ареал» в словес-
ную баталию не поиграешь,организация серьёзная,едва ли не
государство в государстве.Тут необходимо действовать тща-
тельно и очень грамотно,ни на букву не отступая от положе-
ний закона.Ему вообще повезло,что его пустили в Городок,
пусть даже столь внезапно.Другие годами не могут добиться
пропуска,и даже адвокатские корочки не помогают...
Он вспомнил свой разговор с отцом перед отъездом.Тот
одобрил его решение,едва услышав.
— Друзей бросать в беде нельзя,— просто заявил отец.—
Езжай и помоги,раз можешь.Отпуск за свой счёт взял?
— На две недели.— Влад слегка поморщился.— Еле вы-
царапал,до последнего не хотели отпускать.На мне весь юр-
отдел висит,а тут ещё один судебный процесс намечается,
приходится готовить столько всего...
— Ну,так отпустили же,— философски заключил отец.—
Когда самолёт?
Влад посмотрел на часы:
287
— Через четыре часа начинается регистрация.Надо соби-
раться,пока пробки окончательно не встали.
— Ты там,в Ухте,повнимательнее.— Отец нахмурился.—
Не доверяю я этим закрытым конторам!Звони каждый день.
Денег на мобильный положить тебе?
— Не надо,— улыбнулся сын,— всё в порядке,папа,я не
первый раз отправляюсь в командировку.
Влад зашевелился в кресле,разминая затёкшие ноги.Си-
деть не хотелось.И без того вся его работа на девяносто про-
центов связана с сидением в креслах.То ли дело в детстве,
когда отца,боевого вертолётчика,вывели с авиабазы Баграм
Демократической Республики Афганистан на Большую Зем-
лю.Хотя «Большой Землёй» военный городок в крохотном
посёлке,затерянном в глухой тайге Амурской области,можно
было назвать с такой же большой натяжкой.Но двенадцати-
летнему мальчишке только за счастье ходить с отцом в тайгу
или бегать по армейскому полигону.И конечно же вершина
мальчишеского триумфа — напроситься с отцом в полёт,когда
сидишь на блистере отцовского борта,глядя,как вертолётная
тень огромной чёрной стрекозой стремительно скользит по по-
верхности широкой реки,величественно застывшей под пило-
ном боевой подвески...Влад улыбнулся своим мыслям.Да...
незабываемые впечатления.То были гораздо более активные
годы.Отец учил его стрелять из пистолета,автомата,бросать
гранаты — словом,позаботился о том,чтобы сын был готов к
будущей воинской службе.Но жизнь обернулась по-другому.
Кто тогда мог предположить,что он станет юристом?Влад
вновь улыбнулся.Он до сих пор помнил,как отец впервые
взял его с собой на гранатомётные стрельбы.От волнения ма-
ленький Владик забыл вставить в уши заглушки,принимая
из рук отца готовый к выстрелу РПГ-7.В результате свист в
ушах утих только к вечеру...
С тех пор прошли годы,и многое изменилось.Теперь ему
приходилось воевать только авторучкой и клавиатурой ком-
пьютера,нанося удары оппонентам юридическими бумагами,
288
электронными письмами и телефонными звонками.«Впрочем,
проще от этого не стало,юриспруденция не относится к спис-
ку несложных наук...»
Где-то вверху,внутри самолётной обшивки,что-то громко
щёлкнуло,и Влад открыл глаза.
— Почему отключили вентиляцию?!— возмущалась тол-
стуха,терзая вентиляционный клапан мясистыми,словно сар-
дельки,пальцами.— Что,так трудно было дождаться,когда
пассажиры покинут самолёт?!
Она вонзила палец-сардельку в кнопку вызова бортпровод-
ника,но ничего не произошло.Тогда тётка принялась щёлкать
кнопками индивидуального освещения.
— Электричество отключили!— заключила она,убедив-
шись,что оборудование не реагирует на кнопки.— Вот она,
забота о пассажирах!И где же обещанные комфортабель-
ные...
В следующую секунду мир вокруг судорожно затрясся,всё
потонуло в оглушительном треске,и самолёт смяло,словно
обёртку из фольги.
14
289
290
Кромешная тьма дрожала,гудела и дышала сухой духо-
той,заставляя тело болезненно вибрировать каждой клеткой.
Медведь открыл глаза,но темнота не рассеивалась.Он потёр
глаза рукой,и мрак расцветился фейерверком светящихся то-
чек.«Отлично,— подумал майор,— в чёрной камере перед
глазами летают белые мухи.Что здесь может быть непонятно-
го?Обычное дело.Надо выбираться отсюда,пока белые мухи
ненавязчиво не превратились в белую горячку».Медведь при-
слушался,пытаясь определить,что происходит.А происходи-
ло явно чёрт знает что:всё вокруг тряслось и завывало так,
что ломило кости.Будь майор в Зонах,он однозначно сказал
бы,что попал под Выброс,и ему ещё очень повезло оказаться
в укрытии.Но откуда Выброс здесь,так далеко от Ареала?
Да ещё такой силы?!И если это Выброс,то наружу лучше
не лезть.Но и лежать пластом тоже не стоит,эта дрянь мо-
жет длиться очень долго,часы и даже дни,а за такое время
недолго и с голоду умереть...
Медведь понял,что не чувствует рук,и пошевелился.Ока-
залось,что он лежит лицом вниз,упёршись лбом во что-
то твёрдое и колючее и придавив руки собственным телом.
Майор перекатился на спину,и в неё тотчас упёрлось множе-
ство твёрдых предметов разнообразных размеров.Пришлось
остаться в положении «на боку» и ждать,когда спадёт онеме-
ние с затёкших рук.Хорошо ещё,что наручники застегнули
спереди,а не сзади,не придётся кувыркаться в кромешной
тьме,выпутываясь из них.К нервным окончаниям стала воз-
вращаться чувствительность,и руки неприятно закололо де-
сятками острых иголочек.Поморщившись,Медведь пошарил
скованными ладонями по полу.Всё завалено обломками би-
того кирпича и кусками ломаной штукатурки.Похоже,стена
частично разрушилась.Повезло,что его не засыпало,хотя
один из таких обломков обнаружился прямо рядом с головой.
Майор ощупал его шершавый бок.«Серьёзный размерчик.Со-
всем немного не долетел,ещё сантиметров двадцать — и всё,
приехали».
291
Он медленно поднялся на ноги,опасаясь в темноте уда-
риться головой о какое-нибудь неожиданное препятствие,по-
ложил скованные наручниками руки ладонями на стену и
осторожно двинулся вдоль неё к выходу.Когда всё началось,
дверь была открыта,поэтому можно рассчитывать,что путь
из камеры свободен.Нужно выйти в коридор и выяснить,что
с учёными,чем занята охрана и что вообще творится на свете
белом,столь неожиданно ставшем чёрным.Медведь,на ощупь
переступая через неожиданно многочисленные и крупные об-
ломки,добрался до противоположной стороны камеры и по-
нял,что проблем с выходом не возникнет:стены,в которой
располагалась дверь,больше не существовало.Собственно,
через её обломки он и пробирался.Здоровяк добрался до раз-
рушенного края камеры и остановился,вглядываясь в темно-
ту.Видимость превосходная — хоть глаз выколи.Если отойти
от стены,недолго и потерять ориентацию на местности,если
раньше не сломаешь ногу.Похоже,выдержали только несу-
щие стены и перекрытия,остальные перегородки обрушились.
Как только потолок не обвалился...
Майор попытался сообразить,где он сейчас находится и
в какую сторону смотрит.Если он всё правильно представ-
ляет,то выход где-то вон там,туда и надо пробираться.Он
хорошо помнил,что перед тем,как всё началось,входная ре-
шётка была закрыта и конвоир находился где-то рядом с ней.
Если сержант успел унести ноги,то вряд ли запирал за со-
бой решётку,а значит,есть возможность пройти дальше.Если
не успел,то где-то там лежит его тело,на котором должны
быть ключи от наручников.Избавиться от браслетов хотелось
ну очень сильно,пробираться в полной темноте через кучи
острых обломков со скованными руками — занятие не самое
удобное.Медведь поочерёдно потёр зудящие от постоянного
гула уши.«Этот гигантский шейкер,совмещённый с паровар-
кой,быстро добьёт кого угодно,если под рукой нет запаса
воды,хотя бы обычной фляги.И всё-таки,что происходит?
Выброс,даже самый мощный,не способен разрушать бетон-
292
ные здания.В Жёлтой Зоне,вон,до сих пор деревянные дома
держатся...» Он пару раз резко выдохнул через нос,выдувая
набившуюся пыль от битой штукатурки,и громко произнёс:
— Есть кто живой?
Ответа не последовало,и майор повысил голос:
— Люди добрые и не очень,отзовись!Кто откликнется,
тому ничего не будет!Даже балбесу сержанту!
Но никто так и не отозвался.Медведь нахмурился.«Это
плохо.Нужно быстрее разыскать учёных,наверняка им нуж-
на помощь.Но сперва стоит попытаться избавиться от наруч-
ников и,в идеале,раздобыть хоть какое-то освещение,ина-
че разыскивать пострадавших придётся так долго,что кому-
нибудь из них помощь может уже и не понадобиться...» Ощу-
пывая скованными руками путь,майор полез во тьму через
завалы рухнувших стен.Держать прямое направление движе-
ния среди всей этой разрухи было невозможно,и пробираться
от одной разрушенной стены к другой пришлось долго.Вход-
ную решётку он нащупал только полчаса спустя.Она была
закрыта и заперта.«Не самые оптимистичные новости»,— по-
думал Медведь и в очередной раз выдул из ноздрей постоянно
набивающуюся туда пыль.Он прижался к решётке спиной и
посмотрел в густой мрак.Итак,сейчас он в начале коридо-
ра.Учитывая его ширину и то место,откуда сержант-конвоир
подавал голос крайний раз,его тело должно лежать где-то...
где-то шагах в трёх-пяти отсюда,никак не дальше.Майор
опустился на корточки и принялся методично обшаривать ско-
ванными руками устилающие пол куски обрушившихся стен
и обломки битого кирпича.
Труп охранника он всё-таки пропустил,и если бы слу-
чайно не наступил на него ногой,искал его ещё долго.Тело
оказалось почти полностью засыпано — похоже,сержанта на-
крыло разлетающейся стеной.Медведь попытался проверить
пульс на сонной артерии,но понял,что в этом нет смысла,ед-
ва его руки упёрлись в то,что осталось от головы конвоира.
293
«Не повезло тебе,сержант,— вздохнул майор,вытирая руки
об охранника,— надеюсь,другим досталось больше везения».
Он вновь потёр уши,жгущие болью от надрывного гула,и ко-
ротко потряс головой.Бесконечная вибрация отдавалась тупой
резью в висках.Сейчас бы поспать...
Медведь некоторое время разгребал обломки,выкапывая
мёртвое тело,после чего принялся обшаривать его в поисках
чего-нибудь полезного.Помимо ключей от наручников,на тру-
пе обнаружилась рация,автомат,подсумок с одним магазином,
резиновая дубинка,электрошокер,мобильный телефон,УИП
стандартной модели и всякая мелочь вроде бумажника,сига-
рет и зажигалки.И самое главное — прицепленные к поясу
ключи от входной решётки.«Жить стало легче,— улыбнул-
ся майор,снимая с себя наручники.— Выбрасывать не бу-
дем,всякое может быть.— Он отшвырнул в темноту пачку с
сигаретами.— Это для лохов.А вот это — вещь!» Медведь
щёлкнул зажигалкой,и весёлый язычок пламени ослепил при-
выкшие к темноте глаза.Поморгав глазами,он вытянул руку,
сжимающую дрожащий в забитом пылью воздухе огонёк,и
осмотрелся.
Входная решётка с наружной стороны оказалась завале-
на битым кирпичом почти на треть своей высоты.Ладно,это
не трагедия,она открывается вовнутрь,а здесь он обломки
разгребёт.Вопрос в том,что там,дальше...Мобильный и
УИП не работали,что не удивительно,если предполагать,что
сейчас идёт Выброс.Автомат поцарапался и запылился,воз-
можно,под ударами падающей стены сбилась пристрелка,но
в целом оружие не пострадало.В самом подвальном помеще-
нии внутренние стены почти полностью сохранились у стыков
с несущими конструкциями и почти полностью же разруши-
лись ближе к его центру.Если на момент катастрофы учёные
стояли в дальних углах,как он,то шансы выжить у них были.
Майор привычно укрепил на предплечье неработающий УИП,
рассовал по карманам всё остальное и,забросив автомат за
спину,пошагал через обломки разыскивать «головастиков».
294
Николаеву он нашёл сразу.Профессор уже пришла в созна-
ние и сидела у стены,пытаясь разглядеть приближающегося
к ней человека.
— Медведь,это вы?— Она всматривалась в тусклый свет,
стряхивая с лица пыль и мелкие кусочки битой штукатурки.—
Что произошло?
— Похоже,Выброс,— поморщился здоровяк,— и очень
мощный.Вы как,целы?
— Я не пострадала.— Николаева осмотрела себя.— Будет
пара-другая синяков,и не более того.Вот только всё тело зу-
дит,словно телефон с вибровызовом,и в ушах гул.Наверное,
контузило.
— Нет,— майор присел перед ней на корточки,— это дей-
ствие Выброса.Нам повезло,что мы оказались в здании,да
ещё и в подвале.На открытой местности мозг или внутренние
органы не выдержали бы вибраций.— Он вытянул перед её
лицом два пальца английской буквой «V».— Сколько пальцев
видите?
— Два.
Он соединил их вместе и поводил рукой из стороны
в сторону:
— Следите за пальцами,голову не поворачивайте,только
глазами.— Здоровяк всмотрелся в глаза профессора.— Что
ж,контузии у вас нет,значит,обрушение вас не зацепило,а
потеря сознания была вызвана Выбросом.
— Я думала,что тревога учебная,— болезненно поморщи-
лась Николаева,— и что Выброс имеет строго определённый
Шаг в один километр сто пятьдесят три метра и не может
добраться сюда...
— Я тоже так думал.— Пожал плечами Медведь.— Да-
вайте,я сниму с вас наручники.
— Наш сторож сменил гнев на милость?— Профессор при-
нялась растирать освобождённые от оков запястья.
295
— Ему уже всё равно.— Майор поднялся.— Пойду,поищу
Никиту.Вы пока не выходите из этого угла,кто его знает,что
сейчас происходит на поверхности...Выброс не разрушает
строения.По крайней мере,раньше не разрушал.
Степанов обнаружился в своей камере,без сознания и при-
давленный куском стены.Похоже,когда стены рушились,его
отшвырнуло в сторону.Он упал,пытаясь закрыть голову ско-
ванными руками.Это его и спасло.Иначе учёного ожида-
ла участь сержанта-конвоира.Медведь положил зажигалку
в карман,уцепился за край упавшей стены и упёрся нога-
ми в пол.«Тяжёлая зараза,центнера два с половиной будет,
однако.Хорошо,упала на Степанова не сразу,сначала осы-
пались обломки поменьше,на них-то она и застряла.Так бы
раздавила беднягу в хлам».Здоровяк крякнул и,приподняв
остатки стены,опрокинул их прочь,освобождая учёного из
плена.Вновь осветив разрушенную камеру,майор быстро снял
с него наручники и наскоро осмотрел.Левая рука в области
предплечья сильно распухла,наверняка перелом в том месте,
куда пришёлся удар.Голова цела,видимых повреждений нет,
а большего при таком освещении не разобрать.Он поднял учё-
ного на руки и,стараясь не погасить зажигалку,понёс его в
камеру Николаевой.
В сознание Степанов пришёл только через полчаса.За это
время Медведь успел расчистить пол перед выходом и открыть
решётку.Все трое собрались перед наполовину заваленным
обломками коридором,утопающим в гудяще-вибрирующей
темноте.
— Я сползаю туда,— здоровяк кивнул в сторону выхода,—
надо бы посмотреть,что там дальше.Это здание Службы Соб-
ственной Безопасности,тут должно быть полно народу.Даже
если здание обвалилось,кто-то мог успеть укрыться в подва-
ле,да и дежурный на этом этаже должен был быть.
— Если уж здесь перегородки не выдержали,то наверху
здание может оказаться полностью разрушенным,— покачала
головой профессор.— Всё произошло так быстро...малове-
296
роятно,что кто-то успел сюда добежать.
— Разве по инструкции в случае Выброса не нужно найти
укрытие и дождаться его окончания?— Степанов с болезнен-
ной гримасой прижимал к груди сломанную руку,висящую на
перевязи,наскоро сделанной из ремня погибшего конвоира.—
Выходить наружу чревато гибелью.Или я что-то путаю?
— Всё верно,— вздохнул Медведь,— вот только Выброс
может длиться и неделю.Без воды мы столько не протянем,
да и зажигалка скоро сдохнет.Вылезать под Выброс я не со-
бираюсь,но попытаться понять,в каком положении мы оказа-
лись,необходимо.Если первый этаж уцелел,там есть кулеры
с водой.Я видел,меня арестовывали как раз возле одного из
них.А в дежурке должны быть фонари и сам дежурный.Тоже
полезная штука.
