close

Вход

Забыли?

вход по аккаунту

?

04 - Вычеркнутые из жизни

код для вставкиСкачать
Вычеркнутые из жизни
Сергей Тармашев
2
Где заканчивается правда и начитается вымысел об Ареале?
Операция «Дезинфекция»,в ходе которой по Ареалу был нане-
сён ядерный удар,привела к катастрофе.Аномальная территория
стремительно расширяется.Все владельцы драгоценных артефактов
стекаются к Ареалу,не в силах противиться Зову,— хотя человек,
пересёкший границу Зелёной Зоны,обречён!Роковой мозговой Зуд,
бич нового времени,поражает и миллионеров,и бесправных стал-
керов.Но люди,попавшие под проклятие Ареала,не только сами
терпят страшные муки,но и несут угрозу всем окружающим,по-
этому начинается травля Зависимых.Большую Землю мало волнует
3
судьба двадцати тысяч пленников Ареала.Теперь это государство в
государстве,где устанавливают свои волчьи законы криминальные
группировки,среди которых пытается выжить отряд майора Плет-
нёва,известного как Медведь.Но у него слишком много врагов:
и зловещие порождения Ареала,и бандиты,и продажные чиновни-
ки,объявившие майора преступником и назначившие баснословную
награду за его поимку...
Оглавление
1
5
2
53
∗ ∗ ∗
.........................
85
∗ ∗ ∗
.........................
98
∗ ∗ ∗
.........................
194
3
255
∗ ∗ ∗
.........................
260
∗ ∗ ∗
.........................
265
4
278
∗ ∗ ∗
.........................
304
5
317
∗ ∗ ∗
.........................
335
6
354
4
1
5
6
Цюрих,Швейцария,частная клиника нобелевского ла-
уреата в области медицины доктора Кугельштайна,22 ок-
тября 2011 года,14 часов 34 минуты,время местное.
Обширное стерильно белое помещение операционной было
заполнено сложнейшими лабораторными установками и сверх-
современной медицинской техникой,переливающейся монито-
рами компьютерных интерфейсов.Два с половиной десятка
специалистов,ассистирующих Кугельштайну,не сводили глаз
с экранов,по которым непрерывными потоками бежали строки
данных о ходе проводимого синтеза.Застывшие перед прибор-
ными панелями люди,облачённые в медицинские скафандры
биологической защиты,более напоминали движущиеся гип-
совые изваяния,установленные неизвестным скульптором по-
среди высеченной из мрамора футуристической композиции.
При взгляде со стороны возникало ощущение,что и технику,
и её операторов сначала поместили внутрь этого помещения,
а после выкрасили одной краской и то,и другое.
Сам нобелевский лауреат находился посреди своей опе-
рационной,у станины напичканного электроникой нейрохи-
рургического стола,совмещённого с трубой ядерно-магнитно-
резонансного томографа и десятком иных приборов.Пожилой
гений от медицины напряжённо вглядывался в один из пяти-
десятидюймовых плазменных мониторов,укреплённых под по-
толком в непосредственной близости от хирургической зоны.
Наконец что-то негромко звякнуло,и на экране высветился
ряд столбцов с цифро-буквенными обозначениями.
— Господин профессор!— один из ассистентов обернулся
к седому учёному.— Синтез завершён успешно!Стабильность
препарата девяносто девять и восемьдесят три сотых процента!
Начинает падать,скорость распада полторы сотых процента в
секунду!
— Наполняйте инъекторы!— распорядился доктор Кугель-
штайн и склонил голову к лежащему на хирургическом столе
немолодому абсолютно лысому человеку,бледную кожу голо-
7
вы которого покрывала сеть коротких шрамов.Накрытое сте-
рильной медицинской простынёй рыхлое тело пациента непро-
извольно подрагивало от сотрясавших его приступов боли,и
по лицу больного скользили гримасы страдания.
— Синтез прошёл практически идеально,в нашем распоря-
жении порядка восьмидесяти восьми секунд.Этого более чем
достаточно!— Немецкий акцент профессора придавал его ан-
глийскому немного отрывистые интонации,отчего казалось,
что Кугельштайн говорит короткими рублеными фразами.—
Вскоре вы сможете вздохнуть спокойно,мистер Лозинский!—
Седовласый нейрохирург перевёл взгляд на замерших в ожи-
дании указаний анестезиологов и лаконично распорядился:—
Начинаем.Подавайте хлороформ!
Один из врачей аккуратным движением прижал к лицу па-
циента прозрачную дыхательную маску,тщательно следя за
тем,чтобы исключить неплотное прилегание и одновременно
не доставить дискомфорта столь важному ВИП-клиенту.Вто-
рой специалист уже регулировал подачу газовой смеси,еже-
секундно сверяясь с кривой кардиограммы и показаниями дю-
жины других датчиков,густой сетью проводов опутывавших
пациента.Взгляд Лозинского затуманился,и спустя пару се-
кунд его глаза закрылись.
— Пациент под наркозом!— сообщил анестезиолог,на вся-
кий случай сверяясь с приборами.
— Транспортёр!— коротко велел Кугельштайн.
Ближайший ассистент утопил кнопку на приборной пане-
ли,и нейрохирургическое ложе с пациентом под тихое жуж-
жание двигателей плавно скользнуло в трубу операционного
стола.Толстая крышка захлопнулась,запечатывая его внутри,
и несколько секунд автоматика проверяла внутреннюю атмо-
сферу трубы на герметичность и стерильность.Мониторы си-
стемы контроля микроклимата вспыхнули разрешающими сиг-
налами,и нобелевский лауреат кивнул помощникам:
— Делайте надрезы!— Он сверился с центральным экра-
ном:— У вас есть тридцать восемь секунд!
8
Замершие у интерфейсов автоматической операционной
нейрохирурги немедленно принялись за дело,вращая вернье-
ры тонкой подстройки оборудования и манипулируя джойсти-
ками.Внутри операционной трубы к голове пациента протяну-
лись семнадцать тонких манипуляторов,снабжённых микро-
камерами и лазерными скальпелями.Персонал клиники док-
тора Кугельштайна своё дело знал.Манипуляторы действова-
ли вплотную друг к другу,но даже минимальная путаница и
сутолока в их движениях была абсолютно исключена.Вско-
ре кожа на черепной коробке Лозинского была рассечена по
старым шрамам,под которыми обнаружились миниатюрные
платиновые заглушки,закупоривающие хирургические отвер-
стия,что были высверлены в костных пластинах ещё девять
месяцев назад.Манипуляторы с ювелирной точностью захва-
тили заглушки,извлекли их из черепа и быстро разошлись
в стороны,уступая место электронному инъектору.Целая ко-
рона из тускло поблёскивающих золотом игл приблизилась к
голове пациента и замерла в ожидании завершения процесса
прицеливания.
— Надрезы произведены,заглушки извлечены,наведение
игл и юстировка их осей с черепными отверстиями завершены
успешно!— доложил старший ассистент.
Доктор Кугельштайн молча направился к центральному
операционному пульту и уселся в кресло.
— Время?— поинтересовался он,кладя руки на джойстики
управления инъектором.
— Тридцать четыре секунды!— сообщил помощник.—
Стабильность препарата девяносто девять и двадцать шесть
сотых процента!Скорость распада увеличивается!
— Я приступаю,— известил профессор,и его руки медлен-
но сдвинули джойстики с нейтрального положения.
Предстояла финальная,и самая сложная,стадия операции,
требующая филигранного исполнения.Семнадцать игл долж-
ны одновременно войти в нужные части головного мозга паци-
ента,каждая на свою,строго,до миллиметра,рассчитанную
9
глубину,синхронно сделать инъекции и столь же синхронно
покинуть мозг.Эту часть и без того тяжелейшей процедуры
доктор Кугельштайн всегда проводил лично,не доверяя нико-
му.Малейшая неточность в действиях может привести к ле-
тальному исходу,и полтора десятка секунд седой нобелевский
лауреат представлял собой каменное изваяние.Даже опытный
взгляд не сразу мог заметить шевеление его рук,сжимающих
джойстики управления инъектором,по миллиметру выбираю-
щих глубину погружения игл.
Указательный палец профессора коснулся миниатюрной
кнопки красного цвета,едва заметной на боковой поверхно-
сти одного из джойстиков.Тихий щелчок возвестил о произ-
ведённой инъекции,и руки Кугельштайна немедленно присту-
пили к извлечению короны игл из черепа пациента.Спустя
ещё несколько секунд доктор отпустил джойстики,устало от-
кинулся в кресле и стянул с себя стерильно-белый тряпичный
шлем.Возле него немедленно возникла ассистентка и приня-
лась аккуратными движениями промокать медицинским там-
поном выступившую на лбу гения испарину.
— Зашивайте!— велел профессор.— Инъекция произведе-
на успешно.До полного распространения препарата пациента
из операционной капсулы не извлекать,установленный мик-
роклимат не менять!
Получив команду,ассистенты вновь склонились над мо-
ниторами,и к голове Лозинского потянулись манипуляторы,
спешащие запечатать хирургические отверстия в черепе но-
выми заглушками.Через полчаса,когда пациента станет воз-
можным переместить из трубы,кожей на его голове займутся
лучшие пластические хирурги — швы на голове столь значи-
тельной персоны должны быть сведены к минимуму,несмот-
ря на ношение парика,к которому,как правило,прибегали
все пациенты.Таковы правила доктора Кугельштайна,клини-
ка тщательно следит за своей репутацией.
Лозинский пришёл в себя только к полудню следующего
10
дня.Он открыл глаза,посмотрел на яркие лучи солнца,прон-
зающие отмытые до состояния полной незаметности оконные
стёкла ультрадорогой персональной палаты,и недовольно по-
морщился.Опять проспал почти сутки,столько драгоценного
времени впустую!Это была реакция организма на хлороформ,
сладковатый запах которого всё ещё стоял у него в памя-
ти и стал уже почти ненавистным для вице-премьера.Но с
этой мелочью Лозинский был готов мириться,тем более что
этот допотопный хлороформ оказался единственным анестети-
ком,с которым «уживалась» сыворотка доктора Кугельштай-
на.Все иные,более современные препараты,вкупе с ней по
необъяснимым причинам с высокой вероятностью могли спро-
воцировать ураганный отёк головного мозга.Академик Лин-
дер стал первой жертвой этого трагического феномена,из-за
чего Кугельштайна едва не засудили в пух и прах.Однако
старый нобелевский лауреат оказался хитёр и предвидел воз-
можные варианты развития событий.Он заранее подписал с
Линдером соглашение об отказе от каких бы то ни было пре-
тензий в случае возникновения в ходе операции непредвиден-
ных осложнений,вплоть до летального исхода.Кугельштайна
быстро оправдали,после чего проклятый немец без зазрения
совести поднял и без того немалую цену на свои услуги.
С тех пор операция обходилась всем желающим в полтора
миллиона долларов,ещё столько же стоил синтез самой сыво-
ротки,созданной старым профессором.И выбирать не прихо-
дилось,Кугельштайн оказался единственным медиком в мире,
способным хотя бы на время разорвать цепь,которой Ареал
приковывал к себе своих рабов,получившую в народе назва-
ние «мозговой Зуд Ареала»,или просто «Зуд».Остальные све-
точи от медицины либо признали своё бессилие,либо безре-
зультатно пытались отыскать собственное средство излечения.
Целые научные институты бились над этой проблемой,но до
сих пор ничего,кроме сыворотки Кугельштайна,не могло да-
же на время избавить от зависимости пострадавшего.
То,что манипуляции заносчивого немца подействовали и
11
на этот раз,вице-премьер почувствовал сразу.Голова ещё бо-
лела,но эта боль осталась от сделанных в мозг уколов.Тер-
петь её было вполне реально,благо она ничем не напоминала
жестокий Зуд Ареала,буквально на куски разрывающий моз-
ги,когда казалось,будто внутри мозговых тканей выросли
гнилые зубы,насквозь пропитанные острой болью...Теперь
же,открыв глаза,Лозинский чувствовал свободу.Через двое
суток постоперационное недомогание пройдёт,и он сможет
насладиться жизнью,ценить которую научился четырнадцать
месяцев назад.Раздражало лишь осознание того,что свобода
эта продлится недолго.Сыворотка Кугельштайна действовала
ограниченное время.В первый раз она подавляет боль на срок
в пятьдесят восемь суток,и каждое последующее применение
снижает её эффективность на тридцать четыре часа.Но са-
мое отвратительное заключалось в том,что после окончания
действия препарата мозг отказывался принимать его повторно
ещё в течение месяца.И этот месяц приходилось проводить
в Ареале,иначе боль от Зуда была нестерпима.Несколько
десятков «добровольцев» сошли с ума или умерли от страда-
ний в закрытых ведомственных лечебных учреждениях Рос-
сии,тщетно бьющихся над проблемой преодоления зависимо-
сти.
— Рад видеть вас посвежевшим,мистер Лозинский!— док-
тор Кугельштайн в сопровождении свиты помощников и асси-
стентов вошёл в палату.— Операция прошла успешно,все
ваши показатели в норме,вы можете покинуть мою клинику,
когда пожелаете!
— Чтобы вновь посетить её через три месяца!— скривился
вице-премьер.Он усилием воли скрыл охватившую его зло-
бу.Проклятый фашиствующий старикашка,что ты знаешь о
моих страданиях?!Показатели в норме!Наверняка получаешь
удовольствие,видя наши мучения,так же,как твой папаша,
что с интересом ставил научные опыты над нашими предками,
что были узниками гетто во Вторую мировую!
— Я понимаю ваше раздражение,— немец отреагировал
12
абсолютно спокойно,— тем более что оно усугубляется побоч-
ным эффектом действия сыворотки.Это пройдёт через двое
суток,как вы помните.Тем не менее я спешу вас заверить,что
я и мои ученики неустанно работаем над усовершенствовани-
ем препарата.Мы делаем всё,чтобы увеличить его эффектив-
ность и сократить период отторжения.—Он многозначительно
посмотрел на своего именитого пациента:— Это весьма нелег-
ко.Ведь никто в мире не продвинулся в этой области далее
нас,не с кем даже объединить усилия,всё приходится делать
самостоятельно!
«Намекаешь на то,что,кроме как к тебе,нам деться боль-
ше не к кому?» — взъярился Лозинский,внешне оставаясь
абсолютно спокойным.Мерзкий антисемит!Да,мы и в сле-
дующий раз прибежим к нему,как миленькие!Но вот только
кто сказал,что он и действительно работает над повышением
эффективности сыворотки?Ему как раз выгодно,чтобы мы за-
глядывали сюда почаще,зачем собственными руками закапы-
вать золотую жилу?Что-то не верится в то,что препарат будет
усовершенствован.Он,Лозинский,на месте Кугельштайна уж
точно бы никогда этого не сделал.Надо будет обсудить с Бе-
ловым,можно ли проверить слова немца.Это уже четвёртая
операция,и теперь вместо изначально обещанных пятидеся-
ти восьми суток свободы у них осталось лишь пятьдесят два
с небольшим дня.Подобное положение дел идёт несколько
вразрез с заверениями о потугах,предпринимаемых Кугель-
штайном и компанией в области повышения эффективности
своего зелья!А ведь дальше — больше!Точнее,меньше.Срок
свободы неуклонно уменьшается с каждым разом,в отличие
от цены,выставленной доктором за услуги.Но выбора нет,до
сих пор успех Кугельштайна никто не смог даже повторить.
Исследовать его сыворотку невозможно,и дело тут не в ав-
торских патентах,немец не отказывается продавать образцы.
Вот только препарат нестабилен и начинает разрушаться сразу
после синтеза,и замораживание только ускоряет процесс рас-
пада.Полторы минуты — и сыворотка превращается в набор
13
бесполезных молекул,что полностью исключает возможность
любых вменяемых исследований.По этой же причине паци-
ентам Кугельштайна приходится добираться до его клиники,
корчась в мучениях от жуткой боли,и испытывать страдания
до тех пор,пока препарат не будет синтезирован прямо у них
на глазах.После этого у доктора есть едва полторы минуты
на проведение операции.Даже технологию синтеза,которую
немец не стал скрывать,никак не удается воспроизвести с
должным уровнем качества конечного продукта!Московские
и американские медицинские институты постоянно пытают-
ся воспроизвести препарат,но всякий раз его качество ока-
зывается недостаточно высоким,а стабильность угрожающе
низкой.Как-либо применить такой продукт не представляется
возможным.Сам Кугельштайн в ответ на вопросы заявляет,
что не доверяет синтез компьютерам.Он и его помощники
назначают все хронологические интервалы интуитивно,они,
мол,чувствуют синтез.Поверить в подобную чушь Лозинско-
му было сложно.
— С сожалением вынужден признать правоту ваших слов,
доктор,— на лице вице-премьера более не было и тени недо-
вольства.Дежурно-непроницаемое выражение,свойственное
государственному чиновнику высокого ранга,было отшлифо-
вано десятилетиями практики и надёжно скрывало любые эмо-
ции.— Успехи мировой медицины в области нашего заболева-
ния оставляют желать лучшего.Вы — наша единственная на-
дежда на сегодняшний день.И я рад,что нам удалось найти
общий язык и восстановить взаимопонимание,пошатнувшее-
ся...эээ...на определённом этапе.
— Гибель мистера Линдера в ходе операции явилась огром-
ной трагедией как для меня лично,так и для всей нашей кли-
ники,— нобелевский лауреат склонил голову в знак соболез-
нования.— И дело не в том,что подобные случаи негативно
сказываются на репутации лечебного заведения.Смерть паци-
ента — это всегда личная утрата для врача,предназначение
которого — хранить жизнь.Мы предприняли все возможные
14
шаги для того,чтобы подобное не имело шанса повториться,
и будем совершенствовать наши методы и впредь.Как видите,
даже после столь чудовищного поражения в противостоянии
с болезнью и последовавших за ним с вашей стороны попы-
ток гонения,мы не опустили руки и всё же нашли способ
преодолеть зависимость хотя бы на время.К сожалению,пока
улучшить сыворотку не получается.Но мы не сдаёмся,мистер
Лозинский.
— И да поможет вам бог!— заявил вице-премьер с выра-
жением абсолютной солидарности на лице.Арийский подонок,
намекает на судебное преследование,которое мы начали в от-
ношении него после смерти Линдера на операционном столе
этой расчудесной клиники.Тебе повезло,что ты единствен-
ный,кто способен хоть как-то справляться с Зудом.Иначе я
вытряс бы из тебя судебным путём все твои деньги вплоть
до цента.И наши с Линдером заокеанские родственники,с
таким удовольствием ставящие нам палки в колёса,на этот
раз охотно оказали бы помощь.Подумать только,докторишка
заявил,что роковую роль в гибели Линдера сыграла его этни-
ческая принадлежность!Мол,конфликт с сывороткой возник
на генном уровне!Да за такое ты остался бы нищим,дожи-
вающим свой арийский век в тюрьме,если б не уникальность
этой чертовой сыворотки!Но,раз пошёл обмен упрёками,я
не останусь в долгу!
— Я хочу,чтобы вы знали,доктор:мы очень ценим вашу
работу и надеемся на её дальнейший успех,— с выражением
предельной усталости измученного неизлечимой болезнью че-
ловека произнёс Лозинский.— Это много значит для нас,го-
раздо больше,нежели затрачиваемые на лечение суммы.Ведь
в Ареале томится почти двадцать тысяч человек!Вдумайтесь в
эту цифру,доктор!Двадцать тысяч!Это больше,чем полови-
на населения Лихтенштейна или Монако!И все они надеются,
что мировая наука отыщет способ избавить их от зависимости.
Мы не бедные люди,мистер Кугельштайн,но мы платим за
ваши услуги не только ради собственного комфорта.Если на-
15
ши деньги позволят вам создать средство,которое спасёт всех
страждущих,мы испытаем неподдельное счастье.Ведь в этом
будет частица и наших заслуг тоже.И речь здесь не о граж-
данском долге,но о простом человеколюбии и сострадании к
ближнему своему,как завещал нам господь.
— Абсолютно с вами согласен,мистер Лозинский!— седой
нобелевский лауреат без труда выдержал взгляд именитого
чиновника.Не понять скрытый смысл слов российского вице-
премьера он не мог,но вопреки ожиданиям Лозинского отре-
агировал весьма неожиданно:— Если нам удастся усовершен-
ствовать сыворотку и довести технологию её производства до
промышленных критериев,мы предпримем всё для того,что-
бы препарат стал доступен каждому больному.И более трети
средств,выплачиваемых вами за лечение,идёт именно на фи-
нансирование дальнейших исследований в этой области,за
что жители Ареала отчасти могут быть благодарны вам и ми-
стеру Белову.Тем паче,что,насколько мне известно,больше
им надеяться не на кого.Остальная часть населения страны
устраивает по отношению к ним неприкрытую дискримина-
цию и даже геноцид,а в сам Ареал,с молчаливого согласия
правительства,стекаются преступники всех мастей,спасаю-
щиеся от преследования силовых структур.Некоторые осо-
бенно одиозные журналисты даже заявляют,что внутри Аре-
ала процветает торговля женщинами и наркотиками и именно
криминальные группировки заправляют всем в тех землях,а
вовсе не возглавляемое вами РАО,власть и влияние которого,
по их мнению,ограничивается периметром так называемого
Сателлита.Впрочем,мы не склонны верить ушлым писакам.
Наверняка всё это досужие домыслы представителей жёлтой
прессы,оккупировавшей независимый интернет!
— Именно так!— подтвердил Лозинский.Вот же мерзкий
человечишка!Он ещё смеет тыкать носом его,руководителя
РАО «Ареал»,бессменного вице-премьера целого государства,
пережившего уже трёх президентов,в его же собственную
вотчину!Эти учёные черви своей неуправляемостью и сла-
16
быми понятиями о том,кто есть кто в этом мире,порядком
надоели ему ещё при прежнем «Ареале»!Что ж,хорошо!Сей-
час он согласится с заносчивым умником,таковое решение бу-
дет наилучшим и с политической,и со стратегической точки
зрения.Кугельштайн пока нужен.Но как только они излечат-
ся от зависимости,он позаботится о том,чтобы престарелый
немец закончил свою жизнь в нищете,забытый всеми!Бла-
го,семейные ресурсы позволяют организовать подобное.Не в
первый раз!— Вы стали жертвой стервятников от журнали-
стики,падких на жареные факты.Такое пишут лишь те,кто
ради пятидесяти долларов,полученных за грязную статейку,
готовы продать и истину,и честь профессии репортёра,и соб-
ственную совесть.В действительности правительство России
прилагает все усилия,чтобы облегчить участь жителей Ареа-
ла.И не последнюю роль в этом играет население страны,со-
здавшее и добровольно финансирующее посредством пожерт-
вований несколько мощных негосударственных фондов,осу-
ществляющих помощь пострадавшим от зависимости.Я мо-
гу со всей ответственностью повторить свои слова,произне-
сённые на докладе Президенту,состоявшемся три дня назад:
жизнь и быт людей,для которых Ареал вынужденно стал до-
мом,протекает на достойном уровне и ничем не отличается от
уровня жизни любого региона страны!
— Не имею оснований не доверять словам столь видной
политической фигуры,как вы,— дипломатично ответил Ку-
гельштайн.Его лицо при этом не выражало и тени доверия.—
Однако не смею больше отнимать у вас время!Вас наверняка
ожидает бесконечное множество государственных дел,а мне
необходимо продолжить обход пациентов.Желаю вам удачно-
го пути!
Нобелевский лауреат попрощался и вышел вместе с ас-
систентами,и в палате остался только референт Лозинского.
Увидев требовательный взгляд шефа,он немедленно устре-
мился к шкафу и извлёк из него деловой костюм вице-
премьера.
17
— Ваш автобус готов,Валентин Иванович,мы можем от-
правляться через четыре часа!— подобострастно сообщил
он.— Со швейцарскими властями всё согласовано,к этому
времени они дадут полицейское сопровождение и обеспечат
зелёный коридор до самой границы.Дальнейший путь также
согласован по линии МИДа,они прислали подтверждение вче-
ра вечером.Власти транзитных государств предоставляют нам
эскорт по стандартной схеме,в Россию доберёмся без задер-
жек!
— Не говори «гоп»,пока не перепрыгнешь!— недовольно
буркнул Лозинский,вставая с кровати.Он смерил референта
мрачным взглядом и прошествовал в ванную комнату.
— Извините,Валентин Иванович!— побледнел тот,поняв,
что не подумал и ляпнул лишнее.
Вице-премьер закрыл за собой дверь в ванную,но замок
запирать не стал.Мало ли что...Случиться может всё,что
угодно,в прошлый раз в руках парикмахера фен вспыхнул от
короткого замыкания.Лучше не запираться,чтобы референт
смог подоспеть на помощь,в случае чего.Сейчас необходимо
быстрее привести себя в порядок и покинуть палату и саму
клинику.За дверью его ожидает охрана,в их присутствии ему
несколько спокойнее.Лозинский подошёл к душевой кабине и
с опаской протянул руку к лепестку регулировки подачи во-
ды.По требованию вице-премьера из его персональной палаты
убрали всё электрооборудование,оставив лишь минимально
необходимые приборы.И всё же он опасался.Помнится,у Бе-
лова уже неоднократно лопались трубы системы отопления,
он даже получил довольно болезненный ожог...На этот раз
обошлось без происшествий,душевая кабина заработала ис-
правно,и Лозинский принялся стягивать больничную пижаму
со своего рыхлого дряблого тела.
В личном спецавтобусе Лозинский оказался за час до от-
правления.Сейчас,когда Зуд на время оставил его в покое,
каждый час без боли,потраченный впустую,несказанно раз-
дражал вице-премьера.Он буравил референта недовольным
18
взглядом,и тот,невольно ёжась от страха,каждые десять
минут связывался с цюрихской полицией,уточняя,где сей-
час находится положенный им эскорт.Наконец полицейские
машины прибыли,и кортеж Лозинского покинул территорию
клиники.
До границы с Германией добрались практически спокой-
но,только однажды на одном из автомобилей сопровожде-
ния лопнула покрышка.Это произошло в момент прохождения
поворота,джип на полном ходу развернуло поперёк дороги,
но опытный водитель-ФСОшник справился с управлением и
не допустил аварии.Охрана не пострадала,быстро заменила
колесо,и спустя час отставший автомобиль догнал колонну
у пункта пограничного контроля.Кортеж российского вице-
премьера провели через границу вне очереди,и возражений
не последовало ни со стороны официальных лиц,ни вынуж-
денных посторониться людей.Лозинский мрачно усмехнулся,
глядя в пуленепробиваемое окно,затянутое прозрачным по-
крытием из мягкого полиэтилена,наполненного воздухом.И
швейцарцы,и немцы предоставили его кортежу полицейское
сопровождение и организовали зелёный коридор на всём пу-
ти следования по территории своих государств,и точно так
же поступят Чехия,Польша и Белоруссия.Все стремятся как
можно скорее избавиться от дорогого гостя,лишние несчаст-
ные случаи с необъяснимыми причинами никому не нужны.
Впрочем,в этом даже имелся свой плюс:в подобном режи-
ме движения от Сателлита до Цюриха удавалось добраться
за сорок один час,на семь часов раньше критического срока.
Но это слишком медленно,если твой мозг раздирает нестер-
пимая боль!Быстро учишься ценить каждую минуту.Но спе-
циалисты по безопасности категорически запретили кортежу
превышать скорость движения свыше ста километров в час.
Заключение инженеров и медиков гласило,что гарантировать
благоприятный исход в случае аварийной ситуации,учитывая
специфику Зависимости,им сложно даже на рекомендованных
19
скоростях.
— Валентин Иванович,разрешите?— мягкая перегородка,
отделяющая салон вице-премьера от мест помощников,приот-
крылась,и в него заглянул референт с мобильным телефоном
вице-премьера в руках.— Генерал-лейтенант Белов на линии!
Лозинский молча протянул руку,забирая аппарат,и взгля-
дом велел референту оставить его в одиночестве.Видеть сей-
час кого бы то ни было вице-премьеру не хотелось,а следить
за состоянием и прочей безопасностью своего шефа подчинён-
ные могут и со своих мест,спецавтобус нашпигован камерами
и микрофонами под завязку.
— Слушаю тебя,Эдуард,— Лозинский поднёс трубку к
уху.— Надеюсь,у тебя всё хорошо?
— Я тоже на это надеюсь,— в голосе генерала чувство-
валась нервозность.Терпеть раздирающий мозги Зуд было
нелегко.— Как прошла операция?
— Без осложнений,— ответил вице-премьер.Раз Белов
испытывает боль,значит,он находится вне Ареала.— Что-
то произошло,Эдуард?Ты не станешь покидать Сателлит без
причины.
— Текущие вопросы,— генерал держал себя в руках,но
Лозинскому было хорошо известно,какими усилиями даёт-
ся эта видимая сдержанность.Боль,причиняемая Зудом,в
первые часы после покидания пределов Ареала оказывалась
вполне терпима,но нарастала быстро и к исходу суток пред-
ставляла собой поистине адские мучения.И чем дальше от
границ Зелёной Зоны находился человек,тем сильнее были
страдания.Путь в клинику Кугельштайна мало чем отличался
от изуверской пытки,и тем блаженней было возвращение.
— Некоторые действия необходимо и возможно предпри-
нимать только в Москве,— продолжил Белов звенящим от
напряжения голосом,— ты не хуже меня это понимаешь,Ва-
лентин.
— Понимаю,— согласился вице-премьер.За прошедший
год их с Беловым позиции во власти существенно пошатну-
20
лись.Зуд вынуждал из каждых трёх месяцев один проводить
в глуши Сателлита,вдали от столицы,и в подковёрных ин-
тригах соперники этим активно пользовались,стремясь пе-
ретянуть на себя политическое одеяло.— Сколько тебе до
операции?
— Сто девяносто два часа,— хрипло выдохнул генерал.—
Кугельштайн улучшил сыворотку?
— Нет,Эдик,— вице-премьер зло скривился.— Он по-
прежнему кормит нас обещаниями,но реальных успехов не
достиг.Мне ввели стандартный препарат.
— Значит,минус ещё тридцать четыре часа?— сипло за-
дышал генерал.
— Да,— подтвердил Лозинский.— Мой таймер уже запу-
щен,—он непроизвольно скосил глаза на запястье левой руки,
где ультрадорогой хронометр от «Патек Филипп»,произведён-
ный эксклюзивно для российского вице-премьера,отсчитывал
оставшееся время свободы от зависимости.— Может,тебе по-
везёт больше.
— За восемь суток Кугельштайн изобретёт новую сыво-
ротку?— язвительно фыркнул Белов.— Ты в это веришь,
Валентин?
— Нет,— согласился Лозинский.— Но перед выпиской он
долго пел мне песни на эту тему.И потому я бы хотел обсу-
дить с тобой некоторые вопросы касательно...сложившейся
ситуации.У меня возникли сомнения в его искренности.
— После моей операции!— мгновенно согласился гене-
рал.— В день возвращения в Россию.Раньше не могу,к утру
я должен вернуться в Сателлит,иначе не выдержу.Но ты,
если желаешь,можешь навестить меня там.
— Это не срочно,— внёс уточнение вице-премьер.Прежде
чем закончится действие препарата,он в Ареале не появится
ни за что,даже если там высадятся все инопланетяне Все-
ленной вместе взятые,а тупое стадо,влачащее жалкое су-
ществование в Зелёной Зоне,разом издохнет от очередного
Выброса.— Разговор может подождать ради более важных
21
дел.
— Значит,договорились,— заключил Белов.— Мой по-
мощник свяжется с твоим ближе к встрече.Мне пора идти,
Валентин.Ровной дороги тебе,— пожелал генерал ФСБ и от-
ключился.
Пожелание сейчас как нельзя кстати.Путь до Москвы не
близок,и случиться может всё,что угодно,от незначительной
поломки до серьёзной катастрофы,такое происходило уже не
раз и не два.Лозинский положил телефон на столик и задум-
чиво откинулся на спинку глубокого мягкого дивана.На лице
вице-премьера появилась злобная гримаса.С таким же успе-
хом он мог рухнуть на пол.Его персональный салон,равно
как и весь автобус,был обит мягкими материалами,отчего
вызывал нездоровые ассоциации с палатой в психушке для
особо неуравновешенных пациентов.Сам по себе этот автобус
был сконструирован так,что не потерял бы своей первоначаль-
ной формы даже в случае лобового столкновения с товарным
составом,но его пассажиры,учитывая Зависимость,вряд ли
выживут и при гораздо менее серьёзной катастрофе.И потому
во внутреннем интерьере была применена стопроцентная от-
делка мягкими и сверхмягкими материалами и подпружинен-
ными конструктивами.По мнению экспертов,это позволяет
исключить возможность получения серьёзных травм в случае
аварии и крушения на скорости до ста километров в час.До
сих пор это соответствовало действительности,и Лозинский,
покидая Ареал,не появлялся на улице вне своего спецавто-
буса.У генерал-лейтенанта Белова имеется точно такой же,
это подарок Родины в лице Президента Воробьёва двум Ге-
роям России,потерявшим здоровье в самоотверженной борьбе
с беспрецедентной катастрофой Ареала,потрясшей не только
Россию,но и весь цивилизованный мир.
Того,что произошло после операции «Дезинфекция»,не
ожидал никто.Как позже предположили специалисты ведом-
ства Белова в сверхсекретном докладе,энергия ядерного взры-
ва вступила в синергизм с энергиями Ареала,максимальны-
22
ми в своей активности в Эпицентре.В результате образова-
лась небывалая по своей мощности энергетическая аномалия,
выплеснувшаяся далеко за пределы Ареала и поглотившая
огромную территорию.Структура аномальных зон и проис-
ходящих внутри них процессов претерпела серьёзные измене-
ния,и отныне имеет мало общего с тем,что представляла
собой до «Дезинфекции».В первые дни доподлинно известно
было только то,что радиальная ширина Зелёной Зоны соста-
вила порядка пятидесяти километров и граница Жёлтой Зоны
проходит практически точно по внешнему периметру бывше-
го Пояса.Остальное лишь догадки,новый Ареал необходи-
мо изучать заново.В тот момент никто даже не представлял
себе,насколько серьёзными окажутся произошедшие измене-
ния.Все,затаив дыхание,напряжённо ждали дальнейшего
развития событий:Президент — атаки инопланетян,Штаты и
мировое сообщество — объяснений от России по поводу за-
пуска ракеты с ядерной боеголовкой,Совет Директоров РАО
— появления из Ареала всяческих рентгенов и Воронцовых с
фатальными разоблачениями.
Но всё случилось иначе.Сигнал,шедший из Эпицентра
куда-то в центр Вселенной,исчез,инопланетяне так и не по-
явились,и операция «Дезинфекция» была признана успешной.