— Вы всё шутите,Николай Иванович,— улыбнулся учё-
ный.— Для вас,как я понимаю,подобная ситуация не в но-
винку.А вот мне несколько не по себе.
— Ну,меня тоже никогда не закапывали в тёмном подва-
ле,— весело хохотнул здоровяк,— но сейчас мы что-нибудь
сымпровизируем.Главное — отыскать в помещении дежурного
сухой паёк.Я за любую авантюру,кроме голодовки!
Заявив это,майор полез в полузасыпанный кори-
дор.
Ползти оказалось довольно больно.Острые края
битого кирпича врезались в тело,руки и но-
ги,а особенно неприятно приходилось ко-
леням,когда Медведь в кромешной тьме
задевал ими за развалины.Причина столь
сильного захламления коридора выяснилась
быстро:потолочные плиты разошлись,и в
образовавшуюся трещину ссыпались облом-
ки с первого этажа.Значит,здание подверг-
лось сильному разрушению.Если оно пол-
ностью рухнуло,то их,с большой вероят-
297
ностью,погребло под обломками.Не самая
радужная перспектива...
Высота завала стала уменьшаться,и вскоре майор
смог подняться на ноги.Он пощёлкал зажи-
галкой и осмотрелся.Похоже,тупик.Кру-
гом одни завалы из лопнувших перекрытий,
обвалившихся стен и просевших потолочных
плит.Все помещения шириною большие,чем
коридор,засыпало наглухо.Если там и был
кто-то живой на момент трагедии,то сей-
час от него осталось немногое.И это самое
немногое придавлено сотнями килограммов
обломков.Медведь невесело ухмыльнулся:
«Не было счастья,да несчастье помогло».Их
арестантская троица уцелела как раз благо-
даря тому,что находилась в узких клетуш-
ках камер.Хоть многие внутренние стены и
не выдержали,но потолок не рухнул им на
головы лишь потому,что ширина камер мно-
го меньше длины потолочных плит.То же и
с коридором.Нужно обшарить этот камен-
ный мешок,пока ещё есть источник света.
Насколько он помнил,этот коридор не длин-
ный и ведёт к лестнице на первый этаж,но
он был совсем не широк и сейчас оказал-
ся заваленным.Майор выключил зажигалку
и подул на неё,остужая обжигающе горя-
чее колёсико кремня.Не хватало ещё,чтобы
что-нибудь в зажигалке расплавилось и она
взорвалась у него в руках.Помнится,куря-
щие знакомые рассказывали какие-то небы-
лицы на эту тему...
Выход из западни обнаружился под самым потол-
ком — в стене из обломков зиял неболь-
шой лаз.Видимо,коридор засыпало не пол-
298
ностью,где-то на высоте человеческого ро-
ста можно было проползти.Медведь с со-
мнением посмотрел на уходящую в темноту
узкую каменную нору.Не застрять бы,с его-
то габаритами.Вот будет весело.Он поднёс
горящую зажигалку к чёрному провалу.Ту-
пика не видно,и пламя огонька затрепета-
ло,стало быть,есть конвекция.Это ещё не
значит,что там выход,но хотя бы ободряет.
Здоровяк снял со спины автомат,взял его за
ремень у антабки,чтоб удобнее было полз-
ти,и принялся протискиваться в узкую нору.
Острые обломки цеплялись за камуфляж,за-
медляя движение,несколько раз битые кир-
пичи проседали под могучим майором,но в
целом протискиваться удавалось.Закончил-
ся лаз здоровенным обломком,за нижним
краем которого виднелся провал.«Ну конеч-
но,кто бы удивлялся»,— мысленно хмыкнул
майор.У всех нормальных людей в этой си-
туации обнаружился бы выход,а у него,как
всегда,пробка на самом интересном месте.
С обломком пришлось изрядно повозиться.В узком
лазе не было возможности ни развернуться,
ни как следует упереться руками,и все уси-
лия сводились к тому,что Медведь оттал-
кивался от камня,вместо того чтобы оттал-
кивать его.В конце концов пришлось упе-
реться в обломок лбом и,упёршись руками-
ногами в разные стороны,всем телом выдав-
ливать его.Шейные мышцы вздулись от на-
пряжения,позвоночник хрустел,словно ло-
мающийся карандаш,но майор,хрипя от на-
пряжения,продолжал давить.Пробка подда-
валась неохотно,и окончательно вытолкнуть
299
её наружу удалось лишь через полчаса,ко-
гда Медведь взмок от напряжения и недо-
статка кислорода в забитом пылью воздухе.
Обломок выпал из лаза и с тихим шумом
скатился в темноту.Майор устало выполз из
норы,стараясь не свалиться вслед за ним и
не переломать себе конечности,и несколько
минут отдыхал,собираясь с силами.
Пространство,в котором он оказался,размерами
было не намного больше его камеры.Узнать
в нагромождении обломков,чем было это
место до обрушения здания,не представля-
лось возможным.«Это и неважно,— поду-
мал Медведь,глядя на дыру в потолке,в
которой слабо угадывался свет,— главное,
что теперь мы можем выбраться хотя бы на
уровень земной поверхности».Он аккуратно
прислонил автомат к обвалившейся потолоч-
ной балке,размял гудящую от боли шею и
вскарабкался по завалу обратно в нору.
— Николай Иванович?— встретила его Николаева.— Мы
уже начали беспокоиться,не произошло ли чего!Вы долго не
возвращались.— Она всмотрелась в его лицо.— У вас лоб
кровоточит,кожа порвана!Что случилось?
— Ерунда!— отмахнулся Медведь и весело заявил:— Да
что со мной может случиться?Я же под землёй!Пойдёмте,
нам пора менять место жительства.Перебираемся,так ска-
зать,поближе к цивилизации.— Его взгляд остановился на
Степанове.Учёный лежал на засыпанном битой штукатуркой
полу и подрагивал во сне.— Что с Никитой?
— Лихорадит,— ответила профессор.— Рука стала как
нога толщиной,сильное воспаление.Нужны антибиотики.Вы
нашли выход?
— Нет,— покачал головой майор,— пока идёт Выброс,
лезть на поверхность опасно.Я отыскал место,из которого
300
виден слабый свет.Когда всё утихнет,попробуем попытать
счастья и выбраться наружу.Пока же лучше оставаться внизу.
Он склонился над вздрагивающим учёным и осторожно
взял его за плечо.Тот встрепенулся и открыл кроваво-красные
от воспаления глаза.
— Как самочувствие,Никита?Двигаться можешь?— Мед-
ведь помог ему подняться.— Нам нужно сменить этот камен-
ный мешок на другой,поменьше.Здесь слишком много места,
никакой романтики от клаустрофобии.
— Рука огнём горит,— болезненно скривился учёный.—
Долго ползти?С одной рукой,боюсь,мне будет сложно...
— Ерунда,доползём,— отмахнулся здоровяк.— Я помогу.
Там даже есть где устроить привал по пути.Пойдёшь край-
ним,если что,я тебя вытяну.
До нового места добирались долго.Степанов двигался мед-
ленно,часто останавливаясь для отдыха.Когда преодолевали
вторую нору,учёный в темноте ударился обо что-то поломан-
ной рукой и потерял сознание от болевого шока.Медведю
пришлось доползти до места,вылезти из лаза,развернуться
и возвращаться к нему.Оставшуюся часть пути здоровяк та-
щил отключившегося Никиту за шиворот,пятясь в узкой норе,
словно охотничий пёс,вытаскивающий добычу.Он отдал про-
фессору зажигалку и,расчистив ногой место на полу,уложил
туда Степанова.
— Я думаю,что сейчас ночь,— негромко сказала Николае-
ва,указывая на пролом в потолке,— поэтому света почти нет.
Не похоже,что над нами лежат обломки здания:здесь виб-
рации сильнее и гул агрессивнее.Да и воздух горячее.Стоит
дождаться рассвета.—Она поводила по сторонам рукой с едва
горящей зажигалкой.— Газ заканчивается...Воды отыскать
не удалось?
— Здесь один сплошной завал,утром поищу наверху.—
Здоровяк отбросил в сторону несколько обломков,очищая на
полу место для сна.— Сейчас лучше всего поспать.Во сне
301
организм не так сильно ощущает боль от Выброса.
Огонёк зажигалки дрогнул в последний раз и потух.В на-
хлынувшей темноте светлое пятно потолочного пролома вид-
нелось более отчётливо.Профессор на ощупь извлекла из кар-
мана лабораторного комбинезона кусок тряпицы,оторвала от
неё часть и протянула её Медведю.
— Что это?— майор нащупал ткань.
— Надо заткнуть уши,— объяснила профессор.Она ото-
рвала ещё одну часть,поменьше,и принялась сворачивать из
неё заглушку,— это снизит негативное воздействие на ба-
рабанные перепонки.Тряпка не ахти какая стерильная,я ею
обычно вытираю экран ноутбука,но лучше,чем ничего.
— Пойдёт,— улыбнулся майор,затыкая уши,— зато с
антистатиком!Пыль к ушам приставать не будет,сэкономим
на геле для душа.
Медведь улёгся на наскоро расчищенный пол и почти сра-
зу же провалился в тяжёлый вибрирующий сон,лишённый
всяких картин.
Проснулся он от ощущения необычной тишины вокруг.
Майор открыл глаза и несколько секунд не шевелился,при-
слушиваясь.Выброс закончился.Не было ни вибраций,ни
режущего уши гула,а душная жара сменилась на тёплый,но
чистый летний воздух.Даже пыль успела осесть.На улице
явно был день,и через дыру в потолке в их каменный мешок
проникало достаточно света для того,чтобы различить силу-
эты спящих неподалёку учёных.Медведь поднялся,подошёл
к пролому и задрал голову вверх,изучая его края.Похоже,
потолочные плиты разошлись,но достаточной ширины про-
ёма было немного.Самая широкая часть дыры располагалась
точно по центру их западни,по стене не залезешь,а дальше
всё засыпано обломками,рухнувшими сверху.Ещё не понят-
но,что там на первом этаже,здание наверняка сложилось.Он
прикинул высоту.Что-то около трёх с половиной метров.
— Мы сможем вылезти отсюда без верёвки?— Степанов
302
сел,прислонившись спиной к лопнувшей балке и баюкая сло-
манную руку.Его лицо невольно кривилось от боли.— Высо-
ковато тут...
— Есть два способа,— прищурился майор.— Первый:я
становлюсь тебе на плечи.— Он покосился на шокированного
учёного,который,похоже,живо представил,что будет,ко-
гда на его не отличающиеся внушительными размерами плечи
взберётся громадный мужик весом в сто тридцать килограм-
мов не считая снаряжения.
— И второй,— здоровяк скрыл улыбку,— который выгля-
дит где-то вот так!
Медведь присел и,мощно взмахнув руками,подпрыгнул
на добрый метр над землёй.Ухватившись за край разлома,
он повис на руках и принялся поочерёдно шарить ладонями
по её внешней поверхности.Отыскав подходящую выбоину,
майор вцепился в неё пальцами и,подтянувшись,мощным
силовым рывком выбросил себя наверх,взбираясь на первый
этаж.«Тренироваться полезно,— отметил он про себя,отря-
хиваясь,— иногда помогает в жизни.Теперь пора выбираться
наружу».
Здание Службы Собственной Безопасности испытало силь-
нейший удар и действительно сложилось,будто карточный до-
мик.Насколько он смог понять,удар пришёлся как раз с этой
стороны,и потому всё строение рухнуло назад,превратившись
в груду обломков.Им посчастливилось вылезти из подвала в
непосредственной близости от места удара —впереди почти не
было завалов,словно кто-то смёл всё исполинской метлой,за-
быв лишь обломки битого кирпича.Позади же,наоборот,още-
тинилось рваной арматурой сплошное месиво из раздроблён-
ных строительных конструкций.Внешней стены не было,ско-
рее всего,её разнесло ударом вдребезги.Остальные стены и
местами обвалившийся потолок представляли собой изодран-
ный скелет здания,густо засыпанный обломками.В зияющую
на месте фронтальной стены дыру было хорошо видно,что
и другие здания вокруг подверглись сильному разрушению,
303
словно Городок РАО попал в мощное землетрясение.Насто-
раживало отсутствие на улице людей,особенно спасательных
бригад.Наверное,Выброс закончился недавно,и уцелевшие
ещё не успели выбраться из развалин,а спасатели сюда пока
не добрались.«Ладно,до улицы десяток шагов,скоро разбе-
рёмся,что к чему».Медведь наклонился над проломом.
— Людмила Петровна,с добрым утром!— окликнул он
переговаривающихся учёных.— Вы сможете выбросить мне
автомат?Он вон там,у обвала слева от вас.
Провозившись ещё минут пять,Медведь при помощи авто-
матного ремня вытащил товарищей по несчастью из подвала.
Степанов выглядел совсем неважно и,похоже,чувствовал се-
бя так же.У него начался жар,учёного сильно лихорадило.
— Надо наложить шину.— Здоровяк огляделся в поисках
чего-нибудь подходящего и замер,услышав донёсшийся изда-
лека знакомый звук.
— Что это?— прислушалась профессор.Звук повторился,
и она поспешила к улице.— Возможно,это едут спасатели!
— Стойте!— Майор догнал её в два шага и взял за ло-
коть.— Давайте-ка лучше я.Это автоматная очередь.Не бу-
дем торопиться.
Он прислушался.Далёкий треск повторился вновь.
— Не нравится мне всё это...
Медведь смахнул с автомата мусор,перевернул его ство-
лом вниз и потряс,избавляясь от попавшей в ствол пыли.
— Оставайтесь здесь,— сказал он,— а я схожу,погляжу,
в чём дело.
Здоровяк приготовил автомат и двинулся к улице.Он сде-
лал несколько шагов и остановился в нерешительности,пыта-
ясь понять,что же его насторожило.Майор простоял на месте
не меньше минуты,вглядываясь в виднеющиеся развалины,но
никакого шевеления так и не обнаружил.
— Почему вы не выходите на улицу?— негромко спросила
профессор,осторожно подходя к нему.— Что-то не так?
304
— Да,— ответил Медведь,не переставая обшаривать
взглядом виднеющуюся из их развалин улицу.— Только ни-
как не могу понять,что именно.Как будто кто-то там есть,но
не получается разглядеть,глаза,как назло,пощипывает.Ви-
димо,какая-то дрянь со складов в воздух попала,чувствуете,
запах странный...
— Я ничего не чувствую,— нахмурилась Николаева.—
Воздух вполне чист.Может,вам пыль попала в глаза?
— Что?— Майор секунду смотрел на неё.— Вам глаза не
щиплет?И воздух нормальный?
— Со мной всё в порядке,— подтвердила она и замолчала,
прислушиваясь к разгорающейся где-то вдали перестрелке.—
Скажите,Николай Иванович,как далеко...
— Секунду!— оборвал её Медведь,чувствуя стремительно
растущее подозрение.— Мне нужно кое-что проверить...
Он подхватил кусок кирпича и швырнул его на улицу.Уг-
ловатый обломок пролетел полметра и внезапно резко метнул-
ся вниз,словно пуля,а потом с коротким пронзительным сви-
стом молнией врезался в пол,рассыпаясь в пыль с неправдо-
подобно тихим хлопком.Ни одна пылинка не поднялась вверх
и даже не дрогнула,лишь в образовавшемся в напольном по-
крытии отверстии виднелась небольшая горстка рыжего по-
рошка — всё,что осталось от обломка.«Как же так,небо же
синее...» Майор торопливо защёлкал кнопками УИПа,затем
выхватил из кармана мобильный телефон конвоира...
— Что это было?— раздался голос подходящего к ним
Степанова.Несмотря на ухудшающееся самочувствие,в его
интонациях звучал живейший научный интерес.— Так дей-
ствует аномалия?Откуда она здесь?
— Это Гравиконцентратор,— неторопливо объяснил Мед-
ведь,убирая в карман бесполезный мобильник.— В просто-
речии — Грава.Область повышенной гравитации,сила тяготе-
ния может достигать 100g,но обычно не более восьмидесяти.
Убивает мгновенно.
Он обернулся к учёным и невозмутимо закончил:
305
—Вокруг нас Жёлтая Зона.Итак,—он кивнул на обманчи-
во пустой выход на улицу,— мы отсюда не выйдем.Придётся
искать другой путь.
15
306
307
Всё тело болело,словно побывало в камнедробилке,а кожа
пылала огнём,будто по ней от души прошлись шлифовальным
кругом.В голову гулко била кровь,и казалось,что налитые
свинцом глаза вот-вот вывалятся из глазниц,прорвав веки.
Что-то больно врезалось в живот,мешая дышать и вызывая
тошноту,воспалённый от нехватки кислорода мозг требовал
от хозяина вмешательства в сложившуюся ситуацию.Влад
открыл глаза и в мутной дымке увидел прямо перед собой по-
крытую пожухлой травой землю с лужицей запёкшейся крови.
Кровь,похоже,его собственная.Натекла из разбитого носа.
Он скосил глаза по сторонам.Мир вёл себя неадекватно,пе-
ревернувшись с ног на голову.Пошевелить руками почему-то
не удавалось,и вообще их не чувствовалось,словно не было
совсем.Влад пошарил глазами.Руки,к счастью,оказались на
месте,но заткнутые за пояс.Интересно,зачем он это сделал?
И почему он в такой странной позе...