Более того,Президент заявил мировому сообществу,что имен-
но нанесение ядерного удара по Эпицентру позволило пре-
кратить ураганное распространение гигантской катастрофы,
неожиданно для всех вырвавшейся из Ареала и в считаные
часы поглотившей территорию радиусом в сто тридцать ки-
лометров.Элементарная подтасовка минимума фактов,сроч-
но проведённая соответствующими специалистами,позволила
убедительно доказать это заявление.Загадочная и необъяс-
нимая угроза всему миру была остановлена благодаря опе-
ративным и решительным действиям российского правитель-
ства и Совета Директоров РАО «Ареал»,не побоявшихся на-
нести ядерный удар по территории собственной страны ради
безопасности всей планеты,или,как минимум,целого конти-
23
нента.Позже западные эксперты,как принадлежащие НАСА,
так и якобы независимые,изучавшие загадочный энергетиче-
ский импульс,опубликовали доклад.В нём говорилось,что
энергоканал,связавший Эпицентр с дальним космосом,по их
мнению,существовал в два этапа.На первом он истекал с по-
верхности планеты,на втором же,наоборот,приходил к Земле
тем же маршрутом.Эти умники даже вычислили направление,
и оно совпало с направлением на какой-то там квазар,находя-
щийся в миллиардах световых лет.Ничего конкретного объяс-
нить они так и не смогли,лишь сослались на слишком боль-
шое количество гипотез,не позволяющее прийти к единому
толкованию произошедшего.Но одна из таких версий гласи-
ла,что если сугубо теоретически предположить,что аномаль-
ные процессы,происходившие в Эпицентре,смогли вызвать
некий узконаправленный поток энергии в сторону квазара,то
мощь подобных аномалий должна была быть колоссальна и
вполне могла превратить поверхность Земли в одну большую,
охваченную катастрофой,область.Другие учёные возражали,
считая,что достичь квазара импульс мог и имея гораздо ме-
нее разрушительную мощь,но вот пришедшие в ответ энергии
точно грозили планете полным уничтожением.Против подоб-
ных умозаключений выступало ещё большее множество науч-
ных деятелей,но это как раз уже не имело значения.Доста-
точно того,что хотя бы некоторые нероссийские специалисты
признавали возможность произошедшей в Ареале катастрофы
нанести серьёзный урон существующей цивилизации.Россий-
ское правительство ухватилось за их позицию мёртвой хват-
кой,и вскоре потенциальный международный скандал превра-
тился в международный же спасательный проект.Все устре-
мились оказывать помощь России в ликвидации последствий
чудовищной катастрофы.В надежде отхватить под этим пред-
логом хоть малый кусок от ареаловского нефтяного пирога.
Тут-то и началось самое интересное.
Вице-премьер вновь поморщился,вспоминая тот день.Его
решение перед началом «Дезинфекции» спуститься в защи-
24
щённый командный пункт спасло жизни им всем,даже этим
двум идиотам,Прокопенко и Хантеру.Первого спасла тру-
сость,второго — глупость.Племянничек Белова,узнав о
поступившем приказе поместить Прокопенко под домашний
арест,воспылал желанием заступиться за невинно оклеветан-
ного борца со шпионажем.Он воспользовался своими особы-
ми полномочиями,полученными на время операции по задер-
жанию иностранного резидента,явился к Прокопенко и по-
тащил его с собой прямиком к дяде,разбираться в поисках
правды.Насмерть испуганный Прокопенко не смог отказать
лейтенанту Левину,хоть и прекрасно понимал,что подобные
пристрастные беседы не несут для него ничего хорошего.В
результате охрана задержала обоих болванов у внешнего вхо-
да в защищённый командный пункт за каких-то полминуты
до удара,и отправлять их назад уже не имело смысла.
А потом со стороны Ареала пришла колоссальная ударная
волна огромной разрушительной силы,и начался мощнейший
Выброс,мгновенно поглотивший пятьдесят три с лишним ты-
сячи квадратных километров.Люди потеряли сознание от бо-
ли и находились в беспамятстве по шесть-восемь часов.Когда
Лозинский пришёл в себя,всё вокруг трясло так,что даже
врытый на десять метров под землю защищённый командный
пункт вибрировал,словно от лихорадки.Связи не было,при-
боры не работали,понять,что происходит,оказалось реши-
тельно невозможно.Если бы не охрана,заявившая,что на-
лицо все признаки Выброса за исключением ударной волны,
Совет Директоров вполне мог поверить в версию о нападении
инопланетян.
Трясти перестало только к утру следующих суток.Аппара-
тура связи и прочее оборудование по-прежнему не функцио-
нировали,и Лозинский приказал покинуть убежище.Однако
сделать это оказалось непросто,автоматика раздвижения по-
толочных бронеплит,скрывавших выход на поверхность,не
работала.Охране пришлось воспользоваться ручным механи-
ческим управлением,и на одно только открытие дверей и
25
подъём винтовой лестничной аппарели до уровня почвы ушло
почти сорок минут.На поверхности их глазам предстала кар-
тина полнейшего разрушения.Ударная волна превратила Го-
родок РАО в огромное месиво,состоящее из груд обломков
и разрушенных скелетов строительных конструкций.Повсюду
валялись куски стен,обломки мебели и изуродованные трупы
погибших.Едва кто-то из охранников сделал шаг от входа,
его в мгновение ока разорвало в кровавую кашу невидимой
аномалией.Один из личных телохранителей Белова заявил,
что не знает как,но территория Городка теперь явно находит-
ся в Жёлтой Зоне,и двигаться по поверхности равносильно
самоубийству.
Тогда Белов с Лозинским решили использовать свой по-
следний козырь.Все вернулись внутрь защищённого команд-
ного пункта,надёжно заперли вход и воспользовались потай-
ным путем,проложенным ещё при строительстве этой части
Пояса.Заранее пробитый для подобной ситуации подземный
тоннель вёл из убежища за пределы Ухты на расстояние в три
километра.Установленная в нём узкоколейка с ручной дрези-
ной,специально,чтобы не выдать факт бегства звуком рабо-
тающего двигателя,не могла вместить всех,и потому часть
охраны двигалась за ней пешком.Тайный ход выводил к спря-
танному в тайге секретному ангару,где в постоянной готов-
ности находился резервный вертолёт Совета Директоров РАО
и два боевых вертолёта охраны.Этот секретный объект нахо-
дились под личным контролем генерала Белова и охранялся
исключительно доверенными людьми.
Но прибытие в ангар едва не обернулось трагедией.Соору-
жение не было подземным,и находившиеся в нём охранники
попали под действие Выброса.Как только ворота тоннеля рас-
пахнулись,выпуская в ангар дрезину,зомбированные охран-
ники ангара бросились на людей,паля из оружия.Несколько
телохранителей погибли сразу,двое оставшихся в живых офи-
церов срочно давали дрезине задний ход,пытаясь укрыть Со-
вет Директоров в тоннеле,пока их третий сослуживец отстре-
26
ливался от наседавших Зомби.Только прибытие личной охра-
ны Белова,следовавшей пешком по узкоколейке,спасло ситу-
ацию.Два десятка головорезов генерала перебили всех Зомби,
и директорат смог выйти из тоннеля в ангар.Но на этом зло-
ключения не завершились.Оказалось,что ударная волна,при-
шедшая из Эпицентра,пройдя по тайге,потеряла свою силу
лишь частично,вследствие чего с ангара сорвало часть кров-
ли прямо над ближайшим вертолётом.Внешне он выглядел
нетронутым,но где-то в непосредственной близости от него
образовалась аномалия.Выяснилось это просто — помощник
Лозинского,имевший пилотскую лицензию,направился к вер-
толёту и тут же превратился в кровавую кашу на полу ангара.
Охранники Белова долго манипулировали УИПами,исследуя
помещение,но всё же определили,что два других вертолёта
безопасны,к ним можно пройти и даже беспрепятственно вы-
вести их из ангара.Потому что вокруг уже была Зелёная Зона,
и законы её пространства позволяют запустить двигатели.Де-
журная смена пилотов стала Зомби вместе с охраной ангара
и была уничтожена,но,к счастью,среди людей генерала на-
шлось двое,умевших управлять вертолётом.Несколько часов
телохранители возились с очисткой крыши и раскрытием по-
толочных люков,после чего все погрузились в два вертолёта и
поднялись в воздух.Третью машину пришлось оставить,вести
её было некому,а уничтожать — слишком громко,привлекать
внимание к ангару не стоило.Беловские головорезы частично
заминировали строение,но подходить к самому вертолёту ни-
кто не решился.Аномалия будет охранять его лучше любой
бомбы,превосходное средство от излишне любопытных,если
таковые отыщутся.
Вертолёты поднялись на безопасную высоту и взяли курс
на Сыктывкар.Однако по пути стало ясно,что неожиданная
катастрофа не избавила Совет Директоров от всех проблем
и их свидетелей.Кто-то из сотрудников узла связи Городка,
в нарушение всех законов и подписанных приказов об ответ-
ственности за разглашение государственной тайны,подслуши-
27
вал переговоры директоров с Президентом и оказался в курсе
официальных причин проведения операции «Дезинфекция».И
по закону подлости,разумеется,эти люди выжили,и даже су-
мели выбраться из смертельно опасной Жёлтой Зоны,имея на
руках исправный передатчик.Выяснять,что ещё им известно,
времени уже не было,риск и без того оказался слишком велик
— резервную машину Совета Директоров узнавали немногие
выжившие ухтинцы,из развалин постоянно кто-то махал им
руками или привязанным к обломкам досок тряпьём.Пока
летели к Сыктывкару,вызвали при помощи бортовой радио-
станции выживших связистов,представились спасателями и
приказали собраться всем в одном месте для эвакуации.Как
только вертолёты достигли города,Белов сформировал из сво-
их головорезов особую команду,которая закрасила бортовой
номер на МИ-24 сопровождения и немедленно отправилась
решать эту внезапно возникшую проблему.Тут надо отдать
должное Эдуарду — это у него получилось очень эффективно.
К тому моменту,когда проводившие эвакуацию сыктывкар-
ские,архангельские и печорские спасатели начали находить
уцелевших жителей Ухты,среди них не было никого,кто бы
заявил о каких-либо инопланетянах,«Дезинфекциях» и про-
чее.
Ни тот странный Туман-Берёзов,ни Рентген,ни генерал
Воронцов,ни кто-либо из его сотрудников не выжили в слу-
чившейся катастрофе.Иностранный резидент также погиб,ни-
каких более-менее серьёзных свидетелей не осталось,и угроза
разоблачения,столь неумолимо нависшая над Советом Дирек-
торов,перестала существовать.Конечно,не всё сложилось аб-
солютно идеально,кто-то из тех,что были в курсе событий
лишь частично или вообще только понаслышке,смогли спа-
стись.Но ни общественного,ни политического веса таковые
люди не имели,как не имели и никаких доказательств,что
ставило их обличительные рассказы в разряд домыслов,газет-
ных уток и жареных фактов.Подобных личностей аккуратно
выявляли и заставляли замолчать тем или иным способом.
28
Впрочем,сделать это не составляло особого труда — они не
пользовались поддержкой народа.Стадо неохотно верит в рас-
сказы о пришельцах и мировых заговорах,так что к их писку,
едва звучащему в дебрях бескрайних помоек интернета,при-
слушивались лишь любители НЛО и горе-борцы с масонами.
Единственной более-менее опасной фигурой оставался майор
Плетнёв,сотрудник Отряда Специальных Операций,прохо-
дивший в документах РАО под радиопозывным «Медведь».
Как раскопал Белов,он находился в доверительных отноше-
ниях и с Туманом,и с Рентгеном,и даже с теми двумя учёны-
ми,что так не угодили Академии Наук.Таким образом,факт
его участия в заговоре против Совета Директоров не вызывал
сомнений.Согласно показаниям выживших,некоторые из них
видели майора Медведя в Зелёной Зоне уже после катастро-
фы.Это несмотря на то,что,согласно официальному докладу
Рентгена,тот должен был находиться под арестом.Наверняка
Плетнёву-Медведю что-то известно,возможно,даже всё,но
до сих пор он в поле зрения Белова не появлялся.Это могло
означать лишь одно — Медведь не покидал пределов Ареала,
иначе Зуд быстро привёл бы его в лечебные учреждения и,
соответственно,в руки Белова.Больниц,находящихся вокруг
Ареала,не так много,и все они под контролем.Вероятнее все-
го,что,кроме своей осведомлённости,иных доказательств у
Плетнёва не имеется,и он скрывается в аномальных террито-
риях,пытаясь выжить.Это уже проблема Белова,и рано или
поздно Эдуард её решит,в этой области равных ему найдёт-
ся немного.Он уже избавился от половины своих подручных,
что были в курсе их совместной операции,причём организо-
вал это настолько ловко,что другая половина до сих пор не
подозревала,что грядёт их очередь.
Но радоваться тому,что краха удалось избежать.Сове-
ту Директоров пришлось недолго.Беда,как говорят русские,
не приходит одна.И истинная трагедия оказалась гораздо
ужаснее перспективы провести остаток жизни в бегах,но с
огромным состоянием на счёте.От этой катастрофы спасти
29
их оказались бессильны даже накопленные миллиарды.Пона-
чалу масштабов этой чудовищной трагедии никто не разгля-
дел.Выжившие под катастрофическим Выбросом люди,поки-
дая границы Ареала,ощущали едва заметную зудящую боль,
слабо сверлящую мозг.Её посчитали посттравматическим эф-
фектом гигантского Выброса и не восприняли всерьёз.Уцелев-
ших срочно развозили по лечебным учреждениям Москвы и
Санкт-Петербурга,и врачи прогнозировали спад болевых ощу-
щений в ближайшие дни.Однако слабый зуд не проходил и
даже незначительно усиливался по мере удаления от Ареала,
но неприятные ощущения хоть и не заглушались обезболива-
ющими препаратами,но были терпимы,и медики заявляли,
что в ближайшие две-три недели эта проблема будет успешно
решена.
Тем временем спасательная операция в районе Ареала на-
бирала обороты.Правительство выделило огромный бюджет,
направленный на ликвидацию последствий катастрофы и по-
мощь пострадавшим.США,Великобритания и многие страны
— участницы ООН выслали в Россию свои спасательные от-
ряды,процентов на пятьдесят укомплектованные всевозмож-
ными шпионами и научными сотрудниками разведывательных
ведомств.Иностранцы с пылким энтузиазмом бросились в Зе-
лёную Зону в поисках погибших нефтепромыслов и научных
лабораторий,стремясь,разумеется,отыскать и спасти тех,ко-
го ещё не спасли неуклюжие русские.Россия срочно стягива-
ла к месту трагедии силовые,спасательные,строительные и
медицинские силы.К Ареалу направлялась гуманитарная по-
мощь,начался масштабный подвоз строительных материалов
и техники.Необходимо было не только обеспечить выживших
ухтинцев и сотрудников нефтепромыслов новым местом жи-
тельства,но и срочно возобновить добычу нефти «Тип X»,це-
ны на которую после катастрофы взлетели до фантастических
высот.У новых границ Ареала оперативно сосредотачивалось
огромное множество сил,средств и людских ресурсов.
Возглавить столь масштабную спасательную операцию
30
Президент доверил Совету Директоров РАО «Ареал»,нацио-
нальным героям,чудом спасшимся из самого сердца трагедии.
Никто из директоров не пожелал остаться в стороне и лечь на
лечение в больницы.Пройдя медицинское обследование,они
были признаны здоровыми и уже через два дня вернулись на
свои посты,оперативно взяв в руки бразды правления.Каж-
дый из них понимал,что упускать настолько огромные финан-
совые потоки нельзя ни в коем случае.Желающих присесть
на практически бездонную кормушку более чем достаточно,а
в том,что любая правительственная программа по восстанов-
лению какого-нибудь региона после какой угодно катастрофы
есть настоящий Клондайк,никто из мало-мальски серьёзных
чиновников не сомневался ещё с тех пор,когда официально
завершились боевые действия на Северном Кавказе.К тому
же Президент Воробьёв,по совету Лозинского и Белова,при-
нял весьма дальновидное решение не пускать на опасные тер-
ритории главу МЧС,учитывая секретную подоплеку операции
«Дезинфекция».Все старшие офицеры МЧС,задействованные
в спасательной операции,внутри Зелёной Зоны были подчи-
нены вице-премьеру и члену Совета Директоров от ФСБ.В
результате главный МЧС-ник возился со всей рутинной рабо-
той на прилегающих к Ареалу территориях,не имея внутри
запретных зон ни особых полномочий,ни серьёзной власти.
Это быстро вызвало конфликт интересов,разрешая который
Президент Воробьёв прямо заявил главе МЧС,что тот недо-
статочно осведомлён о специфике работ внутри Ареала,и под-
твердил полномочия Лозинского.МЧС-ник затаил обиду,но,
как оказалось,ненадолго.
На следующие сутки,девятые после катастрофы,произо-
шёл новый Выброс.Он начался внезапно,ровно в полдень,
в самый разгар проводимых спасательных работ.Нельзя ска-
зать,что его не ждали совсем,но на территории Зелёной Зоны
находилось слишком много неопытных людей,знакомых с за-
конами Ареала исключительно теоретически.Новый Выброс
не был столь разрушительным,как поглотившая Ухту ката-
31
строфа,это был вполне стандартный для Ареала процесс,но
он застал врасплох многих.Полторы тысячи людей,оказав-
шихся под открытым небом,погибли,ещё большее количество
попыталось укрыться внутри техники или строений.Нарушив
главное правило безопасности — при Выбросе находиться ни-
же уровня земли,— все они подверглись зомбированию,и
спустя шесть часов,когда Выброс закончился,по всей Зелё-
ной Зоне гремели выстрелы и шли отчаянные бои выживших
с новоиспечёнными отрядами Зомби.В тот момент глава МЧС
вряд ли сожалел,что ни разу не был допущен внутрь аномаль-
ных территорий,но Лозинскому уже было глубоко наплевать
и на него,и на все прочие проблемы.
Зуд.После выброса он усилился резко и многократно.Воз-
росшие болевые ощущения почувствовали все,кто носил в
себе эту,до сего дня незначительную,боль.Более того,со-
трудники спасательных,строительных и прочих отрядов,по-
павшие под новый Выброс и уцелевшие,все до единого ока-
зались поражены таким же недугом.Это вызвало серьёзную
обеспокоенность,как в обществе и в правительстве,так и за
рубежом,иностранные государства срочно принялись выво-
дить из Ареала свои спасательные силы.А так как осталось
от них очень немного,то ажиотаж поднялся нешуточный.За
всем этим международным нытьём не сразу разглядели глав-
ного:Выброс изменился.Его Шаг упал до двухсот метров,но
негативное воздействие резко возросло.Попавшие под его воз-
действие фауна и флора демонстрировали предельную степень
враждебности к человеку и крайнюю агрессивность.Пришла
пора спасать самих спасателей,и Президент приказал вре-
менно приостановить строительные работы в районе Ареала и
сосредоточиться на спасательных мероприятиях.МЧС немед-
ленно столкнулось с проблемой нехватки кадров.Люди не же-
лали работать в Ареале даже под угрозой увольнения,более
того,зачастую увольнялись по собственному желанию,едва
получали туда назначение.Население близлежащих к смер-
тельно опасным территориям городов стало стремительно убы-
32
вать,люди торопились покинуть прилегающие к Ареалу места,
опасаясь новых гигантских катастроф.
Программа по восстановлению РАО «Ареал» забуксовала,и
правительству пришлось прибегнуть к массированному стиму-
лированию её участников.Всем желающим принять участие в
строительно-восстановительных работах гарантировалась вы-
дача квартир по месту жительства в частную собственность
за счёт государства,заработные платы подняли втрое,вве-
ли обязательное и бесплатное санаторно-курортное лечение и
целый пакет иных льгот.Кроме того,была обнародована мас-
са всевозможных научных докладов и документов,свидетель-
ствующих о том,что повторение крупномасштабной катастро-
фы в Ареале невозможно в принципе.Более того,благода-
ря нанесению ядерного удара по Эпицентру распространение
аномальных территорий удалось серьёзно замедлить.И хотя
Ареал продолжает прирастать на один метр в сутки,послед-
ний Выброс,имевший шаг всего лишь в двести метров против
прежних тысячи ста пятидесяти трех,является лучшим и убе-
дительным тому доказательством.
Принятые правительством меры позволили замедлить от-
ток кадров из проекта и спасти программу,на осуществление
которой были затрачены огромные средства.Для успокоения
народа спасательные мероприятия упростили и в течение трёх
суток объявили об их полном и успешном завершении,по-
сле чего сосредоточились на восстановлении погибших неф-
тепромыслов,добывающих «Тип X».Сразу выяснилось,что в
условиях резко возросшей агрессивности аномалий и природы
Ареала единственными промыслами,до которых ещё можно
было дотянуться с минимальным риском,оказался Тэбук в по-
сёлке Нижний Одес и ещё не законченная скважина в районе
посёлка Каджером.Было принято решение сосредоточить уси-
лия на Тэбуке,так как восстановить скважину будет проще,
кроме того,к Тэбуку подведён трубопровод от месторождения
в Джъере,что позволит обогащать добытую там нефть при
её прогонке через Зелёную Зону Ареала.Это обещало поз-
33
волить восстановить добычу «Тип X» в относительно сжатые
сроки,что являлось важным не только с коммерческой точ-
ки зрения.Удерживать людей в Ареале становилось труднее с
каждым днём,и чем раньше заработает Тэбук,тем лучше.Бу-
рение же скважины в Каджероме ещё надо завершить,кроме
того,это месторождение находится всего в паре километров
от границы Ареала,и привлечь работников для его строитель-
ства будет гораздо легче,чем в Тэбук,расположенный в самом
центре Зелёной Зоны.Чтобы не допустить третьей трагедии,
вокруг мест строительства были выкопаны блиндажи в ка-
честве укрытий на экстренный случай и развёрнуты научные
наблюдательные пункты,круглосуточно следящие за Ареалом.
Но с таким трудом организованная система зашаталась уже
через неделю,с новым Выбросом,а вскоре всё и вовсе рух-
нуло,словно карточный домик.Оказалось,что отныне Вы-
бросы редко длятся более суток,но зато происходят каждые
шесть-десять дней.Но настоящую панику вызвало даже не
это.С каждым Выбросом Зуд становился всё сильнее,и к
исходу второго месяца после «Дезинфекции» боль,терзаю-
щая пострадавших людей,стала физически невыносима.Един-
ственным обезболивающим средством оказалось возвращение
внутрь аномальных территорий.Стоило поражённому Зудом
человеку перешагнуть границу Зелёной Зоны,как боль пре-
кращалась.Прежде чем это было подтверждено на официаль-
ном уровне,в клиниках и больницах от невыносимых мучений
скончалось и сошло с ума несколько десятков человек.
Особенно досталось иностранным шпионо-спасателям,ко-
торых собственные государства отозвали с территории России
в срочном порядке,и возможности запросто и в любой мо-
мент вернуться в Ареал они не имели.Отток специалистов
из мест строительства в Зелёной Зоне превратился в поваль-
ное бегство,и работы встали.Не хватало даже охранников,
чтобы стеречь завезённые в районы работ строительные мате-
риалы и технику.Материальные ценности бросали под откры-
тым небом,их судьба уже не волновала людей,стремивших-
34
ся покинуть жуткие места.В тот момент и выяснилось,что
Зуд получали не только те,кто попал под Выброс.Как ока-
залось,чтобы стать зависимым от Ареала,достаточно лишь
пересечь границу Зелёной Зоны.Любой,кто сделал хотя бы
шаг внутрь аномальных территорий,навсегда становился их
рабом.Ещё ужаснее оказался новый механизм воздействия
Выброса.Попавший под него на открытом месте погибал в
считаные секунды,укрывшийся в некоем закрытом простран-
стве выше уровня земли — становился Зомби даже в Зелёной
Зоне,чего до катастрофы не наблюдалось.Спасение гаранти-
ровало только подземное укрытие.Это известие вызвало среди
побывавших в Ареале участников программы восстановления
РАО повальную панику,а среди населения прилегающих к
Зелёной Зоне земель едва ли не животный ужас по отноше-
нию к Ареалу.Близлежащие посёлки почти полностью обез-
людели в течение нескольких суток.Правительство ожидало
массовой подачи судебных исков,но эту неприятность,к сча-
стью,удалось свести к минимуму.И основную роль в этом
сыграло резко негативное отношение большинства населения
страны к пострадавшим в Ареале.Быстро вспыхнувшее острое
недовольство стремительно набирало обороты,и тому имелись
страшные причины.
Уже к окончанию первого месяца после катастрофическо-
го Выброса распространилась информация о том,что в ме-
стах,где селились покинувшие Ареал люди,резко возросло
количество несчастных случаев.Объяснить это явление ока-
залось невозможно,но факт оставался фактом:вокруг стра-
дающего Зудом человека разбивались автомашины,замыкала
электропроводка,сгорала бытовая техника,отказывали кар-
диостимуляторы,споткнувшиеся прохожие падали с высоты
собственного роста и получали серьёзные переломы и травмы.
Количество несчастных случаев со смертельным исходом на-
чало зашкаливать,и вскоре ситуация вышла из-под контроля.
Последней каплей стало крушение пассажирского самолёта.
Новый дальнемагистральный аэробус из-за отказа двигателей
35
рухнул с высоты пятисот метров,никто из пассажиров,среди
которых были двое «ареаловцев»,не выжил.Комиссия,на-
значенная расследовать обстоятельства катастрофы,так и не
смогла определить её причин.В совокупности с сотнями дру-
гих трагедий,всё это дало неизбежный результат.
На выходцев из Ареала мгновенно пало клеймо прокажён-
ных.Их боялись и сторонились,опасались принимать на ра-
боту,находиться в одном транспорте,разговаривать и даже
просто приближаться.СМИ пестрели сообщениями о взорвав-
шихся газовых баллонах в квартирах пострадавших от ано-
мальных территорий или их соседей,убивающих током чай-
никах,принтерах и копирах в офисах,где работали бывшие
«ареаловцы»,сошедших с рельс трамваях и отказавших тормо-
зах автобусов,мимо которых они просто проходили по улице.
В стране началась тихая паника,быстро трансформировавшая-
ся в дискриминацию подверженных Зуду людей.Их всячески
травили и избегали,случаи,когда сотрудники фирм и орга-
низаций целыми офисами подавали заявления на увольнение,
если начальство соглашалось принять на работу такого «про-
каженного»,начали приобретать массовый характер.Вскоре
появились сведения об актах самосуда и линчевания,учинён-
ных родственниками и близкими пострадавших от несчастных
случаев граждан в отношении проживающих неподалёку зави-
симых от Ареала людей.«Прокажённых»,или,как прозвали
«ареаловцев» в народе,Зависимых,повсеместно притесняли и
всячески изживали.Среди Зависимых участились случаи суи-
цида,но основная часть людей стремилась выжить,и сделать
это можно было лишь единственным способом.
Всеобщий страх,граничащий с ненавистью,вкупе с по-
стоянно усиливающимся Зудом,заставлял Зависимых вновь
приезжать к границам аномальных территорий.Они пытались
находиться ближе к Зелёной Зоне,надеясь на ослабление бо-
ли.Тем временем Выбросы продолжали идти с постоянной
периодичностью четыре-пять раз в месяц,Зуд становился всё
мучительнее,и вскоре провести вне Ареала более двух суток
36
и одновременно не умереть или лишиться рассудка от рвущей
на куски мозг боли стало невозможно.Зависимые,оказавшись
один на один с человеческой злобой,всеобщей враждебностью
и собственными мучениями от всепоглощающего Зуда,не име-
ли иного выбора,кроме как вернуться в Ареал,который стал
для них местом пожизненного заключения.Уцелевшие жите-
ли Ухты и немногих близлежащих посёлков;выжившие под
гигантским Выбросом сотрудники РАО и окрестных нефте-
промыслов;спасатели,строители,учёные,медики,силовики,
привлечённые после «Дезинфекции» к ныне рухнувшей прави-
тельственной программе по спасению пострадавших и восста-
новлению РАО;и даже заключённые,отбывавшие срок в ис-
правительных учреждениях,которым посчастливилось не под-
вергнуться зомбированию и не погибнуть от рук своих сока-
мерников,ставших Зомби,— в Ареал начали возвращаться
все,кто носил в мозгу безжалостный и мучительный Зуд.Да-
же посещавшие Зелёную Зону иностранцы,умудрившиеся не
сойти с ума и не погибнуть от боли к этому времени,все-
ми силами стремились получить разрешение на проживание в
запретных территориях.
Сначала Зависимые селились в Сыктывкаре,что вызвало
немало волнений и стычек с местными жителями.И без того
малочисленные,городские органы правопорядка значительно
поредели вследствие оттока людей в более благополучные ре-
гионы страны и слабо справлялись с поддержанием законно-
сти среди резко возросшего населения.По городу прокатилась
волна кровопролитных беспорядков,но длились они недол-
го.Выбросы продолжали происходить,и с каждым из них
боль от Зуда возрастала всё сильнее,заставляя Зависимых
приближаться к границам Ареала.Подгоняемый быстро уси-
ливающейся болью,людской поток переместился в Троицко-
Печорск,затем в Печору,потом выплеснулся в ближайшие к
Зелёной Зоне посёлки,поневоле возрождая давно заброшен-
ные населённые пункты.Но Зуд не дал несчастным шанса
удержаться вне аномальных территорий.После катастрофиче-
37
ского Выброса,уничтожившего цивилизованную жизнь в ра-
диусе ста тридцати километров от Эпицентра,не прошло и
десяти недель,но Ареал уже собрал внутри себя всех,кого
приковал к себе незримыми цепями,разорвать которые ока-
залось никому не под силу.Люди в промежутках между Вы-
бросами наскоро отрывали землянки или устраивали блинда-
жи в овражках и пересохших руслах рек,если такие места
оказывались свободны от Студня.Условия жизни,в которых
оказались Зависимые,были близки едва ли не к первобытным.
К тому моменту Совет Директоров РАО «Ареал» во главе
с вице-премьером успел поставить на ноги всех светил миро-
вой медицины,пытаясь избавиться от Зуда.Но врачи лишь
разводили руками.Учёным не удавалось выявить механизмы,
отвечающие за развитие внутри мозга болевого синдрома.Все
известные способы диагностики неизменно показывали,что
пациенты абсолютно здоровы.Боль,постоянно испытываемая
ими,не фиксировалась никакими приборами,болеутоляющее
не действовало,снотворное погружало в сон,никак не избав-
ляющий от боли.Были перепробованы все мыслимые и немыс-
лимые средства,Белов с Лозинским даже пытались носить на
шее эту идиотскую висюльку того странного сталкера с быд-
ловатым позывным «Болт»,единственного человека из всех,
не попавшего под зависимость.Его задержали под предлогом
уточнения обстоятельств катастрофы и с тех пор не выпуска-
ли из закрытой клиники ФСБ.Из него едва не выкачали всю
кровь,пытаясь выявить антитела или что-либо подобное,что
могло бы послужить антидотом для Совета Директоров,но
всё тщетно.Не помогало ничего,и генерал Белов приходил в
бешенство с каждым очередным докладом медперсонала.
Вскоре жить в Москве стало невозможно.Жуткая боль
была невыносима,миллиардные состояния ничем не смогли
помочь своим обладателям,и директорату пришлось переби-
раться ближе к Ареалу точно так же,как и всем остальным
Зависимым.Но пересекать границу Зелёной Зоны было небез-
опасно как с точки зрения стандартных ареаловских угроз,так
38
и по более обыденным соображениям:тысячи людей,озлоб-
ленных и голодных,лишившихся всего,что имелось в преж-
ней жизни,стекаются туда ежедневно.Ни о какой государ-
ственности или порядке внутри Зелёной Зоны не приходится
даже вспоминать,и причина проста — всё это некому поддер-
живать,ни один чиновник или сотрудник силовых ведомств
ни за что не пойдёт в Ареал.Заработать Зуд на всю жизнь
никому не хотелось.
В итоге директорату пришлось срочно закупить партию
сборных домиков,которые собрали на территории нефтепро-
мысла Джъер,на тот момент находившегося в нескольких ки-
лометрах от границы Ареала и переведенного в режим кон-
сервации в связи с нехваткой персонала.Чтобы не вызвать
ненужного ажиотажа и не привлекать к себе внимания,про-
мысел быстро обнесли глухим забором и на собственные день-
ги привлекли туда специалистов-нефтяников из числа Зависи-
мых.В округе было объявлено,что в Джъер въехала очеред-
ная рабочая вахта и нефтепромысел работает в штатном режи-
ме.В действительности в домиках разместился Совет Дирек-
торов РАО и отряд телохранителей Белова,настоящие нефтя-
ники занимали лишь три строения.Каждую ночь несколько
вездеходов под усиленной охраной пересекали границу Ареа-
ла и сразу же глушили моторы,оставаясь там до утра,чтобы
дать возможность своим влиятельным пассажирам отдохнуть
от сверлящего мозг Зуда.
Но Выброс шёл за Выбросом,боль усиливалась,и было яс-
но,что вскоре Ареал поглотит Джъер,а сила Зуда увеличит-
ся настолько,что вряд ли позволит находиться без страданий
вне Зелёной Зоны свыше нескольких часов.Ко всему прочему
добавилась и политическая составляющая проблемы.Автори-
тет Лозинского в высших эшелонах власти стал падать.РАО
«Ареал» теперь существовало лишь на бумаге,нефть «Тип X»
не добывалась,бюджет нёс колоссальные расходы в связи с
катастрофой и её последствиями,в том числе из-за провален-
ных обязательств по поставкам «Икса» на внешний рынок.
39
Компания «Экстраойл» оказалась на грани банкротства.Сам
вице-премьер,вечно пропадающий «где-то там»,был не ин-
тересен ни Президентской команде,ни собственным людям,
среди которых уже пошёл шёпот на тему назначения преем-
ника.Лозинский чувствовал,как шатается под ним кремлёв-
ское кресло.У Белова ситуация складывалась немногим луч-
ше.Генерал-лейтенант ФСБ имел возможность наступить на
хвост многим,находясь в любом уголке страны,ибо компро-
мат имеет весьма большой срок годности,но и он понимал,
что власть начинает медленно уплывать из рук.Необходимо
было что-то предпринять,и как можно быстрее.
И Лозинский нашёл решение.На эту мысль его натолк-
нуло повизгивание правозащитничков,решивших,что пора в
очередной раз делать карьеру на человеческом горе.Все За-
висимые ушли в Ареал,толпе обывателей стало нечего бо-
яться,и самые сообразительные начали предпринимать по-
пытки защитить права «пострадавших в результате чудовищ-
ной катастрофы и последующих событий».Вице-премьер,бу-
дучи опытным политиком,мгновенно оценил обстановку.Сей-
час куча недоделанных общественных деятелей бросится до-
биваться от Президента всяческой помощи Зависимым,«стра-
дающим в нечеловеческих условиях Ареала».Всё это сведётся
к выстраиванию собственных рейтингов и делёжке бюджет-
ных денег,что будут направлены на выплату всевозможных
судебных компенсаций,пособий и прочее.Но у Лозинского
на эти деньги были свои планы.И он не стал терять времени
даром.
Вице-премьер прибыл на приём к Президенту и представил
ему собственную программу помощи пострадавшим от Ареала.
Как и полагается государственному деятелю его уровня,она
была глобальной и всеобъемлющей.И Президент не мог не
оценить все плюсы предложения,разработанного Лозинским.
На следующий же день все СМИ транслировали президент-
ское обращение,в котором говорилось,что страна не бросит
своих героев и будет сражаться за них до конца,во что бы это
40
ни обошлось бюджету.Программа Лозинского была опубли-
кована едва ли не всеми изданиями уже через час,и многим
самопиарщикам от правозащиты пришлось прикусить языки
от досады.Лозинский учел всё.
Раз государство,по не зависящим от него причинам,не
имеет возможности обеспечить своим гражданам,попавшим
под зависимость,достойную жизнь вне Ареала,оно обеспе-
чит её внутри него.РАО «Ареал» вновь ждёт на работу всех
желающих,но теперь оно будет существовать внутри Зелёной
Зоны ради тех,кто вынужден навсегда связать свою жизнь с
аномальными территориями.РАО начинает строительство под-
земного населённого пункта на базе нефтепромысла Джъер.К
тому моменту,когда Ареал поглотит это поселение,оно уже
будет просторным и благоустроенным городом со всей поло-
женной инфраструктурой и прочими удобствами:магазинами,
школами,детскими садами,больницами,убежищами и конеч-
но же интернетом с обязательным доступом в твиттер,посред-
ством которого Президент будет лично следить за бытом го-
рожан.Так как аномальные территории разорвали железнодо-
рожное сообщение,автомобильные магистрали от Сыктывка-
ра до Троицко-Печорска будут срочно доведены до идеального
состояния,и по ним будет осуществляться завоз всего необ-
ходимого для обеспечения достойной жизни жителей нового
Джъера.Президент заявил,что этим обращением гарантиру-
ет,что «город внутри Ареала по уровню жизни и комфорта
будет подобен любому сателлиту Москвы».С тех пор назва-
ние «Сателлит» прочно прилипло к подземной новостройке.
Чтобы привлечь Зависимых к проекту,предлагалось при-
равнять новый Город к положению отдельного субъекта Фе-
дерации.Все работники РАО получат в Сателлите квартиры
сразу по окончании строительства,а их заработные платы бу-
дут превышать нормы,установленные для районов Крайнего
Севера.После завершения всех строительных работ эти лю-
ди останутся в РАО и будут работать в городских службах,
а также на добыче нефти «Тип X».Таким образом,никто
41
не останется безработным.Для этих целей сам нефтепромы-
сел подвергнется модернизации и расширению,кроме того,в
срочном порядке будет закончено строительство промысла в
посёлке Каджером.План Лозинского даже включал возмож-
ность строительства в его районе в будущем второго города,
если эксперимент с Сателлитом себя оправдает.
Проект вице-премьера вызвал массу критики со стороны
скептиков и политических конкурентов,но возможность в ко-
роткие сроки вновь возобновить добычу ареаловской нефти
послужила решающим фактором для принятия решения.По-
началу программа быстро набрала обороты.Тысячи Зависи-
мых,живущих на границе Зелёной Зоны в землянках и на-
скоро возведённых блиндажах,в условиях постоянной угро-
зы Выброса,нехватки промышленных товаров,элементарных
удобств,медицинской помощи и зачастую продовольствия,
изъявили желание поступить либо вернуться на работу в
РАО.Первичные штаты укомплектовали быстро,благо прак-
тически все вновь нанятые сотрудники являлись востребован-
ными специалистами,попавшими под Зависимость в резуль-
тате прежней службы или в ходе выполнения спасательно-
восстановительных работ.За неделю численность личного со-
става РАО возросла до десяти тысяч человек,и началось мас-
штабное строительство.
Лозинский и Зильберман,воплощая программу в жизнь,
развили небывалую активность.К тому моменту Совет Ди-
ректоров РАО «Ареал» понёс ещё одну невосполнимую утрату:
вертолёт,которым Шумелкина следовала от места строитель-
ства в Сыктывкар на очередную попытку излечения,внезапно
взорвался в воздухе.Не выжил никто.Президентским Указом
за самоотверженное исполнение гражданского и профессио-
нального долга двум ареаловским директорам,доктору меди-
цинских наук Шумелкиной Елене Александровне и генерал-
майору МЧС Воронцову Геннадию Петровичу,были присвое-
ны звания Героев России посмертно.В результате Лозинскому
пришлось ввести в Совет Директоров проштрафившегося Про-
42
копенко,что было даже на руку.На него немедленно взвалили
всё,что ещё не успели взвалить на тот момент,и вице-премьер
смог сосредоточиться на наиболее сложных вопросах освоения
бюджета.На начальном этапе это было единственно верным
решением,из ареаловских попов не выжил никто,заводить
же новых не имело смысла:не имеющие Зависимости,они не
будут полностью подконтрольны Лозинскому.Но на всякий
случай небольшой храм имени мученика Евлантия на город-
ском плане Сателлита он всё же запланировал.Со временем
пригодится,найдётся и очередной ушлый поп,как говорится,
свято место пусто не бывает.Пока же выделенные средства он
будет контролировать сам,сейчас не до излишеств.Необходи-
мую поддержку ему окажет Белов,с этим проблем не будет,
двоюродные братья всегда понимали друг друга с полуслова.
Маховик строительства закрутился,и авторитет вице-
премьера вновь окреп.Чтобы демонстрировать и своим,и чу-
жим свою политическую активность,директорам РАО прихо-
дилось часто бывать в столице,и делать это с каждым разом
становилось всё мучительнее.Авиаперелёты стали невозмож-
ны — риск погибнуть в результате несчастного случая,че-
реда которых сопровождала Зависимых повсюду вне Ареала,
был слишком велик,и пилоты наотрез отказывались подни-
маться в воздух.От авиации пришлось отказаться.Теперь до
Сыктывкара добирались автотранспортом,после чего прихо-
дилось восемь часов трястись по железной дороге,этот спо-
соб передвижения на тот момент сочли наиболее безопасным.
Эксперты в один голос утверждали,что современные желез-
нодорожные вагоны изготавливаются с применением макси-
мально надёжных технологий,призванных сохранить жизнь
пассажирам при любой,даже самой ужасной катастрофе.В
качестве доказательства приводились данные о наиболее се-
рьёзных авариях на железной дороге,когда пассажирские по-
езда сходили с рельсов на большой скорости и вагоны ку-
выркались с высокой насыпи в многократных кульбитах.Тем
не менее они не подвергались разрушению и сохраняли свою
43
форму,а находящиеся внутри пассажиры отделались ссадина-
ми и ушибами,количество переломов было незначительным,
летальных случаев и вовсе не имелось.
Но незримое клеймо Ареала,лежащее на Зависимых,не
поддавалось научному объяснению и игнорировало всё:стати-
стику,экспертов,законы физики и многократно проверенные
стандарты безопасности.После тринадцатого с момента «Дез-
инфекции» Выброса поезд,которым Зильберман следовал в
Москву,сошёл с рельс где-то посреди глухой тайги,столк-
нулся со встречным составом и загорелся.По словам немно-
гих выживших,скорость движения перед самой катастрофой
была невелика,но в итоге вагоны расшвыряло,как спичечные
коробки,и огонь охватил их практически мгновенно.Силь-
но повреждённый труп Зильбермана был найден спасателями
среди тел других погибших уже к вечеру,но уверенно опо-
знать его удалось только через двое суток при помощи гене-
тической экспертизы.Специалисты лишь растерянно пожима-
ли плечами,по всем расчётам выходило,что предпосылки к
этой катастрофе предугадать было невозможно.В одно мгно-
вение воедино сложилось сразу несколько причин,каждая из
которых являлась редкостью уже сама по себе.Под действием
зимних температур на железнодорожном полотне разошлись
межрельсовые стыки,но автоматика безопасности,призван-
ная немедленно сообщить об этом на ближайшую станцию,не
сработала.Помощник машиниста перед самой катастрофой,
предположительно,вышел из кабины,у машиниста случил-
ся сердечный приступ,среагировать на аварийную ситуацию,
случившуюся через считаные секунды,оказалось некому.Ло-
комотив сошёл с рельсов,слетел с насыпи и столкнулся с
землей,из-за чего вагоны расшвыряло вокруг,и некоторые
из них оказались лежащими на путях.Всё это произошло в
непосредственной близости от поворота железнодорожного по-
лотна,огибающего поросшую лесом сопку.Двигающийся на-
встречу товарный состав,перевозивший горюче-смазочные ма-
териалы,заметить произошедшее крушение не имел возмож-
44
ности.Он вышел из-за поворота и сразу же столкнулся с пе-
регораживающими пути пассажирскими вагонами.Цистерны
с ГСМ опрокинулись,горючие материалы разлились,взрыв и
последующее возгорание произошли в считаные секунды.Как
подобное количество чрезвычайных причин могло возникнуть
одновременно в одном месте,следственная комиссия объяс-
нить так и не смогла.
С тех пор пришлось отказаться и от железных дорог.Те-
перь Лозинский и Белов передвигались исключительно ав-
тотранспортом,и каждая вторая поездка не обходилась без
аварийных ситуаций,случавшихся либо с машинами их кор-
тежа,либо с иным транспортом,оказывавшимся неподалеку.
Остальные Зависимые и вовсе крайне редко удалялись от гра-
ниц Зелёной Зоны дальше двух-трех десятков километров,
опасаясь за свою жизнь.По сути,опасность угрожала ото-
всюду.Сверлящая мозг боль от Зуда и вероятность погибнуть
в результате несчастного случая были наименьшими из угроз.
Ненависть,вызванная страхом перед необъяснимым прокля-
тием Ареала,толкала людей на агрессивные и подчас крова-
вые поступки.Очень скоро Зависимые и нормальные стали
друг другу врагами,и провозглашаемые по всей стране терпи-
мость и сострадание соблюдались лишь в нескольких неболь-
ших поселках,расположенных у самой Зелёной Зоны.Эти
населённые пункты стали своего рода нейтральными терри-
ториями,где осуществлялись все процессы взаимодействия
обитателей Ареала с Большой Землёй.Правительству при-
ходилось держать вокруг ареаловских территорий серьёзное
количество подразделений Внутренних Войск,чтобы успеш-
но сохранять контроль над этими самыми процессами.Ибо
программа,предложенная Лозинским,принесла лишь часть
ожидаемых результатов.
Первые пять месяцев строительство шло усиленными тем-
пами,все стремились успеть закончить Сателлит до того,как
его поглотит Ареал.Подземный город был рассчитан на шест-
надцать тысяч типовых квартир,и при этом имел очень ком-
45
пактные размеры,чуть более чем тысяча на тысячу метров.
Его обнесли единым периметром из двухниточного железобе-
тонного забора,построили Научный Центр и расширили неф-
тепромысел Джъер,вошедший в состав Сателлита вкупе с
Административным и Жилым кварталами.От города протя-
нули трубопровод и автомагистраль к посёлку Верхнеижем-
ский и далее до Троицко-Печорска,где осуществлялась обра-
ботка ареаловских грузов.Совет Директоров даже разделил
внутреннюю структуру РАО на два формальных отделения,
«Ареал-Сателлит»,охватывающий персонал из числа Зависи-
мых и соответствующую инфраструктуру,и «Ареал-Печора»,
в состав которого входили не подвергшиеся Зависимости со-
трудники,выполняющие свои рабочие функции вне Ареала.
Благодаря высоким зарплатам и отсутствию угрозы подверг-
нуться Зависимости,«Ареал-Печора» некоторое время являл-
ся довольно выгодным местом трудоустройства.
Но в остальном Лозинского преследовала масса проблем.С
первых же дней строительства стало ясно,что погибший неф-
тепромысел Тэбук в ныне мёртвом посёлке Нижний Одес вос-
становить невозможно.Район густо наполнен аномалиями и
враждебной фауной,наиболее отчаянные храбрецы,рискнув-
шие добраться до промысла,увидели там следы мутировавше-
го медведя и повернули назад.Помимо этого поползли слухи о
том,что в некоторых местах Зелёной Зоны,особенно там,где
когда-то находились старые,ныне не действующие скважины,
на земле появились нефтяные пятна.И если выкопать яму,то
за день вполне можно набрать канистру «Икса»,а то и две.
И кто-то даже отыскал в тех местах пару метаморфитов.По-
сле появления этой информации в Ареале вновь зашевелилось
сталкерство,и количество разного рода правозащитников и
исследователей,особенно иностранных,понаехавших в приле-
гающие к аномальным территориям посёлки,возросло вдвое.
Ко всему прочему строительство нефтепромысла в Каджеро-
ме шло медленно и несколько раз едва не умерло самопро-
извольно.Частые Выбросы делали проведение необходимых
46
работ слишком опасным,среди строителей имелись жертвы,
и убедить людей не разбежаться с недостроенного объекта с
каждым разом становилось всё сложнее.Денежные премии и
поощрения ценными подарками в виде промышленных това-
ров и продуктовых наборов помогали не всегда,и ввести в
эксплуатацию Каджеромский промысел удалось с опозданием
на три месяца,перед самым поглощением Сателлита Ареалом.
Не меньшей головной болью стала криминогенная обстановка,
ухудшавшаяся в Зелёной Зоне с каждым месяцем всё сильней.
Не всё Зависимые желали жить честно и трудиться на объ-
ектах строительства с утра до ночи.Среди тех,кто уцелел под
катастрофическим Выбросом в августе 2010-го,были и пред-
ставители криминальных кругов,поощрявших сталкерство в
Ухте,и заключённые исправительных учреждений УФСИН,
отбывавшие наказания.Вновь оказавшись в Ареале,эти пре-
ступные элементы немедленно занялись незаконной деятель-
ностью:рэкетом,грабежами,сталкерством.В первые месяцы
службе безопасности «Ареал-Сателлита» удавалось держать
криминальные круги в узде,но продолжалось это недолго.
Преступный мир быстро понял,что внутри Зелёной Зоны го-
сударство далеко не всесильно и возможности органов пра-
вопорядка весьма и весьма ограничены.В Ареал потянулись
преступники и уголовники всех мастей,скрывающиеся от пра-
восудия,для которых добровольное заточение в аномальных
территориях было гораздо интереснее длительных и пожиз-
ненных сроков заключения.Вскоре примеру российских кри-
минальных элементов начали следовать преступники из ближ-
него зарубежья и просто отморозки,желающие лёгкой жизни
за счёт других.Преступный мир Ареала быстро окреп и стал
не по зубам безопасникам РАО.
Финальную точку в развитии программы Лозинского по-
ставило поглощение Сателлита Ареалом.Зелёная Зона полно-
стью накрыла город за пять недель,к тому моменту все работы
были завершены,но дальнейшим планам вице-премьера состо-
яться оказалось не суждено.Едва Сателлит стал частью ано-
47
мальных территорий,выяснилось,кому на самом деле принад-
лежит власть в Ареале.Криминальный мир,скрывающийся в
развалинах городов,немедленно заявил о своих правах.Город
и нефтепромысел Каджером подверглись серии вооружённых
нападений.Бандиты оказались многочисленными,хорошо ор-
ганизованными и,самое неприятное,отлично знающими как
Зелёную Зону,так и законы выживания в ней.Причина то-
му была проста:сталкеры,поставленные властями вне закона,
контролировались преступным сообществом,в результате чего
в распоряжении криминалитета имелись опытные проводники
и знатоки Ареала.Атаку на Сателлит удалось отбить,но неф-
тепромысел Каджером был потерян.По дошедшим до горо-
да слухам,отряды уголовников перебили охрану,разграбили
каджеромский нефтенакопитель,перекрыли трубопровод,ве-
дущий от промысла за пределы Зелёной Зоны через поселок
Чикшино в Печору,и под угрозой смерти вынудили нефтя-
ников дежурной вахты добывать нефть «Тип X» для «обща-
ка».Нефтяники подчинились,но спустя трое суток нефтедо-
бывающее оборудование пришлось деактивировать перед на-
двигающимся Выбросом.После его окончания вахта попросту
сбежала с территории промысла,воспользовавшись неразбери-
хой.Уголовники организовали преследование,но почти сразу
в районе Каджерома появились отряды хорошо вооружённых
Зомби,чего до той поры не случалось,и все поспешили поки-
нуть нефтепромысел подобру-поздорову.
С тех пор добычу «Икса» в Каджероме удавалось запус-
кать лишь от случая к случаю,так как сотрудники РАО отка-
зывались браться за эту работу.Надёжно взять под контроль
промысел также не получалось.Служба безопасности «Ареал-
Сателлита» едва справлялась с охраной города и ведущих от
него на Большую Землю трубопроводов,требующих неусып-
ной охраны.Преступники и прочие ушлые элементы ежеднев-
но пытались делать в них врезки,и безопасникам приходи-
лось тратить массу усилий на предотвращение этих злодеяний.
Особенно тщательно охранялся трубопровод,поставляющий в
48
Сателлит воду,которой в Ареале не имелось.Немало забот
требовали и нитки,доставляющие в Троицко-Печорск добы-
тый в Сателлите «Тип X».В первое время генерал Белов пы-
тался отряжать часть сил Службы Безопасности на установ-
ление контроля над Каджеромом,но от этих действий вскоре
пришлось отказаться.На нефтепромысел регулярно нападали
то уголовники,то Зомби,а после того,как однажды к Кадже-
рому вышел Фронтовик,солдаты были готовы и добровольно
уйти со службы в РАО,и лишиться безопасных квартир в
Сателлите,лишь бы вновь не попасть на нефтепромысел.
Стало ясно,что избежать попадания стратегических ресур-
сов в руки преступных элементов не удастся.Чтобы хоть как-
то выровнять ситуацию,по приказу Лозинского и Белова Про-
копенко разработал схему контроля за неподвластным РАО
чёрным рынком.При содействии правительства тридцатики-
лометровый пояс вокруг Ареала,быстро прозванный в народе
«нейтралкой»,был объявлен запрещённой к посещению зоной,
на территории которой действовал режим Чрезвычайного По-
ложения.Отныне каждому,кто желал пересечь её границы,
требовалось получить аккредитацию в РАО по линии ФСБ.С
этого же момента «Ареал-Печора» развернул в находящихся
на «нейтральной территории» посёлках пункты приёма нефти
«Тип X» и метаморфитов у населения,а наказание за сталкер-
ство было отменено официальным Указом Президента.Теперь
каждый желающий мог выйти из Ареала и сдать свои наход-
ки,не опасаясь судебного преследования,и получить за них
приличную цену.Чтобы обрушить чёрный рынок,Прокопенко
рекомендовал платить за ареаловскую нефть вознаграждение,
сопоставимое с её международной рыночной стоимостью,а за
добытые сталкерами метаморфиты давать цену,равнозначную
расценкам нелегальных скупщиков.При этом он предложил
простой и эффективный способ избежать огромных убытков
такой ценовой политики.Цены на товары постоянного потреб-
ления,завозимые в Ареал,взвинчиваются до небес.Если литр
«Икса» стоит пятьдесят долларов,то нет ничего страшного в
49
том,что литр воды будет стоить двадцать пять,а,к приме-
ру,банка тушёнки или килограмм крупы — десять.Точные
расценки высчитают эксперты,и,возможно,цены окажутся
несколько иными,но общий смысл не изменится:затраты на
покупку ареаловской нефти у населения будут с лихвой оку-
паться продажей товаров первой необходимости.Цены при
желании можно варьировать.Дабы избежать возни с боль-
шим количеством наличности,при расчётах будет приветство-
ваться бартер,кроме того,на территории Сателлита можно
открыть банк,куда позволять помещать деньги всем желаю-
щим.А чтобы никто не имел возможности демпинговать,РАО
«Ареал» при поддержке генерала Белова негласно подомнёт
под себя все компании и предпринимателей,что ведут или бу-
дут пытаться вести торговлю в нейтральной зоне.Что позво-
лит де-факто быть монополистом,де-юре таковым не являясь,
меньше хлопот.
Предложение Прокопенко Лозинский с Беловым одобри-
ли.Эксперты просчитывали детали три недели,после чего с
необходимыми уточнениями план начали внедрять в жизнь
ускоренными темпами.Без накладок,как водится,не обо-
шлось.Нововведение стимулировало население Ареала искать
и сдавать на приёмные пункты РАО нефть и метаморфиты,
но сами сотрудники «Ареал-Сателлита» оказались обладате-
лями нищенских зарплат.Немедленно начался отток кадров,
и этот прокол пришлось срочно исправлять.Денежное содер-
жание обитателей Сателлита повысили за счёт выделения про-
довольственных пайков в виде карточек,подлежащих обмену
на соответствующие товары в магазинах города.Подобное но-
вовведение понравилось не всем,и хотя массовое увольне-
ние специалистов удалось остановить,кадровый вопрос в Са-
теллите являлся одним из наиболее острых.Кардинально ре-
шить его официальными путями не удавалось,в то время как
численность преступного мира Ареала постоянно увеличива-
лась,пусть и не быстро,но регулярно.Впрочем,Лозинскому
и Белову не привыкать выходить из безвыходных положений.
50
Опытный и дальновидный политик иногда может извлечь вы-
году даже из сильных сторон своих противников.
— Валентин Иванович,— обитая мягкой обшивкой внутри-
салонная перегородка вновь опустилась,открывая лицо рефе-
рента.— Не желаете пообедать?Подать меню или прикажете
сделать остановку у ресторана в ближайшем городе по пути
следования?
— Почему остановились?— вместо ответа нахмурился
вице-премьер,бросая взгляд в окно.
— Авария впереди...— референт невольно отвёл глаза,—
только что произошла.Наш кортеж не пострадал,но на авто-
страде возник затор,придётся немного подождать...
— У меня на счету каждая секунда,если вы помните!— со
скрытой угрозой в голосе произнёс Лозинский.— Свяжитесь
с полицейскими машинами эскорта или ступайте к ним лично!
Пусть делают,что хотят,но обеспечат мне немедленный про-
езд!Объясните им,что это в их же интересах.Чем быстрее
мы покинем это место,тем меньше вероятности,что произой-
дёт что-либо ещё.А ведь здесь скопилось множество машин.
Заострите их внимание на этом,думаю,они прислушаются.
— Слушаюсь,Валентин Иванович!— референт вскочил со
своего кресла прежде,чем закрывающаяся перегородка скры-
ла его из виду.
Доводы референта явно убедили немецких полицейских.
Уже через две минуты снаружи взвыли сирены,а через пять
кортеж продолжил движение.Автобус Лозинского протиснул-
ся через организованный стражами правопорядка узкий про-
езд в образовавшемся автомобильном заторе и проследовал
мимо нескольких искорёженных столкновением машин,раз-
бросанных по автостраде.Вице-премьер не удостоил их даже
взглядом,за минувший год зрелище аварий,сопровождающих
его поездки,давно уже стало обыденной картиной.Его авто-
бус не перевернулся,и это главное,остальное не более чем
сопутствующие мелочи.Пока доберёмся до Москвы,с деся-
51
ток раз заменят лопнувшее колесо,порвавшиеся ремни и пе-
реставят какую-нибудь запчасть.В прошлую поездку вообще
застучал двигатель,и пришлось пройти на буксире полтысячи
километров.А тут всего лишь какая-то посторонняя авария.
Обращать внимание на подобную ерунду означает лишь да-
ром тратить драгоценное время.Но воспользоваться удобным
случаем для поддержания имиджа стоит всегда.Он коснулся
кнопки вызова референта.
— Да,Валентин Иванович?— мгновенно появился тот.—
Подать обеденное меню?
— Давайте,— согласился вице-премьер.— И выясните об-
стоятельства этой аварии.Пусть моя пресс-служба по возвра-
щении в Москву подготовит официальное заявление,в кото-
ром выразит соболезнования пострадавшим или что там по-
требуется.И пускай рассчитают для них некоторую сумму
моей добровольной помощи в качестве пожертвования,— Ло-
зинский забрал у референта меню,— в пределах разумного,
разумеется.В заявлении должно подчёркиваться,что ни я,
ни мой кортеж не имеет к этой аварии никакого отношения,
но,увидев произошедшую трагедию,я не смог оставаться без-
участным.Сколько нам до границы с Чехией?
— Три часа пути...эээ...в штатном режиме,— ответил
референт.— Возможно,даже быстрее!
Наигранный оптимизм референта вызвал у Лозинского лёг-
кое раздражение,и он нажал кнопку закрытия перегородки.
Перегородка двинулась вверх,но тут в глубине обшивки са-
лона что-то громко щёлкнуло,и она остановилась на полпути.
Из её нижних пазов пошёл едва заметный дымок,и запахло
сгоревшей проводкой.
—Сейчас починим!—в незакрывшемся проёме немедленно
возник один из телохранителей.Он коснулся пальцем встав-
ленной в ушную раковину гарнитуры рации:— Это пятый.
Электрика сюда!
—Не сейчас,—вице-премьер махнул рукой,отпуская тело-
хранителя.Скверное настроение внезапно сменилось на при-
52
поднятое.Ещё одна мелкая поломка его не остановит.Что бы
там ни случилось,у него есть пятьдесят один день свободы,
и никто не отберёт у него ни минуты.Это большая удача,
что среди научной комиссии ООН,попавшей под первый по-
сле «Дезинфекции» Выброс,оказался племянник Кугельштай-
на.Чтобы излечить родственника,знаменитый нейрохирург
занялся поиском средства,способного победить Зависимость,
и не бросил исследований даже после того,как племянник не
выдержал мучений Зуда и покончил с собой,выбросившись с
крыши собственного пентхауса.Правда,методика анестезии,
подходившая для покойного,стоила жизни Линдеру,но с этим
уже ничего не поделать.В какой-то мере это даже хорошо —
Линдер поехал к Кугельштайну на первую операцию вместо
Лозинского,которого задержали в Ареале проблемы первооче-
редного характера,как раз в тот момент решался вопрос по
освоению крупной части бюджета.Зато потом методики за-
носчивого немца срабатывали без ошибок,а в случае сомне-
ний Лозинский всегда может послать вперёд себя Прокопенко,
как это делает Белов со своим безмозглым племянником.И
это абсолютно правильно.Что такое три миллиона долларов в
сравнении с возможностью хотя бы временно освободиться от
Зуда?!Гроши.Но Кугельштайна в любом случае следует про-
верить со всей тщательностью.На будущее.Рано или поздно
кто-нибудь сможет воспроизвести его сыворотку,и прощать
напыщенному учёному индюку его заносчивость вице-премьер
не собирался.За окном раздался визг тормозов и надрывный
сигнал клаксона,сменившийся глухим звуком удара.Спецав-
тобус не сбросил скорости,шум экстренно тормозящих авто-
мобилей быстро затих позади,и Лозинский открыл обеденное
меню.
2
53
54
Северо-западная окраина погибшего города Ухта,Аре-
ал,Зелёная Зона,80 километров и 9 метров от места на-
несения ядерного удара,24 октября 2011 года,12 часов
25 минут,время московское.
Идущий первым сталкер остановился и сверился с видав-
шим виды УИПом.Некоторое время он водил левым предпле-
чьем с укреплённым на нём прибором из стороны в сторону,
вглядываясь в показания индикаторов,после чего немного по-
дался вперёд и принюхался,словно собака.
—Пришли,—уверенно заявил он,оглядываясь на сутулого
человека в охотничьем камуфляже с потёртым автоматом в
руках.— Два шага до Жёлтой.Отдохнуть бы,прежде чем
туда лезть,а?
Сутулый посмотрел на свой УИП,отыскивая глазами
окошко хронометра,и коротко бросил:
— Привал!— Десяток вооружённых людей,не снимая рюк-
заков,уселись прямо на тропу,по которой шли.Сутулый по-
дошёл к одному из них и по зэковской привычке присел на
корточки.
— Может,всё-таки замацать «Шестое Чувство»,Фикса?—
тихо спросил он человека с руками,густо покрытыми уголов-
ными татуировками.— Не выпасем ведь гадов!По-любому
«Невидимки» у них,да и вешки лажовые,зуб даю!Специаль-
но ставят,чтобы непрошеных гостей запутать!
— Нет,— его собеседник сверкнул стальными коронками
передних зубов.— Палево,сами засветимся и дело провалим.
Там не лохи сидят,расколят нас в два счёта и уйдут.Если
сменят место,вообще не найдём.Так что не будем быковать.
Осмотримся,прикормим барыгу ихнего,на гниль проверим,и
уйдём.Пускай пока привыкает к тебе.Когда будешь с ним ба-
зарить,разведи,чтоб первый со стрелы сваливал,посмотрим,
в какую сторону пойдёт.Путь у него,стопудово,кружной,но
всё равно знать не помешает.После того замеса два месяца
прошло,сто раз всё изменилось.
55
— Понял,не дурак,— ухмыльнулся сутулый.— На ухо
присяду ему,или наеду,посмотрим,как базар попрёт.Свалит
шустро,никуда не денется.Кореша его даже не допрут,что
к чему,барыга стрелы всегда на поляне набивает,до кустов
далеко,не услышат они,о чём базар.
— Хорошо,— одобрил уголовник с фиксами и негромко
добавил:—Всё,двинули.Харэ беспонтово штаны мять.Котлы
тикают,а нам ещё до поляны идти.
—Сталкер ноет,устал,типа,—сутулый с недовольной гри-
масой оглянулся на сидящего в голове колонны человека.—
Может,отдохнем ещё?Мало ли что,упаси господи...Не вля-
пался бы,без проводника в Жёлтой никак!
— Пять минут!— тихо заявил Фикса.— Слишком свежим
он выглядеть не должен.Мы,с понтом Общаковские,зна-
чит,Ухту по кругу обходили,да ещё и ночью.Должны были
устать.
Сутулый кивнул,поднялся на ноги и направился к отды-
хающему сталкеру,на ходу оглядываясь на развалины домов.
Вряд ли кто-то из людей Медведя мог следить за ними сейчас,
они не высовывают носа из Жёлтой Зоны,а если и выходят,
то явно не здесь.Тут пролегает кратчайший путь к поляне,
на которой ведёт торговлю их барыга,тропа по ареаловским
понятиям считается нейтральной,как и любая дорога к при-
ёмным пунктам и магазинам,где можно отовариться.Но это
ещё не значит,что никто никогда не пытается нарушить этот
закон.Не пойман —не вор,как говорится.А раз так,то лучше
смотреть в оба,отморозков в Ареале хватает,не говоря уже
о Зомби...Взгляд бандита скользнул правее,по руинам,и
невольно упал на далёкое здание ГНИЦ.Уголовник торопливо
перекрестился.Бесовское место!За год с лишним,прошедшие
после катастрофического Выброса,размеры Ареала увеличи-
лись,и Жёлтая Зона частично поглотила северные окраины
мёртвой Ухты.Городской квартал РАО теперь полностью на-
ходится в Жёлтой,но белую высотку ГНИЦ по-прежнему хо-
рошо видно из любой части разрушенного города.Новенькое
56
здание,чистое,словно только что после покраски,возвыша-
лось над потемневшими руинами,покрытыми синюшным мхом
с жёлтыми кляксами разводов.Пустые глазницы окон злове-
ще взирали на останки Ухты,словно выискивая среди них
уцелевших людей,чтобы заманить их к себе и жестоко умерт-
вить.И способов для этого у него предостаточно.Самые ли-
хие сталкеры,рискующие соваться туда,возвращались далеко
не всегда,а те,что всё-таки выходили живыми,рассказывали
жуткие вещи.Сам Сутулый несколько раз порывался сходить
с ними в ГНИЦ,но всякий раз инстинкт самосохранения ока-
зывался сильнее жажды наживы.А поживиться там было чем,
львиная доля всех богатств,собранных в Ареале за последние
десять лет до того памятного Выброса,осела в этом зловещем
здании...
— Пошли дальше!— заявил сталкеру Сутулый,придир-
чиво выждав отведённые Фиксой пять минут.— Хватит вату
катать!До поляны ещё дойти надо,а напрямик нельзя,дальше
развалины фонят сильно,придется обходить.
— Не придётся,— проводник нехотя встал с тропы.— Нет
там уже радиации,Жёлтая всё сожрала.
— Откуда знаешь?— немедленно насторожился Суту-
лый.— Ты же базарил,что не был тут давно!
— Ваш Хозяин не единственный,кто к Водяному менял
посылает,— пожал плечами сталкер.— Два Выброса назад
знакомые мужики водили на ту поляну кого-то из Наёмников,
вот и рассказывали.
— Чего ещё они тебе рассказали?— надвинулся на провод-
ника бандит.— Почему не предупредил?!— Его рука потяну-
лась за висящим на поясе ножом.— На две бригады работа-
ешь,падла?!
— Ты чего,Сутулый?!— мгновенно побелевший сталкер
испуганно отпрянул от уголовника и скороговоркой затарато-
рил:— Я под вашей крышей семь Выбросов уже!Ты не спра-
шивал просто,вот я и не говорил!Да и говорить-то особо
нечего было!Ну,наняли мужиков Наёмники,дали караван
57
вести,пятнадцать человек с рюкзаками,обычное дело!Те и
довели!На сделку их не взяли,они её метров с десяти ви-
дели,о чём речь шла,не слышали,что Наёмники Водяному
торговали,тоже не разглядели.Да и никто особо не разгляды-
вал,западло это,ты понятия знаешь!Покупали они воду,её
потом каждый на себе по четыре канистры на коромыслах та-
щил,мужики ещё говорили,что задолбались конкретно,пока
в Зелёную вышли,а там Наёмников грузовик ждал,место я
не знаю,не раскрывали!Ещё говорили,что старший каравана
долго убеждал Водяного,пытаясь получить что-то,непонятно
что,но оно,видать,позарез ему было нужно.Только Водяной
это не продал,потому как не имелось в наличии,сказал лишь,
чтобы узнавали через пару Выбросов.Вот и всё!О чём было
рассказывать-то?!
— Ты что,фраер,в натуре рамсы попутал?!— взъярил-
ся Сутулый.— Наёмники возле нашей малины на грузовиках
разъезжают,и два Выброса назад Водяной им стрелу набивает
как раз через два Выброса,а ты тут базаришь,что рассказы-
вать не о чем?!А если они прямо сейчас где-нибудь тут,в
развалинах,зашкерились и ждут,когда мы обратно с товаром
пойдём,а?!Сука,если подставишь,я тебя сам на перо насажу!
— Не кипятись,братан,— негромко окликнул его Фик-
са.— Не кошмарь фраера,ему сейчас дело делать.— Уго-
ловник бросил на Сутулого многозначительный взгляд.— Не
закосячил он,ерунда это.Братва перед нашим выходом округу
пробила,нет здесь никого.И с Наемниками у нас перемирие
ещё на два Выброса,так что,— он перевёл взгляд на сталке-
ра,— давай,братан,веди дальше.
— Базара нет,— согласился Сутулый,быстро меняя гнев
на милость.— Извини,братан!— он хлопнул испуганного
проводника по плечу.— Мой косяк,не прав был.Пошли,что
ли?
Сталкер расслабился и принялся поправлять на себе сна-
ряжение,что-то негромко объясняя Сутулому.В нескольких
метрах позади него Фикса,делая вид,что туже затягива-
58
ет головную повязку с «Филином»,скорчил злобную рожу
и украдкой показал Сутулому средний палец.Тот поспешно
отвёл глаза.Фикса скрыл вспыхнувшее внутри раздражение.
«Сутулый,козлина тупая,придурок лагерный!Нашёл,когда
фраера задрючить!В двух шагах от Жёлтой Зоны,по которой
он нас сейчас поведёт!» — Уголовник поморщился и перевесил
болтающийся на груди автомат ближе к правому плечу.Лад-
но,сталкер вроде успокоился.Пусть отрабатывает свои бабки
спокойно,без шкурохода,а потом,когда вернёмся на хату,
мы этот разговор на тему Наёмников продолжим,как говорит
Хозяин,в более благоприятной обстановке.
Спустя минуту караван втянулся в Жёлтую Зону,и бан-
диты взяли оружие наизготовку.Теперь смотреть по сторонам
приходилось втрое тщательнее.Засада возможных конкурен-
тов была самой малой из потенциальных опасностей.В любой
момент могли появиться Зомби,напасть стаи мутировавшего
зверья,ставшего теперь предельно агрессивным,или прийти
Бродяги.Вреда от них,если не подпускать к себе,немного,
разве что вонь,но вот неизбежная стрельба привлечёт сюда
много кого,и это уже действительно проблема...Он посмот-
рел на бесполезный УИП и машинально поправил лежащий
в набедренном кармане «Дозиметр».Мет не нагревался и во-
обще не подавал признаков жизни.По ходу проводник не об-
лажался,радиация здесь действительно пошла на убыль.Два
месяца назад,когда Хозяин в первый раз велел замочить Мед-
ведя и весь его куцый ОСОП,желая прибрать к рукам мос-
ковских учёных,тут была ещё Зелёная Зона и счётчик Гейгера
показывал слишком высокий фон.Приходилось давать круга-
ля в добрый километр,а сейчас вроде всё в ажуре и проводник
ведёт почти по прямой.Да и тропа натоптанная,ходят к ОСО-
Повскому барыге явно не раз в месяц.Темнит что-то сталкер,
когда божится,что не знает ничего.Или лошара он среди
своих,вот и не рассказывают ему особо.