Пару минут он пытался вспомнить своё имя и вообще по-
нять,в чём смысл жизни.Потом зрение начало восстанавли-
ваться,и ситуация прояснилась.Руки не заткнуты за пояс,
они в него судорожно вцепились.И вообще это не пояс,а ре-
мень.Причём явно не брючный...Воспалённый мозг окатило
жгущей болью,и в памяти вспыхнула картина сминающего-
ся салона самолёта,тяжёлый удар и темнота.Стало ясно,что
это не мир перевернулся вокруг.Он всё ещё сидит в кресле,
точнее,висит лицом вниз,вцепившись в привязной ремень,
причудливо перехлестнувший его почти по диагонали.Кресло
искривлено и опрокинуто вместе с куском пола,к которому
прикручено.Кажется,его расклинило в смявшемся обломке
самолёта.От кресел справа и слева остались лишь рваные об-
ломки,густо заляпанные чем-то липко-красным,подозритель-
но похожим на вывороченные внутренности.Больше ничего
разглядеть не удавалось.
Дышать становилось всё труднее,и Влад попытался за-
ставить свои руки отцепиться от страховочного ремня.Это
удалось не сразу — сведённое судорогой тело скрючилось в
308
кресле и не реагировало на утверждения о миновавшей опас-
ности,не желая верить хозяину на слово.Наконец пальцы
разжались,и руки безвольными рукавами уткнулись в зем-
лю.Пришлось ждать,когда к ним вернётся хоть какая-то
чувствительность.Она вернулась вместе с тысячей иголок,
вонзающихся в оживающие нервные окончания,и некоторое
время въедливая боль не позволяла сделать вдох.Едва стало
легче,Петров поискал глазами замок привязного ремня.Обна-
ружить его не удалось,и ему пришлось змеёй выворачиваться
из согнутого в дугу кресла.Вывалившись на землю,он минут
десять неподвижно лежал,восстанавливая кровообращение и
дыхание.Жгущая боль,обволакивающая мозг,не проходила.
Влад отыскал глазами просвет между искорёженным метал-
лом и пополз туда.
Обломок корпуса самолёта,из которого он выполз,ока-
зался совсем невелик.Небольшую часть фюзеляжа выдрало
и скомкало,словно орех,внутри которого и оказался юрист.
Его скорлупа валялась где-то на самом краю аэродрома,упёр-
шись в разорванное проволочное заграждение.Видимо,оно
эту скорлупу и остановило,после того как та прокатилась по
ровной земле почти километр.Память неожиданно вытолкну-
ла из глубин старое воспоминание:отец перед полётом объ-
ясняет ему,как необходимо действовать в случае аварийной
посадки.Влад машинально ощупал себя в поисках переломов
и открытых ран.Всё тело болело,незакрытая одеждой кожа
покрыта густой сеткой глубоких царапин,сама одежда поряд-
ком изорвана,но никаких повреждений не было,только мозг
по-прежнему жгло,словно он был обернут горячим компрес-
сом.
Влад поднялся на ноги и прислушался к ощущениям.Го-
лова не кружится,тошноты нет,слабости тоже.Значит,это
не сотрясение.Вот только пить хочется...Он повертел го-
ловой,осматривая местность вокруг.Кажется,уже утро.От
часов на руке не осталось даже браслета,мобильный телефон,
из-под экрана которого проступали следы копоти,не подавал
309
признаков жизни.Похоже,аппарат накрылся.Влад посмотрел
на солнце.Оно находилось на востоке,и до зенита было ещё
далеко.Пожалуй,сейчас начало дня,часов десять.В кило-
метре от него лежали руины того,что ещё недавно было аэро-
портом.То,что его уничтожило,оставило после себя лишь
беспорядочное нагромождение обломков не выше уровня пер-
вого этажа.По всему лётному полю были густо рассыпаны об-
ломки самолётов,чадящие жидкими дымами.Самый крупный
из них размерами не превышал распиленный надвое легковой
автомобиль,и Влад ещё раз посмотрел на смятый в скорлу-
пу кусок фюзеляжа,из которого только что выполз.Повезло,
другого определения нет.А он-то ещё переживал в детстве,
что никогда не угадывал в лотерею...
Жар в голове не проходил,жажда усиливалась — явно сто-
ило поискать медицинскую помощь.Вопрос только:где?Аэро-
порт превратился в одну большую братскую могилу,и даже
приближаться к нему не хотелось.Но если происшедшее —
это результат стихийного бедствия,землетрясения,например,
или торнадо,сюда прилетят спасатели.Остаётся надеяться,
что это произойдёт скоро.Влад вздохнул и побрёл к руинам,
понимая,что только сейчас ему стало даже не страшно,а
действительно жутко.О том,как он выжил,лучше вообще не
думать,иначе через пару минут всё это закончится нервным
срывом.Надо занять себя чем-нибудь,подумать о чём-то...о
чём?О том,что здесь произошло,например.На землетрясе-
ние не похоже,самолёт ведь смяло,как фантик...а торнадо
здесь неоткуда взяться,чай,не американский континент.И
для террористов это уж слишком сильно — ничего в округе
не осталось,даже взлётно-посадочную полосу забросало об-
ломками.Он подумал,что МЧС придётся расчищать полосу,
иначе их самолётам тут не сесть.
У руин аэропорта всё оказалось ещё хуже,чем он предпо-
лагал.То,что здесь произошло,буквально разметало весь сто-
ящий и подъезжающий автотранспорт,расплющив в лепёшки
автомобили и до неузнаваемости искорёжив автобусы.Вокруг
310
не было ни одного дерева,словно здесь никогда ничего не рос-
ло,но руины строений оказались плотно забиты изломанными
в щепу остатками неузнаваемой уже растительности.Пешехо-
дов,похоже,разорвало на куски в одно мгновение:повсюду
лежали руки,ноги и лишённые конечностей изувеченные те-
ла,причём у руин их было так много,что к горлу невольно
подкатила тошнота.Никаких спасателей нигде не было видно,
лишь вдали раздавался разъярённый хрип сразу нескольких
визжащих глоток — стая ободранных собак,покрытых крова-
выми язвами,рвала на части человеческую ногу.Псы злоб-
но огрызались друг на друга,вырывая добычу,и совершенно
не обращали внимания на обилие других тел вокруг.Влада
стошнило.Отплевавшись,он поспешил отойти подальше.В
нескольких десятках метров от погибшего аэропорта обнару-
жилась торчащая из земли толстая цилиндрическая конструк-
ция,чудом выдержавшая удар катастрофы,— остатки не то
столба,не то какой-то опоры.На неё,словно на штык,был
нанизан разодранный вертолёт белого цвета,определить мо-
дель которого по искорёженным останкам Влад не смог.Он
осторожно приблизился к развороченному летательному аппа-
рату и заглянул внутрь.Похоже,двигатель не горит,и взрыва
можно не опасаться.От кабины осталось лишь металлическое
месиво,но,вроде бы,на момент трагедии в ней никого не бы-
ло.Влад укрылся за вертолётными обломками от психующей
своры и опустился на землю,переводя дыхание.
Что же здесь случилось?Аэропорт и всё остальное словно
расшибло ураганом на месте.От улиц и кварталов не оста-
лось даже следа.Вокруг должны были стоять дома и про-
ходить перекрёстки,а остались лишь руины,плотным трёх-
метровым слоем простирающиеся повсюду,насколько хвата-
ло глаз.По развалинам с противными криками бродили сот-
ни ворон,крупные стаи каких-то птиц кружили над руинами
аэровокзала.Время от времени то одна,то другая из них при-
землялась прямо на изувеченные трупы,и ободранные птицы
принимались клевать человеческие останки,но тут же другая
311
стая набрасывалась на первую,и в воздухе начиналась грыз-
ня.Дерущиеся падальщики пронзительно верещали совсем не
птичьими криками.И нигде не было видно никаких следов
выживших людей.
На память пришло видео вспыхивающего ядерного взрыва
и расширяющейся от него ударной волны,вдребезги разнося-
щей всё на своём пути.Тут произошло что-то очень похожее.
Но если это ядерный взрыв,почему нет гриба?И где спаса-
тели?Впрочем,со спасателями,скорее всего,всё просто:их
либо не осталось,либо не хватает,раз прошло уже столько
времени,а к аэропорту так никто и не явился.«Просто сидеть
тут и ждать у моря погоды бессмысленно,— юрист покосился
на беснующуюся стаю,в которой среди собак было хорошо
видно несколько покрытых кровавыми язвами кошек,не от-
стающих от остальных,— и опасно.Нужно двигать отсюда
поскорее и попытаться отыскать помощь.И найти её можно
только в Ухте.Это ближайший город,и если спасательная
операция вообще ведётся,то происходит это там.В любом
случае кто-то должен был уцелеть,не может быть,чтобы не
осталось выживших».
Он потёр виски,пытаясь успокоить монотонную боль,жгу-
щую мозг.Попить бы...Влад вспомнил карту Ухты,которую
смотрел в самолёте за несколько минут до трагедии.Отсю-
да к городу ведёт почти прямая дорога,вдоль которой вроде
был какой-то населённый пункт.Может,уже там ему удастся
найти людей.А ещё на карте отмечалось не то озеро,не то
заполненный водой карьер,там можно утолить нараставшую
жажду.Вот только как на эту дорогу выйти?Через сплошное
поле развалин,простирающееся перед аэропортом,не пройти.
Не понятно даже,в каком направлении двигаться.Подумав,
он пришёл к выводу,что лучше всего вернуться на лётное
поле,выйти на взлётно-посадочную полосу и двигаться пря-
мо.Насколько он запомнил карту,это направление неизбежно
пересечётся с трассой.А там останется только повернуть на-
право и не сходить с главной дороги.Она приведёт его прямо в
312
город.Правда,там путь преграждает река Ухта,но наверняка
мост через неё уцелел.Ну,или спасатели наладили какую-
нибудь переправу,об этом они позаботились в первую оче-
редь,сто процентов.Все же понимают,что по этой дороге в
город будут стекаться выжившие из близлежащих населённых
пунктов,если таковые,конечно,пострадали.
Он встал и,с опаской оглядываясь на визжащую свору,на-
правился обратно к лётному полю,огибая площадь аэропорта,
заваленную расплющенными автомобилями и раздроблёнными
в щепу деревьями.
Дерущаяся позади стая завизжала особенно громко,и Влад
прибавил шаг.Не помешало бы найти хоть какое-нибудь ору-
жие.Пошарив глазами вокруг,он подобрал валяющийся среди
искорёженных обломков кусок увесистой арматуры,покрытый
каким-то странным желтоватым налётом.Не базука,конечно
но всё ж не с голыми руками.Да и опираться на неё можно,
как на трость.Влад наскоро стёр с железки непонятный на-
лёт и поспешил прочь от усеянных окровавленными останками
руин.
Найти взлётную полосу оказалось несложно,и вскоре он
уже двигался по ней в сторону автотрассы,обходя многочис-
ленные обломки авиационной и аэродромной техники.Изу-
веченных трупов здесь попадалось меньше,но в остальном
картина была ничуть не лучше:обломки,куски развалин,раз-
летевшиеся далеко от строений,изломанные деревья,мелька-
ющие вокруг грызуны с кусками человеческой плоти в зубах.
Жуткие картины заставляли Влада торопиться ещё сильнее,и
от ускоренного шага жажда стала ощутимее.
На трассу он вышел неожиданно,заметив её лишь тогда,
когда ободранная земля под ногами сменилась поломанным
асфальтом со следами дорожной разметки.Влад остановился
и повернулся направо — судя по оставшейся в памяти карте,
идти надо именно туда.Дорога приведёт в Ухту,да и встре-
тить людей на ней шансов больше.Хотя,если кто-то и пы-
тается спастись на машине,этой трассой он воспользоваться
313
не сможет:вблизи шоссе оказалось захламлено не меньше,
чем местность у развалин аэропорта.Влад двинулся вперёд,
пробираясь между завалами.Возможно,дорога скоро расчи-
стится.
Его предположения не оправдались:чем дальше он уходил,
тем меньше ему попадалось скомканных автомобильных осто-
вов,но захламлённость шоссе меньше не становилась.Гру-
ды искорёженного металла сменились кучами древесных об-
ломков,выкорчеванных пней и земляными насыпями.Некогда
ровное дорожное полотно вздыбилось буграми,словно круп-
ными язвами,разорвавшими асфальтовое покрытие,и не надо
было хорошо разбираться в автомобилях,чтобы понять — тут
можно передвигаться только пешком.
Идти пришлось долго.Скорость движения через завалы
была совсем небольшой,но сойти с дороги Влад не решился.
Местности он не знает,поэтому разбитое шоссе — его един-
ственный ориентир,потерять который в такой разрухе проще
простого.К тому же,вокруг всё чаще слышались шорохи,
скрежет зубов и визгливые вопли невидимых отсюда зверей.
Похоже,драки между ними шли повсюду.Не хватало только
попасть в переделку,острых ощущений хватило и без этого.А
ещё что-то в глубине подсознания необъяснимо подсказывало
ему,что покидать трассу нельзя.Нельзя,и всё тут.Странное
какое-то ощущение,но понять,чем оно вызвано,не получа-
лось.Мозг продолжало надсадно печь,хотелось воды и было
не до размышлений.
Сквозь монотонно зудящую боль прорвался знакомый стре-
кот,и Влад остановился,задрав голову.Со стороны города
навстречу ему на большой высоте шла пара вертолётов.Зна-
комый с детства силуэт МИ-8 двигался в сопровождении МИ-
24.На МЧС не похоже,скорее всего,к спасательной операции
подключили армию,и теперь военные вертолётчики соверша-
ют облёты пострадавшей в катастрофе территории в поисках
выживших.Он вскарабкался на засыпанную земляными ко-
мьями груду сплетённых корнями пней и,пытаясь устоять на
314
кривых корневищах,замахал руками приближающимся вин-
токрылым машинам.
— Эй!!!— заорал он так,что ноющий в пекле мозг вспых-
нул новой вспышкой боли.— Я здесь!!!Эй!!!Сюда!!!Я тут!!!
Помогите!!!
Однако вертолёты снижаться не собирались.Они прошли,
не сбавляя скорости,прямо над ним,и Влад смог различить
нанесённый на нижнюю часть обшивки МИ-8 логотип РАО
«Ареал»,бортовой номер А-02,и бросающуюся в глаза штан-
гу крепления на одном из пилонов подвески МИ-24,не к ме-
сту блестящую на фоне камуфлированного корпуса боевой ма-
шины.Вертолёты быстро скрылись за горизонтом,и он уста-
ло опустил руки.Сложно сказать,заметили его пилоты или
нет,но ясно одно:спасательный поиск так не проводится.Те,
кто только что пролетел мимо,никого спасать не собирались.
Странно,ведь в РАО «Ареал» громадный отдел МЧС,способ-
ный самостоятельно справиться с любым стихийным бедстви-
ем в масштабах города,подобного Ухте.Странно.Впрочем,
один обнадёживающий факт только что выяснился:раз из Го-
родка РАО производятся полёты,значит,люди там точно есть.
Видимо,оттуда и руководят спасательной операцией,а эти
вертолёты наверняка повезли в больницы раненых,находя-
щихся в тяжёлом состоянии.Поэтому они и не могли призем-
литься — в таких ситуациях нельзя терять время,это может
стоить кому-то жизни.Да и если судить по карте,машины
ушли в сторону Сыктывкара,он как раз где-то в той стороне.
В общем,нужно идти в Городок РАО,его бедствие не косну-
лось,или коснулось незначительно.И с дороги сходить тем
более нельзя:если пилоты его заметили,то наверняка сооб-
щили о нём по радиосвязи в спасательный центр.Быть может,
за ним пришлют кого-нибудь.А вне дороги они его не найдут,
это точно.
Влад оглядел окрестности с высоты своего холма.Вокруг,
насколько хватало глаз,был сплошной бурелом из раздроб-
лённых деревьев и выдранных с корнем пней.Впереди дорога
315
делала поворот,и слева от неё начиналась длинная череда
бесформенных развалин.Наверное,это всё,что осталось от
какого-то населённого пункта или пригорода Ухты.Он при-
стально вгляделся в руины,но так и не смог понять,чем они
были до трагедии.Катастрофа превратила всё в сплошное ка-
менное месиво,как там,в районе аэропорта.Кричащее во-
роньё кружилось над искорёженными обломками,пикируя на
торчащие куски смятой арматуры,забитые изломанной рас-
тительностью и засыпанные желтоватой землёй.А ещё всё
вокруг покрывала какая-то странная жёлтая пыль...
Влад только сейчас обратил внимание,что это та самая
пыль,что он счистил со своего куска арматуры.Час назад её
было не так много,теперь же жёлтый налёт виднелся повсюду.
Она что,из воздуха оседает?Может,авария на каком-нибудь
химическом предприятии и это токсичный реагент?!Влад то-
ропливо осмотрел себя.Никакой пыли на одежде не было,раз-
ве что туфли запачканы от долгой ходьбы.Исцарапанные руки
тоже не имели никаких следов химического ожога,дышалось
легко,только мозги по-прежнему печёт,и жажда донимает.А
вокруг,как назло,ни единого ручейка или озера.