Фикса внимательно всматривался в окрестности.За два
месяца местность сильно изменилась,сине-жёлтая кожистая
59
растительность дала обильные всходы,среди которых поре-
девшие деревца зачахли,покрытые густым слоем синюшно-
го мха с грязно-жёлтыми разводами,возвышенности и впади-
ны заметно сгладились,от русла Чибью,проходящей когда-то
неподалёку,осталась лишь неглубокая канава,на треть запол-
ненная Студнем.«Филин» показывал его подрагивающие хо-
лодцеобразные лужи в каждом втором углублении,и провод-
ник старался вести караван по максимально ровной местности,
непрерывно орудуя перед собой заранее срубленной веткой и
швыряя «жучку».Уголовник непроизвольно поёжился.В су-
мерках он чувствовал бы себя спокойнее,хоть Паутину видно,
сейчас,под этим мутным зелёным небом,ни черта не заме-
тишь.Тогда,два месяца назад,у него в руке была хозяйская
«Ариадна»,и хоть он вёл братву на замес,чувствовал себя го-
раздо спокойнее,чем сейчас.На всякий случай Фикса достал
из кармана несколько пистолетных гильз и время от времени
швырял их в направлении спины впереди идущего.Вляпаться
во внезапно образовавшуюся перед ногами аномалию не хо-
телось.Успокаивало лишь то,что сталкера в проводники он
взял опытного,тот ходит по Зонам уже пятый год,а до места
сделки требовалось пройти не больше двух километров.
После катастрофического Выброса Ареал сильно изменил-
ся.Зелёная Зона мгновенно прыгнула до радиуса в сто трид-
цать километров,Выбросы хлынули,как из ведра,по одному
в неделю стопудово,и с каждым из них она отрастала на две-
сти метров.А вот Жёлтая,в одночасье расширившись до са-
мого внешнего периметра Пояса,не двигалась с места почти
год,словно жалкие обломки некогда мощного забора могли
сдерживать её расширение.Но потом поползла и она,медлен-
но,но неумолимо приближаясь к мёртвой Ухте.И вот теперь
Жёлтая уже начала пожирать город,и Хозяин велел братве
готовить южные развалины к заселению.А это конкретный
гемор,подвалы раскапывать,и многие недовольны,мол,за-
падло это,пацанам лопатами махать.Приходится устраивать
налёты на поселения Непров и Вольных и захватывать рабо-
60
тяг,чтоб копали.Само по себе это тема:и добыча,и есть кому
на развалинах вкалывать,и братве кураж.Но лично Фиксе,
как правой руке Хозяина,слишком частые замесы доставля-
ли серьёзную головную боль:возросло количество раненых,
лепил не хватало,а метами можно вылечить не всё подряд.
К тому же пленные часто сбегали,и хоть их всюду таска-
ли с завязанными глазами,какая-то информация с беглецами
наверняка попадала в руки врагов.Главная же шняга была
в том,что Ухта невелика и Жёлтая один хрен доберётся до
новых подвалов на юге города.Так что все эти раскопки не
решат проблему жилья навсегда.
Проводник каравана привычным движением швырнул впе-
рёд «жучку»,привязанная к верёвке гильза пролетела пря-
мо по тропе и внезапно исчезла посреди воздуха.В то же
мгновение пустота с резким свистом выстрелила ею обрат-
но.Сталкер,видать,сразу почувствовал неладное,потому что
попытался заслониться,и удар пришёлся ему в плечо,свалив
человека наземь.«Жучка» прошла по касательной,чиркнув по
автоматному ремню,и отлетела далеко в сторону,вырывая из
рук упавшего проводника верёвку.Метров через двадцать она
шлепнулась на ровную с виду полянку,поросшую короткой
синюшной травой,и с тихим чавканьем растаяла.Остальные
участники каравана немедленно присели на корточки и за-
мерли,не сводя глаз с проводника.Тот,потирая ушибленное
плечо,поднялся на ноги.
— Ты как,братан?— осторожно окликнул его Сутулый,—
цел?Может,повязку замутить или шину?
— Не,пронесло,— поморщился сталкер,осторожно двигая
плечом.— Вроде всё цело.Синяк будет здоровый,но то и пра-
вильно.Расслабился я не в тему,повезло,что так по мелочи
отмазался!
— Ты,давай,поосторожнее,— прям-таки по-дружески на-
путствовал его бандит.На этот раз ему хватило сообрази-
тельности не наезжать на проводника.— Не на променаде,в
натуре,не приведи господь вляпаться!— он вновь перекре-
61
стился.
Сталкер пару минут разбрасывал гильзы,отыскивая об-
ходной путь вокруг Центрифуги,воткнул в землю несколько
вешек,отмечая правую границу аномалии,после чего караван
продолжил движение.Проходя мимо куска толстой проволо-
ки с обрывком красной тряпки,имитирующей флажок,Фикса
привычно подумал,что все сталкеры,сующиеся в Жёлтую
Зону,по-любому напрочь отмороженные.Но всё же Хозяин
прав:Ухта не будет в Зелёной вечно и что-то решать всё рав-
но придётся.А вариантов-то негусто.Уходить на юг и зары-
ваться в землю,как это сделали Сателлитовские,вот и весь
расклад.Только Сателлит рыло государство с ворохом строи-
тельной техники,и делалось это без всяких Выбросов,пока
Джъер был вне Ареала.У нас же,кроме лопат,ничего нет,
так запросто нор на две тысячи рыл не накопаешь.И где от
Выбросов прятаться по ходу дела?Выходит,от Ухты далеко
не отойдёшь.Есть вариант дать бабла тем,у кого есть тех-
ника.Наёмники и Сателлитовские отпадают,эти помочь не
согласятся.Общаковские и Нефтяники заломят ценник,но за
работу,скорее всего,возьмутся,но тогда местонахождение
новой малины не будет тайным,а это тема не мазёвая,жди
налётов.Интриг и конфликтов хватает и без того.Так что Хо-
зяин прав,завалить ОСОП и выхватить московских учёных
стоит.Может,это решит проблему.
— Ложись!— громко прошипел сталкер,падая в синюш-
ную траву.— Птицы!
Бандиты немедленно залегли,вжимаясь в примятую рас-
тительность тропы,кто-то торопливо щёлкал предохраните-
лем дробовика.Фикса положил голову набок и скосил глаза
в небо.Из глубины Жёлтой Зоны к ним приближалось целое
облако мелких крылатых тварей,покрытых хитиновой чешуей
вперемешку с пучками ещё не вывалившихся перьев.Ощети-
нившаяся кривыми клювами и загнутыми когтями мерзость
издавала короткие пронзительные крики на грани ультразвука
и хаотично менялась местами друг с другом.Если бросятся,
62
то кому-нибудь точно кранты,подумал Фикса.Ради того что-
бы закос под караван получился убедительным,они не взяли
ни «Мембраны»,ни даже ОЗК,а летнюю охотничью куртку
твари разорвут на раз.Потому он и послал рулить карава-
ном Сутулого,оставшись в самом его центре.Чувствовал,что
может случиться какой-нибудь косяк,а ареаловское зверьё,
если нападает на вооружённых людей,старается рвать тех,
кто с краёв.Но на этот раз им подфартило,и стая пролетела
мимо.Проводник выждал ещё минуту,после чего осторожно
поднялся и осмотрелся.
— Улетели,— сталкер облегчённо вздохнул,— айда даль-
ше,до поляны метров пятьсот осталось.Если тропа будет та-
кая же чистая,дойдём минут за двадцать.
Он поднял с земли оброненную «жучку»,подобрал ветку,
служившую щупом для Паутины,и двинулся вперёд.Пока
добрались до места,пришлось сходить с тропы ещё дважды.
Сперва попалась Грава,потом крупная Плешь.Граву обошли
быстро,с Плешью же пришлось повозиться.Сталкер ещё не
успел полностью пробить её размеры,как она отползла назад
точно по тропе и потерялась.Проводник как-то просёк тему,
бросил гильзу туда,где ещё минуту назад сидела аномалия,
и тихо выругался,глядя на то,как она целая и невредимая
катится по тропе.
— Отползла,падла!— сообщил сталкер.— Придётся ис-
кать по новой!
— Братан,а ты,часом,не лоханулся?— предположил Су-
тулый.— Когда размеры вымерял?
— Ты же сам видел,как гильзы жрало!— проводник отёр
рукавом пот со лба и поправил насквозь промокшую повязку
с «Филином».— Тут она была!Назад отползла,по-любому!
Хорошо ещё,что не вперёд,на нас,так бы пришлось по тро-
пе сайгачить незнамо сколько!Пойду искать.Вы пока здесь
стойте.И «жучками» вокруг вымеряйте,мало ли что...
Он шагнул вперёд,подобрал гильзу и бросил её перед со-
бой.Та упала на чистое место,и сталкер повторил всё заново,
63
шаг за шагом продвигаясь по тропе.Плешь обнаружилась мет-
ров через семь,и проводник потратил минут двадцать,опре-
деляя её границы и рассчитывая безопасный обход.Опасаясь
повторного сползания аномалии,он перепроверял всё трижды,
после чего рискнул пройти сам,перед каждым шагом швыряя
вперёд «жучку» и отмечая путь вешками.
— Давайте по моим следам!— произнёс он,выйдя на тропу
с другой стороны Плеши.— Тут чисто.
— А вдруг она снова поползет?— не двинулся с места
Сутулый.— Как раз,когда я обходить буду?Прямо мне под
ноги,в натуре!Иди сюда,вместе пойдём!
— Плешь если остановилась,то сразу не двигается!— за-
верил его сталкер.— Десять минут точно на одном месте
сидеть будет,а эта большая,не меньше двух часов просидит.
Нам даже повезло,что она сейчас зашевелилась,если с Водя-
ным быстро сторгуетесь,обратно её легко пройдём.И другие
аномалии её обходить будут,так что этот участок тропы пару
часов останется чистым,мамой клянусь!Вот,смотри!
Он быстрым шагом прошёл по своим следам к Сутулому
и тут же вернулся обратно.Тот торопливо засеменил сле-
дом,и весь караван последовал его примеру,спеша быстрее
удалиться от безжалостной смерти,ничем не отличающейся
от обычной синюшно-жёлтой травы,покрывающей всё вокруг.
Последние двести метров прошли спокойно,и сталкер оста-
новил караван,указывая Сутулому на плотно утоптанный но-
гами участок земли,огороженный несколькими добротными
вешками.
— Пришли.Это и есть поляна Водяного.Тут место ожида-
ния,— он швырнул на полянку несколько гильз,благополучно
упавших на утоптанную траву.— Чисто.Сам торг происходит
вон там,с краю,где травы нет.Водяной прикатит туда свою
тележку.К нему можно подходить только поодиночке.
— Это ещё с какого понта?— Сутулый презрительно сплю-
нул.— А поклоны ему отбить не нужно?
— Я предупредил,— пожал плечами сталкер,— это все
64
знают.И ещё с ним не спорят.В смысле,торговаться можно,
а так — лучше не надо.Он ведь того...не совсем обычный.
Никто не видел,чтобы он пользовался «жучкой» или проб-
ником каким.Ходит со своей тележкой,словно не по Жёл-
той Зоне идёт,а по бульвару где-нибудь на Большой Земле.
Мужики говорят,он как Зомби аномалии обходит,прямо по
ходовой,даже не останавливается.
— И что,никто даже не проверил его на душок?— ух-
мыльнулся Сутулый.— Глядишь,и скидку бы дал,а то и
вовсе подарил бы канистру-другую!
— Так ведь все знают,чей он,— удивился проводник.—
Наедешь на Водяного — жди ОСОП в гости.А с Медведем
зарубаться дураков нет.После такого замеса ещё никто до-
вольным не оставался.Говорят,месяца два назад на их базу
целая армия напала,человек сто,не меньше!Как только та-
кую толпу смогли в Жёлтую провести и не вляпаться нигде —
уже загадка.Сталкеры поговаривают,что у кого-то завелась
«Ариадна»,не иначе,вот и решила какая-то братва учёных
ОСОПовских к рукам прибрать вместе со всем их барахлиш-
ком.Только ОСОП им таких пистонов вломил,что едва поло-
вина в живых осталась,и те еле ноги унесли.
— Ого!Вот это,в натуре,тема!— очень убедительно уди-
вился Сутулый.— Это кто же был такой духовитый?Устроить
замес с ОСОПом,да ещё и в Жёлтой Зоне?
— Кто бы ни был,а подготовились они неслабо!— ответил
сталкер.— Потому что никто так и не выяснил,чьи то были
люди.Треп-то всякий стоит,кого только не подозревают.И
нас,потому что мы рядом,и Общаковских,потому что у Ра-
шпиля народу больше всего,и Наёмников,потому как воору-
жены хорошо и обучены,и Сателлитовцев,они же награду за
Медведя назначили,и Нефтяников,мол,среди них инженеров
полно и учёные имеются,им ОСОПовских москвичей научные
бумажки потребовались.Кто-то даже приплетает Вольных и
Нейтралов,но это уже перебор,по-любому.Выяснить-то ни-
как,все трупы в Жёлтой Зоне остались,ОСОПу,стало быть.
65
Это,кстати,недалеко отсюда произошло.
Проводник указал рукой вперёд,на покрытые сине-жёлтым
мхом развалины внешнего периметра.
— Вон остатки забора,что Пояс огораживал.От него по
прямой до базы ОСОП метров триста.
— А что сам Водяной базарит?— подал голос Фикса.—
Медведь сказал,на кого покос упал?
— Ничего не говорит он,— пожал плечами сталкер.—
Торгует себе да торгует.На вопросы отвечает односложно,
мол,не знаем,что за бригада,и всё.Не любит он не по делу
трепаться.
—Слышь,братан,а сколько их там,у Медведя,молотобой-
цев этих?— Сутулый,прищурившись,вглядывался в сторону
развалин забора.
— А чёрт их знает,— ответил проводник.— Кто говорит,
двадцать,кто сорок...Как узнаешь,они же там живут,— он
кивнул в сторону руин Городка РАО.— А туда особо никого
не тянет.Завалят в пять сек,Медведю это дело — что Синьку
прихлопнуть,об этом вся Ухта знала,ещё когда цела была.
— Братан,а мы не опоздали?— не унимался Сутулый.—
Раз Водяной вешки тут насадил,может,он уже свалил отсю-
да?Не дождался,в натуре...
— Нет,— уверенно заявил сталкер,— я к нему четыре-
жды караваны водил,он всегда заранее безопасную поляну
выбирает,а телегу привозит часам к трём,если по солнцу
судить!— проводник задрал голову к зелёному небу и посмот-
рел на мутное голубое пятно светила.— Мы даже раньше
пришли,подождать придётся немного.
Бандиты разлеглись на поляне,но сталкеру Сутулый от-
дохнуть не дал,заставил ходить по периметру вдоль расстав-
ленных вешек и швыряться «жучкой».Фикса скинул рюкзак,
подложил его под голову и прикрыл глаза,замутив закос под
спящего.Место для сна он,типа случайно,выбрал таким об-
разом,чтобы из-под прикрытых век хорошо видеть уходящую
к развалинам забора тропу.В том,что поляна Водяного без-
66
опасна,он не сомневался.Хата ОСОПа неподалёку,и их бары-
га по-любому знает эти места и зря вешки в землю пихать не
станет.Ему обмен нужен не меньше,чем менялам из Зелёной,
иначе не мутил бы эту тему вовсе.К тому же сегодня второй
день «нелётной погоды»,и количество движущихся аномалий
вдвое меньше обычного...Да и треп всё это,что барыга аре-
аловскую смерть чует.Хозяин считает,что «Ариадна» у него
есть.Возможно,Медведю досталась та,что была у Ферзя.
Незадолго до катастрофы РАО объявило,что Салмацкий про-
пал без вести в Красной Зоне вместе с уникальным метом,но
мало ли что чиновнички могли объявить!Ради своих планов
они народу что угодно расскажут.Легавым веры нет.Могла
и сохраниться «Ариадна».Только как барыга её таскает?Все,
кто его видел,божатся,что руки у него свободны.Хозяин
сказал,что ОСОПовцы нашли способ пользовать её иначе...
Фикса задумался.В момент катастрофического Выброса
они с Немым находились в подвале захолустной избы,шкери-
лись от мусоров РАО,проводивших облавы на братву по всей
Ухте.Как перестало трясти,вылезли наружу,а вокруг Зелёная
Зона.Такой звездоворот начался,что до сих пор вспоминать
не в масть.
Хорошо,в избе нычка была с приспособами для Ареала,
так бы сгинули.Сутки через изломанную тайгу к Ухте вы-
ходили.Зверьё кидалось,словно бешеное,аномалий полно,
откуда-то радиация взялась...Студень с Паутиной чуть ли
не везде,лес по ночам светился,что Невский проспект пе-
ред Новым годом.Выбрались к городу,а там одни развалины,
фонят так,что волосы на затылке трещат,и зомбаки табуна-
ми бродят с вымазанными в крови рылами.Позже появились
спасатели,и они с Немым закосили под работяг с нефтепро-
мысла.В карантинном лагере встретили кого-то из братвы,тот
шепнул,что Рашпиль тоже выжил и теперь собирает вокруг
себя людей,что в розыске мусорском находятся.Малина у
них где-то в руинах Сосногорска.Туда и рванули.Сосногорск
сровняло с землёй неслабо,но радиации там было заметно
67
меньше,и Рашпиль растусовал выживших зэков по подвалам.
Спасатели и мусора туда было сунулись,но братва завали-
ла десяток легавых,и те отвалили.Потом Выбросы пошли,и
спасательная тема закрылась навсегда.Какое-то время жили в
Сосногорске,выбираясь в Ухту трясти лохов и шмонать разва-
лины.Там Фикса и встретил Хозяина.Тот,по ходу,в натуре
в огне не горел и в воде,точнее,в Студне,не тонул.Он уже
вовсю что-то мутил в руинах Ухты,его прежние деловые парт-
нёры интереса к Ареалу не потеряли,и бабла у него меньше
не стало.Он сделал Фиксе выгодное предложение,отказаться
от которого мог только дебил.Фикса взял Немого,свалил из
рашпилевского Общака и с тех пор рулит Хозяйской бригадой
и хорошо себя чувствует...
— Гадом буду,он,в натуре,по Жёлтой,как по продолу,
топает!— возбуждённо зашептал кореш Сутулого,сидящий
на своем рюкзаке неподалёку.— А не зомбак ли он?Упаси
господи меня,грешного...
Фикса торопливо проследил его взгляд.Барыга появился
совсем с другой стороны,он шёл откуда-то справа,прямо че-
рез сине-жёлтые кожистые заросли,словно вокруг не суще-
ствовало не то что под завязку напичканной смертельной ла-
жей Жёлтой Зоны,но и Ареала вообще.Невысокий худой тип
в ОСОПовском камуфляже,ни «Мембраны»,ни «Латника»,
ни оружия.Намётанный глаз рецидивиста сразу определил,
что внешние карманы комка пусты.За собой барыга одной ру-
кой тянул маленькую тележку с каким-то контейнером вроде
тех,что использовали яйцеголовые в секретной лабе Хозяина,
которых потом Ферзь,падла,замочил.
— Слышь,а может,он,в натуре,зомбак?— Сутулый,ко-
торому предстояло рамсить с барыгой,заметно напрягся и на-
щупал лежащий на земле автомат.— Чё он молодой такой?И
между двух деревьев прошел,там,по-любому,Паутина долж-
на висеть!Я чую западло...
— Нормальный он,— зашептал в ответ сталкер,— го-
ворю же,видит он аномалии,мужики говорили!В прошлые
68
разы точно так же было,и всё хорошо проходило...Только
за ствол не хватайся,так спокойнее будет!
— Кому как!— огрызнулся Сутулый,но автомат в руки
брать не стал,продолжая буравить двигающегося через кусты
человека с тележкой полным подозрения взглядом.
Фикса прищурился,пытаясь рассмотреть траекторию его
пути.Без понту,слишком поздно заметили,даже если за-
помнить всё до мелочей,это ничем не поможет.Окажешься
в самой гуще растительности,а что потом?Барыга оказался
продуманный,шёл на сделку кружным путём,по-любому не
хотел светить короткую тропу.Ладно,сваливать будет,про-
пасём.Тем временем человек с тележкой подходил всё ближе,
и было хорошо видно,что двигается он всё же не напролом.
Словно между делом,барыга слегка петлял,огибая чистые с
виду участки местности,и иногда пригибался,проходя меж-
ду двумя деревьями,и перешагивал ямки,аккуратно проводя
мимо них тележку с контейнером.
Аномалии обходит,падла!Фикса мысленно ощерился.
Есть,есть у барыги «Ариадна»,вот только как он ею поль-
зуется?В руках её точно нет.Фикса водил по Жёлтой Зоне
братву с хозяйской «Ариадной» многократно и точно знал,что
ни в набедренном кармане,как другие меты,ни на затылоч-
ной повязке,подобно «Филину»,«Ариадна» не работает.Её
можно только зажать в кулаке или стиснуть зубами,как это в
своё время замутил ныне покойный Сема Чих.Других спосо-
бов нет,он чего только не пробовал.Однако,судя по барыге,
получается,что есть...
Человек с тележкой невозмутимо подошёл к ограждённой
вешками поляне и остановился на пятачке,предназначенном
для проведения торгов.
— Здравствуйте,Илья!— непринуждённо поздоровался он
с проводником.— С кем имею честь вести дела на этот раз?
— Здравствуйте,Водяной,— откликнулся сталкер и вино-
вато уточнил:— Сегодня я не в теме.Вот,близкий мой,— он
указал на Сутулого,— сделку будет проводить.Его товар.—
69
Проводник заметил,как Сутулый скосил на него глаза,и по-
спешил добавить:— От самого Сосногорска идём,пришлось
Ухту по самым окраинам обходить,вторые сутки в пути...
Водяной никак не отреагировал на прозрачный намек о
принадлежности менял к Общаку,и Фикса внутренне помор-
щился.Продуманный,падла!Косит,мля,под Швейцарию...
— Ну,здоров,Водяной,— Сутулый подошёл к барыге и
протянул ему руку.— Сутулый моя погремуха.Братва база-
рит,у тебя воду можно купить по выгодной цене.В три раза
дешевле,чем у легавых.И ещё шептали,есть у тебя,типа,
снаряга специальная и какой-то хитровымудренный эксклю-
зивный товар.Может,пояснишь?
— Разумеется!— барыга с флегматичной улыбкой пожал
Сутулому руку.— Вода питьевая,отличного качества,чисто-
ту и сбалансированную минерализацию гарантируем.Макси-
мальный размер поставки одна тонна.Что касается эксклю-
зивных предложений...— он склонился над своим контей-
нером и щёлкнул замками,открывая крышку.Из-под неё с
шипением повалил холодный белый пар.
— Мля!— воскликнул Сутулый,отпрыгивая назад,— чё
за ботва,в натуре?!
— Это термоконтейнер,— спокойно объяснил Водяной.—
Предназначен для сохранения необходимой температуры.В
данный момент он эксплуатируется в режиме холодильника.
Ничего опасного в его устройстве нет,это сухой лёд испаря-
ется.
— Предупреждать надо!— окрысился бандит.— Посреди
Жёлтой Зоны базарим,нервишки-то пошаливают.И без твоих
понтов вокруг опасности немерено!
— Поддержание низких температур обязательно,— терпе-
ливо произнёс Водяной,он явно давал подобные объяснения
постоянно.— Мы предлагаем медицинские препараты.Для
длительного хранения они требуют содержания в холоде.Ина-
че срок годности начинает сокращаться.Дальше рассказывать
или вас это не интересует?
70
— Давай-давай,пригодится!— Сутулый,осмелев,вернулся
к барыге,и Фикса напряг слух,чтобы не пропустить чего
по делу.— Если есть что-то путёвое,можем забашлять и за
медуху.Бабки есть!
— Мы не принимаем оплату в деньгах,— покачал голо-
вой Водяной.— Нефть «Тип X» нам тоже не требуется.Нас
интересуют некоторые виды специальных боеприпасов,опре-
делённые образцы оружия,кое-какое научное оборудование,
редкие метамофиты и осколки метеорита.Учитывая специ-
фику вашей...эээ...обитателей Сосногорска,думаю,стоит
остановиться на метах и осколках.Вот список,— он достал
из кармана сложенный вчетверо листок бумаги и отдал его
Сутулому.— Если у вас имеется что-либо из этого,сделка
состоится.
Сутулый развернул бумагу и несколько секунд читал её
содержимое.Фикса скривился.Судя по его роже,этот ОСО-
Повский прайс-лист поставил его в тупик.Тупой ишак,не
завали дело,сделай заточку поумнее,придурок,ты же,с пон-
том,меняла!
— За мелкий осколок тонну воды!Хы!— гоготнул Су-
тулый.— У меня как раз есть один,третий месяц с собой
таскаю,никто не берёт!А легавым из Сателлита за косарь зе-
лени сдавать его западло!— Он продолжил изучать список.—
Чё?!!Пять осколков за «Мембрану»?!Или «Шестое Чувство»,
десять штук?!!Да это фуфло,в натуре!Её на приёмном пунк-
те можно вымутить втрое дешевле и без такого гемора!Где
их столько набрать,я чё,внутри ГНИЦ у Профессоров хату
снимаю,что ли?!
— Мы предлагаем экспериментальный образец,— невоз-
мутимо пояснил Водяной.— Это «Мембрана-М» повышенной
комфортности,обработанная специальным покрытием нашей
собственной разработки.Она имеет увеличенную втрое пуле-
непробиваемость,выдерживает разряд Соленоида средних раз-
меров и позволяет выжить внутри Жаровни.При этом её вес
на четыре килограмма меньше обычного изделия,а внутрен-
71
няя гигроскопичность многократно повышена.Фильтры совме-
щённого со шлем-сферой противогаза более надёжные и име-
ют увеличенный срок службы,ну и ещё мелочи всякие.Если
для вас это дорого,смотрите цены на медикаменты.
— А чё антибиотики стоят по-конски?!— углубился в чте-
ние Сутулый,— в Сателлите и то ценник меньше!А если по
приёмным пунктам прошерстить,то и подавно!
— Это универсальный антибиотик,— Водяной,по ходу,
вообще никогда не уставал от тупых вопросов.— Он лечит
любую болезнь.За пределы Ареала препарат лучше не выно-
сить,активное вещество начнёт разлагаться.
— Чё,в натуре,любое?— недоверчиво уточнил бандит.—
Даже если намотаешь?
— И венерические заболевания в том числе,— кивнул Во-
дяной.— Достаточно одной инъекции.Далее по списку пред-
ставлено обезболивающее,снимает любую боль,кроме Зуда,
к сожалению.Ниже имуномодулятор,повышающий сопротив-
ление организма болезням,потом универсальный антидот,по-
могает от всех видов встречающихся в Ареале токсинов.Ещё
ниже лечебно-косметические средства,более интересные для
женщин.Особо могу выделить самую нижнюю позицию,это
препарат для общего омолаживания организма,способствует
регенеративным процессам,незаменим для получивших трав-
мы,связанные с переломами или хирургическим вмешатель-
ством.
— Слышь,Водяной,— Сутулый расплылся в многозначи-
тельной ухмылке.— А это всё,случаем,не лажа?Чё-то боль-
но сказочно звучит,очень смахивает на кидалово.И воды при
тебе я не вижу.Как за осколок башлять собираешься?Или у
тебя тонна по карманам распихана?
— За полгода торговли ещё никто не жаловался,— по-
жал плечами барыга.— Вы можете навести справки у своих
товарищей,насколько я помню,в Сосногорске есть несколь-
ко менял,являющихся нашими постоянными покупателями.
А воду вы получите сразу же,как только я смогу убедить-
72
ся в подлинности осколка.Я не подвергаю сомнению вашу
порядочность,просто уже бывали попытки обмана.Пару раз
пытались продать кусок смолы и крупные куски янтаря.Даже
не знаю,где они его взяли,в этих краях янтаря отродясь не
бывало.
— Базара нет,— бандит полез в карман и вытащил неболь-
шой осколок мутного кристалла.— На,проверяй.А на тему
остального я подумаю.Надо пообщаться с людьми,посовето-
ваться с близкими,ценник у тебя немаленький.Маляву эту с
собой отдашь?— он потряс прайсом.
— Забирайте,я принёс его специально для вас,думал,мо-
жет,что заинтересует на будущее.— Водяной одной рукой
достал зажигалку и чиркнул колесиком,зажигая небольшой
огонек.Тремя пальцами другой руки он взял осколок за вы-
пуклую часть и поднёс его сколотой стороной вплотную к
пламени.Оранжевый язычок,вырывающийся из зажигалки,
немедленно потух.
— Осколок настоящий,— подтвердил Водяной.— Я го-
тов его забрать.Вы подтверждаете сделку,господин Сутулый?
Этот осколок в обмен на одну тонну чистой питьевой воды?
— Подтверждаю,— вновь осклабился уголовник.— Только
где она,вода-то?Ты же не хочешь меня попросить подождать
часок-другой,пока натаскаешь сюда тонну на своей тележке?
—Никаких задержек не будет,—барыга отрицательно кач-
нул головой.— Сделка заключена,и вы можете забрать воду
прямо сейчас,она здесь.— Он прошел мимо Сутулого к краю
отмеченной вешками поляны и перешагнул за её пределы,ока-
завшись возле скопления сине-жёлтых кустов.
— Э!Ты куда это собрался?!— насторожился рецидивист,
делая шаг к лежащему на земле автомату.— Кинуть нас за-
хотел?!— Братва резко засуетилась,хватаясь за стволы.
Но Водяной убегать не собирался.Вместо этого он поло-
жил осколок в карман,обеими руками ухватился за ближай-
ший куст и с силой потянул его на себя,словно хотел выкор-
чевать из земли.Вместе с кустом его воздействию неожидан-
73
но поддался целый кусок зарослей чуть ли не в пять квад-
ратов площадью.Обширная охапка растительности поползла
за отступающим барыгой и оказалась маскировочной сетью,
густо облепленной накладными кустами.Сеть скользнула к
его ногам,открывая незаросший участок поляны,на котором
обнаружилось пять крупных пластмассовых бочек,плотно со-
ставленных в компактную кучу.
— Бочки двухсотлитровые,— заявил Водяной.— Изготов-
лены из пластика,предназначенного для хранения пищевых
продуктов.Заполнены под горлышко,таким образом,в каж-
дой бочке на двести грамм воды больше номинала.Это для
компенсации потерь при переливании,так как вам придётся
уносить воду в своих ёмкостях.С бочками у нас дефицит,
и мы их не раздаём.Можете проверить качество воды,если
хотите.
Фикса спрятал злую ухмылку.ОСОПовский барыга,падла,
развёл их,как детей.Вода всё это время была у них под но-
сом.Они полчаса вату катали,ожидая Водяного,а до товара
можно было доплюнуть,не сходя с места.Можно было сэко-
номить осколок,с ними теперь совсем кисло,Хозяин готов
землю рвать,лишь бы заполучить ещё хоть один.Ладно,для
дела не жаль.Теперь осталось главное — пропасти,как и куда
именно барыга будет возвращаться.Сейчас он отвалит,и трое
наших без палева пойдут по его следам.Тогда,при замесе,
определить точное место ОСОПовской хаты так и не удалось,
хотя Фикса сумел провести боевиков внутрь Городка РАО.Там
их и встретила засада отморозков Медведя.Аномалии «Ари-
адна» показать может,а вот мины,растяжки и ловушки —
нет.Понять,сколько у ОСОПа людей и где они засели,так и
не получилось.Видно было лишь одну пулемётную позицию в
глубине развалин какого-то строения,да и та явно была зама-
нухой.Пока все пытались замочить пулемётчика,остальные
мочили братву из бесшумных стволов пачками.Свалить отту-
да удалось не без изрядной доли везения,когда вернулись на
хату,Фикса насчитал в своем «Латнике» одиннадцать пуль.
74
Пришлось сдать его за копейки барыге на обменном пункте
легавых...
—Переливайте!—Сутулый махнул рукой братве.—Доста-
вай канистры!— Он подошёл к Водяному и заявил:— Слышь,
братан,у нас,по ходу,столько канистр не будет.Не знал я,
что смогу столько воды сразу затарить.Не в падлу,отдай од-
ну бочку,а?Я баксами за нее забашляю,назови цену!— Он
вынул из кармана толстую котлету зелёных.
— Деньги нам не интересны,— напомнил Водяной.— Но
если дадите слово вернуть,забирайте.Только без обмана,ина-
че мы больше не будем вести с вами,никакой торговли.
— Вернём!— заверил его Сутулый,— при братве заявляю!
Я за свой базар всегда отвечаю!На следующую сделку прита-
щим,гадом буду!Или передадим с кем-нибудь из наших,если
кто к тебе раньше пойдёт,бочка-то пустая весит мало.
— Договорились,— согласился барыга.— Осторожнее с
ней,пластмассовая всё-таки.
Он вернулся на свой пятачок и принялся наблюдать,как
покупатели осторожно опорожняют бочки,наполняя кани-
стры.Фикса украдкой кивнул Сутулому.Пора заставить ба-
рыгу свалить.
— Братан!— Сутулый с дружеской улыбкой подошёл к
Водяному.— Да ты не жди нас,чего время без понту тратить!
Нам двадцать канистр наполнять,коромысла делать,а потом
ещё над приспособой мутить,чтобы бочку тащить.Гемор это
конкретный,может,до вечера париться придётся.Иди домой,
Водяной,тару мы твою тут оставим,потом заберёшь.
— Спасибо,— поблагодарил барыга.— Но я подожду.У
нас так принято,я должен убедиться,что сделка полностью
завершилась и клиенты ушли с покупками с поляны в целости
и сохранности.Время у меня есть.
— Да ты чё,братан,не веришь мне,что ли?— очень на-
турально обиделся Сутулый.— Не тронем мы твои бочки,я
же при братве слово дал!Нам чужого не надо!Иди домой,не
кипиши!
75
— Я вам верю,— Водяной был невозмутим.— Но лучше
подождать.Дело не в бочках,просто я хочу быть уверен,что
вы вернетесь спокойно.Вдруг аномалия на поляну наползёт?
— Так с нами Илюха!— продолжал улыбаться бандит.—
Он сталкер матёрый,Ареал знает,и по Жёлтой ходит фартово.
Он на стрёме постоит,если что,сразу кипишнёт.— Внезап-
но лицо Сутулого помрачнело,словно его озарила страшная
догадка:— А может,ты пропасти нас хочешь,а,Водяной?—
Бандит с подозрением надвинулся на барыгу.— Увидел,как
я баблом светил,и теперь ждёшь,когда мы отвалим,чтобы
следом двинуть,а?!Будешь пасти нас до Зелёной,срисуешь
маршрут,а потом к подельникам своим метнёшься.Идти мы
с таким грузом будем медленно,потому ты и бочку так легко
согласился нам отдать.Поверил незнакомым типам на слово,
не побоялся,что мы кидалы и разведём тебя на доверии!Нас с
этой бочкой догнать ещё легче!И завалить всех без палева!И
водичку сохранил,и осколок получил,и бабло,и барахлишко!
Что молчишь,фраер,не иначе я в цвет попал,а?!
При этих словах братва прекратила возню с канистрами и
резко подтянулась к месту рамса,беря барыгу в полукольцо.
Их лица не предвещали ничего хорошего,и Фикса внутренне
усмехнулся.Сутулый залепил постанову красиво,сейчас фра-
ер свалит,никто не рискнет быковать в одного перед десят-
ком вооружённых боевиков,пусть даже у него будет сразу две
«Ариадны».Мертвому меты не нужны.
— Послушайте,господин Сутулый,— поморщился Водя-
ной,— я даже понятия не имею,как вам такая мысль в го-
лову пришла.— Он сложил руки на груди.— Убивать мы вас
не собираемся.Мы дорожим репутацией и заинтересованы в
клиентуре...