Что-то больно впилось ему в тыльную сторону ладони,
и Влад торопливо прихлопнул кусающееся насекомое.Он с
недоумением стряхнул с места укуса синюю лепёшку.Что это
ещё за гадость?Клопы,вроде,поменьше,да и синими они
не бывают.Вот зараза,прямо выгрызла кусочек кожи!Юрист
потёр руку,успокаивая саднящую ранку,и слез с нагромож-
дения корневищ на дорогу.Надо идти дальше.Скоро начнутся
дома,и он наконец-то сможет найти немного питьевой воды.
В крайнем случае,дальше будет озеро.До него,по идее,оста-
лось недалеко.
Он прошёл уже довольно много вдоль оккупированных
ободранными птицами руин,когда совсем близко загремели
выстрелы и облезлое вороньё метнулось в небо.От неожидан-
ности Влад остановился и завертелся,пытаясь увидеть,кто
стрелял,но лежащий рядом металлический комок,бывший
316
некогда автомобилем,закрывал обзор.Выстрелы повторились,
и он побежал на звук,собираясь позвать на помощь.Одна-
ко то,что он увидел,заставило его инстинктивно отпрянуть
за укрытие.От зияющей в ближайших развалинах дыры,тя-
жело подволакивая окровавленную ногу,ковылял человек с
охотничьим ружьём в руках,на ходу перезаряжая оружие.
За ним гналось не меньше десятка мужчин и женщин в раз-
ношёрстной одежде,сжимающих в руках обломки арматуры.
Преследователи бежали молча,вперив в жертву немигающие
взгляды остекленевших глаз.Пытающийся спастись человек
дёрнул затвор помпового ружья и обернулся на бегу.Не оста-
навливаясь,он начал стрелять в ближайших врагов.Один из
выстрелов достиг цели,и настигающий беглеца человек с кри-
вой железкой в руках упал,не издав ни звука.Едва оказав-
шись на земле,он вновь поднялся и продолжил преследова-
ние.Убегающий выстрелил в него вновь,и всё повторилось:
преследователь упал и снова встал,не обращая внимания на
кровотечение.Помповик в руках беглеца щёлкнул,возвещая
об опустошении магазина,и тот схватил его за ствол,как
дубину,не обращая внимания на горячее железо.
— Отвалите от меня,вонючие уроды!— заорал он,зама-
хиваясь на подбегающую женщину — Куимова,тварь тупая!
Пошла вон,не то башку разнесу!
Мужчина всё ещё пытался ковылять,отступая назад,но
преследователи быстро настигли его и одновременно наброси-
лись со всех сторон.Беглец со всего размаха ударил женщину
по голове,раздался хруст,и та молча отлетела наземь.В сле-
дующую секунду нападающие сбили его с ног и,не произнося
ни звука и не меняя безразличных выражений на застывших
лицах,принялись наносить удары арматурой.Громкий крик
беглеца потонул в захлёбывающемся бульканье и затих.Пре-
следователи били неподвижное тело ещё какое-то время,по-
сле чего одновременно выпрямились и уставились на окровав-
ленное месиво.Кто-то подобрал ружьё,ухватив его за ствол,и
все так же молча двинулись куда-то вдоль развалин.Один из
317
них,тот самый,что дважды получил дробовой заряд в грудь,
вдруг остановился и упал замертво.Остальные шли дальше,
не обращая никакого внимания на оставшиеся позади трупы.
Затаившийся за скомканным автомобилем Влад проводил
их взглядом.Да что вообще здесь происходит?Впервые за
столько часов хождения среди изуродованных останков он
встретил живых людей,и они оказались такими,что лучше
б не встречал.Он дождался,пока молчаливая группа с окро-
вавленными кусками арматуры в руках скрылась из виду,и
поднялся на ноги.Убийцы шли в ту же сторону,куда и он,
видимо,тоже решили добираться до Ухты,но набиваться к
ним в попутчики желания не возникало.Влад пошёл дальше,
стараясь перемещаться от одного завала к другому и внима-
тельно оглядывать тянущиеся слева руины.До тех пор,пока
не станет ясно,что творится вокруг,лучше без видимых при-
чин никому на глаза не попадаться и первым заметить чьё-
либо присутствие.
Следующая неприятная новость не заставила себя ждать.
Он нашёл озеро справа от автотрассы,и воды в нём не оказа-
лось.Это был довольно крупный карьер,вымазанный какой-то
грязно-синей слизью,подходить к которой вплотную Влад не
решился.Или карта ошиблась,или он что-то не так запомнил,
но воды тут нет.Это известие немедленно подхлестнуло чув-
ство жажды,и пришлось успокаивать себя тем,что до реки
идти осталось совсем немного,там и вода,и люди,и вообще
скоро всё будет в порядке...
Издалека донеслись выстрелы,сопровождающиеся надрыв-
ным криком.Крик резко оборвался,и выстрелы стихли.Влад
инстинктивно упал на землю,пытаясь укрыться на ровном ме-
сте.Кажется,стреляли с дальней стороны карьера,там видны
какие-то развалины.Вроде бы его никто не заметил.Он встал
и торопливо поспешил по захламлённой дороге к городу.Ми-
новав полкилометра,он вышел к перекрёстку и остановился,
укрывшись за выброшенным на трассу взрывом куском кир-
пичной стены.Куда идти дальше,сомнений не возникало.Два
318
ответвления дороги уходили вправо-влево под неправильными
углами,правое почти сразу упиралась в завалы,образовавши-
еся на месте каких-то построек,левое отклонялось в сторону
и разворачивалось почти параллельно главной дороге.Видимо,
тоже вела в город.И левое ответвление,и центральная трас-
са переходили в мосты через железную дорогу.Точнее,ещё
недавно переходили в мосты.Сейчас от них остались лишь
обломки опор и груды раздроблённого бетона,разбросанно-
го катастрофой повсюду.В общем-то,двигаться было можно,
проблема была не в этом.
Его смущало то,что после перекрёстка его путь проле-
гал по открытой местности.Отсюда было хорошо видно,что
ударная волна,или что там разметало всё вокруг,несомнен-
но,шла со стороны Ухты.Видимая с этого места часть города
выглядела,пожалуй,ещё хуже,чем аэропорт,но именно тот
отрезок пути,что предстояло пройти сейчас,оказался чисто
выбрит катастрофой.При этом справа от дороги,недалеко от
основания раздолбанного в клочья моста,раньше была какая-
то застройка.Теперь она представляла собой бесформенные
развалины,усыпанные измочаленными деревьями,среди ко-
торых виднелся остов небольшого домишки,первый этаж ко-
торого непонятно каким образом уцелел.И сейчас мимо него
к городу двигалась та самая группа людей,что на его глазах
насмерть забила человека с ружьём.Только сейчас их было
больше.
Влад затаился,взвешивая варианты.С одной стороны,вы-
жившие люди двигаются в город в поисках помощи,и по мере
приближения к развалинам кварталов их становится больше.
Это вполне логично.С другой,выходить и присоединяться к
ним совершенно не хотелось,слишком пугающе выглядели их
остекленевшие взгляды и безразличные лица.Нужно скорее
добраться до спасателей,иначе ничем хорошим ситуация не
закончится,это он чувствовал особенно чётко.Как же посту-
пить?К развалинам приближаться опасно,вдруг оттуда вы-
лезет ещё одна такая же куча психов с арматурой?Идти по
319
открытой местности ничем не лучше — он там,как на ладо-
ни,его быстро заметят.И больше всего непонятно,откуда это
необъяснимое ощущение сильной опасности и угрозы,исходя-
щей чуть ли не отовсюду?
В конце концов,на принятие решения повлияла громко за-
являющая о себе жажда.Пить хотелось так сильно,что Влад
решил сначала влезть внутрь дома,от которого остался пер-
вый этаж,и поискать там воду,а уже потом разбираться,что
и как делать дальше.Дождавшись,когда группа выживших
людей удалится от развалин достаточно далеко,Влад осто-
рожно вышел из своего укрытия и,пригнувшись на всякий
случай,побежал к уцелевшему домику.Войти в него труда не
составило — ни окон,ни дверей в небольшом здании не уцеле-
ло.Правда,внутри царил жуткий хаос из обломков мебели и
растительности,заброшенной в окна разбушевавшейся стихи-
ей.«Нужно найти холодильник,он есть в любой квартире.—
Тут же мелькнула мысль,что здание могло быть администра-
тивным.— Тогда надо искать водопроводный кран,что-то же
должно здесь быть!»
Влад пробирался через засыпанные всевозможным мусо-
ром комнаты,перешагивая через разрушенные перегородки,
и пытался разобраться в планировке.«Вот эта часть может
оказаться кухней,— подумал он,— вокруг осколки битой по-
суды».В следующую секунду он увидел валяющийся на ку-
че битого кирпича покорёженный холодильник и устремился
к нему,но второпях не посмотрел под ноги и наступил на
что-то скользкое.Нога потеряла точку опоры,и Влад чуть не
рухнул на острые обломки мебели,в последний момент успев
ухватиться за ручку холодильника.Под весом его тела дверца
распахнулась,и он хоть и не быстро,но всё-таки плюхнулся на
какую-то деревяшку.Подскочив,Влад тихо чертыхнулся,по-
тирая рукой ушибленное колено,и сразу же замолчал,разоча-
рованно глядя в распахнутый холодильник.Внутри оказалось
пусто.Он встал с обломка и похромал ближе,протягивая руку
к морозильному отделению.
320
— И в морозилке тоже ничего нет,— раздался сзади мо-
лодой голос,сопровождающийся лязганьем затвора,— я всё
забрал.Не шевелись,иначе стреляю!
∗ ∗ ∗
321
322
Медведь ударил в стену ещё несколько раз и,закашляв-
шись,вышел из облака кирпичного крошева.Бросив на пол
массивный обломок бетонного перекрытия,заменяющий ему
молот,майор отёр рукавом лицо,размазывая осевшую на кап-
ли пота строительную пыль.«Надо бы передохнуть».Рядом
вновь загрохотали автоматные очереди.
—Всё никак не успокоятся?—Он подошёл к склонившейся
над Степановым Николаевой.
— Это другие,— ответила профессор,— те ушли полчаса
назад.
Майор выглянул из-за рухнувшей потолочной плиты и по-
смотрел в сторону улицы.Двое Зомби в форме сотрудников
Службы Безопасности старательно палили из АК-74 в учёных.
Грава не менее старательно жрала пули,но до отупевших моз-
гов Зомби это не доходило.Сразу видно,эти ещё не были в
Красной Зоне.Оттуда их братия,что ни говори,поумнее бу-
дет.Майор обернулся к лежащему без сознания учёному.
— Как он?
— Плохо,— поморщилась профессор.— Нужны антибио-
тики,пока не стало поздно.
— Стена оказалась двойной,но через час выберемся,—
пообещал Медведь.— Первую я уже пробил,да и вторая дала
трещину.Скоро добью,только пыль уляжется,а то совсем
дышать нечем.
— А там,за стеной,не окажется других аномалий?— Ни-
колаева поправила самодельную шину на руке Степанова.Учё-
ный лихорадочно вздрагивал,и повязка часто сбивалась.
— Их там предостаточно,— хмыкнул здоровяк,— но мы
выберемся.Главное,до улицы добраться.
Небо полностью позеленело уже к полудню,солнце превра-
тилось в мутно-голубой диск,и дневной свет потерял летнюю
яркость.С самого утра,едва Грава преградила им путь,они
искали возможность выбраться на улицу.Медведь тщательно
осмотрел каждый метр пространства в чреве обрушившегося
здания,в результате чего выяснились две вещи.Первая:во-
323
ды нигде нет.Вторая:другого выхода на свободу тоже нет.
Пока размышляли,что можно предпринять в сложившейся
ситуации,безлюдные руины Городка ожили,и это оказалось
третьим неприятным сюрпризом.Помимо разрушения,Городок
подвергся массовому зомбированию.Десятки новоиспечённых
слуг Тёмного Властелина выбирались из руин и брели в сто-
рону Ареала.
Точнее,в сторону Эпицентра,ибо в том,что вокруг теперь
располагается Ареал,сомневаться не приходилось.Если есть
аномалии,то ты в Зоне.Если твой УИП работает — Зона
Зелёная.Если нет — Жёлтая.Если приборы отрубились и в
нагрузку к этому ты стал Зомби — значит,тебе выпал почёт-
ный приз за глупость — ты в Красной Зоне,и останешься в
ней навсегда.Просто и понятно,даже если всё это время тебе
было лень поднять голову и посмотреть на цвет неба.По этой
несложной схеме выходило,что сейчас вокруг них Жёлтая
Зона.Как в эту схему вписывался Городок,превратившийся в
Зомби-Лэнд,Медведь объяснить не мог,но зато хорошо по-
нимал,что вряд ли вообще кто-то мог.До вчерашнего дня
считалось,что Выбросы не подвергают людей зомбированию и
не способны разрушать строения,и вообще шагают на тысячу
сто пятьдесят три метра и ни миллиметром больше.Похоже,
теперь народу из ГНИЦ придётся пересмотреть кое-какие свои
теории.Если,конечно,там ещё остался кто-либо,кто может
это сделать,уж больно много щуплых фигурок в комбинезо-
нах Научного Отдела тянутся сейчас к Эпицентру...
Поток бредущих Зомби не ослабевал весь день,однако не
все в Городке закипели мозгами.Поначалу с разных сторон
часто доносилась стрельба,затухающая в стоне города.Ви-
димо,уцелевшие люди пытались пробиваться к Ухте.После
полудня выстрелов уже не было,лишь новоиспечённые Зомби
по одному,по двое,не торопясь,топали бесконечной чередой
к своему новому дому.Некоторые из них замечали располо-
жившихся в развалинах Медведя и его спутников.Те,что
были безоружны,потоптавшись немного перед Гравой,уходи-
324
ли дальше.Вооружённые пытались стрелять в учёных прямо
через аномалию.Потратив впустую весь боезапас,они разо-
чарованно брели вслед за остальными.
К вечеру Степанову стало хуже —у учёного начался жар,и
он потерял сознание.Необходимо было что-то делать,и майор
принял решение попытаться пробить дыру в стене подручными
средствами.Единственное,что удалось найти для этих целей,
был обломок бетонного перекрытия весом в добрых полцентне-
ра,но выбирать не приходилось.Медведь почти час разгребал
подступы к стене в единственном месте,к которому можно бы-
ло подобраться,и с тех пор долбил мощную кладку,пробивая
путь наружу.
— Ему надо хотя бы немного воды.— Николаева куском
сухой тряпицы отёрла оседающую на лицо больного кирпич-
ную пыль и прикоснулась ладонью к его лбу:—Очень высокая
температура...
Медведь расправил ноющие от усталости плечи,сложил
руки за спиной в замок и прогнулся назад,вправляя натру-
женный позвоночник.Позвонки захрустели,вставая на места,
и стало немного легче.Он вернулся к наполовину разбитой
стене и подобрал своё орудие.Надёжно ухватить обломок бал-
ки было не за что,и дело двигалось медленнее,чем хотелось.
Приходилось брать обломок в охапку,широко размахивать-
ся и запускать его в стену,словно таран.Кирпич крошился,
штукатурка разлеталась по воздуху густой колючей пылью,
мешающей дышать,но стена поддавалась плохо.«И как толь-
ко здесь оказались стены из кирпича,да ещё двойные?—
подумал Медведь,в очередной раз вбивая обломок в кладку.
Ему казалось,что все постройки внутри Ареала давно уже
собираются из блоков.— Хотя это ещё вопрос,что разбивать
труднее.В любом случае,эту кладку делали на совесть...»
Наконец очередной удар проломил стену,выбивая нару-
жу небольшой обломок из нескольких соединённых раствором
кирпичей.Майор осторожно выглянул в образовавшуюся ды-
ру.Солнца видно не было,значит,скоро начнёт смеркаться.
325
Зато хорошо видно группу стоящих рядом Зомби,тупо уста-
вившихся на стену.Видимо,их привлёк звук ударов.Все они
были вооружены.Это плохо.Зато,раз они готовятся вломить-
ся в пролом,снаружи у стены нет аномалий.Это хорошо.
Значит,выход найти всё-таки получилось.
Один из Зомби заметил Медведя и направил в сторону
пролома автоматный ствол.Майор поспешно скользнул в сто-
рону.Длинно громыхнула автоматная очередь,и первая пу-
ля,пройдя через дыру,ударила в пол и с визгом ушла в ри-
кошет.Остальные забарабанили выше по стене,не попадая
в пролом.«Нехорошо,— ухмыльнулся Медведь,нашаривая
прислонённый к рухнувшей потолочной плите автомат.— Не
умеем стрелять очередями,не умеем.Это только в кино для
наивных гражданских всё просто — схватил АК и покрошил
негодяев в капусту одной длинной очередью.На самом деле
грамотно работать очередями сможет далеко не каждый,ибо
дело это непростое и требует хорошей подготовки.И гражда-
нин с автоматом по ту сторону стены похвастать ею не мог.
А в нашей работе плохая подготовка — прямой путь на тот
свет».Майор дождался,пока Зомби опустошит весь магазин,
перевёл предохранитель в режим одиночного огня и произ-
вёл несколько выстрелов в пролом прямо из глубины здания.
С улицы донеслись звуки падающих тел,и здоровяк,быстрым
рывком перескочив к другой стороне дыры,продолжил стрель-
бу.Спустя несколько секунд все Зомби оказались на земле,и
Медведь вновь взялся за своё стенобитное орудие.Пока они
там ползают и поднимаются,нужно успеть расширить пролом.
Мало ли,как обернётся весь этот шум,потом времени на это
может и не быть.
На третьем ударе часть стены не выдержала.Бетонный об-
ломок,которым орудовал майор,проломил искрошенную кир-
пичную кладку и вылетел наружу,врезавшись в поднимаю-
щегося на ноги Зомби.Раздался хруст костей,и противника
сшибло с ног.Медведь вновь схватил автомат.Дыра в стене
увеличилась достаточно для того,чтобы в неё с определённым
326
трудом смог пролезть человек,и Зомби немедленно этим вос-
пользовались.В пролом сунулась чья-то голова,тут же полу-
чившая прикладом в основание черепа.Зомби обмяк и остался
висеть прямо в проломе.Кто-то из его коллег попытался про-
тиснуться мимо трупа,но застрял,и огромные ручищи май-
ора,сомкнувшись на его голове,сломали шею Зомби,словно
спичку.Остальных произошедшее озадачило,и они некоторое
время бестолково топтались у стены.Медведь быстро сменил
магазин и затаился,держа заткнутый мёртвыми телами про-
лом на прицеле,однако нападавшие не пожелали вытаскивать
из дыры трупы и вскоре ушли своей дорогой.
Убедившись,что видимой угрозы нет,здоровяк ногой вы-
толкнул из пролома мёртвые тела,подобрал с пола несколько
стреляных гильз,вылез наружу и огляделся.Городок лежал
в руинах.В наступающих зелёных сумерках тени от бесфор-
менных развалин слились в замысловатую вязь,словно опу-
тывавшую разлетевшиеся повсюду обломки.
Судя по характеру повреждений,со стороны Эпицентра
пришла мощная ударная волна огромной разрушительной си-
лы и просто смела всё на своём пути,превратив постройки в
груды строительного мусора.Медведю не раз и не два доводи-
лось бывать под Выбросами,и всякий раз удача оказывалась
на его стороне,но ничего подобного тому,что произошло сей-
час,он не видел.Подобных разрушений в Ареале не было
никогда.Уж на что странные творятся в Зонах вещи,но это
было из ряда вон выходящее событие даже для них.И все за-
валы тянутся в сторону Ухты.Придётся много чего обходить,
чтобы выбраться к городу.
У развалин соседнего здания что-то зашевелилось,и здоро-
вяк опустился на колено,сливаясь с полузасыпанной обломка-
ми стеной.Несколько человеческих фигур выкарабкались из
руин и молча двинулись в сторону Эпицентра.«Понятно,—
поморщился майор,— это уже не наши.Но как такое мог-
ло произойти вне Красной Зоны?» Он дождался,когда Зомби
скроются из виду,и осмотрел лежащие у стены трупы.У тех
327
двоих,что лезли в пролом,не было ничего интересного,да-
же оружия.Видимо,их коллеги,уходя,всё подобрали.На
ещё одном мертвеце,погибшем от пуль,обнаружился подсу-
мок с запасным магазином.Судя по всему,в момент катастро-
фы этот человек нёс караульную службу.Не густо,конечно,
но и не пусто.Медведь сунул магазин в набедренный карман
и подошёл к придавленному бетонным обломком телу.Этого
зашибло насмерть сразу же.Здоровяк отвалил в сторону быв-
шее стенобитное орудие и довольно крякнул:на поясе Зомби
висела фляга.Майор отцепил ёмкость и влез обратно в про-
лом.
— Всё в порядке?— Николаева опасливо выглянула из-
за груды битого кирпича,окидывая Медведя насторожённым
взглядом.— Я слышала перестрелку.Мы окружены?
— Уже нет,— здоровяк протянул ей флягу.— Вот,прохо-
жие подарили.
— Давайте скорее!— Профессор выхватила ёмкость и за-
торопилась к бессознательному телу Степанова.— Сделаем
ему компресс,это хоть немного ослабит жар!
Она на ходу отвинтила пробку и смочила кусок тряпки.По-
том её ноздри шевельнулись,и Николаева понюхала открытое
горлышко.
— Спиртом пахнет,— сообщила она.— Водка,наверное...
Договорить она не успела:майор одним прыжком оказался
рядом и вырвал флягу.Он с размаху запустил её в дальний
угол развалин и коротким движением выбил из рук профессо-
ра мокрую тряпку.
— Уходим!Быстро!— Медведь схватил бесчувственного
учёного и взвалил его себе на плечи.— Скоро сюда сбегутся
Зомби!Рукой машите,пусть запах выветривается!
Он побежал к пролому в стене,и Николаева поспе-
шила за ним.
— Зомби чувствуют запах спирта?— Она машинально
оглянулась назад.— На каком расстоянии?
328
— Не знаю,— майор протолкнул в дыру Степанова,— но
обычные собаки позавидуют!— Здоровяк вылез на улицу и
снова взвалил на себя учёного.Вот чёрт,как он не догадался
проверить содержимое фляги?Хотел поскорее отнести воды
Никите...и каким вообще надо быть дебилом,чтобы таскать
с собой на службу водку в штатной фляге!И ведь таких недо-
деланных хватает!А ему теперь с Зомби в догонялки играть!
Дождавшись,когда Николаева окажется снаружи,Мед-
ведь сунул ей в руку несколько автоматных гильз.
— Идите строго за мной,не обгоняйте и не становитесь
рядом,— торопливо инструктировал он профессора.— Ес-
ли я попрошу,будете швырять гильзы по одной,куда скажу.
Помните,аномалии не видны глазу,а приборы здесь не ра-
ботают.Если увидите тонкие серебристые нити,ни в коем
случае не приближайтесь к ним — это Паутина,она вызывает
отсроченную смерть,шансов выжить нет.В ямки и даже мел-
кие углубления не наступать,там может быть Студень.Ещё
немного стемнеет,и его станет видно,он такой,синеватый,
подрагивает,словно призрак.Пошли!
Майор швырнул перед собой гильзу и устремился по сле-
дам Зомби,хорошо заметным на засыпанной строительной пы-
лью покрасневшей земле.Бежать,одной рукой удерживая Сте-
панова и висящий на груди автомат,было очень неудобно,но
двигаться без пробника он не рискнул.Конечно,Зомби чув-
ствуют аномалии и обходят их,но это не значит,что идти по
следам безопасно,— в Жёлтой Зоне аномалия может появить-
ся прямо перед тобой в любой момент.
— Город в другой стороне!— зашептала Николаева.— Мы
удаляемся от него!
— Знаю...
Медведь обернулся.К их бывшему убежищу уже тянулись
с десяток Зомби.Ближайшие в нерешительности вертели го-
ловой то в сторону убегающих людей,то в сторону развалин.
— Уже унюхали,уродцы!— Здоровяк метнул гильзу по-
дальше вперёд.— Надо отойти от фляги,в ней водки больше,
329
она перебьёт запах от вашей ладони!
Они пробежали метров двадцать,и вдруг очередная гиль-
за,брошенная вперёд точно вдоль натоптанной Зомби тропы,
прямо в воздухе распустилась на множество тонких игл,вон-
зившихся в землю.
— Стоять!— Медведь остановился как вкопанный,и про-
фессор с непривычки врезалась в его мощную спину — Впе-
реди Сито!— Он поморщился.— И откуда только взялось...
Садимся!
Опустившись на колено,майор уложил рядом Степанова и
окинул взглядом окрестные руины.В сгущающихся сумерках
в чёрных провалах развалин синели слабые отблески.Здоро-
вяк указал профессору на один из них.
— Вот так выглядит Студень.Ночью здесь всё будет си-
ять,как новогодняя ёлка,увешанная синими огнями.Пойдём
туда!— он ткнул рукой между двух развалин.— Место от-
крытое,значит,хотя бы Паутины нет,а Студень уже видно.
Я буду кидать гильзы и определять путь,а вы подбирайте их,
когда будем проходить,иначе не хватит.
Он встал,подхватил Степанова и улыбнулся про-
фессору:
— Не переживайте,Людмила Петровна,дойдём!Тут неда-
леко,и все окрестные Зомби как раз рванули за водкой.А там,
глядишь,стемнеет,и они улягутся спать.Эта братия ночами
ходить не любит.
Медведь швырнул перед собой пару гильз,убеждаясь в
приемлемой ширине безопасного пространства,и осторожно
сошёл с тропы,двигаясь вдоль руин какого-то строения.
— Куда мы направляемся?— Не отстающая от него Ни-
колаева подобрала лежащую на пыльной земле гильзу.— Вы
сказали,тут недалеко.Разве нам не следует выходить к горо-
ду?
— Мы идём на базу Спецотряда,там есть оружие,сна-
ряжение и медикаменты.— Майор подобрал обломок камня
330
и бросил его — пока есть возможность,гильзы стоит побе-
речь.Позже он раздобудет верёвку и сделает «жучку».— Я
попытаюсь отыскать что-нибудь в развалинах.До базы отсюда
метров восемьсот,думаю,за час доберёмся.А вот до ареалов-
ского госпиталя — почти десять километров,вряд ли дойдём
без хорошей подготовки.
— Разве госпиталь расположен не в Ухте?— переспросила
профессор,передавая ему подобранные гильзы.
— В Ухте,— подтвердил здоровяк,осторожно продвигаясь
к брошенному камню,— но есть одно неприятное обстоятель-
ство:вокруг нас Жёлтая Зона,и где её граница,неизвестно.
Даже если ширина Зон не изменилась,а сейчас я уже ни в
чём не уверен,то после Жёлтой будет ещё двадцать километ-
ров Зелёной.А расстояние от внешнего периметра Пояса до
окраин Ухты меньше трёх километров.
— Вы полагаете,что город,как и мы,оказался внутри
Ареала?— напряжённо произнесла Николаева.— И помощи
ждать неоткуда?
— Выйдем к городу — узнаем,— ответил Медведь,мето-
дично расшвыривая обломки перед собой,— но,думаю,им
там сейчас не до нас.И потом,кто добровольно полезет в
Жёлтую Зону?Это целая операция.Тут не знаешь,на каком
шагу умрёшь...так,впереди что-то есть.Обходим справа,
там чисто.Держитесь ближе.
Минут десять они молча огибали невидимую смерть.Май-
ор продвигался короткими шагами и через каждый метр раз-
брасывал попадающиеся под руку обломки,нащупывая грани-
цы аномалии.«Похоже,Жернова,—отметил он,—эта гадость
формой вроде усечённой сферы,то есть у земли её поперечное
сечение меньше,чем на уровне лица.А ведь на плечах ле-
жит Степанов,не оставить бы без ног человека.Хорошо,хоть
мусора под ногами хватает,есть что использовать в качестве
пробника.Иначе бы точно уже вляпались...»
— Тут сможем пройти.— Бросив очередной камень,Мед-
ведь остановился.— Не знаю,что там правее,но здесь два
331
метра чистого коридора у нас есть.Идём!Будет очень хоро-
шо,если успеем подойти к базе до темноты.Иначе Паутина
перестанет быть заметной и станет невозможно найти убежи-
ще.
— А если сбить её чем-нибудь?— предположила профес-
сор.— Палкой или брошенным камнем?
— Не поможет,— покачал головой майор,— это не мате-
риальное образование.В первые годы существования Ареала
сталкеры так и делали.Пошерудят веткой и идут дальше.Па-
утина даже трещит при этом,будто рвётся.Только на самом
деле не рвётся она.Нити просто отдают энергию тому,к чему
прикасаются,и потому гаснут.Но «гаснут» не значит «пропа-
дают»,какая-то часть их заряда всё равно остаётся.Она слаба
и потому убивает не сразу,но все,кто тогда ходил через Па-
утину,не прожили больше полугода.Причём умирают от неё
всегда по одной причине — остановка сердца...Идём!— Он
бросил вперёд пару камней и двинулся дальше.
— Дефибриллятор не помогает?— уточнила Николаева.—
Хотя,полагаю,медики пробовали все варианты.
— Пробовали,— подтвердил Медведь,шагая к пробни-
кам.— Тут вопрос до сих пор спорный.Однажды после Пау-
тины удалось запустить сердце.Научная экспедиция работала
в Жёлтой Зоне,и один из сотрудников вляпался.Его вытащи-
ли крюком и сразу же применили дефибриллятор.Вроде по-
сле третьего разряда он ожил.Только через полгода всё равно
умер.Учёные так и не смогли однозначно установить причи-
ну смерти,хотя народ считает,что это действие Паутины.Те,
кто ходил через неё с палкой,тоже ведь умирали ровно через
полгода.Как тут проверишь,добровольцев нет.
Следующие двести метров оказались самыми трудными.
Аномалии встречались через каждые десять-пятнадцать ша-
гов,и в одном месте проход между ними оказался настолько
тесным,что Медведь сначала минут двадцать вымерял ши-
рину коридора,а после волоком тащил за собой Степанова,
чтобы максимально сузить свои габариты.Дальше идти стало
332
несколько легче,но добраться до базы так и не удалось:в по-
лусотне метров от очередного фронта руин майор остановился
и принялся всматриваться в сгущающиеся сумерки,обильно
расцвеченные синими подрагивающими огнями.
— Это база,— наконец определил он.— От КПП и забора
остался только фундамент,остальное не могу разглядеть.Ору-
жейная и склад НЗ вкопаны под землю,поэтому хоть что-то
там должно было уцелеть.Но идти дальше нельзя — Паути-
ны уже не видно,а в развалинах без неё не обходится.Скоро
будет совсем темно,нужно отыскать место для ночёвки,пока
ещё видно,куда летят пробники.
— Если перед нами база вашего Отряда,то это,наверное,
наша лаборатория?—Профессор неуверенно указала на призе-
мистую бетонную коробку,увенчанную зазубренными облом-
ками и витками скрюченной арматуры.— Немного похоже...
У нас там вода в холодильнике...— она невольно закусила
пересохшие губы.
— Надо же,— Медведь пригляделся к строению,— второй
этаж срезало,а первый устоял.Склад старый,один из первых.
В те годы об Ареале мало что знали и строили одноэтажки с
запасом прочности.Второй этаж добавили уже потом.Надо
подойти ближе.
Он изменил направление движения и вновь принялся бро-
сать перед собой гильзы.На этот раз им повезло:на пути к
складу попалась всего одна Рулетка,и Медведь едва успел
отдёрнуть руку,чтобы не получить возвращающейся гильзой
в ладонь.Обойти аномалию удалось довольно быстро,всего
за семь минут.
В двух метрах от бронированной двери майор остановился,
бросил в неё и рядом с ней несколько гильз,потом положил
на землю Степанова и обернулся к Николаевой:
— Зажигалка всё ещё у вас?Будьте добры,достаньте.
— Газ закончился,— профессор протянула ему зажигал-
ку.— Она ещё там,в развалинах,светить перестала.
— Ничего,нам много не надо.— Маленький пластмас-
333
совый цилиндрик утонул в огромной ручище здоровяка.—
Вспышки от кремня хватит.
Он покрутил колёсиком,вызывая снопы искр,и присмот-
релся к пространству возле двери.Вспышки на короткий миг
освещали сгустившийся мрак,и он ожидал увидеть знакомый
серебристый отблеск.Старый способ определить ночью при-
сутствие Паутины,используемый и поисковиками,и нелегаль-
ными сталкерами ещё с первых лет существования Ареала.
Когда вспышка кремня затухает,частота её фотонов совпа-
дает с частотой излучения Паутины,они резонируют,и нити
дают непродолжительную засветку.Кажется,так или почти
так объясняли всё это дело яйцеголовые из ГНИЦ.Лично
ему без разницы,лишь бы работало...Медведь продолжал
щёлкать зажигалкой,вглядываясь в темноту.Похоже,Паути-
ны у входа нет.Обычно в таких местах её и не бывает,она
любит растягиваться между чем-нибудь торчащим и предпо-
читает скелетные конструкции,поэтому её так много в лесах
и развалинах.Но экспериментировать не возникало никакого
желания,и майор на всякий случай снял автомат и пошевелил
им в районе двери,тщательно прислушиваясь.Характерного
треска не прозвучало.
— Чисто,— удовлетворённо подытожил он.— Теперь по-
смотрим,что внутри.
— После нашего ареста лабораторию опечатали,а нас ли-
шили прав доступа,— произнесла Николаева.— Замок элек-
тронный,без ключа не открыть.
— Ключ не понадобится,— майор подошёл к двери и ухва-
тился за стальную ручку,— был Выброс,всё работающее обо-
рудование сгорело.— Он потянул на себя массивную дверь,
и она со скрипом поддалась.— Полевые лаборатории положе-
но обесточивать при первых признаках Выброса и переходить
на автономное обеспечение.В простонародье — керосиновые
лампы и сухое горючее.Очень помогает метаморфит «При-
мус»,если есть.Химические фонари тоже работают,но это
только для освещения,поесть на них не приготовишь.
334
Медведь на всякий случай бросил внутрь гильзу и вновь
пошевелил автоматом,теперь уже в дверном проёме.
— Попробую зайти,— заявил он и осторожно шагнул
внутрь.