— Завали хайло,фраер!— жёстко наехал на барыгу Су-
тулый.— А то сейчас тебе в голову моё перо придёт!— Он
выхватил из поясных ножен нож.— Понятий ты не имеешь,
это точно.Так что веры тебе нет!— Бандит сплюнул под ноги
Водяному,поднёс нож к его лицу и зашипел сквозь зубы:—
76
Так что вали отсюда,падла,пока свои кишки не увидел!
Барыга отступил от Сутулого на шаг,и в следующую се-
кунду раздался звонкий удар металла о металл.Нож,кувыр-
каясь,выпрыгнул из руки бандита,тот вскрикнул и схватил-
ся за кисть руки.Кто-то из братвы отпрыгнул,уклоняясь от
кувыркающегося клинка,и нож упал на утоптанную ногами
синюшную траву.У основания клинка,в рукоятке,хорошо
виднелось пулевое отверстие.Звук соударяющегося металла
повторился,и один из боевиков с кряканьем выдохнул,отша-
гивая назад и невольно хватаясь за висящий на груди автомат.
Вторая пуля пробила предохранитель у основания и застряла
внутри оружия,превращая его в бесполезный кусок металла.
— Снайпер!— хрипло выдавил из себя бандит,пытаясь
сделать вдох.— Волына у него бесшумная!
—Я вынужден попросить вас ускорить приготовления к от-
бытию,— Водяной был абсолютно спокоен.— Иначе мне при-
дётся изменить условия сделки и наложить на вас штрафные
санкции.С тарифами штрафов вы только что ознакомились.
Бандиты замерли,нервно шаря глазами по сторонам в по-
исках невидимого стрелка,и Сутулый растерянно покосился
на Фиксу.Тот криво ухмыльнулся.Он с самого начала седа-
лищем чувствовал,что всё не так просто.Медведь отморозок,
но отморозок матёрый,не стал бы своего барыгу на сделки с
одними лишь понтами в карманах отсылать.И «Филин» мол-
чит,никого не показывает.По-любому снайпера с «Невидим-
ками» сидят,хрен заметишь.Сейчас стоит кипишнуть хоть
кропаля,сразу маслину поймаешь...готовятся они к сделке,
заранее готовятся,падлы.Потому барыга и выходит на поляну
только один раз между Выбросами.
—Братва,по ходу,погорячились мы без понту,—примири-
тельно сказал Фикса.— Некультурно как-то получилось.Ты
извини нас,что ли,Водяной.Нервишки шалят,сам прикинь:
Жёлтая Зона,гиблое место,сколько «жучку» не кидай,а оч-
ко всё равно играет!Закосячишь не дай бог — одно тряпьё и
останется...вот пацаны и напряглись,не все,как ты,среди
77
аномалий,как по променаду гуляют.А как выйдем в Зелё-
ную,так дофига мазёво не станет,там Ухта,земли Городских.
Мы с ними в контрах сейчас,так что на фарт вся надежда,
нам ещё город с бочкой на плечах обходить придётся.Пред-
лагаю эту тему убить,чтобы здесь беспредела не было,все
знают,Общак такой фигнёй не мажется!— подытожил Фикса
и зыркнул глазами на Сутулого.
Тот привычно осклабился,натягивая на рожу дружелюбие,
и протянул Водяному руку.
— Мир?— заискивающе уточнил уголовник.— Товар-то
позволишь забрать,а?
—В ваших интересах сейчас не делать лишних движений в
мою сторону,— флегматично ответил барыга,проигнорировав
попытку рукопожатия.— Воду забирайте,она ваша.Бочку
только вернуть не забудьте,как договаривались.
— Вернём по-любому,— с готовностью согласился Суту-
лый,— я за базар отвечаю!— Он кивнул своим людям:—
Братва,пошли дальше воду трелевать.
Назад выходили долго.Бочку с водой пришлось вчетве-
ром на горбу тащить,для этого с горем пополам соорудили
из автоматов приспособу вроде носилок.Остальные тащили
канистры,сложенные на такие же носилки.Но канистры не
бочка,размерами коротковаты,из-за чего постоянно сползали
с приспособы в разные стороны,и приходилось часто останав-
ливаться,чтобы отдохнуть и переложить груз.В результате
до Зелёной Зоны добирались часа полтора.Там стало проще,
заработали УИПы,и скорость ходьбы увеличилась.Прома-
явшись полкилометра,вышли к схрону,где ждал грузовик,
сбросили в кузов товар и поехали в обход Ухты.Вряд ли
Медведь отправлял кого-то из своих шакалов пасти караван,
но осторожность не помешает.Фикса заставил водилу отмо-
тать пару километров по чистой дороге вокруг Ухты,и только
после этого караван вернулся в развалины города.Грузовик
заехал в полуобрушившийся склад,и встречающая караван
78
братва окружила машину.
— Всем,кто в караван ходил,отмерь по пузырю воды и
насыпь дури,— велел Сутулому Фикса,выпрыгивая из каби-
ны.— Возьмёшь из хозяйских запасов.Сиплый!— Уголовник
отыскал в толпе встречающих крупного тучного человека с
оплывшим лицом.— Прими товар и забашляй братве,как до-
говаривались!
Фикса забрал у Сутулого маляву Водяного и направился к
Хозяину.Для этого пришлось перейти через заваленную би-
тым кирпичом дорогу и обойти отмеченную вешками Граву.
Спустя сто метров захламлённой дороги счётчик Гейгера на
УИПе запищал,и уголовник привычно принял левее,укло-
няясь от опасного места.Вскарабкавшись на руины одного
из домов,он кивнул стоящей на охране братве и спустился в
зияющую в развалинах дыру по торчащей из темноты пристав-
ной лестнице.Оказавшись на погружённой во мрак лестнич-
ной площадке,Фикса достал из кармана «Светлячок»,осветил
уходящие в подвал ступени и двинулся вниз.Дойдя до тупи-
ка из груды обвалившихся перекрытий,он огляделся,нашёл
крупный пролом в одной из подвальных стен и подошёл к его
краю.
— Кто?— раздался из темноты голос,сопровождающийся
клацаньем нескольких затворов.— Руки покажи!Медленно!
— Это я,— уголовник просунул в пролом обе руки.—
Хозяин на хате?
— Заходи,Фикса,— разрешили ему.— Так фиг поймёшь,
там он или нет.Немой здесь,тебя ждёт.
Фикса шагнул в пролом,и «Светлячок» высветил тощую
фигуру в полушаге от него.Немой кивнул,и оба рецидивиста
направились вглубь наскоро расчищенного от обломков под-
вала.Пройдя мимо охраны,они зашли в ржавую железную
дверь,и Немой запер её за собой.Заходить за неё кроме них
двоих больше не разрешалось никому.Хозяин никогда не по-
казывался братве,предпочитая действовать чужими руками.
Однако это не мешало ему замочить любого любопытного,на-
79
рушившего приказ и сунувшего нос за ржавую дверь.
— Как?— коротко поинтересовался Немой,имея в виду
результаты караванного похода.
— Беспонтово,— поморщился Фикса.Он отыскал глазами
на грязном полу царапину и пошел по ней,словно канатоходец
по канату.Немой пристроился позади.Царапина замыслова-
то петляла по небольшому помещению,огибая невидимые в
темноте мины,засыпанные строительной пылью,и упиралась
в ещё одну железную дверь.Помнится,как-то давно один из
охранников оказался слишком любопытным и захотел погреть
ухо под дверью Хозяина.Ему оторвало ногу в этом самом
помещении.Впрочем,мучился лошара недолго,всего полдня,
после чего Хозяин велел зашвырнуть его в Плешь,чтоб дру-
гим неповадно было.
— Можно?— Фикса постучал в дверь,воспроизводя услов-
ный сигнал.— Это мы,босс.
Несколько секунд стояла тишина,потом что-то негромко
щёлкнуло,и дверь отворилась в хорошо освещённую комнату,
вычищенную,завешанную коврами и обставленную в стиле
рабочего кабинета.Рядом с ней есть ещё две,машинально
отметил Фикса,типа,спальня и кухня,но сам он бывал там
всего один раз,когда хату Хозяина подготавливали для жиз-
ни.Из спальни наверх есть ещё один выход.Ведёт он через
развалины,в одном месте проходит почти вплотную мимо Раз-
дирателя и выходит на улицу в целом саду из аномалий.Без
«Ариадны» не пройдёшь,бесполезно,там Жернова пульсиру-
ющие.Кроме Хозяина этот путь для всех ничем не отличается
от дороги на тот свет.
— Рад видеть вас,уважаемый Фикса!— Улыбающееся ли-
цо Меркулова,как всегда,сияло дружелюбием.— Проходите,
присаживайтесь.Я уже вас заждался!Водички?Холодной?
Он запер за рецидивистами дверь и энергично подошёл
к стоящему возле письменного стола холодильнику.Открыв
дверцу,он извлёк из него пластиковую бутылку с водой и
протянул её Немому.
80
— Стаканы на столике позади вас,— подсказал он бандиту
и уселся в кресло.— Судя по вашему недовольному виду,
Фикса,в нашей операции не всё прошло гладко?
— Лажово всё прошло,— скривился рецидивист,опуска-
ясь на гостевой диван.— Не вышло барыгу пропасти.Он от-
казался уходить первым,а как только мы наехали на него,
так повсюду маслины и засвистели.Не один он на сделку
приходит,понты это.Медведь снайперов с «Невидимками» и
бесшумными вольтами вокруг поляны раскладывает.Заранее,
по ходу.Поляна простреливается полностью,если накалять,
то замочат всех в два счёта.Короче,пришлось замять тему,
извиниться и свалить.
— Этого стоило ожидать,— неунывающим тоном заявил
Меркулов.— Я подозревал наличие скрытой охраны,но не
проверить было бы совсем неразумно.Жертвы есть?
— Нет,— покачал головой Фикса.— До мокрухи не до-
шло.Барыга даже товар за наезд отметать не стал,позволил
забрать.Честный,падла!Тонну воды заменял на твой оско-
лок.Бабло он не берёт,расчёт бартером,но ценник на воду в
натуре вдвое меньше,чем у легавых.Я маляву его прихватил,
думаю,интересно тебе будет.— Он отдал Хозяину прайс-лист
Водяного:— Это то,что они хотят за свои ништяки.
С минуту Меркулов заинтересованно изучал список,не пе-
реставая при этом улыбаться.
— Получить у него этот список было очень разумно с ва-
шей стороны,уважаемый Фикса!— наконец оценил он.—
Крайне любопытный документ!В числе прочего тут указаны
некоторые запасные части для альтернатора,компьютерные
комплектующие и,насколько я могу судить,кое-какие эле-
менты оборудования для скважины...занятные запросы для
Жёлтой Зоны!
— Они там нефть качают,по-любому,— окрысился Фик-
са,— вот почему барыга «Икса» не берёт!
— Не думаю,— прищурился Меркулов,продолжая разгля-
дывать список.— Скважина явно бытовая...Скорее всего,
81
они добывают воду,что и объясняет происхождение их основ-
ного товара.
— Так ведь в Ареале нет воды!— озадаченно наморщил
лоб рецидивист.— Уходит она куда-то...
— Тогда откуда,по-вашему,ОСОП её берёт?— ещё шире
заулыбался Хозяин.— Как она на вкус,кстати?Проверяли?
— Вода хорошая,— подтвердил Фикса.— В натуре,попри-
ятнее Сателлитовской будет.А как добывают — бес их знает!
Сталкеры шепчутся,мол,наверное,нашли водоём какой и за-
бросили туда шланг.Близко к воде не подойдёшь,но они ж
учёные,мать их,по-любому замутили способ.Ну и качают
теперь воду вручную,типа,как на колонке обычной или вроде
того.
— Сомневаюсь,— покачал головой Меркулов.— Зов Аре-
ала вблизи водоёмов непреодолим.Очень маловероятно,что
вода там обычная.Теоретический анализ наших учёных по-
казывает,что если набрать её в ведро,то всё,на что будет
способен тот,у кого оно в руках,так это отнести его,как
вы выражаетесь,Тёмному Властелину.Полагаю,дело тут в
другом.Им известен способ заставить работать электрообо-
рудование в Жёлтой Зоне,в этом сомневаться уже не прихо-
дится.Скорее всего,Медведь пытками вырвал информацию
у одного из учёных нашей частной лаборатории,когда они
вместе с Ферзем жестоко убили всех её сотрудников.Всё это
время мы считали,что способ этот погиб вместе с научным
персоналом,но теперь выходит,что это не так.А раз ОСОП
получил в свои руки учёных и возможность запуска в Жёлтой
Зоне научного оборудования,логично предположить,что они
наладили у себя добычу чистой воды.
— Чёт я не врубаюсь,как они это мутят,— с сомнением
поморщился Фикса.— Там же нет воды.Как можно добывать
то,чего нет?РАО ещё до того,как тут всем кранты пришли,
в свои лабы в Зелёной Зоне воду вертушками завозило раз в
неделю,строго по графику.А там и компы работали,и прочая
электронная лабуда.
82
— Вот это нам и необходимо выяснить,уважаемый Фик-
са!— вновь заулыбался Меркулов.— Если мы сможем полу-
чить секреты ОСОПа,то две проблемы выживания в Жёлтой
Зоне из трёх будут решены!У нас появится вода и электриче-
ство.Возможность полноценно жить в Жёлтой Зоне избавит
нас от кочевой жизни и резко повысит нашу безопасность,ма-
ло кто сунется туда,тем более в больших количествах.Имен-
но этим сейчас и пользуется ОСОП.Третью проблему — оби-
лие аномалий — поможет преодолеть наём на работу опытных
сталкеров.И сбор соответствующих метаморфитов.
— У Водяного по-любому «Ариадна»,— хмуро сообщил
Фикса.— Я видел,как он по Жёлтой ходит.Как на прогулке.
Но в руках у него пусто.По ходу,ОСОПовские нашли ещё
один способ,как ею пользоваться.
— И он тоже нам пригодится!— подхватил Хозяин.— В
случае успеха,«Ариадну» торговца вы сможете взять себе.
Вам,как высшему должностному лицу нашего сообщества,
она необходима.Остаётся найти способ выяснить,где сейчас
находится база ОСОП и как она охраняется.А с этим у нас
пока проблемы...— Он задумался и негромко добавил:—
Идеальным вариантом было бы внедрить к ним своего челове-
ка...
— Это как мусора к людям в бригады своих оперов подса-
живают?Типа,крот?— Фикса усмехнулся,сверкнув стальны-
ми коронками.— Это очень сложная тема,босс.Ты в этом не
разбираешься,так что поверь,я с подсадными утками в СИ-
ЗО на хатах не раз базарил.Тут человек с призванием нужен,
иначе расколет его Медведь,как хреновый орех,до самой зад-
ницы.Я и сам мыслил по этой теме,могу посоветовать.
— Вот как?— с интересом посмотрел на рецидивиста Мер-
кулов.— Конечно,посоветуйте,уважаемый Фикса!Мне,как
человеку неопытному,ваше мнение пойдёт на пользу.Особен-
но если вы знаете,как минимизировать затраты,мои компа-
ньоны вряд ли готовы сейчас на крупные незапланированные
вложения.
83
— Баблом тут ничего не смажешь,— уверенно заявил ре-
цидивист.— Медведь в ОСОП берёт только своих,потому
никто и не знает,сколько их сейчас.Сталкеры базарят,что
сорок рыл,но я думаю,лажа это.
— Согласен с вами,— кивнул Меркулов.— До катастро-
фы штатное расписание ОСОП составляло порядка пятиде-
сяти человек.Но некоторая часть вакансий была не занята,
плюс что-то около пятидесяти процентов личного состава по
действующим тогда инструкциям РАО должна была всегда на-
ходиться на базе,в режиме быстрого реагирования.Там они
и находились в момент катастрофы.Учитывая,что после Вы-
броса Городок РАО оказался в Жёлтой Зоне,не вызывает со-
мнений,что подавляющее большинство этих людей погибло
либо во время,либо сразу по окончании катаклизма.Я счи-
таю,что к Медведю присоединились те сотрудники Отряда,
что в тот день находились вне службы,например,болели или
были в отгулах.Отпускники,скорее всего,не попали под За-
висимость,хотя есть вероятность,что кого-то из них успели
отозвать из отпуска и направить в Ареал до следующего Вы-
броса.Таким образом,сейчас в ОСОП человек пятнадцать,
не больше.Эти расчёты косвенно подтверждаются рассказами
наших выживших людей и вашим отчётом,я постарался обоб-
щить все сведения,что нам удалось вынести из той неудачной
попытки уничтожить Спецотряд.
— По ходу верно,— согласился Фикса.— Короче,Мед-
ведь матёрый,собрал только своих,по-любому,кореша они
там все!Потому что просто спецов отмороженных можно и
у Наемников надыбать,только чужаки Медведю в хвост не
впёрлись.И замутить к нему своего человека будет без пон-
ту,лоханётся он быстро.Я так мыслю:не нужны Спецотряду
пришлые,иначе давно набрали бы.
— Интересный анализ,очень познавательно!— обрадовал-
ся Хозяин.— И в чём же суть вашей идеи?
— Бабу к ним засылать надо!— довольно усмехнулся ре-
цидивист,принимая из рук Немого стакан с водой.— На бабу
84
быстро покос не упадёт,от неё западла ждать не будут,и
потому она всё срисовать успеет.
— С бабой косяк может выйти,— неожиданно подал голос
Немой.— Мразёвки они все продажные!Попадет на малину
ОСОПовскую,раздвинет ноги грамотно,просечёт,что там ей
теплее,и кинет нас.И ещё сольёт Медведю всё,что знает.
Если бабу засылать,надо брать такую,чтоб с ребёнком была.
Сучёныша её в подвал,если что не так — на перо!Только так!
Бабам веры нет!
— Бабу с ребёнком достать геморно будет,— скривился
Фикса.— Детей в Ареале мало.Если кого забрать,слухи сра-
зу пойдут.Можно заказать у Общаковских,чтоб с Большой
Земли притащили,но так палева ещё больше,могут растре-
пать.
— Джентльмены,думаю,вы оба правы!— Меркулов оки-
нул обоих рецидивистов одобрительным взглядом.—И потому
мы учтём все доводы.Девушка должна быть молодая и при-
влекательная,это внушит доверие,а чтобы исключить веро-
ятность предательства,мы будем использовать её втемную.И
она не должна быть участницей какой-либо группировки,это
всё усложнит.Лучше всего поискать её среди Неприсоединив-
шихся,как вы их называете — Непры?Либо среди новичков,
если таковые вдруг поступят в Ареал.Нужно направить на
поиски двух-трёх надёжных людей,не больше.Иначе рискуем
получить утечку информации.
— У Непров бабы есть,но тоже гемор будет ещё тот,—
почесал затылок Фикса.— С этими лошками вообще тяжело
придётся,зашуганные они все,вечно шкерятся.Даже к ба-
рыгам ходят к одним и тем же,кого знают хорошо.Да и то
редко,им спокойнее Перекупу товар сбыть в полцены,чем по
Зоне,обгадившись от страха,в лабаз идти.
— Перекупщику,говорите...— Меркулов мгновение мол-
чал,обдумывая какую-то мысль.— А это нам подходит.
85
∗ ∗ ∗
— Нервные какие-то покупатели попадаются,— Влад уста-
ло поморщился и поставил на пол пустую пластиковую бу-
тылку.— И почему люди не могут просто совершить сделку
и уйти восвояси?Обязательно надо размахивать ножом или
проверять меня на храбрость?Неужели не понятно,что я не
пришёл бы к ним с охапкой редкого товара в одиночку!В Аре-
але живём,как-никак,а не в московском офисе ассортимент
обсуждаем!Хорошо ещё,что хоть на этот раз никто не стал
спрашивать,как я по Жёлтой Зоне без пробников хожу!
— Кстати,а как ты без пробников ходишь?— немедленно
поинтересовался жилистый человек в синежёлтом камуфляже,
отрывая взгляд от блокнота,в который записывал его рассказ.
— Кварц,я вас умоляю,не начинайте!— тоскливо закатил
глаза Влад.— Не знаю я,как!Хожу,да и хожу.Просто иду
и знаю,куда идти можно,а куда нет.Не вижу я никаких
аномалий и не слышу.Только голову жечь быстрее начинает
и пить чаще хочется.
— Это точно,— подтвердил сидящий рядом Медведь с
абсолютно серьёзным выражением лица.— Водохлеб ты ещё
тот,скважина только на тебя и работает.А покупатели ду-
мают,что ты Водяной потому,что воду продаёшь.На самом
деле мы от Выброса до Выброса производим не одну тонну,а
десять,но кто-то по ночам всё выпивает.Кварц,как думаешь,
кто бы это мог быть?
— Даже не знаю,— с натугой наморщил лоб контрразвед-
чик,— надо провести расследование.
— Понятно,— Влад обреченно махнул рукой.— Нет в
жизни правды,и справедливость —лишь сказка для студентов
юридических вузов.С осколком-то хоть всё в порядке?
— Никита говорит,что отличный,— Медведь поймал
его печальный взгляд,направленный на пустую бутылку,и
ловким движением выхватил откуда-то из-под стола такую
же,только полную.— Держи,прирождённый обитатель пу-
86
стынь.— Здоровяк протянул ему бутылку и предупредил:—
Холодная!Никита,кстати,собирается на твоём осколке вто-
рой холодильник запускать.А то один не справляется с твоим
водопотреблением.
— Уважаемые представители силовых структур,закан-
чивайте кошмарить бизнес!— официальным тоном заявил
Влад.— Иначе я напишу на вас заявление и вам же его подам.
Будете полгода отписываться.— Он посмотрел на Кварца:—
Я уже всё рассказал,чуть ли не дословно вспомнил.Большего
добавить невозможно.Что-то не так?
— Не нравятся мне эти Общаковские покупатели,—
Кварц,нахмурившись,разглядывал сделанные записи.— Вы
идите,мужики,я ещё посижу,подумаю...
— Тебе ещё ни разу никто из покупателей не понравил-
ся,— хмыкнул Медведь.— Не понимаю,как ты можешь
подозревать негодяев в таких милых людях?!Они же само
обаяние!
— Без шуток,Коля,не нравятся они мне,— повторил
контрразведчик.— Я,конечно,не Рентген,он у нас мастер
сверхзадачи распутывать,но кое-что в своём деле понимаю.И
есть у меня подозрение,что не Общаковские это были бандю-
ки.Их рассказ в некоторых мелочах не совпадает с их поведе-
нием.Например,Сутулый удивился цене на нашу «Эмку»,он
явно не знал о том,что это наш,так сказать,фирменный экс-
клюзив.Но среди постоянных клиентов Влада есть несколько
Общаковских менял,— Кварц постучал шариковой ручкой по
своему блокноту,— у меня всё зафиксировано!
Он перелистнул десятка два страниц и указал на открыв-
шийся список из четырёх кличек.Возле каждой из них был
приведён словесный портрет и короткое описание проведённых
сделок:когда приходили,что на что меняли,сколько времени
затратили.
—Ого!—оценил Медведь,разглядывая записи.—Тут есть
даже вопросы,которые они задавали Водяному.Солидно.—
Майор перевел взгляд на Влада:— Он всегда тебя так пытает?
87
— Угу,— вздохнул тот,— каждый раз.Безопасность пре-
выше всего.— Влад приложился к бутылке.
— Зря иронизируете,— Кварц пристыдил их взглядом.—
Предположим,Коля,ты один из криминальных элементов
ОПГ гражданина Рашпиля.И тебе взбрело в голову посетить
наш модный бутик.Который находится в смертельно опасной
Жёлтой Зоне,а это означает,что придётся раскошелиться на
сталкера,ты же торгаш,по Жёлтой не ходишь.И идти сюда
надо через Ухту,которая принадлежит Городским,с коими на
данный момент у Общака имеются определённые трения,и
есть все шансы быть немножко убитым.То есть,как правиль-
но сообщил Владу Сутулый,придётся долго обходить город.
Учитывая все эти нюансы,стал бы ты идти наобум,пусть даже
и в первый раз,просто ради того,чтобы узнать ассортимент?
Неужели ты не потрудился бы подойти к кому-нибудь из тех,
кто уже бывал у нас,и просто расспросить его о деталях?
— Интересно,— Медведь неторопливо потёр рукой подбо-
родок.— Наши нервные друзья не те,за кого себя выдают.
Но если они хотели скрыть свою принадлежность к какой-то
группировке,могли бы просто ничего не говорить на эту тему.
Выходит,покупатели желали скормить нам дезу.Зачем?
— Чтобы пустить нас по ложному следу в случае чего!—
уверенно ответил контрразведчик.— Я пока не могу понять,
что они планировали,но их истинной целью была явно не
торговля.Они пришли со сталкером,который уже бывал у
Влада четыре раза.То есть,теоретически,его можно найти
и спросить,кто они.Но зачем спрашивать,если тебе сра-
зу представились?А дальше ещё интереснее!Сутулый сказал
Владу,что осколок у него чуть ли не случайно завалялся.Буд-
то он таскает его с собой вот уже третий месяц,не знает,куда
пристроить,а в Сателлит за тысячу долларов сдавать не хо-
чет.РАО сейчас действительно даёт за осколки лишь тысячу
долларов,потому что после того,как появился Зуд,никто на
Большой Земле уже не горит желанием их иметь,а толку вне
Ареала от них никакого.Но среди Перекупов,по моим све-
88
дениям,есть,по крайней мере,один торговец,который всегда
готов дать за осколок пять тысяч зелёных,а это уже деньги.
Не думаю,что почти за три месяца один торгаш не смог най-
ти другого.Кстати,по непроверенным слухам,Перекуп тот из
Ухты,но,правда,я слышал и другие версии.
— Одним словом,это были не торговцы,а те самые ребят-
ки,что пытались перебить нас два месяца назад,— недобро
усмехнулся Медведь.— Больше такой маскарад устраивать
некому,да и незачем.И пришли они к нам,выходит,из Ухты.
— Или это тонкая комбинация,рассчитанная на то,чтобы
мы в это поверили,— уточнил Кварц.
— Не слишком ли тонкая для тупых уголовников?— на-
хмурился Влад.— Никак не могу понять,чего они хотели
добиться этим своим представлением!
— Я тоже,— признался контрразведчик.— Может,хоте-
ли проследить за тобой...Но это глупо,ты такими кругами
ходишь...хотя они об этом знать не могут.Или устроить
засаду на тех,кто придёт за пустыми бочками...тоже не
очень логично,может,мы их забираем на следующий день
или ночью,с применением «Невидимок»...Да и аномалию
может притянуть или зверьё нападёт...А может,их именно
твоя охрана интересовала,хотя для простого грабежа всё бы-
ло организовано слишком сложно...— Он задумчиво глядел
в блокнот.— В общем,тут надо ещё размышлять.Одно ска-
жу:не нравится мне всё это.Уж не ещё ли одно нападение
нам готовят...— Кварц замолчал и углубился в раздумья.
Медведь кивком головы указал Владу на дверь в соседнюю
комнату,и оба направились к выходу.
—Пойдём,не будем мешать человеку работать,—негромко
сказал здоровяк,выходя из кабинета Кварца.— Ты когда за
женой собираешься?
— Хотел послезавтра,— ответил Влад.— Сутки только на
дорогу уйдут,и в Сателлите надо хотя бы день провести,пока
Катя на работе с отгулами решать будет.Там уже и до Выбро-
са недалеко,переждём в городе и сюда.А завтра Рас должен
89
вернуться,мы с ним собирались вокруг ГНИЦ побродить.
— Позже побродите,бродяги-самоучки,— по лицу Мед-
ведя скользнула мимолётная улыбка,и он вновь стал серьё-
зен.— Кварц прав,неспроста сегодня эти нервные покупате-
ли заявились.Надо поработать в этом направлении.Ты вот
что,Влад,отправляйся-ка в Сателлит завтра,прямо с утра,
на грим и прочий маскарад обрати особое внимание.Капкан
и Базальт тебя проводят,возьмёте квадроциклы,доберётесь
быстро.Пробудешь там до Выброса,поразузнаешь,что к че-
му.Вечером зайди к Кварцу,он тебе ценных указаний надаёт.
— Вы думаете,что вскоре последует вторая атака?— уточ-
нил Влад.— Может быть,мне тогда лучше остаться?Всё-таки
на один ствол больше.
— Нет,— здоровяк отрицательно кивнул.— В ближайшие
дни они ничего ни предпримут.Кто бы за ними не стоял,он
не столь примитивен,как стадо быдловатых зэков.Не ста-
нет он атаковать сразу,ясно же,что мы насторожились после
этой нервной ситуации.Наоборот,он выждет время,даст нам
успокоиться и расслабиться.Так что иди,Влад,разведданные
сейчас важнее всего.— Он печально вздохнул и добавил:—
Жаль,не вовремя тогда наш Токсик вернулся...
В день,когда неизвестные бандиты совершили нападение
на базу,часовой засёк противника в момент,когда боевики
пересекали руины периметра.Остатки разрушенного забора
были густо залеплены Паутиной,свободных участков,годных
для прохода,среди торчащих обломков опорных столбов име-
лось всего два.Часовому не требовалось до боли в глазах
часами вглядываться в даль до самого горизонта,достаточно
было держать в поле зрения проходы,до которых по прямой
оставалось не более двухсот метров.Дежурил тогда Байкал,
он и заметил бандитов.До этого дня люди на базу не нападали
ни разу,но вот Зомби захаживали время от времени,и потому
на всякий случай заранее была продумана круговая оборона,
подготовлены основные и запасные огневые позиции и марш-
руты отхода,с заготовленными на их протяжении тайниками
90
с боеприпасами и пробниками.Поэтому противника встрети-
ли по всем правилам.На базе в тот момент находились все,
кроме Влада и Раса,но если бы не высокая профессиональная
выучка бойцов ОСОПа,огневой мощи всё равно не хватило.
Бандитов пришло слишком много,Байкал насчитал почти во-
семьдесят человек,и снаряжены они оказались прилично.Ав-
томатическое оружие,оптика,ОЗК или «Мембраны»,у всех
«Латники».Силы нападающих были разделены на отряды че-
ловек по десять,каждый из которых имел пару «Филинов» и
выполнял свою,конкретную задачу.На простой налёт уголов-
ников совсем не похоже.
Бандиты на удивление быстро отыскали чистый проход в
развалинах забора и проникли на территорию разрушенного
Городка РАО.Сразу за периметром их отряды остановились,
и личный состав залёг в траве,явно стремясь быть как можно
менее заметным.Хотя от кого прятаться на самом краю Жел-
той Зоны такому количеству боевиков,понять было сложно.
Не каждый отряд Зомби мог похвастать таким количеством
бойцов,а от Фронтовика скрываться — только время зря те-
рять,тут бежать надо,не раздумывая.Разве только приш-
лые имели точную информацию о присутствии где-то в этом
районе крупных сил Зомби?Пока Медведь,засевший в раз-
валинах одного из зданий,раздумывал над этим,осматривая
в бинокль отряды боевиков,их старшие собрались на совет.
Возглавлял его человек в «Мембране» и «Латнике»,правая
рука которого вместо перчатки была затянута в гипс и висе-
ла на перевязи на груди.Лицо с такого расстояния,да ещё
в шлем-сфере,разглядеть не удалось,но если судить по гип-
су,то этот же человек проводил боевиков через разрушенный
забор.У Медведя даже мелькнула мысль о том,что гипс у
него для отвода глаз,на самом деле под бинтами «Ариадна»,
настолько уверенно действовал проводник.
Но позже,поразмыслив,майор уж не был в этом уверен.
Тип с гипсом хоть и держал пистолет в левой руке,но двигал
ею довольно неуклюже,явно был правшой.Да и гипс сильно
91
мешал ему,к чему такие сложности,если «Ариадну» доста-
точно зажать в кулаке и перемотать либо натянуть рукавицу.
И до сих пор не было даже слухов о том,что у кого-то в
Ареале есть «Ариадна».Ферзь сгинул где-то в Красной вместе
со своей,а если бы всплыла та,что нашёл когда-то Безногий,
сталкерская молва не упустила такое событие.Как бы то ни
было,но бандитский проводник местность знал хорошо,при-
чём ориентировался среди аномалий так,будто бывал здесь
часто.И это особенно настораживало.Медведь даже,греш-
ным делом,прикинул,не может ли тип с гипсом оказаться
Расом или Владом,но оба парня были почти на голову ни-
же неизвестного знатока этих мест.Тем временем бандитское
совещание закончилось,отряды боевиков начали осторожно
продвигаться в сторону руин Базы ОСОП,и шли они по наи-
более безопасному маршруту.
Возможно,незваные гости затеяли этот масштабный и
очень рискованный поход ради того,чтобы добраться до скла-
дов погибшей Базы,либо они специально разыскивали логово
Водяного и запасы воды,как тут поймёшь?Но зато было пре-
дельно ясно,что метров через сто они заметят установленное
в развалинах второго этажа склада НЗ научное оборудование,
и местонахождение новой Базы Спецотряда перестанет быть
тайной.Допустить такое означало обречь себя на вечное ожи-
дание нападений,тем более что в то время Жёлтая Зона ушла
за пределы разрушенного периметра совсем недалеко.При-
шлось обозначить своё присутствие.Медведь достал заранее
заготовленный рупор и громко поинтересовался,куда добрые
молодцы путь держат.В ответ «добрые молодцы» влепили в
его руины из гранатомёта,и вспыхнул бой.
Боевики рвались к руинам отчаянно,понимая,что на от-
крытом месте являются хорошей мишенью для невидимых
стрелков ОСОПа,работающих из бесшумного оружия.При
этом штурмовали Медведя не все,часть бандитов во главе с
загипсованным проводником очень рискованно рассредоточи-
лась среди руин,но вляпался из них только один.Осталь-
92
ные укрылись за обломками и кустами и поддерживали огнём
штурмующих.Несколько раз атакующие едва не добрались
до Медведя.В те моменты,когда ему приходилось менять
израсходованную пулемётную ленту на новую,плотность ог-
ня ОСОПа падала,и гранатомётчики врага получали возмож-
ность обстреливать укрытое в глубине обрушившегося здания
пулемётное гнездо.От близких разрывов в ушах звенело даже
через шлем-сферу «Эмки»,а встроенные в неё бронепластины
остановили уже больше десятка пуль и осколков.Но атаку
всё же удалось отбить,боевики потеряли не меньше поло-
вины личного состава и залегли,не предпринимая активных
действий.Скорее всего,у них просто сдали нервы.Подавить
пулемёт не удалось,позиции остальных бойцов Спецотряда
противник обнаружил лишь частично,потери высокие,всё это
делало шансы на победу совсем призрачными,и лезть на вер-
ную смерть никому не хотелось.
Минут десять стояла тишина,а потом место боя накрыло
токсичным облаком.Оно жило здесь с самой «Дезинфекции»
и так и бродило по кругу с одной и той же скоростью.Рас
даже дал ему имя «Токсик».Вот этот самый Токсик и по-
ставил в бою финальную точку.Токсичная взвесь обволокла
развалины и быстро прикончила всех раненых,проникая под
снаряжение через пулевые отверстия.Душераздирающие кри-
ки корчащихся на земле людей,заживо разъедаемых агрес-
сивными кислотами,быстро потонули в густом теле облака,и
оставшиеся в живых бандиты поспешно отступили.Уводил их
всё тот же тип с гипсом,хотя на этот раз несколько человек,
похоже,вляпались в Паутину.После боя Байкал рассказывал,
что хорошо видел в оптику,как штук пять бандюков второ-
пях миновали разбитый забор внешнего периметра в опасном
месте,слишком близко к обломку опоры.Вроде бы тот,что
первый шёл,сложился сразу же,но остальные унесли его с
собой.Может,кому-то из них и повезло.
Выяснить,кто организовал нападение,так и не удалось.
Раненых не осталось,по трупам особо не разберёшь.Докумен-
93
ты в Ареале с собой не носят,кроме как в государственных
магазинах,они нигде не нужны.Много трупов было с зэков-
скими наколками,но это тоже,по сути,ни о чём.Всё давно
перемешалось,и в любой группировке Зелёной Зоны можно
найти бывших уголовников,они сейчас едва ли не половину
населения Ареала составляют.Слухи об этом бое появились
на удивление нескоро,распространялись без особого рвения
и больше походили на сталкерскую байку.Тот,кто стоял за
атакой,позаботился обо всём заранее и с явным профессио-
нализмом.И вот сейчас,похоже,неизвестный противник сде-
лал второй ход.Что же всё-таки являлось целью сегодняшних
нервных бизнесменов на самом деле...
— Если завтра выходим на квадроциклах,то можно боль-
ше «Икса» с собой взять,— предложил Влад.— По пути най-
дём какого-нибудь Перекупа,сдадим пару канистр,заодно и
пообщаемся.Может,расскажет чего-нибудь интересное.Они
всегда знают свежие сплетни.Или лучше на обратном пути?
Чтобы наверняка?— Он вновь принялся отвинчивать крышку
бутылки с водой.— Вдруг сплетни не успеют распространить-
ся?
— Это ты с Кварцем обсуди,— посоветовал Медведь,—
ему виднее.Ладно,топай на камбуз,ужинать.Скажи Айбо-
литу,я через полчаса подойду,заодно выгоню наших гениев
из лаборатории.
Влад скрылся за углом коридора,и майор направился к
лестничной площадке.Открыв тяжёлую железную дверь,он
поднялся выше и оказался на втором этаже.Собственно,вто-
рого этажа как такового не существовало со дня «Дезинфек-
ции»,его вдребезги разбило ударной волной,и с тех пор он
служил одновременно крышей для здания и полевой лабора-
торией для Степанова с Николаевой.Их вакуумный генератор
стоял в самом центре «крыши»,и Медведь вспомнил,сколько
мороки заняло его перетаскивание из подвала,когда учёные
после очередного Выброса в один голос заявили,что именно
это оборудование должно стоять на крыше.Пришлось изрядно
94
потрудиться,генератор к тому времени претерпел множествен-
ные изменения и имел солидные размеры.Поиск комплектую-
щих для него — это вообще отдельная история...Майор под-
нял голову и посмотрел на мутно-голубой диск Солнца через
натянутую над крышей маскировочную сеть.Судя по положе-
нию светила на небе,сейчас часов шесть.Медведь перевёл
взгляд на УИП.Хронометр показывал восемнадцать пятна-
дцать.Почти не ошибся,подумал майор и на всякий случай
слегка постучал пальцем по корпусу УИПа,убеждаясь,что
вмонтированный в него экранирующий осколок метеорита на-
дёжно закреплён.
— Что-то сломалось?— возившийся с вакуумным генерато-
ром Степанов оставил своё занятие и подошёл к Медведю.—
Экранирование не работает?Дайте взглянуть!
—Всё в порядке,Никита,—коротко улыбнулся двухметро-
вый здоровяк.— Просто проверил работоспособность УИПа,
всегда так делаю,когда выхожу на улицу.Так спокойнее.—
Он оглядел крышу и кивнул сидящему за наблюдательным
перископом Шороху.— А где Людмила Петровна?
— Внизу,— ответил учёный,— работает с Эссенцией.В
этот раз нам удалось выделить рекордное количество веще-
ства,почти полтора кубика с каждого литра.Поневоле при-
ходится быть не только физиками,но и биологами.Так что
помощь Виталия Семёновича неоценима!
— Айболит своё дело знает,— согласился Медведь.— Хо-
тя,признаюсь,когда он впервые потребовал достать электрон-
ный микроскоп,я был,скажем так,несколько удивлен.
— У Виталия Семёновича превосходное образование,—
уточнил Степанов.— Я бы даже сказал,классическое!Ле-
нинградская Военно-Медицинская Академия имени Кирова!
Простите,Санкт-Петербургская,— поправился он.— Лучше-
го медицинского вуза не найти!К тому же у него богатей-
ший опыт полевой работы в Ареале,а это сейчас решающий
фактор.Нет ничего удивительного в том,что он «на ты» со
сложной медицинской техникой.
95
— Это тебе ничего удивительного,— не согласился май-
ор,— а я всю дорогу удивлялся,пока тащил на себе эту
штуку,одновременно убегая от полувзвода Зомби.И бой дать
страшно — ещё продырявят микроскоп шальными пулями,а я
его три недели по всей Жёлтой Зоне разыскивал.Про всякие
сепарирующие центрифуги я вообще молчу.Вам волю дай,так
заставите сюда весь ГНИЦ перетащить.
— Это было бы наиболее оптимальным решением,— улыб-
нулся учёный.— До «Дезинфекции» мне довелось побы-
вать там несколько раз,на приёме у академика Морозова,
и увидеть некоторые лаборатории.Они были оснащены по по-
следнему слову техники!ГНИЦ своими возможностями мог
успешно соперничать с любыми научными заведениями мира!
Передовое оборудование и персонал высочайшей квалифика-
ции!
— Угу,— Медведь невесело улыбнулся.— Сейчас туда
лучше не заходить.И вообще,без сверхважной причины не
приближаться.Персонал высочайшей квалификации всё ещё
там.
— Это очень печально,— грустно вздохнул учёный.—
Столько людей погибло и безвозвратно сгинуло из-за тай-
ных махинаций правительственных структур,а стране даже
не сказали правду.Впрочем,может,оно и к лучшему.Всё,
что связано с Ареалом,это уже одна большая трагедия.Не
хватало ещё ажиотажа с инопланетным вторжением.
— Если оно вообще было,— криво усмехнулся майор.—
Хвост с ним,с правительством,время рассудит.Закругляйся
на сегодня,Никита,скоро начнёт темнеть.Айболит на кам-
бузе ждёт,если ужин остынет,он будет злой и буйный,как
раненый Осьминог.
— Виталий Семёнович?!— Степанов невольно хихикнул.
Все знали,что Айболит добрейшей души человек,и предста-
вить его в гневе,изо всех сил размахивающего поварёшкой,
было непросто.—Хорошо,Николай Иванович,мне нужно ещё
тридцать минут,и на сегодня всё.
96
Учёный вернулся к нагромождению техники,именуемо-
му вакуумным генератором,и Медведь подошёл к сидящему
за угловыми обломками стены Шороху.Он обошёл установ-
ленный на полу АГС-17 и уселся рядом.Самодельная ска-
мья жалобно скрипнула под стотридцатикилограммовой гру-
дой мышц.
— Сломаешь,— предупредил Шорох,переставляя присло-
нённый к стене «Абакан» в другое место,чтобы не мешал
сидеть двоим в узком углу.
— Как обстановка?— майор взялся за рукояти перископа
и медленно оглядел окрестности.
— Спокойно всё,— ответил Шорох.— Зверьё бегает время
от времени,птицы летают как обычно,на охоту и обратно.
Стаи никто не пугал,я тщательно всматривался.Кабанов в
округе стало больше,в развалинах восточной диспетчерской
поселился Осьминог,думаю,вчера ночью приполз.Там зайцев
развелось много.
— Не надо про зайцев,хорошо?— попросил Медведь.— И
без того на ужин скоро.И ОНО будет там меня поджидать.
Наверняка уже ждёт!
—Айболит говорит,что Фантик —это кролик,—напомнил
Шорох.— Потому и добрый.
— А зайцы в обычной природе,по-твоему,хищные?—
предположил майор и с подозрением посмотрел на бойца:—
Снова шоколадки ел на посту?
— Ладно,не будем про зайцев,— сдался Шорох.— Что
там стряслось у Водяного на сделке?
— Покупатели попались впечатлительные,— поморщился
Медведь.— Сменишься,сам расскажет.Кварц считает,что
это наши таинственные доброжелатели отметились.
—Вот как,—боец машинально скользнул взглядом по вид-
неющимся вдали обломкам внешнего периметра и поправил
«Филина» в затылочном кармашке раскрытой шлем-сферы.—
Значит,ждём гостей.И скоро?Может,поставить ещё мин?
— До Выброса всё равно никто не придёт,— майор прово-
97
дил поворотом перископа чешуйчатого волка,осторожно про-
бирающегося по пустому с виду участку красной земли между
руинами.Зверь петлял,обходя невидимые аномалии,и его че-
тырёхсуставчатые лапы,оканчивающиеся тремя заскорузлыми
когтистыми манипуляторами,оставляли в почве следы,словно
от трезубца.—После подумаем.Завтра наши идут в Сателлит,
посмотрим,что смогут узнать.
УИПы обоих бойцов одновременно издали негромкий писк,
и Шорох,бросив взгляд на показания датчиков,пояснил:
— Токсик возвращается.Его время,точно по графику идёт.
В ближайшие восемнадцать минут со стороны забора к нам
никто не попадёт.— Он достал из-под лавки бинокль и по-
смотрел на север.— Скоро стемнеет.Самое время для сталке-
ров,и Паутину видно,и Зомби домой потянутся.Может,мне
остаться на ночную смену?
— Сменяйся по графику,— Медведь отстранился от пери-
скопа,— не время ещё.Только сигнальные мины проверь,на
всякий случай.Справишься или Водяного позвать?
— Сам справлюсь,— ответил Шорох.— С УИПом можно
и одному.Жаль,осколков у нас мало.
— Это верно,— вздохнул майор,поднимаясь.— Пойду в
лазарет,забирать на ужин второго гения.Ты проследи,что-
бы наш эйнштейн через полчаса оставил в покое свой чудо-
аппарат.Забудет ещё поесть,как обычно.
Шорох кивнул и вновь приник к перископу,разглядывая
руины Городка РАО.Сталкеры сюда заходили нечасто,плот-
ность аномалий среди развалин сектора Службы Безопасно-
сти слишком велика,и люди предпочитали пересекать бывшее
некогда Поясом пространство через западные или восточные
сектора.Но вечерние и утренние часы наиболее безопасны для
нахождения в Жёлтой,и ослаблять внимание не стоило.Мед-
ведь ещё раз бросил взгляд на УИПовский хронометр,погро-
зил Степанову огромным кулаком,мол,чтобы без опозданий,
и спустился внутрь базы.
98
∗ ∗ ∗
Сюда,в бывший склад НЗ,в подвальном этаже которого на-
чальник АХО Прокопенко выделил Степанову и Николаевой
помещение под лабораторию,Медведь вернулся на третий ме-
сяц после «Дезинфекции».К тому времени в Ареале возвра-
тились все Зависимые,и скрываться в Зелёной Зоне стало
совсем тяжко.В одиночку много воды не запасёшь,с едой то-
же непросто,мутировавших тварей стоило есть только тогда,
когда требовалось срочно расстаться с жизнью.Продукты в
разрушенных магазинах погибших населённых пунктов давно
уже съедены зверьём,консервы растащили беглые зэки,и са-
мым простым способом существования было отрыть землянку
поблизости от границы с Большой Землёй.Большинство вер-
нувшихся так и поступало.Люди обустраивались,как придёт-
ся,и бродили по Зелёной в поисках нефтяных пятен.Нацедил
канистру «Икса»,или,если повезло,добрался до руин нефте-
промысла,нашёл танк с нефтью и слил бочку-другую.И сдал
это дело на нейтралке перекупщикам.Поначалу их у границы
с Ареалом много отиралось.
Но приграничная полоса быстро заполнилась людьми,и
Медведю всё чаще приходилось пускать в ход свой «Печенег»:
Служба Безопасности РАО «Ареал» повысила награду за его
поимку почти втрое,и с каждым днём желающих заработать
десять миллионов рублей становилось всё больше.Тогда,сра-
зу после «Дезинфекции»,когда все уцелевшие радостно грузи-
лись в спасательные вертолёты,он спиной почувствовал,что
так просто всё не закончится.Условившись с Айболитом о
месте встречи,Медведь аккуратно потерялся в образованном
взрывной волной лесном буреломе,и никто даже не понял,
что он не поднялся на борт ни одной из вертушек.Устроив
себе небольшую берлогу в полузасыпанном подвале в руинах
Ухты,майор каждый чётный день приходил к условленному
месту и под первый Выброс не попал фактически чудом.Ай-
болит появился лишь к окончанию третьей недели и приятно-
99
го сообщил мало.Сотрудник Отряда Специальных Операций
майор Плетнёв,радиопозывной «Медведь»,находится в меж-
дународном (ого!) розыске по обвинению в государственной
измене,шпионаже в пользу других государств,убийствах и
терроризме.За его голову объявлена награда.
Тогда же Медведь узнал о том,что такое Зуд и Зависи-
мость.Оказалось,что под это дело попали не только вы-
жившие после «Дезинфекции»,но и все,кто участвовал в
спасательно-восстановительных мероприятиях.От Спецотря-
да,помимо них двоих,осталось лишь пятеро:Байкал,Шо-
рох,Капкан,Базальт и Тантал.Первые четверо — бойцы его
группы,Тантал из группы Червонца,но тогда,в Жёлтой,ко-
гда Туман разоблачил Ферзя,пошёл добровольцем вместе с
Медведем и Рентгеном брать шпионскую лабу.В момент ка-
тастрофы они находились в Сыктывкаре,в управлении ФСБ,
где давали объяснения в связи с арестом Медведя.Кто-то на-
верху посчитал,что внутри Городка РАО собралось слишком
много заинтересованных лиц и расследование стоит передать
тем,кто в Ареал не вхож,а заодно и ни черта в его специ-
фике не смыслит.Руководящая глупость спасла бойцов,но на
этом хорошие новости заканчивались.Всех пятерых срочно
привлекли к участию в спасательной операции и вернули в
Ареал на следующий же день.Про Зуд и Зависимость тогда
ещё никто толком ничего не знал.
В общем,недель десять майор жил,где придётся и как
повезёт,и Айболит по возможности помогал продуктами и
бутылкой-другой воды,цены на которые стали быстро рас-
ти.Потом охотников за его головой серьёзно прибавилось,
и в пограничной полосе для майора стало слишком опасно.
Бывало и такое,что по две-три ночи не удавалось поспать,
уходя от любителей заработать одним выстрелом,и нормаль-
но отдохнуть получалось лишь во время Выброса,забившись
в какую-нибудь яму,наскоро отрытую накануне для ночле-
га и перекрытую валёжником,которого в Ареале на каждом
шагу в изобилии.Только в этот момент можно было спокой-
100
но поспать,не опасаясь быть схваченным во сне...Медведь
невольно хмыкнул.Да,в то время пришлось рыть ямы много
и часто.На уровне земли не разместишься — вдруг Выброс?И
всё,прямой путь в Зомби.А менять «место жительства» при-
ходилось по нескольку раз в сутки,десять миллионов рублей
— сумма не маленькая.Накопался он тогда вдоволь,на всю
жизнь вперёд.Впрочем,сейчас с саперной лопаткой в Ареа-
ле не расстаётся никто,после УИПа и противогаза это,так
сказать,самый популярный девайс.
К середине третьего месяца в Зелёной Зоне собрались
все Зависимые,что остались в живых после гонений и по-
всеместного негласного геноцида,включая иностранцев из
ООНовских и прочих спасательно-шпионских отрядов.В об-
щей сложности что-то около восемнадцати тысяч человек.Те
из них,кто были местными,потянулись в мёртвую Ухту и раз-
валины южных пригородов.Бывшие зэки и уголовники стека-
лись в Сосногорск,там с самой «Дезинфекции» отсиживались
беглые во главе с объявленным в федеральный розыск авто-
ритетом Сёмой Рашпилем.Остальные Зависимые скопились в
приграничной полосе,поближе к расположенным в нейтраль-
ной полосе населённым пунктам,в которых сосредоточилась
торговля с Большой Землёй.Государственная власть в Ареа-
ле стала понятием сугубо теоретическим,и вскоре Зависимые
разделились на несколько крупных группировок,сопернича-
ющих за право контроля над богатыми нефтью территория-
ми.Частые перестрелки и обилие агрессивных эмоций стали
привлекать в Зелёную отряды Зомби,и путникам-одиночкам
стало небезопасно даже вдали от заселённых районов Ареала.
Выживать становилось всё труднее,и количество охотников
за головами и просто бандитствующих отморозков,промыш-
ляющих рэкетом,резко увеличилось.
Ещё через две недели Айболит пришёл на очередную
встречу не один.Его спутника майор узнал сразу,им ока-
зался контрразведчик,человек Рентгена,что принимал уча-
стие в поиске нелегальной лабы и арестовывал его незадолго
101
до «Дезинфекции».Как выяснилось,он был единственным вы-
жившим членом Следственной Комиссии.И заодно единствен-
ным,кто был уверен в том,что Рентген и Берёзов не погибли
в Эпицентре в момент ядерного удара.Поначалу Медведь не
особо поверил в слова Кварца,подозревая очередную разра-
ботку контрразведки,но его аргументы оказались довольно
необычными.На вопрос,какие основания считать Рентгена
с Туманом живыми,у него имеются,Кварц выдал странную
фразу:
— Мне Рентген позвонил.— Контрразведчик терпеливо
вздохнул,словно понимая,какие именно эмоции вызовут его
объяснения у слушателей.— Перед самой катастрофой,мину-
ты за три.Сказал,что получил важные улики и доказатель-
ства,обещанные некими компаньонами Тумана.Велел спу-
ститься в укрытие,так как в настоящий момент по Эпицентру
наносится ядерный удар и неизвестно,чем всё это может обер-
нуться.Приказал до его возвращения начальству ничего не
докладывать,так как подозревает высокую вероятность,что
наши шефы пойдут на сделку с Беловым,если вдруг «Дезин-
фекция» вызовет скандал.Мы в тот момент очень удивились,
нас же заперли в кабинете под охраной,мобильные отобра-
ли,и звонок Рентгена прошёл по стационарному телефону,
по внутренней линии.Хорошо хоть,кабинет находился в под-
вальном этаже,остались живы.Здание над нами ударная вол-
на расшибла вдребезги,словно тараном.К счастью,завалило
не сильно,выкопались.На улице сумасшедший дом,зомбиро-
ванные ареаловцы палят,едва заметят,людей на части разры-
вает на ровном месте...Пока из Городка выходили,только я
один и уцелел,остальные в аномалиях остались.Как выбрал-
ся,до сих пор не понимаю,повезло,не иначе.За периметром
столкнулся с людьми,чуть не пристрелили с перепугу!С ни-
ми и пошли к Печоре,туда ближе всего было.К вечеру нас
спасатели подобрали.
— Да...занятно!— оценил рассказ Медведь.— А я-то
чем могу помочь?Я вообще в международном розыске,за меня
102
десять миллионов обещано,ищут все кому не лень,так что
аж «Печенег» перегревается.
— Так я теперь тоже,в каком-то смысле,в розыске,—
угрюмо усмехнулся Кварц.— Рентген не ошибся:решение ти-
хо замять историю с пришельцами было принято на уровне
Президента,так что начальство быстро между собой догово-
рилось,им не привыкать.
— Рука руку моет?— философски вопросил майор.— А
ты,выходит,единственный из тех,кто знает лишнего?
— Не единственный уж точно,— фыркнул контрразвед-
чик.— Но если рассматривать наше ведомство,то среди ис-
полнителей я один остался.Вообще само по себе это ещё не
проблема,работа у нас такая,каждый поневоле знает немало.
Сначала всё было как обычно,написал кучу бумажек,подпи-
сал ворох приказов о неразглашении,потом Зуд,госпиталь,
тщетное лечение...А тут ещё телевизор взорвался в моей
палате,мужик без глаза остался,потом кого-то холодильник
током шибанул,двое суток в коме пролежал,не спасли.За-
кончилось тем,что лифт рухнул,один погиб,троим руки-ноги
переломало.А заведение ведомственное,гражданских не ле-
чат,все наши.Короче,подбросили мне гранату прямо в койку.
Подложили под матрац аккуратно.Не взорвался лишь пото-
му,что граната учебная оказалась,в боевую перекрашенная.
Но запал боевой,бабахнул как положено.Я намёк понял и
из госпиталя ушёл.На службе предложили либо бессрочный
отпуск,либо перевод в ФСБ и направление в Ареал.А мозги
зудят с каждым днём всё сильнее...Так я сюда и вернулся.
— Повезло,— определил Медведь,— другие,небось,са-
мостоятельно топали,а ты за казённый счёт добрался.А тут
Белов с Лозинским,наверное,рады были тебя видеть?
— Не то слово,— Кварц злобно скривился.— Как от вос-
торга не запрыгали,даже ума не приложу!В кадровой служ-
бе дали назначение в СБ Сателлита,город такой подземный,
строят его сейчас на месте Джъера.Определили в рабочую
группу,что должна следить за иностранцами.Вот там самое
103
увлекательное и началось.Я как на место приехал,много зна-
комых лиц увидел,из числа особо приближённых к Белову.
И все живы,заметь!Не каждый десятый,как везде,а прак-
тически все.Живут за высоким забором,внутри начавшей-
ся стройки,обеспечивают безопасность высшего руководства
РАО «Ареал» и создают условия для полноценного выполне-
ния им своих обязанностей.Так красиво звучит,что,знаешь,
профессиональное любопытство взыграло.
— И ты сунул нос,куда не следовало,— со знанием дела
ехидно заметил Медведь.— И наступил на свои же грабли!
Скажи,Кварц,а контрразведка — это,случаем,не заразно?
— Зря смеёшься,— невесело поморщился тот.— Я не са-
мый плохой специалист в нашем ведомстве,умею копать и не
привлекая лишнего внимания.
— Ну,и как?— поинтересовался майор,светясь готовно-
стью и далее внимать увлекательному повествованию.— На-
копал?
— Угу,— хмуро кивнул контрразведчик,— только совсем
не то,что предполагал.Первую неделю я практически не ра-
ботал,вместо этого давал показания доверенным помощни-
кам Белова.Их,естественно,интересовали результаты рас-
следования Рентгена.Мне прямо заявляли,что от того,на-
сколько я буду лоялен новому руководству,моя дальнейшая
судьба в Ареале зависит напрямую.Пришлось изрядно повер-
теться,давая объяснения.Не обязательно быть семи пядей
во лбу,чтобы понять,раз Прокопенко вместо ареста повыси-
ли до члена Совета Директоров,то дело дрянь.Чем больше
я буду знать,тем меньше проживу.На какие-то вопросы я
отвечал,от каких-то пытался уйти,говорил,что Рентген всё
наиболее важное держал в строжайшей тайне и занимался та-
кими вещами лично,никого не подпуская.Мне,разумеется,
не верили.А потом вдруг оставили в покое и даже отправили
работать.Вот тогда я и начал выяснять,что к чему.Прежде
всего,оказалось,что помощник Белова,который меня допра-
шивал,погиб при крайнем Выбросе.
104
—Наверняка случайно?—Медведь сделал участливую фи-
зиономию.— Не успел до подвала добежать,бедолага?
— Вроде того,— хмыкнул Кварц.— Потом мне удалось
узнать,что ещё двое его доверенных лиц погибли совсем
недавно,и,очень подозреваю,скоро погибнут ещё.Причем с
виду всё вполне объяснимо.Погибли они в результате несчаст-
ных случаев,оба раза при следовании от Троицко-Печорска
на стройку в Джъер.У одного машина перевернулась,под
другим какой-то чахлый мостик обвалился,в общем,обычная
нелепость,как у всех Зависимых.
— И что ж тебя настораживает?— майор пожал могучими
плечами.— Сам же говорил,что и с тобой такое было.Лично
я ничего подобного не помню,хотя на нейтралку выходить
приходилось.
— У границ Ареала это не столь сильно выражено,— мол-
чавший до того момента Айболит тоскливо махнул рукой.—
Хотя иногда и в приёмных пунктах музыкальные центры взры-
ваются.Ты километров на двадцать отойди — быстро уди-
вишься.
—Я не верю в совпадения,—покачал головой контрразвед-
чик.— Три помощника за три недели,и ни одного телохра-
нителя,хотя личная охрана Белова постоянно сопровождает
за пределы Джъера и его самого,и его доверенных лиц.Там
почти полная рота охраны.И никто не пострадал.А причина
тому проста — они ничего не знают ни о Тумане,ни о его
разговоре с Рентгеном в ГНИЦ.Зато погибшие были в курсе,
это мне хорошо известно.
— Считаешь,Белов убирает своих же людей?— уточнил
Медведь.— Тех,кто знает об инопланетянах и приказе Пре-
зидента о «Дезинфекции»?
— Однозначно я могу сказать только одно:Белов убира-
ет информированных лиц,— заявил Кварц.— Каким обра-
зом Президент принял решение о нанесении ядерного удара
в столь короткий срок,для меня загадка.Возможно,погиб-
шие это знали,потому и погибли.А раз Рентген приказал
105
нам молчать,значит,знал или точно просчитал дальнейшую
реакцию Белова и Лозинского.И я предпочитаю ему верить.
Белов зачистит всех,кто,по его мнению,может обладать хоть
крупицей компромата,и я в их числе.На тот свет я пока не
стремлюсь,так что предпочитаю больше в Джъере не пока-
зываться.Сателлит рано или поздно будет отстроен,Ареал
поглотит его быстро,и Белов станет в городе всесильным и
всемогущим.Никто в здравом уме сюда с Большой Земли не
сунется,так что бояться ему некого,он это отлично понимает
и уже начал готовиться.Догадайся,кто назначен начальником
службы безопасности Сателлита?
— Полковник Левин?— предположил майор.— Он ведь
всегда был человеком Белова,насколько я помню...В РАО
это был не секрет.
— Почти угадал,— Кварц скорчил подчёркнуто доброже-
лательную мину.— Только полковник Левин погиб в момент
Катастрофы,за что награждён президентским указом.Видать,
не было его со своим шефом в момент «Дезинфекции».Зато
его племянник уцелел.
— Чёрный Плащ?!— удивился Медведь,— начальник СБ
Сателлита?!!Бедный город,он обречён...
— Не Чёрный Плащ,а майор Хантер,— поправил его
контрразведчик,— кавалер Ордена Мужества,специалист по
Ареалу и профессионал,раскрывший агента иностранной раз-
ведки.Его кандидатура одобрена лично Президентом Воро-
бьёвым.
— А я-то думаю,кого это мне ЧП своим поведением напо-
минает!— восхитился могучий майор,— ты не знаешь,Кварц,
они,часом,не во френд-листах друг у друга в каком-нибудь
твиттере?Только как Чёрный Плащ майором заделался,он же
лейтенант!
— Очень просто!— усмехнулся Кварц.— После «Дез-
инфекции» ему присвоили очередное звание «старший лейте-
нант» на три месяца раньше срока,для Белова это не пробле-
ма.И почти сразу же герой борьбы с иностранной резиден-
106
турой был награждён Президентским указом.А именно:за
мужество и героизм получил орден,за профессионализм ему
было присвоено внеочередное звание «майор».Кто будет спо-
рить с Президентом?Да ещё по такому ничтожному поводу.
Внутри Ареала силовые структуры государства — это Белов.
А снаружи — там всем до лампочки,хоть генерала присваивай
двадцатидвухлетнему сопляку,лишь бы в аномальные терри-
тории не послали.Так что теперь здесь всё будет делаться по
указке Белова даже без глупых вопросов.
— Насчёт отсутствия глупых вопросов я сомневаюсь,—
коротко прыснул Медведь.— А как же Лозинский?— спо-
хватился он.— И другие директора?Или у нас тут свой соб-
ственный вооружённый переворот?
— Брось,— фыркнул контрразведчик.— Это же одна ком-
пания.Белов займётся силовыми вопросами,остальные сосре-
доточатся на извлечении денег из Ареала и его бюджета.Всё
как обычно,ничего нового.Так что умнее всего скрыться сей-
час,потом будет поздно.
— Ага,и самое безопасное для этого место — это нора че-
ловека,за поимку которого дают десять миллионов деревян-
ных,— подытожил Медведь.— Нашёл где скрываться,знаток
умных подходов.В Зелёной Зоне места,что ли,мало?Сорок с
лишним тысяч квадратных километров,между прочим,боль-
ше чем по два на каждого!
— А тебе самому,как я погляжу,места хватает!— огрыз-
нулся контрразведчик.— То-то ты бегаешь от всех весь в
мыле и с пулемётом в зубах!Один я в Ареале долго не про-
живу,я не специалист,ничего тут не понимаю!Тем более
после того,как Белов объявит за мою поимку награду.А он
её обязательно объявит,как только поймёт,что тихо меня
убрать не успели.К тому же вчера ещё один Президентский
Указ вышел,Ареал объявлен зоной,свободной от налогообло-
жения для частных лиц.Налоги платит только РАО.И нефть
«Тип X»,равно как и прочие ресурсы данных аномальных тер-
риторий,будут приобретаться у всех желающих в приёмных
107
пунктах РАО по цене мирового рынка.Расчёты будут произ-
водиться в долларах США.Так что ради награды в баксах
за мной придут ещё быстрее.С вами мне будет спокойнее,
и шансы дождаться Рентгена есть.Вы профессионалы,мест-
ные условия знаете хорошо,если ты один до сих пор жив,то
вместе вы,по местным меркам,уже сила.
— Велика сила — два человека!— иронично хмыкнул Мед-
ведь.— Ты да я,да мы с тобой!Или ты планируешь убедить
Айболита остаться?
— Я останусь,— немедленно отреагировал санинструктор.
Он кивнул на контрразведчика:— Я ему верю,иначе б не
привёл.Вчера Тантал погиб.Говорят,УИП отказал,он не за-
метил и вляпался в Студень обеими ногами.Пытался ползти,
но кто-то из бандюков на него натолкнулся...в общем,убили
и ограбили,оставили только неисправный УИП.Мне всё это
не нравится.Не мог Тантал не заметить,что УИП сломался,
он в Спецотряде с момента основания.По Зелёной он и без
УИПа дошёл бы куда угодно.
— Собирай своих людей,майор,— Кварц тоскливо вздох-
нул.— Это единственный выход,пока нас всех поодиночке не
зачистили.Вместе дождаться Рентгена шансов больше.
— Только придёт ли он,Рентген?— с сомнением в голосе
спросил Медведь.— В эпицентре ядерного взрыва уцелеть
сложно...да и времени прошло три месяца уже.
— Он придёт,— уверенно заявил контрразведчик.— Я
его давно знаю.Если бы он понимал,что не выживет,прямо
об этом сказал бы тогда,по телефону.Ведь знал,что ракета
уже летит.Но раз велел ждать своего возвращения,значит,
вернётся.
На это Медведь предпочёл ничего не отвечать.Если че-
ловек живёт некой надеждой и она помогает ему выжить,не
стоит его разочаровывать.Майор лишь пошевелил бровями,
мол,тебе виднее,и спросил Айболита:
— Где сейчас наши?Надо бы переговорить с мужиками,
может,кто-то и заинтересуется.
108
— И ещё одно,— неожиданно добавил Кварц.— Наше
ведомство не подавало тебя в розыск.Вообще.Заявка в Ин-
терпол была инициирована по линии ФСБ.Кто-то подозревает
тебя в том,что ты знаешь слишком много странных вещей.И
со стороны это похоже на правду.Ты умудрился быть замечен-
ным в хороших отношениях либо плотных контактах со всеми
фигурантами этого дела:Туманом,Рентгеном,Ферзем,Бол-
том,Степановым и Николаевой,и даже Хантер с Прокопенко
упомянули тебя в своих показаниях.Разве что с Меркуловым
ты не знаком,что даже как-то невежливо с твоей стороны.
Так что нет ничего удивительного в том,что этот самый «кто-
то» подозревает,что твои люди тоже что-то знают.Тем более
что все они ходили с Рентгеном и Туманом на арест Ферзя
добровольно.
— Вашу душу так!— Медведь негромко выругался.—
Мужиков-то за что подставили?!— Он вновь посмотрел
на санинструктора:— Доктор,можете посидеть с мистером
Холмсом сутки,дабы его не съели злобные Дикобразы?
— Тебе соваться в Джъер не советую,— покачал головой
Кварц.— Ваши пока что там службу несут,но я слышал,их
собираются включить в состав вахты в Каджероме.Тебя узна-
ют раньше,чем ты дойдёшь до нейтралки.Если сможешь,
найди их ночью в рабочих землянках,это примерно километр
от границы Ареала вглубь Зелёной.На ночь все возвращают-
ся в Зону,на стройке только охрана из числа нормальных.Но
строительные поселения охраняются,имей в виду,там почти
десять тысяч человек,несколько километров землянок нако-
пано.Надо знать,в какой искать...
— Я пойду,— неожиданно перебил контрразведчика Ай-
болит.— Мне проще,я числюсь в штатах Сателлитовской
больницы.Сегодня меня на работе не было,но не думаю,что
кто-то что-то заподозрит.Скажу,что заболел.Встретимся тут
через двое суток.
— Через двое суток,скорее всего,будет Выброс,— Мед-
ведь устало вздохнул.— Надо место искать,понадёжнее это-
109
го.Если испуганное зверьё полезет в эту нору,не отобьёмся.
И в Ухту соваться опасно,там бандюки плотно обжились,
слишком много их стало,можно нарваться.К Яреге пойдём.
— К Яреге нельзя,— перебил его Айболит,— оттуда стал-
керы недавно вернулись,говорят,ходили за «Иксом» на раз-
валины нефтехранилища и наткнулись там на беглых зэков.
Возникла перестрелка,еле ушли,есть убитые.Здесь дожи-
дайтесь.Пока время ещё есть,надо землянку копать.
— Копать так копать,— обречённо согласился Медведь.—
Обожаю это занятие.— Он перевёл взгляд на контрразведчи-
ка:— Копать-то ты хоть умеешь?
— В военном училище,когда курсантом был,окопы рыть
учили,— улыбнулся Кварц.
Айболит вернулся только через неделю,но привёл с собой
всех.Контрразведчик не ошибся,бойцов спецотряда объяви-
ли в розыск уже на третий день после их ухода,а к исхо-
ду месяца за каждого была назначена награда.Так в Ареале
вновь возник ОСОП.Хорошо подготовленная слаженная груп-
па профессионалов,имеющих богатый опыт боевых действий
в условиях Ареала,быстро наступила на хвост всевозможным
кучкам отморозков с оружием.Спустя месяц потери доморо-
щенных охотников за головами возросли настолько,что Спец-
отряд быстро стал одной из жутких страшилок Зелёной Зоны.
Количество желающих получить награду за поимку кого-либо
из ОСОП быстро сократилось почти до ноля.
Однако со временем ареаловские группировки разраста-
лись,и вооруженный нейтралитет между ними сменился от-
крытой враждой и частыми стычками.Банды сначала пыта-
лись контролировать нефтяные пятна,в изобилии появивши-
еся в Ареале,потом перешли на грызню за более обширные
территории.Добавило ажиотажа и открытие нового «ресур-
са» аномальных территорий — мутировавшей наркосодержа-
щей конопли.Её зелёные листья сменились пучками золоти-
стых усиков,за что новый наркотик прозвали «златовлаской».
110
Пучки сушили,измельчали,после чего перетирали в крупные
опилки.Вот и весь процесс,полученное вещество использова-
ли вместо табака,и новый «товар» имел сразу несколько вы-
годных свойств,сделавших его лидером на подпольном рынке:
златовласка вызывала стопроцентное привыкание уже после
первого употребления,причём болезненных ломок не вызы-
вала совершенно,пленяя подсевших на неё своим действи-
ем.Наркотик вызывал блаженную эйфорию и чувство полно-
го счастья,быстро превзойдя героин по всем сопутствующим
«положительным ощущениям».Кроме того,как выяснилось
вскоре,в один прекрасный момент наркоман бросал всё и при-
езжал в Ареал.Понимание того,что он натворил,приходило
к человеку уже внутри Зелёной Зоны,где-то наутро.Но так
как в Ареал стремился не каждый,да и не сразу,этот по-
бочный эффект не остановил распространение златовласки на
Большой Земле.Зато устойчивый спрос на неё подхлестнул
активность группировок Ареала,среди которых в лидеры по
поставкам наркотика быстро выбился Общак.Большая часть
наркотической травы произрастала в окрестностях Сосногор-
ска,и сталкер,ищущий нефтяное пятно,вполне мог рассчи-
тывать отыскать бонус,если,конечно,заплатил за покрови-
тельство.