Через несколько секунд внутри склада мелькнул свет,и
майор вышел с горящей лампой в руке.
— Порядок.— Он поднял на руки Степанова.— Потолок
выдержал,похоже,герметичность не нарушена,— здоровяк
указал подбородком на зажатый в руке светильник,— даже
аварийный шкафчик на месте.Вовремя вам ремонт сделали.
— Это что,керосинка?— удивилась профессор,глядя за
«летучую мышь».— В аварийном комплекте?А топливо не
выдыхается со временем?
— В ней сухое горючее,— пояснил Медведь,— оно лучше
всего подходит для Жёлтой Зоны и сидения под Выбросом.А
вообще наши лампы могут работать на чём угодно,лишь бы
горело.Только пламя надо регулировать — большой огонь в
Ареале быстро гаснет,так что язычок лучше делать поменьше.
Заходим!— провозгласил он.
Оказавшись внутри,здоровяк отдал лампу Николаевой и
первым делом запер дверь на мощный засов,после чего по-
правил автомат и устало улыбнулся:
—И вообще,мы с вами везучие:прошли километр по Жёл-
той Зоне,словно по бульвару.Ни Центрифуги,ни Жаровни,
ни газовых аномалий,ни токсичного облака — романтика,да
и только!— Медведь весело прищурился,— ну,уважаемый
профессор,показывайте,где ваш холодильник!
16
335
336
Толпа Зомби прошла мимо,скрываясь из виду,и Влад во-
просительно посмотрел на Раса.Тот осторожно выглянул из
раздолбанного окна и прошептал:
— Уходят!— Парень указал на зияющий чернотой провал
подъезда в руинах многоэтажки и тихо добавил:— Сейчас
бежим туда,я первый,ты за мной.С моего следа не сходи и
не вздумай забегать в подъезд — там Воронка прямо в дверях,
костей не соберёшь.Лезем в пролом,что слева,он чист,я в
нём от зомбаков прятался,когда сюда шёл.
Он вновь выглянул в окно,быстро огляделся и кив-
нул:
— Пошли!
Молодой сталкер выпрыгнул в разрушенный проём и рва-
нул через открытое пространство.Влад,зажав в руке пласти-
ковую бутылку с водой,помчался следом.
Заваленную обломками зданий улицу удалось перебежать
незамеченными,и вскоре они уже влезали в мрачный зев про-
лома.Рас щёлкнул кнопкой фонарика и быстро осветил утлый
каменный мешок,образованный нагромождением изломанных
стен и потолочных плит.Луч остановился на торчащих из угла
останках размозжённого человека.
— Долго здесь не просидишь,— поморщился Рас,— труп
скоро начнёт вонять и привлечёт зверьё.Жаль,удобное ме-
сто...— Он выключил фонарик.— Ладно,полчаса отдохнём
и двинем дальше.
— Далеко ещё?— Влад недовольно разглядывал сбитые
туфли.«Похоже,левая подошва планирует нас покинуть...»
Сталкер смахнул с автомата жёлтую пыль.
— Мы сейчас на перекрёстке Дзержинского и Октябрь-
ской.Наши закрепились у Прометеев.Вообще,быстрее всего
через центр,по проспекту Ленина,но туда мы соваться не
будем,там сплошной завал,радиация зашкаливает и зомбаки
337
прут толпами.Так что пойдём по Нефтяников,— он сверился
с УИПом,— это дольше,но шансов больше — на окраине фон
меньше.Думаю,за час-другой доберёмся,смотря какие там
завалы.Главное,чтобы по руслу Чибью идти не пришлось,
там Студня полно...
Они пробирались через руины Ухты второй час,но до цели
было ещё далеко.Постоянно приходилось прятаться от мно-
гочисленных Зомби,идущих отовсюду в ту же сторону.Рас
сказал,что они стремятся попасть в Эпицентр и на глаза им
лучше не показываться.После того случая с забитым насмерть
человеком Влад был полностью с ним согласен.Оставалось
только порадоваться,что какое-то шестое чувство не позво-
лило ему выйти к «уцелевшим людям» перед разрушенным
мостом.Зомби бросались на всех,кто попадался на пути.По-
ка добирались сюда,Влад насчитал почти три десятка трупов
людей,погибших уже после катастрофы.«Вот тебе и город,
в котором можно получить помощь спасателей»,— мелькнула
мрачная мысль.Он решительно отогнал её прочь и отвинтил
крышку у бутылки с водой.
— Болит?— посмотрел на него Рас.— Третью бутылку
добиваешь.Смотри,энурез замучит.
— Не знаю,что со мной,но ощущение такое,что не пил
всю жизнь.— Влад нахмурился,прислушиваясь к себе.—
Эти три бутылки во мне словно испарились.Но хоть мозги не
кипят.Пока воду пью — не больно вообще.
— И всё-таки я не понимаю,как ты умудрился без при-
боров дойти до меня от самого аэропорта,— покачал головой
Рас.— Ты точно не видишь аномалий?
— Я не вижу ничего необычного,— пожал плечами
Влад.— Шёл себе,да и шёл.Обходил завалы и изувечен-
ные трупы.Жутковато было,конечно,и мозги жгло так,что
хотелось воды плеснуть себе в череп.А её,как назло,нет
нигде!— Он виновато посмотрел на почти пустую бутылку.
— Пей-пей,— успокоил его Рас,— по пути будет несколь-
ко магазинов.Их разнесло в щепки,конечно,но я что-нибудь
338
найду.Другой воды в Зонах нет,если не считать маленьких
озёр,но к ним подходить нельзя,— парень болезненно помор-
щился,— это прямой путь к Тёмному Властелину...
Он замолчал,задумавшись о чём-то,и Влад сделал ещё
глоток.От воды ему и вправду становилось легче.Жжение
в мозгу утихало,и некоторое время он мог жить спокойно.
Однако невидимый кипятильник быстро включался,и вновь
приходилось пить.Встреча с Расом оказалась большой удачей.
Как выяснилось,молодой сталкер шёл в аэропорт и влез в тот
придорожный дом,чтобы спрятаться от появившихся Зомби.
А заодно и обшарить холодильник — чего добру пропадать
зря,а вода и продовольствие в пути пригодятся,мало ли,как
дорога обернётся.
На вопрос Влада,что же тут произошло,Рас лишь
пожал плечами:
— А чёрт его знает.Никто толком не может понять.Всё
вокруг в одну секунду просто смело,словно ядерным взрывом.
Только самого взрыва не было.
Потом начался Выброс,это точно.Но раньше Выброса та-
ких размеров не бывало,Ареал прыгнул во все стороны на
огромное расстояние.Вроде бы перед самым ударом в горо-
де объявляли учения по Гражданской Обороне и эвакуацию.
Другие рассказывают о каких-то террористах,одновременно
устроивших несколько взрывов по всей Ухте.И вроде бы это и
не террористы были вовсе,а зомби,которые вышли из Ареала.
Чушь какая-то!Не выходят они из Ареала никогда.Да и как
они Пояс прошли бы?Один мужик из диспетчерской службы
вообще говорит,будто слышал,что в Эпицентре обнаружили
агрессивных инопланетян и срочно нанесли по ним ядерный
удар.Но,опять же,взрыва никто не видел.Если честно,это
выглядит ещё большей ерундой.Но если начальство действи-
тельно долбануло по Эпицентру ядерной,то сделали они это
зря!— Рас криво усмехнулся.— Сейчас любой малолетний па-
цан знает,что нельзя бить по инопланетянам ядерным ударом.
339
Зона их влияния от этого расширяется.Видать,руководство
не играет в компьютерные игры.
Влад коротко хмыкнул и покачал головой:
— Я тоже в них не играю.На ерунду времени не хватает,
работы слишком много.
— Кем работаешь?— поинтересовался Рас.
— Юрист,— Влад сделал ещё глоток,— в Москве.
— А здесь как оказался?— удивился молодой сталкер.—
По грибы?
— Знакомые хорошие позвали,— уклончиво ответил
Влад.— Они сюда в командировку приехали,но что-то у них
по юридической части не заладилось.Вот и позвонили мне,
попросили помочь.Я в самолёте был,когда всё началось.Сам
не понимаю,как уцелел.Повезло.
— А я в РАО в поисковом отделе работаю,— сообщил
Рас.— Мне как раз по заявке надо было в Жёлтую идти.Спу-
стился в оружейку оружие получать,а тут объявляют учебную
тревогу по особо крупному Выбросу.Ну,я там и остался,си-
дим втроём с Болтом и дежурным,анекдоты травим.Вдруг
Болт как подскочил и орёт:«Выброс!Ложись!» — и в угол!Я
сначала подумал,прикалывается он.В этот момент и долба-
нуло.Очнулся от того,что Болт снял с кулера канистру и мне
на лицо воду льёт...
Парнишка потёр руками виски.
— Сначала в голове звенело так,будто мне по башке буб-
ном колотят,а потом ничего,оклемался.До утра так и сидели
в оружейной.Там безопасно,все такие хранилища для серьёз-
ных вещей,оружие,там,боеприпасы,аварийные склады НЗ —
они в подвалах расположены.Любой Выброс пересидеть мож-
но спокойно.Потом Выброс закончился,и мы полезли наверх.
Бронепластину люка заело,мы с ней долго провозились,но
340
всё же справились.Открываем люк — а над нами небо.Зда-
ния нет,смело начисто под самый фундамент.В двух шагах
целая гора обломков — всё,что от него осталось.Да и вообще
вокруг одни руины,и ни один прибор не работает.
Рас бережно стёр пыль с укреплённого на предпле-
чье УИПа и продолжил:
— Вылезли и стоим,ничего понять не можем.Дежурный
по оружейке увидел,что от соседнего корпуса одни развалины
остались,и рванул к ним.У него там жена работала.Болт
ему кричит,мол,стой,нельзя туда,да куда там!Тот даже
шаг не замедлил.Пробежал несколько шагов и вляпался.В
одну секунду в клочья разлетелся,по любому в Раздиратель
угодил.
Молодой сталкер тяжело вздохнул:
— Болт говорит,мол,мы в Жёлтой Зоне.Я ему:так ведь
небо голубое!А сам смотрю,Выброс закончился,а приборы-
то так и не заработали.И точно,через несколько часов небо
позеленело,а земля стала краснеть и всё больше на резину
походить.Только тогда нам уже не до этого было — отовсюду
зомбаки попёрли в Эпицентр.Похоже,всех,кто на момент
начала Выброса не погиб от удара и не оказался в подвалах,
Тёмный Властелин к рукам прибрал.Агрессивные,уродцы:
едва заметят —тут же кидаются.Мы еле ноги унесли.Хорошо
ещё,что Жёлтая Зона остановилась совсем рядом,граница
теперь почти что по внешнему периметру проходит.В смысле,
по тому,что от него осталось.Как в Зелёную вышли,УИПы
заработали,стало проще.Начали к городу пробиваться,на
наши выстрелы стали люди подтягиваться.Говорят,много кто
выжил,да только большинство вляпались,когда из Жёлтой
выбирались.Небо-то обманчивое было...
Он немного помолчал,поёжившись,и грустно про-
должил:
341
— Дойти смогли только до Прометеев.Дальше сплошные
завалы,куда ни сунься — счётчики Гейгера на УИПах зашка-
ливают.Пришлось закрепиться там.Место открытое,а делать
нечего,Зомбаки прут со всех сторон,кто с чем:с дубьём вся-
ким,железками,арматурой...Опаснее всего те,что в мили-
цейской форме,и бывшие МЧСники,у них оружие.Стрелять
пришлось немало...— Рас хрипло прочистил горло,— а ли-
ца у многих знакомые...— Он тряхнул головой.— В общем,
собралось там человек сто,и ещё из города люди выбирались,
кому уцелеть повезло.Зомбаки просекли,что нас много и мы
с оружием,и стали обтекать нас стороной,но те,что воору-
жены,всё равно кидаются.Так,под открытым небом,вечно
сидеть не будешь,надо как-то выбираться из Зоны,вот меня
и послали к аэропорту.Думали,может,туда Выброс не дошёл
и удастся найти помощь.
— Нет,— Влад покачал головой,— там одни развалины,
как здесь.Только ещё страшнее — изувеченные трупы кругом,
и зверьё взбесившееся за человеческие останки грызётся...—
его непроизвольно передёрнуло.
— Значит,Зелёная длится намного дальше,— заключил
Рас.— Я так и думал.Ширина Зон двадцать километров...—
Он сделал паузу и добавил:— Наверное.Короче,нет смыс-
ла туда идти.Ты не обратил внимания,может,там остались
какие-то машины?Грузовики,техника,или ещё что?
— Всё всмятку,— вздохнул Влад.— Самый крупный обло-
мок размером с половину легковушки.Я не видел живых.Там
даже приземлиться нельзя,взлётная полоса сильно захламле-
на выкорчеванным лесом...Рас,а как сохранились вертолё-
ты?
—Какие вертолёты?—озадачился сталкер.—Там остались
вертолёты?!Надо сказать нашим,вдруг кто-то умеет летать!
— Да нет,я не про аэропорт,— нахмурился Влад,— там
всё размазало по земле,я же говорил.Я про те вертолёты,что
эвакуируют людей из Ухты.
— Чего?— Рас непонимающе посмотрел на него.— Нет
342
там никаких вертолётов.И эвакуации нет,выжившие едва от
Зомби спасаются!С чего ты взял?
— Я видел два вертолёта в небе,когда шёл из аэропорта,—
объяснил Влад.— С эмблемами РАО «Ареал».Двигались на
высокой скорости в сторону...туда,короче,— он указал на-
правление рукой.— Я думаю,там Сыктывкар.
— Угу,— задумчиво согласился молодой сталкер,— он
там...Странно всё это,я никаких вертолётов не видел.Да и
как они могли взлететь?Ареаловские вертушки все в Городке
стояли,там подземных ангаров нет.Городок Выбросом смело к
чёртовой бабушке,какие ещё вертолёты?!Да и не запустились
бы двигатели в Жёлтой Зоне...
— Может,они из полёта возвращались?— предположил
юрист.— И не пострадали потому,что их не было здесь во
время Выброса?
— Может быть,— Рас пожал плечами.— Что ж они тогда
не подобрали хоть кого-нибудь?
— Мало ли,— Влад коротко развёл руками.— Может,и
подобрали кого.Или топливо заканчивалось,или сесть было
негде.Но они наверняка за помощью пошли.Думаю,нас скоро
будут искать.
— Хотелось бы,— сталкер осторожно подобрался к про-
лому и внимательно оглядел близлежащие руины.— Ладно,
пошли,пока никого нет.Хорошо бы успеть добраться до Про-
метеев до темноты,неохота в ночи по развалинам ноги ломать.
Сотня метров через почти непроходимые руины далась с
большим трудом.Влад быстро потерял оба каблука,а его тон-
кая светлая рубашка потемнела от грязи и зияла рваными ды-
рами.Дважды развалины перед ними заканчивались непре-
одолимым тупиком,и приходилось возвращаться назад,что-
бы обойти завал с другой стороны.Быстро выяснилось,что
двигаться по набережной вдоль высохшей реки не получится.
Они уже почти вышли к ней,как вдруг,вскарабкавшийся на
очередную гору руин Рас быстро присел за обломок стены и
343
дёрнул Влада за собой.
— Тсс!— прошипел он и указал вперёд:— Зомбаки рядом!
Юрист медленно выглянул из-за обломка и тут же одёр-
нул голову назад.По узкому проходу,оставшемуся между
покрытым вонючей слизью руслом реки и уходящими вдаль
руинами,медленно брели безмолвные человеческие фигуры.
Несколько десятков Зомби монотонно двигались вперёд,сжи-
мая в руках или волоча за собой служившие оружием обломки
труб,досок и арматуры.
— По набережной не пройдём,— зашептал сталкер,— при-
дётся через проезд Строителей.Там завалено сильно,но ниче-
го не поделаешь.На проспект Ленина нельзя,там этих,— он
кивнул на молчаливо бредущих Зомби,— сотни,и радиация
фонит жутко.Идём вправо,вон туда.Это проспект Космонав-
тов...был.Много открытых мест,так что придётся бегом до
поликлиники,а лучше — до художественной школы.
— А которая из них художественная школа?— Влад вгля-
делся в череду развалин.— Они теперь все одинаковые.
Рас ткнул пальцем:
— Вон та,где смятый автобус.Добежишь без воды?— он
смерил взглядом пустую бутылку.
— Добегу,конечно.— Влад выбросил ставшую бесполез-
ной ёмкость.— От аэропорта же вообще без неё дошёл.Идём!
Они почти ползком спустились с развалин и рванули,пы-
таясь как можно скорее преодолеть открытое место.Однако
уже через десяток метров Рас остановился и торопливо под-
нял руку с УИПом.
— Впереди аномалия!— сообщил он,глядя на перелива-
ющиеся огоньками индикаторы,и спустя пару секунд заявил:
— Влево!
Пока пересекли проспект и добрались до места,аномалии
попадались ещё трижды.Каждый раз поисковик колдовал над
приборами и быстро определял пути обхода,но этих заминок
оказалось достаточно,чтобы их заметили.
344
— Рас!— Влад тронул сталкера за плечо.— За нами кто-то
бежит!Это человек или Зомби?