Вскоре ОСОП стал ощущать острый дефицит в боеприпа-
сах.Находить место для базы стало всё сложнее,сказывалась
возрастающая активность группировок.Одно дело вести бой,
совсем другое — расположиться на ночлег,отдых,сделать за-
пасы воды и продуктов.Если базу застанут врасплох крупные
силы противника,семерым бойцам её не удержать,а кочевать
постоянно — выход не из лучших.Рано или поздно высле-
дят,или под Выброс попадёшь,он хоть и стал бить более-
менее равномерно,но точного времени начала не сообщал,и
на шестой день после предыдущего жизнь в Ареале замира-
ла в ожидании следующего.После очередного боя с бандита-
ми у Байкала полностью закончились боеприпасы к ВСС,и
Медведь решился идти в руины Городка РАО,на старую базу
111
ОСОП.
— Псих?— коротко осведомился Айболит.— Забыл,как
мы оттуда выбирались?
— Не забыл,— криво усмехнулся здоровяк.— Потому и
хочу сходить,пока ещё помню маршрут.
— Там Жёлтая Зона,— махнул рукой санинструктор,—
вряд ли с тех пор осталось хоть что-то в прежнем виде.
Неудержимо захотелось вляпаться,что ли?
— Ну,склад боеприпасов-то точно никуда не делся,— за-
явил Медведь.— И наша оружейка тоже.Гранат возьму,ап-
течек,заодно «Эмку» заменю,на моей бронепластины больше
на дуршлаг похожи.
— Опасно слишком,— не согласился Айболит.— Ареал
уже не такой,как до «Дезинфекции».Всё изменилось,вон,
под Выбросом,если под землю влезть не успел,станешь Зомби
даже в одном шаге от границы с Большой Землёй!Раньше в
Зелёной никогда такого не было,достаточно было просто уйти
с открытого места.Теперь же тут почти как в Жёлтой,хорошо
хоть,электроника не вырубается.Кто знает,что сейчас там,
под ласковым зелёным небом,происходит?
— Сталкеры туда ходят,— вставил Кварц,— довольно ча-
сто.Рассказывают,что там всё так же,как всегда,только
Зомби зачастили,и зверьё стало намного агрессивнее.
— Угу,— согласился Айболит,— а мой сосед говорит,
что регулярно с женщинами живёт,хотя ему уже девяносто
пять!— Он вновь недовольно скривился:— Ты слышишь рас-
сказы тех,кто вернулся.Те,которые вляпались,уже ничего
не расскажут!И не поймёшь,каков сейчас процент выживае-
мости в Жёлтой!Ушёл сталкер в Зону и не вернулся,только
пойди разберись,отчего сложился:то ли вляпался в Жёл-
той,то ли в Зелёной бандюкам попался с товаром или Зомби
встретил.Теперь официальных расследований не проводится
и статистику никто не ведёт!
— Волков бояться — в лес не ходить,— пожал плечами
Медведь.— Что ж теперь,без патронов сидеть?Или у Пере-
112
купов по одной пачке в неделю выискивать?
— Может,мне в магазин сходить?— предложил контрраз-
ведчик.— На нейтралку.Там «Дыроколы» СП-6 всегда есть,
и СП-5 часто бывают.Возьму с собой «Икса» две канистры,
на сотню патронов хватит.
1
Если в плане повоевать Кварц особо редким спецом не яв-
лялся,то в своём деле он был силён.Сбор и анализ информа-
ции контрразведчик осуществлял лучше любого оперативника
РАО,чему Медведь не удивлялся,учитывая,откуда взялся
Кварц и кто раньше был его начальником.К тому же контр-
разведчик оказался высококлассным мастером перевоплоще-
ний и умудрялся творить чудеса даже с тем нехитрым гримом,
что удавалось достать в Ареале.Стать заросшим сталкером,
сутками цедящим «Икс» на нефтяных пятнах,или покрытым
наколками наблатыканным братком,недавно освободившимся
из мест лишения свободы,для него было делом пятнадцати
минут.К тому же в Ареале он был почти никому не знаком,
чем в Спецотряде похвастаться более никто не мог.Кварц хо-
дил по приёмным пунктам и перекупщикам,сдавая собранный
«Икс» и делая покупки,общался с торговцами в поселениях
Ареала,выменивая редкие вещи,периодически посещал стро-
ящийся Сателлит,где можно было ознакомиться с самыми
свежими слухами.И рисковать контрразведчиком Медведь не
хотел.
— Нет,— однозначно ответил майор.— Слишком подозри-
тельно это выглядит — одинокий сталкер пёр на себе сорок
литров нефти с полсотни километров до самой нейтралки ра-
ди ста штук редких спецбоеприпасов.Обычно так не рискуют,
проще у Перекупа купить или заказать.Можешь засветить-
ся или попасть под подозрение,сам же говорил,что Служба
Безопасности РАО пишет на видео все приёмные пункты круг-
1
СП-5 — снайперский патрон для бесшумной,беспламенной винтов-
ки ВСС,СП-6 — бронебойный вариант этого боеприпаса (Здесь и далее
примеч.автора.).
113
лосуточно.Они обязательное дактилоскопирование не ввели
только потому,что это отобьёт желание торговать у половины
Ареала,иначе и пальцы бы на входе проверяли.Да и доро-
го это,десять баксов за патрон,лучше воды купить.Надо в
Городок идти,на склад.Там их тысячи лежат,и совершенно
бесплатно.
— Бесплатный сыр только сам знаешь где!— возразил Ай-
болит.— Тогда все вместе пошли!Если Зомби или бандиты
попадутся,хоть отобьёмся.
Поход обсуждали ещё час,но в итоге все стали на сторону
санинструктора,и было решено выдвигаться в руины Городка
РАО всем отрядом,включая Кварца,который наотрез отка-
зался дожидаться общего возвращения в одиночестве.Самый
короткий путь к мёртвой базе ОСОП в Поясе начинался на
северно-западной окраине Ухты,и город стоило обойти сто-
роной,чтобы не столкнуться с врагами.В развалинах Ухты
сформировалась довольно сильная бандитская группировка,
быстро окрещённая сталкерами «Городские»,которая успеш-
но контролировала прилегающие к городу территории.К тому
же сама Ухта имела множество очагов сильного радиоактив-
ного заражения,и не то что жить,ходить там можно было
далеко не везде.Это облегчало Городским процесс удержания
города в руках.
Чтобы избежать лишних боестолкновений и возможной
конкуренции,решили выходить сразу после окончания очеред-
ного Выброса,не дожидаясь,пока успокоится взбудораженное
зверьё.Первые двое суток после Выброса фауна проявляла
высокую активность и агрессивность,животные мигрировали
из центра Зелёной Зоны к окраинам,спеша захватить прирос-
шие к Ареалу территории.Знатоки отмечали,что и в Жёлтой
обстановка становится ещё опасней,многие аномалии,пред-
почитающие обычно сидеть на месте,беспокойно двигаются,
подыскивая новое место.В эти дни сталкеры старались пе-
редвигаться группами или вообще не лезть слишком далеко
за пределы поселений.К утру третьих суток ажиотаж спадал,
114
зверьё с аномалиями успокаивались,и наступала так называ-
емая «нелётная погода»,лучшее время для сталкеров,стара-
телей и отморозков всех мастей,охотящихся за плодами их
трудов.
До Ухты дошли почти без происшествий,если не считать
двух десятков мелких стычек с некрупными стаями возбуж-
дённых животных,быстро пересекавших маршрут Спецотря-
да.То ли звери спешили к образовавшимся на границе Аре-
ала новым территориям,то ли спасались от более хищных
мутантов,вышедших из берлог после Выброса,но основная
часть стай внимания на людей не обращала.Твари быстро
пробегали мимо,атаковать пытались лишь отстающие и за-
мешкавшиеся,и пока удавалось отбиваться от них без стрель-
бы,пинками кованых ботинок и ударами прикладов.Лишь
однажды опасность оказалась по-настоящему серьёзной,ко-
гда у самой Ухты зашли в редкий чахлый ельник,захламлён-
ный буреломом.Следы мощной ударной волны,прошедшей
здесь четыре месяца назад,виднелись повсюду:изломанные
деревья,выкорчёванные корневища,нагромождения засохших
ветвей,торчащие из толстого слоя осыпавшейся хвои.Синий
мох с жёлтыми кляксами потёков обильно покрывал всё во-
круг,словно стремился закрасить изуродованную катастрофой
местность в цвета Жёлтой Зоны,близость которой ощущалась
на каждом шагу.Между узловатыми елями,некогда мощны-
ми и толстыми,а ныне тощими и кривыми,словно усевшими
после стирки и горячей сушки,выпирала кожистая синюшная
растительность,распространяя среди иссыхающего бурелома
водорослеобразные побеги,покрытые пузырчатыми наростами.
Встроенный в УИП счётчик Гейгера тревожно запищал,
и идущий в головном дозоре Медведь остановился,сверяясь
с показаниями датчиков.Группа,заметив остановку впереди
идущего,замерла и синхронно опустилась на тропу,принимая
положение для стрельбы с колена.Могучий майор жестом по-
дал сигнал «ждать моей команды» и сделал несколько шагов
в сторону,отыскивая обход опасного места.Писк счётчика
115
Гейгера начал стихать и тут же сменился коротким зуммером
датчика активности физических полей,индицирующего рост
напряжённости магнитного поля.Где-то слева,совсем недале-
ко,находилась крупная аномалия,судя по показаниям осталь-
ных индикаторов УИПа,Центрифуга или Рулетка.Смещаться
ещё левее слишком опасно,справа очаг радиации непонятно
какой протяжённости.Можно попытаться пройти между ни-
ми точно по прямой,на которой он сам в настоящий момент
находится,но если впереди окажется тупик,придётся возвра-
щаться назад и искать варианты обхода.Это будет уже совсем
нехорошо.Плутать по ельнику и без того непросто,«Филин»
показывал подрагивающие призрачными синими языками лу-
жицы Студня едва ли не в каждой ямке,и если углубляться
правее,где деревья стоят гуще,есть риск попасть в ситуацию,
когда Паутина попросту перегородит всякий проход.Обойти
весь ельник целиком едва ли удастся:справа он упирается в
Жёлтую Зону,слева выходит слишком близко к Ухте,идущих
вдоль опушки бойцов могут обнаружить наблюдатели врага.
Придётся рискнуть и попробовать пройти напрямик,в надеж-
де на то,что тупика впереди всё же не будет.Медведь подал
сигнал «делай,как я» и осторожно двинулся вперёд,сверяя с
УИПом каждый шаг.
— Стой!— тихо зашипел в наушнике голос Байкала,не
прошёл он и пяти метров.—Вижу цель!На два часа,удаление
тридцать!
Бойцы мгновенно залегли,разворачиваясь в сторону про-
тивника.Медведь быстро присел на колено,одним движением
сбрасывая с шеи ремень «Печенега»,привычно убедился,что
его двухметровое тело не вляпается в аномалию,и залёг,вжи-
маясь в кучу сухой хвои.Он аккуратно поставил пулемёт на
сошки и поверх прицела всмотрелся в обозначенное направле-
ние.
— Цели не наблюдаю,— негромко произнёс он в эфир.От-
сюда противника видно не было,но Байкал ошибиться не мог,
он смотрит через оптику и через «Филин» одновременно.—
116
Уточни направление!
— Смотри на десять градусов правее,— так же тихо отве-
тил снайпер.— Стая кабанов,не менее шести,стоят в побе-
гах Ленточника,смотрят точно на тебя.Видят нас.У вожака
спинные шипы топорщатся почти вертикально,остальных ви-
жу хуже.
Медведь очень медленно повёл вправо пулемётным ство-
лом,стараясь исключить резкие движения.Заметить кабанов
оказалось непросто,стая сливалась с синюшной желтизной
широких плоских листьев,скручивающихся в беспорядочные
нагромождения лент,и абсолютно не шевелилась,словно ка-
менная.Лишь десятисантиметровые лезвия спинных шипов на
чешуйчатой холке вожака едва заметно подрагивали,оттопы-
рившись в предельно крайнее положение.Это плохо,отметил
здоровяк,и даже очень.Вожак в бешенстве,и лишь близость
мощной аномалии удерживает его от немедленной атаки.По-
хоже,стая двигалась встречным курсом и столкнулась с той
же проблемой,что и люди:как обойти радиоактивную об-
ласть.А ведь он кабанов не заметил.Эх,найти бы «Филин»
покрупнее...Надо что-то предпринимать,иначе можно проле-
жать здесь до ночи,взбешённая стая не уступит.Если открыть
огонь,то Городские будут здесь очень быстро.В ельник,быть
может,и не полезут,но расстрелять Спецотряд издали точно
попытаются.И с боеприпасами сейчас тяжело,у Байкала так
и вовсе всего десять патронов осталось.
— Байкал,можешь точно определить,сколько их?— Мед-
ведь быстро прикинул в уме диспозицию стаи относительно
своих бойцов.— Я отсюда вижу только четверых,«Филин» у
меня слабоват.
— Шестеро их,— повторил снайпер,— больше не вижу.
Мой мет ненамного крупнее твоего,но,думаю,это вся стая.
Они плотно стоят,либо их шестеро,либо остальные дальше.
Точнее определить не смогу.
Майор быстро перебирал в уме варианты действий.Если в
действительности зверей больше,то боя не избежать.Мути-
117
ровавший кабан — тварь мощная,быстрая и живучая,одним
выстрелом не собьёшь.Стрельба будет стоять на всю округу,
и ещё вопрос,удастся ли не подпустить взбешённых мутантов
на расстояние удара клыками и ядовитыми костяными трезуб-
цами четырёхсуставчатых конечностей.Если их действитель-
но шестеро,то можно рискнуть и лишиться преимущества,но
выиграть бой одной лишь демонстрацией силы...если пове-
зёт.
— Байкал,ты с «Невидимкой»?— спросил майор.— Они
тебя не видят?
— С «Невидимкой»,— подтвердил тот.— Не видят.
— Доставай,— велел Медведь,— и отключайся от неё.
Пусть тебя заметят.Айболит,ты тоже!
— Я свою Кварцу отдал,— прошипел эфир ближней связи
голосом санинструктора.— А то сожрут ещё нашего Холмса.
Кварц,мет из набедренного кармана в подсумок переложи!
Больше в Спецотряде боевых метов не было.После «Дез-
инфекции» метаморфиты стали редкостью ещё большей,чем
обычно.Все официальные запасы остались в забитых анома-
лиями и зловещими псионическими Зомби хранилищах ГНИЦ
или в полевых лабораториях,что находятся теперь в Жёлтой
Зоне,и лучше не выяснять лишний раз,кто теперь в них жи-
вёт.Неофициальные запасы чёрного рынка и сталкеров сги-
нули под катастрофическим Выбросом вместе со своими вла-
дельцами.Теперь уцелевшие обитатели Ареала пытаются за-
ново обеспечить себя метами,но сделать это не так просто.
Желающих гораздо больше,чем находок.И приёмные пункты
РАО платят за них в долларах,а вода и продукты нынче сто-
ят дорого,в Ареале ничего съедобного не растёт и не живёт.
Зачастую сталкеры сдают меты в магазины РАО ради денег,
довольствуясь УИПами.Простейший УИП старой модели,до
«Дезинфекции» считавшийся секретной разработкой и грозив-
ший трёхлетним сроком тому,кто приобретёт его незакон-
но,теперь можно купить за двадцать долларов.Дешевле,чем
литр воды,стоимость двух патронов для ВСС или Грозы-4.
118
— Отключился,— лаконично доложил Байкал.
— Я тоже,— присоединился к нему Кварц.— Зверьё меня
заметило!— контрразведчик наблюдал за кабаньей стаей в
бинокль.— Что делать теперь?
— Ничего,— ответил Медведь.— Теперь они тебя съедят.
Понимаешь,Кварц,надо было кем-то пожертвовать,и выбор
пал на тебя.Пока они будут тебя есть,мы успеем уйти.
— А почему я?— обиделся контрразведчик.— Хочешь ска-
зать,что я самый бесполезный в отряде?
— Нет,— успокоил его здоровяк.— Ты самый прожорли-
вый!
—Кто-о-о?!!—возмущённо встрял в эфир Айболит.—Про-
жорливый,говоришь?!!Могу огласить точное продуктопотреб-
ление в отряде поимённо!Начнём сравнивать прожорливость
по убывающей или по возрастающей...
Кто-то тихо заржал,вызывая шипение на радиоканале,и
дальнейшие слова санинструктора потонули в помехах.
— Отставить разговоры!— заявил Медведь.— Кругом вра-
ги!— Как можно скорее замять столь щекотливую тему было
в его интересах.— Подождём.Теперь нас семеро против ше-
стерых.— Он всмотрелся в лишённые зрачков жёлтые глаза
вожака,злобно рассматривающие людей,и тихо добавил:—
Твой ход.
С минуту вожак не шевелился,оценивая ситуацию.Людей
обнаружилось на одного больше,чем его родичей,и он чуял
оружие у каждого из них.Эта стая двуногих оказалась хищ-
ной,только один из них испытывал явную боязнь схватки.
Остальные были уверены в мощности своего оружия и пре-
восходстве бойцовских навыков,пси-поле чётко доносило до
него их эмоции.Но и он сам,и его родичи — великолепные
бойцы,в другое время он проверил бы уверенность двуно-
гих на прочность,не теряя лишнего времени на раздумья.Но
сейчас обстоятельства были на стороне врага:с одной сторо-
ны от них запретное пространство,напитанное безжалостной
медленной смертью,способной за несколько часов превратить
119
в разваливающийся ходячий труп самого сильного кабана,с
другой — широкий сгусток смерти мгновенной.Негде набрать
скорость для сокрушительного удара клыками.Взвесив «за» и
«против»,вожак пришёл к выводу,что на этот раз двуногие
победят,и не стал губить родичей.Стая тихо развернулась
и бесшумно ушла по своим следам искать обход,а заодно и
более лёгкую добычу.
— Ушли,— здоровяк скрыл облегчённый вздох и встал на
ноги.Он поднял пулемёт,сверился с УИПом,уточняя вектор
движения между аномалией и радиационным пятном,и корот-
ко скомандовал:— Идём дальше.
На этот раз им повезло,тупика впереди не оказалось,и
Спецотряду удалось оперативно покинуть опасную зону.Пол-
тора километра прошли относительно спокойно,но едва бой-
цы достигли места,оптимального для поворота к сектору по-
гибшей базы ОСОП,впереди загремели выстрелы.Стрельба
звучала со стороны Жёлтой Зоны,но быстро прекратилась,
сменившись неясным шумом.Спустя несколько метров Мед-
ведь вышел на узкую звериную тропу со свежими отпечатка-
ми человеческих следов,и Спецотряд направился в сторону
закончившейся перестрелки.К месту событий вышли метров
через пятьсот.Бойцы тихо рассредоточились по безопасным
участкам растительности,и Медведь всмотрелся в происходя-
щее.
На поляне,образовавшейся среди синюшных зарослей,что
неуклонно захватывали некогда очищенную от растительности
полосу отчуждения,прилегающую к внешнему периметру По-
яса,столпилось человек пятнадцать вооружённых уголовни-
ков в разношёрстных одеждах.Перед ними на земле лежали
двое сильно избитых людей,ещё один,в сине-жёлтом ареа-
ловском камуфляже,с покрытым кровью лицом,сидел рядом
с лежащими под дулами автоматов.Четвёртого,в охотничьей
куртке,похоже,только что закончили пинать всем дружным
коллективом и теперь собирались пустить в расход.На своих
ногах он стоять не мог,поэтому его прислонили к обломан-
120
ному стволу засохшей ели и уперли в грудь ствол помпово-
го дробовика,не позволяя упасть.В настоящий момент сей
покрытый наколками консилиум,в своём совещании опери-
рующий исключительно зэковской феней,пытался прийти к
единому мнению по поводу выбора способа казни.Одни пред-
лагали «выпустить падле кишки»,и пусть его в таком виде
найдет зверьё,хотя,как показалось Медведю,зверьё его уже
нашло.Другие требовали «мокнуть его в Студень»,самые гу-
манные просто хотели выстрелить ему в голову из дробовика
и поглазеть,насколько далеко разлетятся мозги.
Посмотрев по сторонам,майор обнаружил и причину пра-
ведного гнева.У края поляны то ли стоял,то ли валялся до-
вольно странный аппарат,совмещённый с ноутбуком и целой
гирляндой приборов и индикаторов.Ещё удивительнее было
то,что хоть это чудо науки и техники не говорило Медведю
ровным счётом ни о чём,при этом оно казалось знакомым.
Возле аппарата лежал труп человека в ареаловском камуфля-
же,недалеко от него пара уголовников возилась с ещё од-
ним покойником,явно принадлежащим к ныне возмущённому
благородному собранию.Судя по обрывкам гневных воплей,
бандиты в ходе захвата этих четверых убили одного из них,
а тот,кого сейчас планировалось отправить на тот свет,ока-
зал сопротивление и застрелил убийцу своего товарища.Да,
неразумно,поморщился майор,так бы ограбили и,может да-
же,отпустили.Или заставили бы повкалывать на братву день-
другой,после чего выпнули,чтобы не кормить.Теперь же точ-
но убьют.Тем временем благородное собрание всё-таки при-
шло к общему знаменателю,и «падлу» было решено подверг-
нуть первому варианту казни.
— К бою!— тихо произнёс Медведь,и Спецотряд синхрон-
ным движением загерметизировал забрала шлем-сфер.— Бай-
кал,твои двое,те,что собираются завалить паренька.Шорох
— охранники пленных,Капкан — оплакиватели трупа,Айбо-
лит и Кварц,отсекаете огнём от заложников всех,кто окажет-
ся рядом.Базальт,мы с тобой работаем по группе,твой фланг
121
левый,мой правый.Готовность пять секунд,Байкал работает
первым.Айболит,пошуми!
На поляне один из уголовников,удерживающий стволом
у дерева окровавленного пленника,убрал дробовик,и чело-
век сполз по сине-жёлтому мху к его ногам.Бандит довольно
осклабился,отложил дробовик и достал нож.Он присел перед
лежащим на корточки,и в этот момент над поляной,кувыр-
каясь в воздухе,пролетел обломок ветки и упал в кожистые
заросли.Среди уголовников зазвучали окрики предупрежде-
ния,и коллектив борцов за справедливость,хватаясь за ору-
жие,развернулся в сторону падения,оказываясь спинами к
Спецотряду.Тихий щелчок «Винтореза» был неслышен в об-
щем гвалте,и никто не заметил,как сидящий на корточках
бандит с ножом в руке медленно завалился вперёд и упал
на свою несостоявшуюся жертву.Следующий бесшумный вы-
стрел пробил голову второму палачу,но его падение уже ни-
кого не интересовало:грохот двух пулемётов,длинными оче-
редями перерезающих толпу уголовников,взорвал царившее
вокруг спокойствие.
Медведь дал ещё одну длинную очередь,перечёркивая
корчащуюся на земле кучу из раненых и агонизирующих тел,
и перешёл на короткие,зачищая поляну.Огневой налёт длил-
ся секунд двадцать.Многовато,недовольно отметил здоровяк.
В памяти всплыл Туман посреди тира с 9А-91 в руках,показы-
вающий виртуозную прицельную скоростную стрельбу.Надо
чаще стрелять,чтобы восстановить былую форму,да с бое-
припасами вечный дефицит...он окинул взглядом поляну и
произнёс в эфир:
— Чисто!— В его секторе живых не осталось гарантиро-
ванно.
— Чисто!— подтвердил Базальт.
—Вокруг чисто,—присоединился Байкал,—«Филин» теп-
ловых сигнатур не видит.
— Скоро сюда сбежится пол-Ухты,— произнёс Медведь,—
надо принять меры.Капкан,займись.Шорох,Базальт,при-
122
кройте его.Будем уходить в Жёлтую,по-другому не успеть.
Айболит,Кварц,со мной к заложникам.Байкал,посмотри,
что впереди,только аккуратно.Нам ещё Зомби только и не
хватало.
Он окинул внимательным взглядом кусты на противопо-
ложной стороне поляны,убеждаясь,что «Филин» не пока-
зывает затаившихся человеческих отметок,после чего взял
«Печенег» наизготовку,перешагнул ямку со Студнем и вышел
из-за синего кожистого куста.Айболит и Кварц двинулись
следом,прикрывая с флангов.Но воевать оказалось не с кем,
и Медведь приблизился к избитым бандитами людям.С само-
го начала стрельбы они лежали лицами вниз,закрыв голову
руками,и не шевелились.Майор кивнул Айболиту и подошёл
к тому из спасённых,что был в ареаловском камуфляже.
— Гюльчатай,открой личико,— предложил Медведь,осто-
рожно касаясь его спины пулемётным стволом.
Человек с опаской выглянул из-под руки и отёр рукавом
залившую глаза кровь,сочащуюся с рассечённого лба:
— Здравствуйте,Медведь!— Он зажал ладонью кровото-
чащий лоб и сел,оглядываясь вокруг.— Вы...— его взгляд
уперся в груду изодранных пулями трупов,и парень осекся.
— Рас!Это снова ты!— восхитился здоровяк,открывая
забрало шлем-сферы.— Как всегда,я встречаю тебя в самом
центре неприятных событий!Признайся,ты специально так
делаешь,да?Это такой хитрый вид экстремального отдыха?
— У их разведчика «Невидимка» была,— болезненно по-
морщился парнишка,пытаясь остановить кровь.— Не заме-
тил я его...врасплох застали.Это Городские,у их старшего
рация,он по ней с Ухтой связывался,да и выстрелы кто-то
наверняка услышал...Придут сюда скоро.
— А как же!— согласился могучий майор,— любопытство
человеку свойственно!Особенно когда надо идти ночью в глу-
хой заброшенный подвал под зловещую музыку за кадром.—
Он обернулся к санинструктору,склонившемуся над едва не
казнённым человеком:— Айболит,что с ним?
123
— Избили сильно,но жить будет,— тот откупорил неболь-
шой пузырек с нашатырным спиртом и быстрым движением
провёл им перед носом пострадавшего.Тот отдернул голову.—
Слышишь меня?Голова кружится сильно?Рвотные позывы,
тошноту ощущаешь?
— Нет,— ответил пострадавший.— Мозги жжёт очень.
Пить хочется.У вас воды не найдётся?
— С ним всё понятно,— махнул рукой Рас,— воды требует
— значит,здоров!
— Ты — Влад,если правильно припоминаю,юрист из
Москвы,всё ходил с бутылкой воды!— Айболит достал из
подсумка пару упаковок ИПП
2
и бросил одну Медведю.За-
тем разорвал обёртку на втором,извлёк медицинский тампон
и принялся стирать кровь с лица парня.— Я тебе ещё «Мед-
сестру» ставил,когда из Ухты к спасателям выходили.Ногу
ты проткнул.Жаль,нет её у меня больше.Сейчас она тебе
бы не помешала.
— У меня есть!Ай!— Рас дернулся,когда Медведь начал
накладывать ему повязку на лоб.— То есть была.Эти,— он
кивнул в сторону кучи трупов,— отобрали рюкзак.
—Кварц,закончи с повязкой,—майор обернулся на контр-
разведчика.— Я пойду,поищу его рюкзак.
—Николай Иванович?—один из лежащих на земле залож-
ников осторожно поднял голову.— Это вы?— Он попытался
встать,но не смог опереться на опухшую руку и неуклюже
коснулся ею плеча своего спутника:— Людмила Петровна!
Вы слышите меня?
— Никита!— Медведь быстрыми движениями обыскивал
трупы уголовников.— Признаюсь,не ожидал встретить тебя
здесь,не сразу узнал твой самогонный аппарат!Ты разве не
знаешь,что алкоголь в Ареале плохо совместим с жизнью?
— Вы,как всегда,не теряете чувство юмора,— учёный
хотел улыбнуться,но боль в заплывшем от побоев лице не
2
Индивидуальный перевязочный пакет.
124
позволила ему этого сделать.Он вновь попытался пошевелить
свою коллегу:— Людмила Петровна?Очнитесь!
— Её прикладом по лицу ударили,— поморщился Влад,
принимая из рук Айболита флягу с водой.— Куда-то в об-
ласть челюсти.Сколько можно выпить?— он вопросительно
взглянул на санинструктора.
— Пей,там восемьсот грамм,не обделишь никого!— раз-
решил санинструктор и направился к лежащим учёным.
— Это ему на один раз,— захихикал Рас,одновремен-
но кривясь от боли,пока Кварц заканчивал перевязывать его
рассечённый лоб.
— Восхитительно,— оценил Айболит,опускаясь на коле-
но рядом с Николаевой.— Теперь на мою голову вдобавок
к проглоту свалился водохлёб.— Медведь предпочёл сделать
вид,что не в курсе,о чём идёт речь,и санинструктор скло-
нился над потерявшим сознание профессором.— Не трожь,—
предостерег он Степанова,пытающегося здоровой рукой пе-
ревернуть Николаеву,— я сам.— Он осторожно уложил по-
страдавшую на спину и приступил к осмотру:— Челюсть сло-
мана.Похоже,сотрясение мозга.Рёбра,скорее всего,тоже
повреждены,судя по отпечаткам сапог на одежде.— Айболит
извлёк из подсумка аптечку и выбрал из неё шприц-тюбик.—
Медведь,носилки нужны.—Он сделал Николаевой инъекцию
и аккуратно убрал использованный шприц в другой подсу-
мок.— И долгая транспортировка для неё сейчас нежелатель-
на.— Айболит переключился на Степанова и,бросив взгляд
на опухшую руку учёного,тут же определил:— Перелом.На-
до делать шину.
— Везёт тебе с этой рукой,Никита!Айболит,давай с ши-
ной позже,сейчас стоит уйти отсюда поскорее,— Медведь
вытащил из-под очередного трупа полупустой рюкзак и бро-
сил взгляд на Раса:— Твой?Что-то негусто ты с собою взял.
— Угу,мой,— молодой сталкер ощупал наложенную на
лоб повязку.— Воду в основном нёс и запчасти для вакуум-
ного генератора.Места больше не хватило,и так вчетвером
125
тащили...Воду эти уроды сразу расхватали.Меты в наруж-
ном кармане лежат,в том,что снизу.Посмотрите,может,не
успели найти.
Медведь покопался в рюкзаке и вытащил оттуда неболь-
шой полупрозрачный и одновременно мутный гладкий мине-
рал,похожий на пиявку.
— О!«Пиявка»!— приподнял брови здоровяк.— Ты же
говорил,что «Медсестра»?
— Она ниже должна лежать,под «Примусами».Поищите
ещё!— Рас поднялся на ноги и остановился,дожидаясь,когда
уляжется головокружение.
— Так-так...«Пиявка»,«Светлячок»,раз,два...три
«Примуса»...вот и «Медсестра»!— Майор выкладывал меты
один за другим.— Айболит,ты только посмотри!Рас,у тебя,
часом,больше ничего не завалялось?
— «Филина» эти отобрали,— зло скривился Рас,окиды-
вая взглядом усеянную трупами поляну.— У Влада была моя
«Невидимка»,её тоже...где же мой автомат...
— Ты где всё это набрал?!— удивился Медведь,— вы
же вроде на Большой Земле все меты в РАО сдали,ещё в
госпитале?Или нет?
— Сдали,— подтвердил парнишка,— ну и что?Четыре
месяца прошло с тех пор.Ну,подсобрал немного...— он,по-
шатываясь,подошёл к одному из убитых и подобрал лежащий
около трупа автомат.— Жить-то как-то надо...без метов в
Жёлтой далеко не уйдёшь.
Из кустов бесшумно вышел Байкал и подошёл к майору.
—Впереди противника нет,—тихо сообщил снайпер.—До
забора двести тридцать метров,аномалий много,в основном
Студень,но пройти можно.За периметр один не полез,не
знаю,что там.Зверья не видел.
— Помоги с досмотром,— Медведь кивнул ему на неболь-
шую гору трофеев,уже извлечённых из карманов убитых вра-
гов.— Сбрасываем всё на плащ-палатку,сворачиваем и уно-
сим,потом разберём.Времени мало.
126
Байкал склонился над трупом бандита,похлопывая его по
карманам,и,глядя на залитую кровью куртку костюма «Вым-
пел»,изодранную пулями,неодобрительно покачал головой:
— Неаккуратно!— Он расстегнул подсумок убитого и вы-
тряхнул оттуда россыпь патронов к дробовику двенадцатого
калибра.
— Торопились сильно,— возразил майор.— Ухта рядом,
сам знаешь,что сейчас начнётся.
Словно в подтверждение его слов на поляну вышли Шо-
рох с Базальтом.Вслед за ними появился Капкан и сразу же
остановился у кромки растительности.Он посмотрел на пока-
зания УИПа,определяя расстояние до ближайшей аномалии,
извлёк из подсумка ручную гранату и небольшой моток тон-
кой проволоки и опустился на колени.Шорох остался рядом с
ним,наблюдая за тропой.Базальт окинул взглядом спасённых,
кивнул Расу и подошёл к Медведю.
— От Ухты в нашу сторону идут два отряда,стволов по
двадцать каждый,— произнёс боец.— Будут здесь минут
через восемь-десять.Мы поставили четыре ловушки,гранат
больше нет.
— У нас трёхсотый без сознания,придётся нести,— май-
ор кивнул на Николаеву,— носилок нет,ветки рубить долго,
так что соберём из автоматов.Помоги Айболиту,я возьму
барахло,— он принялся увязывать в тюк плащ-палатку с тро-
феями.— Уходим в Жёлтую Зону!Байкал,пойдёшь головным
дозором.Кварц,отдай «Невидимку» Капкану,он пойдёт край-
ним.Действуем!
— С носилками по Жёлтой далеко не уйдём,— поморщил-
ся Базальт.— Если бандюки сунутся следом,догонят быстро.
Если бежать,то точно вляпаемся!Надо дать бой,иначе просто
догонят и перестреляют в спину.
— В Жёлтой дадим,— Медведь повесил на грудь «Пече-
нег» и взвалил на плечо получившийся тюк.— Здесь обойдут
и зажмут в тиски.Там не решатся.Зайдём за забор и займём
оборону.
127
— Николай Иванович,необходимо взять вакуумный гене-
ратор!— Степанов,опираясь на Раса,поднялся на ноги.— Его
ни в коем случае нельзя бросать!
— Никита,сейчас не до науки,— майор оглянулся на Шо-
роха,тревожно вглядывающегося вглубь синюшно-жёлтого
ельника.— Если не успеем дойти до Жёлтой,погибнем все.
— Вы не понимаете!Это исключительно важно!— пытал-
ся настоять учёный.— Наши эксперименты,возможно,един-
ственный путь к обретению способа победить Зависимость!
Нельзя потерять генератор,это катастрофа!Каждый экспери-
мент даётся с огромным трудом!
— Так ты ради этого притащил их сюда?— Медведь по-
смотрел на Раса.
— Угу,— хмуро кивнул парень,— просили как можно
ближе к Жёлтой Зоне.
— Понятно,задача усложняется,— поморщился здоровяк,
опуская плащ-палатку с трофеями на землю.—Кварц,Шорох,
хватайте тюк.Айболит,Базальт — носилки с трёхсотым,я по-
тащу самогонный аппарат,Капкан и Байкал —тыльный дозор.