Парнишка обернулся,бросая взгляд на приближающегося
мужика с топором,и быстрым движением снял автомат.
— Сейчас посмотрим!
Он присел на колено и прицелился.Человек прибавил ско-
рости,и Рас выстрелил.Бегущий запнулся и упал,и сталкер
тут же произвёл в него ещё одну очередь.
— Бежим,— заявил он,цепляя автомат на грудь,— пока
они на звук не сбежались!
Остановились они только после того,как влезли в россыпь
руин и просочились по ним достаточно далеко.Заметив обра-
зовавшийся в развалинах закуток,Рас ткнул в него рукой и
вновь сверился с УИПом.
— Чисто,— определил он,тяжело дыша.— Там отдохнём.
Они забились внутрь обвала и вжались в стены.Влад пе-
ревёл дыхание и посмотрел на сталкера.
— Это точно был Зомби?— спросил он.— Вдруг он нор-
мальный,только кричать нам боялся,чтобы их не привлечь?
— Зомбак,по любому.— Рас стряхнул со лба налипшее
крошево битой штукатурки.— Я когда в него прицелился,он
только ходу прибавил.Нормальный человек бы упал,попы-
тался крикнуть нам что-нибудь.Ты бы вот стал на автомат
ломиться?
— Нет,— согласился Влад.— А что за высотное здание
там,далеко?Его было видно сверху.Оно выглядит почти не
пострадавшим,только окон нет!Может,надо идти туда?За-
сесть на крыше,там и от Зомби легче отбиваться,и спасатели
нас сразу заметят!
— Это ГНИЦ,— мрачно ответил Рас.— Главный Научно-
Исследовательский Центр РАО «Ареал» имени академика
Лаврентьева.У нас никто не понимает,как он устоял,но идти
к нему — стопроцентная смерть.Там смертельная радиация.
Один учёный оттуда выбрался и дошёл до нас,весь серый,
как земля.Умер ещё до того,как я к аэропорту уходил.Толь-
345
ко и смог сказать,чтобы туда не ходили.Несколько человек
всё равно пошли,у них семьи в том районе.Вернулись очень
быстро,говорят,не пройти,фон слишком...
—Тихо!—оборвал его Влад,прислушиваясь.—Слышишь?
Рас застыл,обратившись в слух.
— Вертушка!— выдохнул он.— Это спасатели!А нам ещё
топать и топать!— Сталкер вскочил.— Бежим!Тут рядом
Комсомольская площадь,место открытое!Там,правда,автоза-
правка на воздух взлетела,но нас всё равно заметят!Скорее,
а то улетят!
Они вылезли из утлого убежища и принялись карабкаться
среди развалин,задирая головы вверх.
— Вон он!— Влад указал на скользящий в небе силуэт.—
Это МИ-24,из тех,что я видел!
— Выживших высматривает!— подхватил Рас.— Чёрт,не
успеваем!Он уже над Прометеями!Быстрее!— Он перелез
через преграждающую путь балку и подал Владу руку.
— Я не могу так быстро,— развёл руками тот,вскарабки-
ваясь следом,— подошвы скоро отвалятся.Надо осторожнее
бежать,иначе куда я вообще без обуви!Разве твои не преду-
предят о тебе спасателей?
— Так они думают,что меня у аэропорта искать надо!И ни
одной рабочей рации не осталось!— Рас с досадой скривил-
ся и тут же воскликнул:— Стой!— УИП на его предплечье
расцвёл огоньками индикаторов,и до Влада донёсся слабый
писк из маленького наушника,вставленного в ушную ракови-
ну сталкера.— Паутина!Да что такое!Почему сейчас?!
Он завозился с прибором,медленно отшагивая в сторону
через каждые пару секунд.Влад следил за вертолётом.Маши-
на заложила вираж и пошла на круг.Вероятно,пилот заметил
выживших.
— Сюда!— Рас потащил его за собой.— Быстрее,он уже
снижается!
346
— Как-то странно он снижается.— Влад скакал за Ра-
сом среди руин с обломка на обломок,пытаясь не переломать
ног,и следить за вертолётом стало небезопасно.— Слишком
быстро!
— Нужно хотя бы до площади добежать.— Молодой стал-
кер поднырнул под нависающий обломок.—Осторожнее,спра-
ва Студень,не наступай в выемки!
Они наконец-то выбрались из руин,и Рас вновь вскинул
руку с УИПом,торопливо водя прибором:
— Сейчас главное не вляпаться на ровном месте...сей-
час...сейчас...направление...
— Подожди!— Влад схватил его за локоть.— Не торопись
зря.Он не приземляется.
— Как?— возмутился Рас,отрываясь от УИПа и впиваясь
взглядом в вертолёт.— Это ещё почему?Он же снижается!
—Скорость слишком велика...—начал было Влад и осёк-
ся,глядя,как пилоны боевой подвески МИ-24 окрашиваются
вспышками срывающихся из пусковых установок НАРов.
6
—
Ложись!!!
Он бросился на землю,Рас повалился рядом,и над ни-
ми загрохотали отзвуки разрывов.Оба пытались понять,что
именно обстреливает вертолёт,но всё,что можно было разгля-
деть за руинами,это поднимающиеся в небо верхушки взры-
вов и взлетающие в воздух обломки.
— Куда это он так молотит?— растерянно произнёс Рас,
вытягивая шею.— Там же наши,где-то совсем близко!
— Может,он отгоняет Зомби?— неуверенно предположил
Влад.— Увидел,что их слишком много,и зачищает место для
посадки...Он же один,а вертолёт на земле лёгкая добыча...
6
6
347
— Для кого?Для тупых зомбаков с палками?!— Рас при-
поднялся,вглядываясь в сплошную стену разрывов.— Слу-
шай,Влад,а вдруг там хорошо вооружённые зомбаки объяви-
лись?!У нас же ОМОН есть!То есть,был!Вдруг они тоже
зомбировались!— Сталкер подскочил.— Побежали туда,по-
можем нашим!
— Лежи давай!— Юрист шлёпнул его в подколенный
сгиб.— Терминатор-самоучка!Лучше него,— он кивнул в
сторону стрекочущего крупнокалиберным пулемётом вертолё-
та,— у тебя точно не получится.Можешь мне поверить,я
знаю,что такое боевой вертолёт,у меня отец лётчик-афганец.
Сейчас умнее вообще туда не соваться,а то ещё попадём под
раздачу!Из кабины люди на земле выглядят размером с круп-
ного муравья,он просто не успеет отличить тебя от Зомби,
если ты мелькнёшь где-то среди развалин!
— Да знаю я!— обиженно заявил Рас,опускаясь на зем-
лю.— Сам не раз летал!В смысле,десантником,когда достав-
ка по воздуху.Ну,и что нам теперь делать?До завтра лежать
будем?А наши там от Зомбаков отбиваются!
— Погибнуть от своего же вертолёта — глупо!— отре-
зал Влад.— Подождём,пока отстреляется,и пойдём!Главное,
чтобы нас никто за Зомби не принял.Ты знаешь,как туда
выйти так,чтобы под пули не попасть?
— Ну...— Рас секунду размышлял,— раньше-то как
угодно можно было.Теперь завалы везде,но,думаю,попро-
буем дворами пройти,между Нефтяников и Строителей.Там
руины не выше второго этажа,должно получиться.— Он про-
водил взглядом набирающий высоту вертолёт.— Уходит?
— На облёт пошёл,скорее всего,— Влад оценивающе по-
смотрел на заходящую на круг машину,— проверяет,надо ли
делать ещё залп.Там сейчас пылищи море,сразу и не пой-
мёшь.
Вертолёт дважды прошёл над подвергнувшимся обстрелу
районом и,быстро набрав скорость,ушёл на восток.
— Куда это он?— спросил Влад.— Он же прилетел не
348
оттуда...
— В сторону нефтеперерабатывающего завода пошёл,—
уверенно ответил Рас,вставая на ноги.— Наверное,там то-
же требуется огневая поддержка.Пошли!Теперь точно скоро
спасатели прилетят,так что лучше не опаздывать.
Но выбраться в нужное место удалось не сразу.Сначала
они уткнулись в непроходимые завалы и приняли вправо,но
уже через двадцать шагов счётчик Гейгера угрожающе заве-
рещал,и они торопливо отступили.Пришлось искать обход
левее,но УИП показал там высокую активность аномалий,
и Рас,пошевелив обломком деревяшки в нескольких местах,
сокрушённо сообщил:
— Трещит везде,Студня полно и здоровенный Магнит над
школьным двором.И ещё что-то есть вон там,и там,отсюда
не разобрать.От самой школы фонит,как от дырявого реак-
тора!Короче,не пройдём.Думал,сильно здесь не завалит,не
так уж и много зданий.Кто знал,что столько переломанного
леса сюда притащит!А Паутина его любит...— Он покачал
головой.— Придётся всё-таки выходить к реке,может,Зомба-
ков там уже нет...в общем,пошли левее,к тому обломку,
попробуем пройти перед ним.
— Может,вон там безопасный проход?— Влад кивнул на-
зад,в сторону забросанного чахлым изломанным лесом пу-
стыря.— Развалин нет,русло отсюда видно...
— Вряд ли,— усомнился Рас.— Слишком много ровного
пространства.На такие места аномалии часто садятся.Да и
заметно нас будет издалека,если от развалин отойдём.Зомба-
ки,если увидят,так просто не отстанут.
— Давай попробуем,пока там никого,— предложил
Влад.— Если проход есть,можно пробежать,время навер-
стаем!
— Ну,давай...— без особого энтузиазма согласился мо-
лодой сталкер.— Только как бы не пришлось навёрстывать в
обратную сторону,когда нас заметят не совсем спасатели...
Он внимательно осмотрел окрестности и,не найдя опас-
349
ности,осторожно вышел из россыпей обломков.Рас поднял
перед собой согнутую в локте руку с УИПом и медленно дви-
нулся вперёд,постоянно перебегая глазами с индикаторов на
набережную и обратно.Влад пошёл следом,то и дело огляды-
ваясь,чтобы никто не застал их врасплох:оказаться отрезан-
ными от развалин на лишённом серьёзных укрытий месте не
хотелось.
К руслу вышли без происшествий,развороченная набереж-
ная оказалась безлюдной,и Рас немного расслабился,оглядел-
ся и облегчённо вздохнул:
— Дорога,вроде,есть,Зомбаков не видно,так что анома-
лии обойти успеем,если попадутся.Ты как узнал,что здесь
пройти можно?
— Я не знал,— пожал плечами Влад.— Просто показа-
лось,что тут должно быть чисто.Это место чем-то похоже на
дорогу из аэропорта.
— Чем раскуроченная спортивная площадка может быть
похожа на автотрассу?!— удивился Рас.— Так же засыпана
дроблёным лесом,что ли?
— Не знаю,— нахмурился Влад.— Я же говорю:показа-
лось.Может,асфальт похожий,откуда я...
— Ложись!— тихо воскликнул Рас,и оба мгновенно вжа-
лись в покрытый жёлтой пылью асфальт.— Зомби!
Он указал на набережную.На вздувшейся буграми доро-
ге из-за руин показались несколько бредущих фигур.Влад
торопливо огляделся и понял,что здесь его,скорее всего,за-
метят.Обломки чахлых деревьев,наверное,ещё скроют оде-
того в камуфляж Раса,но не юриста в гражданском.Молодой
сталкер,словно прочитав мысли,быстро зашептал:
— Сваливать надо,иначе заметят,когда близко подой-
дут!— Он ткнул рукой в сторону видневшихся на севере об-
ломков небольшого моста.— Сейчас встаём и бежим!Нам
совсем недалеко осталось,тут город уже заканчивается!У мо-
ста сворачиваем направо,оттуда до Прометеев рукой подать!
Там наши,они,если что,помогут отбиться!Добежишь без
350
каблуков-то?
— А что,есть другие варианты?— тихо хмыкнул Влад.—
Добегу.Надеюсь,туфли не развалятся.
— Ага,надейся,— коротко прыснул Рас.— Надежда уми-
рает последней.А обувь — первой!— Он смерил взглядом
расстояние,оставшееся до приближающихся Зомби.— Шучу,
не обращай внимания.Нервишки шалят немного...Всё,бе-
жим!Держись точно в трёх шагах позади и не обгоняй.— Рас
перехватил автомат в руку.— За мной!
Они сорвались с места,словно заправские спринтеры.Рас
мчался впереди,на ходу умудряясь сверяться с УИПом,оги-
бать опасные места и оглядываться на Влада и Зомби.Те
заметили беглецов практически сразу и бросились в погоню,
размахивая железными прутами и обломками досок.За какое
время было преодолено расстояние до развалин моста,Влад
не понял,но зато был совершенно уверен,что так быстро он
ещё никогда в жизни не бегал.
— Сюда!— Рас свернул вправо.— Тут рядом,мы на пере-
крёстке закрепились,у газпромовского музея!
Он ткнул рукой в сторону длинной осыпи руин,из-за ко-
торой виднелись развалины чуть выше,и устремился к ним.
Влад,тяжело дыша,изо всех сил старался не отставать слиш-
ком сильно.Выскочив на перекрёсток,Рас замер,словно вко-
панный.
— Что за хрень?!— растерянно выдохнул он.
Пространство вокруг было буквально перепахано воронка-
ми и усеяно трупами.Земля,залитая кровью и усыпанная
рваными останками мёртвых тел,ещё не успела покрыться
жёлтой пылью,отчего выглядела кроваво-серым озером среди
грязно-ядовитых развалин.В двух шагах от Раса несколько
облезлых,покрытых язвами кошек рвали на части человече-
ские внутренности.Молодой сталкер секунду смотрел на ме-
сто жестокой бойни,после чего неуверенно произнёс:
— Это вертушка что,по нашим била,что ли...
Договорить он не успел.Двое Зомби с остекленевшими
351
глазами молча бросились на него из ближайшей воронки,сби-
вая с ног.Рас выронил автомат и отлетел в сторону.Напада-
ющие немедленно переключились на подбегающего Влада.От
неожиданности тот судорожно затормозил и отпрыгнул назад.
Из развалин неподалёку уже выбирались новые Зомби,и Влад
невольно попятился,глядя,как быстро растёт их количество.
Он торопливо оглянулся по сторонам и подобрал какую-то же-
лезку,приготовившись отбиваться.
— Назад!— крикнул Рас,оставаясь лежать.— Отведи их
от автомата!Быстрее!
Влад несколько раз угрожающе взмахнул железкой перед
приближающимися Зомби,но те лишь ускорили шаг,и он бе-
гом рванулся в обратную сторону.Под ногой что-то хрустну-
ло,и ступню пронзила резкая боль.Влад споткнулся и едва
не рухнул наземь.С трудом удержавшись на ногах,он заковы-
лял прочь.Зомби ринулись за ним.В следующую секунду Рас
вскочил на ноги и бросился к автомату.Подобрав оружие и
быстро прицелившись,он несколькими выстрелами сбил вра-
гов на землю.Зомби,получившие пули почти в упор,полетели
на развороченный асфальт,и Рас помчался за Владом.
— Быстрее!К мосту!— Он поравнялся с прихрамывающим
юристом.— Там под опорой займём позицию!
Спотыкающийся Влад оглянулся.Отовсюду из руин к ним
шли,бежали и ковыляли не меньше трёх десятков Зомби.Что-
то острое,вонзившееся в подошву ступни,не давало наступать
на ногу,мешая быстро бежать.
— Нельзя туда!— Он изо всех сил старался не отстать от
сталкера.— Рас!Стой!Ищи другое место!
— Да нас тут разорвут в клочья!— Рас схватил его за руку
и потащил за собой.— У меня на них патронов не хватит!Они
так просто не дохнут!Давай же,шевелись,блин!
Он протащил Влада ещё несколько шагов и резко остано-
вился.Тревожный писк УИПа был слышен даже через шум
их хриплого дыхания.
— Твою мать!— выдохнул Рас,останавливаясь.— Плешь!
352
Он развернулся,вскидывая автомат,и произвёл несколь-
ко выстрелов.В надвигающейся толпе Зомби кто-то упал,но
остальные не обратили на это никакого внимания.Кольцо во-
круг товарищей быстро сжималось,а из-за развалин появля-
лись всё новые и новые фигуры с остекленевшими глазами,и
взгляды людей заметались по сторонам в поисках выхода.
Внезапно в ближайшем скоплении руин прогремела авто-
матная очередь,и пули швырнули на разбитый асфальт атаку-
ющего Зомби.Из едва заметного пролома в стене рухнувшей
многоэтажки выскочили трое мужчин с автоматами и открыли
огонь,отсекая преследователей от беглецов.Один из стреля-
ющих,облачённый в армейский камуфляж и разгрузку,крик-
нул:
— Рас!Сюда!Быстрее!Патронов мало!
Молодой сталкер вскинул автомат,короткой очередью сре-
зал замахивающегося куском арматуры Зомби и едва успел
развернуться,чтобы в упор встретить следующего.
— Ходу,Влад,ходу!— Он подхватил руку юриста через
плечо и потащил его к развалинам.
Коридор,пробитый неожиданными спасителями в толпе
Зомби,быстро сужался.Выскочить едва удалось.Кто-то схва-
тил Влада за плечо,он ударил преследователя железкой,но
в неё тотчас вцепилось сразу несколько рук,и оружие при-
шлось отпустить.Несколько пуль просвистели почти рядом,и
ещё пара Зомби рухнули под ноги напирающей толпе.Осталь-
ные замешкались,и Расу удалось втащить Влада в развали-
ны.Кто-то из стрелков подхватил хромающего юриста и пота-
щил к пролому,остальные,отстреливаясь,отступали за ними
следом.Карабкающихся по развалинам со всех сторон Зомби
становилось всё больше.Люди спешно втиснулись в пролом,
и последний из них тут же схватился за крупный обломок
бетонной плиты.
— Заваливаем!— крикнул он.— Быстрее,они рядом!
Ближайшие к нему стрелки навалились на плиту и надви-
353
нули её на пролом,запечатывая вход.В наступившей темноте
вспыхнул электрический фонарик.
— Успели,— устало вздохнул человек с фонарём,прислу-
живаясь к шуму долбящихся в бетонную плиту Зомби.— Ду-
мал,не добежите.
— Я сам так думал,— Рас отёр со лба выступивший от
напряжения пот.— Так много озверевших зомбаков рядом с
собой я ещё не видел.Спасибо,мужики!
Говоривший лишь невесело улыбнулся и положил фонарь
на груду битого кирпича,направляя луч в низкий потолок.
— Что с ногой?— спросил он у сидящего на раздроблённой
балке Влада.— Крови много.
— Наступил на что-то.— Тот держал в руках снятый баш-
мак и выдирал из него тонкий кривой металлический обло-
мок.— Ступню проткнуло.
— Держи.— Человек в зелёном комбинезоне с эмблемами,
сильно напоминающими эмблемы МЧС,протянул ему неболь-
шой кусок бинта.— Это всё,что осталось.Помочь с повязкой?
—Спасибо,справлюсь.—Влад,морщась от боли,принялся
стягивать с опухающей ступни окровавленный носок.
— Рас,патроны есть?— спросил третий,в серой спецодеж-
де.— У меня всего пол магазина осталось.
— У меня три,— сталкер потянул из подсумка магазин,—
одним могу поделиться.— Отдав боеприпасы,он обернулся к
человеку в камуфляже:—Болт,что за хрень здесь произошла?
— Расстреляли нас спасатели,— криво ухмыльнулся
тот,— вот и вся хрень.
— Это не спасатели,— поморщился человек с нашивками,
похожими на МЧСные.— Вертолёт боевой был.
— Похож на один из наших,только без бортового номе-
ра,— вступил в разговор третий.— Мы вчера на таком же
штангу крепления меняли,не успели покрасить.
— На левом пилоне?— уточнил Влад.— Я видел этот вер-
толёт,— юрист посмотрел на Раса.— Это он сопровождал тот
МИ-8,что был с логотипом РАО «Ареал».Номера двадцать-
354
четвёрки я не смог разобрать,но на восьмёрке с логотипом
стояло А-02.
— Это борт Совета Директоров,резервный,машина-
дублёр!— заявил человек в серой спецодежде.— Нам ино-
гда его на техобслуживание пригоняют.Обычно он не летает,
стоит где-то на секретном аэродроме,не знаю,где это.
— Раз они смогли запустить двигатели,значит,точно не в
городке,— хмыкнул Болт.— А где ты его видел?
— Я из аэропорта шёл,по дороге,— Влад,кривясь,пе-
ретягивал бинтом кровоточащую ступню.— Они надо мной
прошли,вдвоём.МИ-8 этот и МИ-24,у которого штанга пи-
лона была не покрашена,блестела на солнце.
—Выходит,правду связисты говорили про ядерный удар,—
насупился Болт.— Начальство ответственности боится,а мы
тут наивно спасателей ждали...Аэропорт-то как?— кивнул
он Владу.
— Как здесь,— хмуро ответил тот,— даже хуже.Одни
обломки и разодранные мертвецы.
— Болт,что здесь случилось-то?— вскинулся Рас.— По-
чему вертушка по своим отстрелялась?
— Я бы тоже хотел знать,— зло скривился тот.— Через
час как ты ушёл,из Городка выбрались пятеро мужиков из
службы связи.Одного ты должен знать,Федька Косой,по-
зывной у него «Обнинск».
— Помню,— кивнул Рас.— Так он выжил?
— Угу,— кивнул поисковик.— Выбрались они всей сме-
ной,и даже рацию с собой принесли нулёвую,из аварийного
НЗ,ещё не распечатанную из консервационной упаковки.Так
вот,Косой рассказал,что он вчера дежурным был на узле пра-
вительственной связи и,как всегда,ухо грел где не положено.
Я всегда удивлялся,как его ещё не посадили...— Болт ко-
ротко вздохнул.— Теперь уже не посадят...Короче,Совет
Директоров,можно сказать,при нём у Президента санкцию
на нанесение ядерного удара просил.Косой говорил,что едва
увидал,как начальство с усиленной охраной в ЗКП заторопи-
355
лось,так плюнул на службу и под свою ответственность всю
смену из операторской в подвал увёл.Потому и выжили в пол-
ном составе.Их корпус ударной волной в труху превратило и
выход засыпало,мужики полдня из подвала выкапывались.В
подвале имелся пожарный инвентарь,так они целый туннель
на поверхность отрыли.Сам знаешь,здание их от внешнего
периметра недалеко,метров двести,так что повезло им выйти
из Жёлтой и не вляпаться.Так до нас и добрались.
Рацию распаковали и стали помощь вызывать.Сначала ни-
кто не отвечал,мы уж думали,что мощности не хватает,
видать,Ареал далеко скакнул,везде такая же разруха...—
Болт поморщился,потирая кровоточащую ссадину на подбо-
родке.— Потом на аварийной частоте нам ответили.Пред-
ставились спасателями и попросили назвать себя и обрисо-
вать обстановку.Косой доложил по форме,как положено,а те
уточняют,мол,правильно ли они поняли,что он и его люди
в момент трагедии несли службу на узле засекреченной связи
и вообще у нас тут собрались выжившие,выбравшиеся из Го-
родка?Мы подтвердили,и нам сказали собраться на открытом
месте и ждать эвакуации,вертолёты,мол,уже вылетели...—
Поисковик замолчал.
— А дальше!Дальше-то что?!— нетерпеливо воскликнул
Рас,— Болт,не тормози,говори!
— Дальше?— тот криво оскалился.— А дальше прилетела
вертушка и вдарила по нам из всего,что на ней было.Людей
десятками в клочья рвало...ты же видел,что сейчас там,у
Прометеев...— Поисковик закрыл глаза и вновь замолчал.В
тесном каменном мешке повисла гнетущая тишина.
—Больше никого не осталось?—Рас поражённо переводил
взгляд с одного человека на другого.— Только трое?!Там же
народу больше сотни было!
— Не знаю,— глухо ответил МЧСник.— Мы сюда заби-
лись,сам не помню как.В ушах звенело,земля под ногами
подпрыгивала,бежал,будто под наркозом,рук-ног не чувство-
вал...Может,кому ещё повезло уцелеть...
356
— Мы,когда сюда шли,кроме Зомбаков никого не виде-
ли,— тоскливо поморщился молодой сталкер.— Да и куда
из-под работающей вертушки убежать можно было...через
Ленина бесполезно,там радиация.Только сюда,в развали-
ны...
Некоторое время все молчали,после чего он полуспросил-
полусказал,ни к кому не обращаясь:
— Выходит,искать нас не будут...
Возящийся с повязкой Влад надорвал заканчивающийся
бинт и принялся завязывать узел.
— Будут,— негромко заявил он,с болезненной гримасой
фиксируя повязку на ступне — рану сильно саднило.— И,
видимо,скоро.
— Если только для того,чтобы добить,— хмуро возразил
МЧСник.— Им теперь грешки свои скрыть надо,ведь целый
город погубили,тысячи жизней!
— Зачем тогда надо было бортовой номер на вертушке за-
крашивать?— Влад покачал головой.— Нет,если спасатель-
ные работы не планируются,в этом нет смысла.Скорее,кто-то
хочет замести свои собственные следы прежде,чем развернёт-
ся официальная спасательная операция.Вся страна следить за
этим будет,тут уже не постреляешь.И вертолёт приметный
отправили,потому как другого не было.
— Может,и так,— согласился Болт.— Только я думаю,
самим надо выбираться.Хотя бы от Городка подальше уйти.И
если спасатели нас найдут,то помалкивать нужно до поры до
времени,что мы оттуда.Говорить,что местные жители.Так
оно спокойнее будет,пока до большой земли не доберёмся.
Там и посмотрим,что к чему.
— Куда пойдём?— нахмурился человек в спецодежде.—
К Печоре?Это через пол-Ареала,значит.Дойдём ли?Да и
на трассу ещё выйти надо.Напрямик не выйдет,радиацией
живьём зажарит.Придётся весь город обходить.Получается,
только в Сыктывкар.Только если вертушка та нас ещё ищет,
она первым делом туда и пойдёт.
357
— Но и спасательная операция будет вестись из Сыктыв-
кара,— не согласился МЧСник.— Это ближайшее место,где
есть аэропорт с более-менее нормальной взлётно-посадочной
полосой.Оттуда пойдут колонны и вертолёты.Все понимают,
что если кто выжил,то наверняка по этой дороге будет выби-
раться.Её первым делом осматривать станут.
— Предлагаю завтра решить,что дальше делать будем.—
Болт взял в руки фонарь.— Переждём ночь,отдохнём,и Зом-
би к тому времени уйдут.Первым делом выйдем из города,
там и обдумаем.А сейчас — спать.— И он щёлкнул кнопкой,
гася свет.
17
358
359
Медведь сделал ещё шаг и замер,прислушиваясь к ощу-
щениям.Впереди,в нескольких метрах,было что-то большое
и невидимое.С виду место выглядело безопасным,но оно точ-
но там,в этом он был уверен,хотя и не знал,почему.Майор в
нерешительности замер,держа в руке готовую к броску «жуч-
ку».В том,что её бросать нельзя,он тоже почему-то был
уверен.«Ладно,попробуем иначе».Здоровяк осторожно лёг
на землю и достал из кармана гильзу.Подняв руку над собой
как можно выше,он метнул пробник в пустоту и торопливо
вжался в красную резину земли.Гильза пролетела метра три
и исчезла.В ту же секунду раздался оглушительный хлопок,
и она с резким свистом рванулась обратно,вспарывая воздух
над головой.Уши заложило,и Медведь сглотнул,возвращая
их в норму.«Судя по грохоту,не меньше двух скоростей звука,
здоровая,должно быть,Центрифуга...Тут не пройти,придёт-
ся попробовать правее».
Здоровяк оглянулся на серую коробку склада,в рассветных
сумерках напоминающую обломок короны.Ювелир-неудачник
выполнил её для капризного короля,но тот в гневе швыр-
нул корону на землю,да ещё наподдал ногой,изрядно раз-
валив верхний ярус.Необходимо поспешить,пока ещё видна
Паутина.Полёта метров от склада до обломков забора базы
ОСОП он проходил полчаса,а теперь дело пошло ещё хуже.
За пять метров это уже вторая аномалия.Майор швырнул
«жучку» вправо,убеждаясь,что место чистое.Гильза упала
на прорезающийся из красной почвы синюшный мох.За ночь
местность вокруг сильно изменилась,и теперь уже с цветом
окружающей Зоны никаких сомнений не возникало.
Медведь подтянул «жучку» к себе и забросил её ещё
несколько раз,нащупывая безопасное место,в котором его
мощная фигура могла гарантированно уместиться,после чего
осторожно переместился на исследованный участок.Он выта-
щил из другого кармана два небольших осколка силикатного
кирпича и положил их на землю,отмечая ширину безопасно-
го коридора.Так будет легче возвращаться,хотя без «жучки»
360
в Жёлтой Зоне нельзя уверенно идти даже по своим следам.
Тут вообще ни в чём нельзя быть уверенным.Майор прики-
нул расстояние до цели.Если и дальше придётся так петлять,
то меток не хватит.Набедренный карман,для этих целей на-
битый у склада мелкими обломками,сейчас был наполовину
пуст,а до казарм постоянной дислокации почти сто метров
пути.
Сама по себе база Спецотряда была невелика — обнесён-
ный отдельным забором кусок Городка размерами двести на
двести метров.Половину этой территории занимал врытый в
землю склад боеприпасов,точнее,не застроенная зона без-
опасности вокруг него.Располагался он дальше всех,но идти
туда Медведь и не собирался:очень далеко,риск слишком
велик.Но в центре базы,между ангарами техники и верто-
лётной площадкой,находится штаб Отряда,рядом с которым
стоят казармы.Несущие дежурство боевые группы прожива-
ют именно там,и в цоколе приземистого одноэтажного зда-
ния,под мощными железобетонными перекрытиями,разме-
щены оружейная комната и аварийный склад НЗ.«Добраться
бы туда,пока ещё держатся сумерки.— Здоровяк привычным
движением швырнул “жучку” и сделал ещё пару шагов.— Там
снаряжение,оружие,противогазы.В НЗ есть медикаменты и
даже операционный материал,а уж стандартные антидоты и
противостолбнячная сыворотка имеется в любой индивидуаль-
ной аптечке.Главное,чтобы люки в цокольный этаж не были
завалены.Иначе придётся пробираться в медпункт,а он с дру-
гой стороны штаба,и даже отсюда видно,что ни от медпунк-
та,ни от штаба толком ничего не осталось,сплошное месиво.
Где были стены — и то не угадаешь.А вот казармы выглядят
неплохо,только окна и двери вынесло,да от раскреплённо-
го на крыше оборудования остались лишь металлические об-
рывки.Раз склад с боеприпасами не сдетонировал от взрыва,
стало быть,можно рассчитывать на сохранность оружейной
комнаты и аптечек в ней.Никите совсем хреново,как бы без
руки не остался человек...»
361
Через десяток шагов ощущение нависшей опасности вер-
нулось,и Медведь вновь замер,пытаясь определить,с какой
стороны смертью веет сильнее.Он забросил «жучку» перед
собой,но угроза не обнаружилась.Майор смотал верёвку и
швырнул её вновь,целя немного левее.Гильза спокойно до-
летела до самой земли и с тихим чавканьем стёрлась в пыль
вместе с частью верёвки.Ещё одна Плешь,уже четвёртая за
сегодня.Медведь смотал остатки верёвки,достал из кармана
гильзу и стал привязывать к обрывку,восстанавливая «жуч-
ку».Скоро верёвка закончится,из пяти метров осталось ед-
ва половина.Медведь с минуту возился,короткими бросками
пробника определяя безопасный проход,после чего продви-
нулся ещё на шаг и выставил метки,обозначая опасное место.
Когда до входа в казармы оставалось шагов двадцать,май-
ор остановился и принялся внимательно разглядывать вход
в устоявшее здание,густо усыпанное обломками.До рассвета
дойти до дверей,скорее всего,не удастся,уже сейчас Паутина
меркнет,а Студень едва светится.Стоит запомнить располо-
жение опасности,пока её ещё можно разглядеть.Несколько
потемневших кучек окровавленного тряпья у входа красноре-
чиво говорили о том,что войти в здание через дверь не полу-
чится.Ближайшие окна поблёскивали серебряными нитями,
лишь самое дальнее не выглядело подозрительным.Медведь
вздохнул:«Это дополнительный крюк метров в двадцать.Эх,
сейчас бы планшет с ручкой и бумагой,можно было хоть за-
рисовать Паутину...» Он посмотрел на лежащий у одного из
окон труп.Видимо,кто-то понял,что через дверь не выйти,и
вылез в окно,но Паутины не заметил.Погибший лежал лицом
вниз,но узнать в нём бойца из второй группы было несложно.
«Похоронить бы по-человечески,да куда там...тут самому
бы живым дойти».
У нужного окна Медведь оказался только через час,с тру-
дом миновав крупную Воронку,прижавшуюся к стене казар-
мы почти вплотную.На улице стало уже совсем светло,и при-
шлось долго шевелить в оконном проёме автоматным стволом,
362
обратившись в слух.Характерного треска не было,и здоровяк,
в конце концов,решился.Он запрыгнул на окно и упёрся в
стену проёма,удерживая равновесие.Спрыгивать на засыпан-
ный битым кирпичом пол без пробника не стоило,и Медведь
некоторое время орудовал «жучкой».Убедившись,что угрозы
нет,он спрыгнул с окна внутрь.
В здании царил полумрак,и было хорошо видно,что сюда
Паутина со Студнем ещё не добрались.Многие внутренние
стены оказались разрушенными,повсюду лежали груды хла-
ма из обломков кирпичной кладки и раздроблённой мебели.
В падающих из оконных проёмов солнечных лучах хорошо
виднелись цепочки следов,отпечатавшиеся на толстом слое
осевшей строительной пыли.
Медведь подошёл ближе и всмотрелся в отпечатки.
Несколько человек выжили и пытались выбраться отсюда.Все
следы сходились в один перед дверью,а результаты этих по-
пыток он видел снаружи.Окровавленное тряпьё — вот всё,
что осталось от тех,кто выбегал через штатный вход.Ещё
одна цепочка следов вела к оконному проёму,тому самому,
перед которым на улице лежит тело бойца из второй группы.
Выходит,здесь не спасся никто.Надо бы осмотрет