Увидите догоняющего противника — работайте по готовности.
Я иду первым,за мной носилки,раненые и пострадавшие дви-
гаются вслед за ними,далее тюк.Дистанция пять шагов.Рас,
пойдёшь впереди.Идём в Жёлтую,там надо найти место для
обороны,иначе перестреляют,как надувные шарики в тире.
Сможешь провести по Жёлтой?Кроме тебя даже гильзы бро-
сать некому,все руки заняты.
— Я проведу,— вдруг произнёс московский юрист,возвра-
щая Айболиту пустую флягу.— Только попить дайте,голову
печёт сильно.
— Заметно,— посочувствовал ему майор,нащупывая в бо-
ковом кармане рюкзака пластиковую бутыль с водой.— То-то
в проводники записался.Держи,— он кинул парню бутылку.
— Он действительно проведёт,— вступился за юриста
Рас.— Даже лучше,чем я,проверено уже.
— Только я дороги не знаю,— юрист впился в бутыль с
128
водой,словно крайний раз пил дней пятьсот назад.— Куда
именно попасть надо,в смысле.
— Скажи-ка,Влад.— Медведь с интересом разглядывал
молодого юриста.— Иван Сусанин тебе,часом,не родствен-
ник?Может,прадед или двоюродный дядюшка по бабке?
— Нормально всё будет,— коротко хихикнул Рас,— вот
увидите.Я покажу,куда надо,в случае чего.
— Остаётся надеяться,что вы не вляпаетесь одновремен-
но,— философски вздохнул майор и,взвалив на себя громозд-
кий аппарат учёных,скомандовал:— Всё,уходим.Вперёд!
До руин внешнего периметра Пояса оставалось метров де-
сять,когда сзади донёсся звук разрыва,сменившийся беспо-
рядочной стрельбой.Почти сразу раздался второй взрыв,и
ружейно-автоматная трескотня усилилась.Погоня добралась
до капкановских ловушек,отметил Медведь,выходит,двига-
ются они быстрее,чем мы рассчитывали.Значит,у бандюков
есть опытные сталкеры,и сам факт Жёлтой Зоны преследо-
вателей не остановит.Если,конечно,все их проводники не
сложатся до этого на ловушках.Он посмотрел на идущего в
голове колонны Влада.Тот шёл,словно по тротуару,и до сих
пор ни разу не посмотрел на свой УИП.Впрочем,рядом с
ним идёт Рас,скорее всего,он знает тропу,потому как УИП
Медведя ещё не показал опасности.Остается надеяться,что
в Жёлтой Зоне удача от них не отвернётся.
В паре шагов от обломков забора Влад неожиданно повер-
нул влево и пошёл куда-то вдоль торчащих из земли огрызков
мощных опор.Рас двинулся следом,не говоря ни слова,и
Медведь предпочёл не тратить время на глупые вопросы.Тем
временем УИП негромко издавал короткие писклявые сигна-
лы,предупреждая об обнаруженной вокруг Паутине.Метров
тридцать колонна шла вдоль развалин периметра,после че-
го послышался ещё один взрыв,уже ближе.Погоня вышла
к поляне,определил здоровяк.Значит,ещё две ловушки они
или заметили,или миновали,не зацепив.Выходит,противник
будет здесь через полторы-две минуты.Он оглянулся на тыль-
129
ный дозор.Капкан с Байкалом понимали ситуацию не хуже
и двигались за остальными вполоборота,фактически спиной
вперёд.В Жёлтой Зоне передвигаться таким способом — вер-
ная смерть.Медведь обернулся к Расу,собираясь поторопить
его,но в этот момент Влад,не снижая темпа ходьбы и ничего
не говоря,повернул вправо,проходя между обломками двух
опор,и оказался в Жёлтой Зоне.Он сделал шаг и остановил-
ся.
Всё,приехали,вздохнул Медведь,похоже,собрал парниш-
ка Паутину по самое «не хочу».Но в следующий миг Рас
шагнул вслед за Владом и обернулся к майору:
— Заходить надо тут,— он указал на только что пройден-
ные «ворота» из огрызков опорных столбов.— Место чистое.
Только теперь надо плотнее собраться,идти дальше так растя-
нуто слишком опасно.В колонну может вклиниться аномалия,
Влад этого заметить не сможет.
Майор пожал плечами и вышел в ближний эфир:
— Заходим в Жёлтую.Проводник настаивает,что идти на-
до плотной группой,так что все ко мне.Заходить строго в том
месте,где захожу я!
Он шагнул к обломкам периметра,и небо с землёй привыч-
но поменялись местами.Бывшее секунду назад ярким жёлтым
сиянием,Солнце превратилось в мутный голубой диск,за-
стывший посреди зелёного неба,и красная резина земли,про-
свечивающая сквозь синюю травяную поросль,ещё сильнее
подчеркивала чуждость окружающего пейзажа.УИП отклю-
чился,едва уловимое шипение далёких помех в эфире смолк-
ло.Давно я тут не был,подумал Медведь,окидывая взглядом
руины Городка РАО.За четыре месяца вокруг не изменилось
ничего,за исключением захватившего развалины синюшного
мха,измазанного корявыми кляксами жёлтых потёков.Майор
вопросительно посмотрел на стоящих впереди Влада и Раса.
— Никак не могу привыкнуть к тому,что небо здесь зеле-
ное,— признался Влад.— Каждый раз останавливаюсь.Такое
ощущение,будто кувыркнулся через голову и встал на ноги,
130
но взгляд так и остался где-то у земли.
— Бывает поначалу,— согласился Медведь.— Нас дого-
няют,фора минуты в две.Ищите безопасные развалины или
любые твёрдые предметы,за которыми можно занять позицию.
Поторопитесь!
Влад растерянно посмотрел вокруг,словно пытаясь решить
задачу,ответа на которую не существует в принципе.
— Влад,быстрее!— поторопил его Рас.— В какие разва-
лины можно идти?Что чувствуешь?
— Ни в какие,— уверенно ответил тот.— Я не хочу в
развалины,однозначно.Нельзя туда.
— А куда можно?— настаивал молодой сталкер.— Куда
бы ты пошёл,если б мы с тобой просто лазили по Жёлтой,
как в прошлый раз?
— Ну...— озадачился Влад.— Много куда...туда мож-
но,например,— он указал рукой влево,— или туда,— его
рука сместилась чуть правее.— И там тоже можно,— юрист
ткнул далеко вправо.— И даже вот сюда,— он кивнул пря-
мо перед собой,— только тут...эээ...как бы это...дорога
узковата,что ли...
— Рас,эта «узковатая дорога» совпадает с направлением на
базу ОСОП,— перебил его Медведь.— Помнишь наше КПП?
Сможете идти в ту сторону?
— Это туда!— Рас указал Владу на виднеющиеся метрах
в двухстах руины,— за этими развалинами,только левее.
Можно туда пройти?
— Не знаю,далеко слишком,— пожал плечами Влад,— но
можно попробовать,до самих развалин я дойду.Туда можно
идти,только я говорю,дорога кажется какой-то узкой,метра
два...
— Иди!— решительно заявил Рас и обернулся к замершей
за Медведем колонне:— Идем след в след,не растягиваемся.
Все вопросы задавайте мне,я переведу...— он скосил гла-
за на юриста,который преспокойно направился в указанном
направлении,— с его языка на русский.
131
Влад шёл по Жёлтой Зоне,словно двигался не по напич-
канной смертью территории,а торопился в свой юридический
офис по какому-нибудь московско-питерскому проспекту.При
этом траектория его движения была если не хаотичной,то уж
точно не прямолинейной.Создавалось впечатление,что пья-
ный человек пытается идти домой,но дорогу видит лишь при-
близительно.То его влево занесёт,то вправо,то вдруг пойдёт
в обход обломка,с которым мог бы разминуться и автобус.
Каждые секунд пять Медведь ловил себя на мысли,что уже
поднимает руку,чтобы схватить его за плечо и успеть остано-
вить в шаге от неминуемой гибели.Вот тут,по всем приметам,
должна висеть Паутина,а в этой широкой борозде — залегать
Студень.Но Влад делал шаг,ничего не происходило,и он
двигался дальше,даже не оглядываясь по сторонам.Метров
через сто майор не выдержал и решил проверить свою догад-
ку.Удерживая на спине громоздкий генератор учёных одной
рукой,он таки исхитрился залезть в карман и достал стре-
ляную пистолетную гильзу.Дождавшись,когда юриста в оче-
редной раз «занесёт» в сторону,он швырнул её туда,куда не
пошёл Влад.Гильза пролетела пару метров и упала на ровный
и чистый участок местности.У самой травы металлический
цилиндрик неуловимым движением стесало в мокрую труху.
Плешь,хмыкнул Медведь,я так и думал.Он коснулся плеча
идущего впереди Раса.
— Он видит аномалии?— майор внимательно вглядывал-
ся в траекторию движения Влада.— Так запросто топает по
Жёлтой,словно по парку.
— Нет,— тихо ответил молодой сталкер.— В том и фо-
кус,что он их не видит,и даже не чувствует!Я думаю,что
его подсознание как-то улавливает опасность,потому что он
просто знает,куда идти можно,а куда нельзя.Я сам долго
удивлялся,когда понял!
— Ещё один уникум,вроде Болта,— оценил Медведь.—
Кстати,Болт тоже с вами?Не видел его с самой «Дезинфек-
ции».
132
— Так вы же ничего не знаете!— спохватился Рас.— Я и
забыл,что вы с тех пор из Ареала не выбирались!За вас же
награду обещают,полмиллиона долларов!
—Десять миллионов наших родных деревянных,насколько
я помню,— поправил сталкера майор.
— Нет,— прыснул Рас,— позавчера,перед самым Выбро-
сом,из строящегося Сателлита менялы вернулись.Вы теперь
подорожали и конвертировались!
— Доктор,вы мне льстите!— буркнул здоровяк.— Так что
там,о чём я ничего не знаю?
— Болт — единственный человек в мире из тех,кто по-
бывал в Ареале во время и после катастрофы и при этом не
подвергся Зависимости!— Молодой сталкер сделал большие
глаза.— Нет у него Зуда,и всё тут.Он даже не знал,что это
у всех!Ну,и сказал после карантина врачам,мол,нормаль-
но у меня всё,отпускайте.С тех пор его держат в Москве,
где-то в секретном медицинском госпитале ФСБ!Там его ис-
следуют по-всякому.Ищут,в чём секрет.И,сдаётся мне,вряд
ли выпустят.
— Это точно,— вздохнул Медведь.— Здоровье правящей
элиты прежде всего.М-да...попал мужик...нечего сказать.
Хорошо хоть,что мы все в тот день быстро сообразили никому
ничего про инопланетян не говорить.А то ещё и в психушку
закрыли бы,это точно на всю жизнь.
— Если бы,— негромко прошипел Рас,повторяя за Вла-
дом очередной поворот.— Только боюсь,всё гораздо хуже.
Людмилу Петровну и Никиту Владимировича сразу после ка-
рантина арестовали по обвинению в шпионаже.Шесть недель
держали в камере,не предъявляя толком никаких доказа-
тельств.Влад молодец,добился их освобождения,да и то,
«за недостаточностью улик».Он говорит,что если бы не Зуд
и Зависимость,не отпустили бы.Но в СИЗО стала проводка
сгорать,охрана дверьми руки себе прищемляла аж до перело-
мов,кто-то упал с лестницы и сломал шею.Потом следова-
тель,что вёл их дело,на служебной машине попал в аварию
133
прямо на внутреннем дворе СИЗО:на машину с крыши упал
лист кровельного железа,сорвало ветром смешной силы.В
общем,выпустили их полуживых от Зуда.Влада к тому вре-
мени с работы уволили,частной практики Зависимому,сами
понимаете,не найти...вот они и вернулись сюда со своими
приборами,искать средство излечения.
— Что же они в РАО не устроились?— поинтересовался
майор.— Теперь-то их опыты наверняка обрели высокую ак-
туальность!Совет Директоров продаст дьяволу душу любого
из нас в обмен на избавление от Зуда!
— Они устроились,— криво усмехнулся молодой стал-
кер.— РАО вместо ГНИЦ организовало ЦИАП,Центр изуче-
ния агрессивных проявлений.Туда всех учёных собрали,кто
стал Зависимым...
—Вижу противника!—оборвал его окрик Капкана.—Вхо-
дят в Жёлтую Зону!
— Ложись!— рявкнул Медведь.— К бою!— он сбросил
со спины вакуумный генератор и залёг рядом с ним,отрабо-
танным движением устанавливая «Печенег» на сошки.— Без
команды не стрелять!
Люди вжались в красную резину земли,ощетинившись
стволами в сторону появляющихся врагов,и майор с доса-
дой поморщился.Не успели дойти до развалин,перестрелка
сейчас не приведёт ни к чему хорошему,отряд лежит плот-
но,хорошая мишень даже для шальных пуль.Тем временем
первый десяток бандитов появился из-за развалин забора и
остановился.Похоже,проводники вели их по следам Спец-
отряда и теперь недоумевают,куда могли деться беглецы и
зачем вообще надо было заходить в Жёлтую именно здесь,
место слишком опасное.Медведь молча хмыкнул.Если бы
Влад не вёл отряд,лично он сюда бы тоже не пошёл.
— Может,подождём просто?— тихим шепотом предложил
Рас.— Если они нас не заметят,то уйдут,здесь место плохое,
аномалий много,не станут рисковать.
— Долго лежать нельзя,— ответил майор.— Когда мы от-
134
сюда выбирались после «Дезинфекции»,здесь токсичное об-
лако по кругу бродило.Если оно не рассеялось,то наверняка
выросло.И ходит оно как раз где-то тут.Байкал!— негромко
позвал он снайпера.— Видишь их проводника или старшего?
— Старшего определить не могу,— ответил Байкал,не
отрываясь от оптического прицела.— Проводников вижу.Их,
как минимум,трое.Похоже,обычные сталкеры,на зарплате у
бандюков или ещё как...У одного рука перевязана,повязка
свежая,ещё кровит.Наложена грубо,наверняка только что.
Думаю,его капкановским сюрпризом зацепило.
— Можешь вывести их из строя?— Медведь на глаз опре-
делил расстояние до цели,метров сто семьдесят.Для Байкала
это приблизительно как на вытянутую руку.— Не насмерть,
чтобы были обузой для остальных.
— Вычислят,— скептически ответил снайпер.— Испуга-
ются,начнут смотреть во все стороны и заметят.Мы тут как
на ладони.
— Придётся рискнуть,если облако нас накроет,все,кто
без защиты,вляпаются!— здоровяк взял на прицел совещаю-
щихся бандитов.— А так есть шанс,может,не осмелятся в
Жёлтую без проводников лезть и уйдут.
— Вряд ли,— усомнился Байкал.— Кто знает,сколько с
ними сталкеров?Это я отсюда троих вижу,а может,больше
их.И скоро вторая банда к ним подтянется.Может,подождём
всё-таки?Хотя бы минуту?Вдруг сами передумают...
Но бандиты не передумали.Дождавшись подхода своих по-
дельников,они растянулись в колонну по одному и осторожно
двинулись вглубь Жёлтой Зоны.Тяжело нагруженные бойцы
Спецотряда оставили за собой примятую ногами синюшную
траву,и проводники двигались,ориентируясь по следам.В
отличие от Влада,сталкеры вели своих очень медленно,ча-
сто останавливаясь и швыряя гильзы.Один из проводников
в особо подозрительных местах щёлкал пустой зажигалкой,
пытаясь снопом искр от кремня высветить возможную Паути-
ну.С каждым пройденным метром сталкеры переглядывались
135
между собой всё чаще.
— Не только мне наш маршрут показался опасным,— про-
шептал здоровяк.— Удивляются товарищи нашему пути.Бай-
кал,есть идея.Помнишь,как три года назад у Картаёля брали
банду,что заставляли заложников золотой песок мыть?
— Помню,— снайпер приник к окуляру оптического при-
цела.— Первого или второго?
— Лучше второго,— определил Медведь.— Он за гильзой
следит не так внимательно,не поймет.
— Понял,— подтвердил Байкал.— Командуй!— боец
слился со своей винтовкой в единое целое.
Майор отпрянул от пулемёта и достал бинокль.Убедив-
шись,что солнце не отразится в линзах и не выдаст его про-
тивнику,он принялся наблюдать за парой сталкеров,идущих
впереди бандитского отряда.Ждать нужного момента долго
не пришлось:Влад действительно считал дорогу узкой не про-
сто так.Теперь,когда бандитские проводники медленно дви-
гались по следам Спецотряда,сопровождая каждый шаг брос-
ком гильзы,можно было оценить плотность аномалий вокруг
выбранного Владом пути.Пробники растворялись,сминались,
разлетались на куски и рассыпались в стальную труху по-
стоянно,подтверждая правильность каждого поворота и от-
клонения,мимоходом предпринятого человеком,даже не по-
нимающим толком,что именно ему удаётся обходить с та-
кой лёгкостью.Стоит действовать быстрее,пока кому-нибудь
из бандитов,смотрящих себе под ноги,не взбредёт в голову
оглядеть в бинокль дальние развалины.Полторы сотни метров
— не то расстояние,чтобы не разглядеть в бинокль десяток
людей,плотной группой залёгших на узкой ленте безопасного
пространства.
Идущий первым сталкер в очередной раз остановился на
повороте цепочки следов,опасаясь ошибки,и бросил гильзу
на подозрительный участок земли.Медведь проследил полёт
пробника.Гильзу с резким ускорением сорвало с траектории
и вбило в землю мощным ударом.Грава,определил здоро-
136
вяк,не то.Проводник двинулся дальше,стараясь не сходить
с примятой ногами Спецотряда травы,и здоровяк терпеливо
отсматривал полёт каждого пробника.Плешь,Студень,снова
Грава,Раздиратель...всё не то,и противник продолжает при-
ближаться.Наконец очередная гильза на мгновение исчезла в
воздухе и с резким свистом вернулась обратно в стремитель-
ном ускорении Центрифуги.
— Огонь!— скомандовал Медведь,и подвижные части
«Винтореза» тихо клацнули,посылая в цель шестнадцати-
граммовую пулю.
Второй сталкер вскрикнул,хватаясь за бедро,и упал на-
земь.Преследователи остановились,и проводники осторожно
приблизились к своему товарищу.Помимо пострадавшего их
оказалось аж четверо,и это объясняло настойчивость пресле-
дователей.
— Есть попадание,— доложил Байкал.— Рана сквозная,
вряд ли быстро сообразят,что это была не гильза,а пуля.
Майор покрутил колёсико бинокля,приближая изображе-
ние раненого сталкера.Байкал сработал профессионально.Пу-
ля не просто пробила проводнику бедро насквозь,она прошла
мягкие ткани у самой кожи так,что входное и выходное отвер-
стия слились в одну рваную рану.Понять,что ранило сталке-
ра на самом деле,сможет только специалист.Теперь бандиты
решат,что им попалась очень мощная Рулетка.Это должно
охладить их пыл,вблизи особо крупных аномалий Зов Ареала
угрожающе силён,и рисковать мало кто захочет.
— Надо повторить,сейчас начнут обход искать!— Мед-
ведь разглядывал настороженные лица сталкеров.По косым
взглядам,бросаемым ими в сторону бандитов,было несложно
определить,что двигаться дальше у проводников никакого же-
лания не имеется,но спорить с уголовниками они опасались
ещё больше.Но ещё одно-два подобных ранения,и инстинкт
самосохранения возобладает.
— Командуй!— откликнулся снайпер,беря на прицел кого-
то из врагов,наиболее удобно подставившегося под выстрел.
137
Майор замер в ожидании полёта следующей гильзы,как
вдруг сталкеры одновременно насторожились,замерли,и их
руки рванулись к противогазным сумкам.Торопливо нацепив
противогазы,двое подхватили раненого,остальные уже бежа-
ли назад,отчаянно жестикулируя бандитам и что-то крича.
Бандюки мгновенно развернулись,и колонна мелким бегом
засеменила обратно,на ходу надевая противогазы,застёгивая
воротники и натягивая капюшоны.
— Облако идёт!Слева!— Медведь вскочил на ноги,од-
новременно хватаясь за пулемёт и вакуумный генератор.—
Бежим,быстро!Влад,Рас,ведите за развалины,там должен
быть герметичный склад,может,ещё успеем!
Рас подскочил и потянул за собой Влада,озирающегося в
поисках объявленной угрозы.
— Газовые аномалии невидимы!— молодой сталкер вы-
дернул из сумки юриста противогаз и сунул его ему в руки:
— Надевай!Если оно токсичное,то разъест нас в пять сек,
мы без защиты!— Он выхватил свой противогаз.— Быстрее,
Влад,быстрее!
Влад что-то сказал,указывая рукой на развалины,но че-
рез армейский противогаз старого образца его слова звучали
неразборчиво.
— Нет,она заполнит руины очень быстро!— ответил ему
Рас,надевая свою маску.— Нужно герметичное убежище!Го-
тов?— Он посмотрел на юриста.— Бежим!
Оба парня побежали,забирая левее ближайших развалин,
и отряд,подхватив носилки и поклажу,поспешил за ними.Ед-
ва обогнули разрушенное здание,Медведь отыскал взглядом
склад НЗ с научной лабораторией Степанова и Николаевой
внутри.Тот стоял на прежнем месте,недалеко от превратив-
шегося в груду обломков КПП базы ОСОП.На вид он никак
не изменился:второй этаж срезан чуть выше пола,первый
цел,дверь плотно затворена.
— Рас,в этот склад!— на бегу выкрикнул майор.— Дверь
должна быть не заперта.Внутрь вперёд меня не лезть!И осто-
138
рожнее,тут раньше много всякой дряни попадалось!
Судя по тому,насколько мудрёной змейкой Влад вёл отряд
к дверям склада,количество опасностей в этом районе стало
только больше.Медведь хорошо помнил,как они с Айболи-
том выводили из Жёлтой учёных,и маршрут юриста сейчас не
совпадал с тем путём практически ни в чём.Даже непосред-
ственно к дверям Влад подвёл их с другой стороны.
— Дальше куда?— он остановился у тяжёлых металли-
ческих створ.— Тут вдоль стены можно пройти,но за дом
ходить не надо.
— Ждите здесь.Базальт,прикрой!— Медведь сбросил со
спины вакуумный генератор,поставил на землю пулемёт и
ухватился за дугу дверной рукояти.Майор с силой потянул
её на себя,тяжёлая створа,скрипя несмазанным металлом,
поддалась,и он сместился в сторону открытия,оставаясь за
дверью на случай выстрела или атаки изнутри.
Из дверей никто не появился,и Медведь увидел стоящую
прямо на пороге лампу «летучая мышь» и тонкий стержень
химического фонаря,которые он сам оставил здесь перед ухо-
дом.Ещё через несколько секунд стало ясно,что в здание
склада с тех пор никто не заходил,и небольшой запас сухо-
го горючего и воды,сделанный майором четыре месяца назад,
оказался сейчас как нельзя кстати.Отряд быстро разместил-
ся в лаборатории,ворота заперли,и Медведь лично закрутил
кремальеру гермозатвора.
— Николай Иванович,у нас же есть вытяжка,— спохва-
тился Степанов,— её труба выходила на крышу!Через неё
может проникнуть газ!
— Труба имеет герметичные заслонки на каждом этаже,—
успокоил его майор.— Я закрыл их ещё тогда,когда Айболит
тебе руку врачевал.Сейчас,похоже,ему придётся повторять
всё заново.Не ценишь ты старания здравоохранения,Никита.
—Это вы отсюда в день катастрофы выбирались?—Рас во-
зился с «Примусами»,устанавливая на три сложенных вместе
мета банку тушёнки.— Темновато здесь,надо хоть «Светляч-
139
ки» по углам разложить!
— Вон там,— Айболит указал в тёмный угол лаборато-
рии,— я ещё одну керосинку оставлял.На холодильнике.В
ней таблетка горючего оставалась,— он положил рядом с со-
бой «Светлячок» Раса и склонился над Николаевой.
— Я принесу,— Влад достал из кармана зажигалку и на-
правился в указанный угол.Спустя несколько секунд там за-
светилась зажжённая керосиновая лампа,и он посветил ею в
открытый холодильник.— А мне здесь нравится!— заявил
юрист,вытаскивая оттуда пластиковую бутыль с водой.—
Можно попить?
— Пей,— разрешил санинструктор,задумчиво оглядыва-
ясь на него.— Надо бы тебя осмотреть...
— Бесполезно!— хихикнул Рас.— Воду хлебать меньше
не станет!Ему надо где-нибудь в водохранилище водяным ра-
ботать.Весь «Икс» на его воду уходит,да на эксперименты...
о!Это же вакуумный генератор!— молодой сталкер указал на
прибор,объявившийся в освещённом лампой Влада участке
лаборатории.
— Наша модель предыдущей модификации,— объяснил
Степанов,баюкая сломанную руку.— Мы так ни разу и не
смогли запустить его здесь и считали его потерянным.Теперь
можно доработать его и брать на полевые испытания!
— Уважаю увлечённых людей!— мечтательно заявил Мед-
ведь.— Некоторые из них только что едва не отбыли на тот
свет из-за этого своего приборчика,но уже торопятся навстре-
чу захватывающим приключениям!Это так романтично!
— Простите,я,вероятно,несколько ускоряю события,—
смутился учёный,— но от наших исследований зависит мно-
гое,их ни в коем случае нельзя прекращать!
— В ближайшие три недели никаких исследований не бу-
дет!— отрезал Айболит,кивая на Николаеву.— Ей необхо-
дим покой и постельный режим,сотрясение мозга,сломана
челюсть и два ребра,три крупные гематомы,почка ушиблена.
Она ж не мужик,а её такое стадо ногами топтало!И с вами
140
мне ещё предстоит разобраться,у всех,вон,морды шире плеч!
Куда ты со сломанной рукой собрался?А «Медсестра» всего
одна,так что ставить придётся поочередно.Хорошо ещё,что
«Пиявка» у Раса оказалась!И откуда только такая запасли-
вость у законопослушного сотрудника РАО?— он с подозре-
нием уставился на молодого сталкера.— Вот не попался ты
нашему Кварцу в своё время!
— Почему же не попался?— хмыкнул контрразведчик,
с интересом разглядывая вакуумный генератор.— Попался.
Сразу после истории с воскрешением капитана Тумана мы об-
ратили на него пристальное внимание.Но был приказ Рентге-
на:сотрудника поискового отдела Дмитрия Никитина,радио-
позывной «Рас»,в разработку не брать до особого распоряже-
ния.— Он пару раз ткнул пальцем в кнопки мёртвого ноут-
бука,соединённого с генератором толстым шлейфом экрани-
рованного кабеля.— Так вот,стало быть,из-за чего началась
вся эта возня с якобы украденной бочкой нефти!
— А почему сразу я?— возмутился Рас.— Я,между про-
чим,пока в РАО работал,ни одного мета налево не продал!
Менялся со сталкерами,бывало,да,но то ж для дела!А те-
перь мы сами по себе,так что всё честно!Они меня убить
хотят,а им меты сдавать буду,что ли?!А рожа там ни у кого,
случаем,не треснет?
— С этого места поподробнее,— насторожился Кварц,
мгновенно теряя интерес к аппарату.— Где,кто,при каких
обстоятельствах,чем мотивированы подозрения и так далее.
Вплоть до мелочей.
—Тогда,вероятно,начать лучше мне,—вступился за стал-
кера Степанов.— Тем более что началось всё ещё до той са-
мой бочки нефти,из-за которой нас арестовал упомянутый
вами Рентген.
— Все подробности вашего дела мне известны,— прервал
учёного контрразведчик.— Вы,насколько я вижу,меня не за-
помнили,мы виделись мельком,но я помню вас хорошо,так
как входил в состав Следственной Комиссии,которую возглав-
141
лял Рентген.Вас задержали потому,что высокопоставленные
должностные лица РАО «Ареал» сообщили нам о своих подо-
зрениях на ваш счёт.Якобы вы,а также командир Четвёртой
группы Отряда Специальных Операций майор Медведь состо-
ите в преступном сговоре с полковником Салмацким с целью
хищений стратегических ресурсов из Ареала и возмездной пе-
редачи их в руки одной из иностранных разведок.И бочка
нефти «Тип X»,официально числящаяся давно утилизован-
ной,что была найдена в этой лаборатории,являлась прямым
доказательством их словам.Однако позже,в ходе расследова-
ния,вскрылись другие факты,позволяющие с высокой долей
вероятности считать вас невиновными.Но истинный преда-
тель,являющийся агентом иностранного резидента,занимал и
продолжает занимать в РАО высокий пост и пользуется покро-
вительством высшего руководства.Для того чтобы получить
гарантированные доказательства его вины,требовалось выну-
дить его увериться в собственной безопасности,расслабить-
ся и совершить ошибку.Поэтому Рентген принял решение до
нужного момента не выпускать из-под стражи ни вас,ни май-
ора Медведя и не снимать никаких обвинений,давая таким
образом резиденту и его агентуре обманчивую уверенность в
том,что мы идём по ложному следу.
— Тогда почему же нас едва не осудили за измену Ро-
дине?— вскинулся Степанов.— Это что,тоже было необхо-
димо для создания видимости ложного следа?!
— К сожалению,это сражение мы проиграли,— мрачно от-
ветил Кварц.— В ходе расследования вскрылось много грязи,
по сравнению с которой шпионаж Ферзя и Прокопенко просто
меркнет.Совет Директоров РАО «Ареал» совершал хищения
бюджетных средств в огромных масштабах,при этом явля-
ясь тайными владельцами компании «Экстраойл».Рентген с
Туманом отправился в Эпицентр за доказательствами и даже
вышел на связь оттуда,сказал,что всё подтвердилось,есть
свидетель,документы,но...Совет Директоров смог убедить
Президента начать операцию «Дезинфекция».Я так и не смог
142
достоверно выяснить,как им это удалось,но Рентген,я уве-
рен,знает.Так что после его возвращения с вас будут сняты
все обвинения и подозрения.Сейчас же ничего поделать нель-
зя.В результате катастрофы Следственная Комиссия погибла,
все наши материалы — тоже.Дальнейшее разбирательство по
вашему делу вело ФСБ,наше ведомство,насколько мне дало
понять начальство перед увольнением,получило устное рас-
поряжение лично от Президента прекратить расследование.В
общем,Совет Директоров успешно уничтожил всё,что ему
угрожало,одним ядерным ударом.Я сам-то не погиб в ре-
зультате какого-нибудь Выброса,аномалии или несчастного
случая лишь потому,что успел вовремя скрыться.Собствен-
но,как и все здесь собравшиеся.Руководство РАО спешно
заметает свои грязные следы и убирает свидетелей.
— Если я правильно поняла,агентом,работающим на ино-
странную разведку,является господин Прокопенко?— про-
фессор Николаева попыталась встать.— Начальник АХО РАО
«Ареал»?
— Людмила Петровна!— обернулся к ней Степанов.—
Вы пришли в себя!Не вставайте,вам сейчас рекомендован
полный покой!
— Я чувствую себя прекрасно!— заявила профессор.—
Я так и знала,что этот человек применяет по отношению к
нам,как это сейчас модно говорить,политику двойных стан-
дартов!Он изображал из себя благодетеля и покровителя,а
на деле всё только затягивалось!Все эти подслушивающие
устройства,перманентный ремонт,прорыв труб!Он оклеветал
нас,чтобы скрыть свои преступления!
— Лежите,и постарайтесь не шевелиться,Людмила Пет-
ровна!— Айболит взял её за плечи и осторожно уложил об-
ратно на носилки.— Вам сейчас противопоказана активность.
Кажущаяся легкость и превосходное самочувствие — это об-
манчивые ощущения,результат действия метаморфита.Я по-
ставил вам «Медсестру»,она ускоряет процессы заживления
и регенерации.И воздержитесь от разговоров,у вас сломана
143
челюсть.Я наложу скобу,как только она окажется в моём
распоряжении,если совокупного воздействия «Медсестры» и
«Пиявки» окажется недостаточно!
— Скорее,Прокопенко решил использовать вас в своих
планах уже потом,— произнёс Кварц.— Первоначально он,
как мы считаем,выполнял чей-то заказ,скорее всего,кого-то
из Совета Директоров.Потому что прослушки сюда ставил
Ферзь,точнее,это делалось официально,по его требованию.
Теперь Совет Директоров не заинтересован даже в малей-
ших слухах,способных вскрыть истинные причины «Дезин-
фекции».
— Тогда всё ясно!— заявил Рас.— Я же после каранти-
на сразу сюда вернулся,куда мне ещё было деваться?Я всю
жизнь по Ареалу хожу.Устроился обратно,в Поисковый От-
дел.Влад с учёными вернулись только спустя восемь недель.
Никита Владимирович и Людмила Петровна пошли работать в
ЦИАП,но им не позволили там работать над своим генерато-
ром.А потом я случайно узнал,что все,с кем мы спаслись в
тот день,когда нас спасатели подобрали,погибли.Вляпались
чуть ли не один за другим,да ещё так по-детски,с УИПа-
ми,в Зелёной,возле самой границы с Большой Землёй,где
Сателлит строят!Мне сразу стало подозрительно,я опасность
позвоночником чую,словно аномалию!Вот мы и ушли в Ухту,
подобру-поздорову.И вовремя,как я понимаю!
— Чего в Ухту-то?— покачал головой Медведь.— Тут
уголовников полно!Городские со своим Хозяином загадочным,
рядом Сосногорск с Общаком Рашпилевским...одни бандиты
кругом!
— А где их нет?— коротко развёл руками молодой стал-
кер.— Теперь всюду бандиты.А я здесь родился,Ухту как
свои пять пальцев знаю,с завязанными глазами любое место
найду!Куда было идти,если не сюда?Живём на окраине в
подвале развалин,уголовники туда не суются,Студень с Па-
утиной повсюду.А я проход нашёл.В подвале спокойно и
безопасно,если не шуметь.И до Жёлтой недалеко.Никита
144
Владимирович говорит,что рядом с ней вакуумный генера-
тор лучше всего испытывать,там напряжённости физических
полей выше!
— Совершенно верно!— подтвердил Степанов.— Особенно
интересны результаты тестов сразу после Выброса!Богатей-
шее поле для исследований!Конечно,мы только в самом нача-
ле проекта,предстоит проделать колоссальную работу,прежде
чем можно будет с уверенностью замахнуться на ремутацию
Ареала и излечение от Зависимости,но главное,что мы на
верном пути!
— Угу,— Медведь согласно кивнул,— особенно сегодня,
это однозначно,вы были на верном пути на тот свет!Повезло,
что мы рядом оказались.Теперь отсюда ещё выбраться надо,
бандиты наверняка на выходе засаду сделают.Придётся или
через другой сектор уходить,или сидеть тут несколько дней,
пока не успокоятся.
— Коля,а давай тут останемся?— предложил Айболит,
кивая на учёных.— Им всё равно оклематься надо,медика-
менты требуются.А склад чистый,герметичный,и никто сюда
сунуться не рискнет — шутка ли,лезть в помещение,погиб-
шее под Выбросом в Жёлтой Зоне!И рядом развалины базы,
там же склады НЗ под землёй,в них вода,продукты,медика-
менты,боеприпасы,снаряжение...Надо только как-то туда
попасть.
— Я попробую провести!— подал голос Влад и извиняю-
щимся тоном добавил:— А воды там много?
Так у ОСОПа вновь появилась собственная База.Путь к
складам НЗ оказался опасным настолько,что сотню метров
проходили больше часа.Влад шёл медленно и петлял так из-
вилисто,что даже Рас,уже привыкший к его способностям,
невольно достал из кармана пригоршню гильз.Аномалии за-
легали густо,и порой понять,где какая-нибудь Плешь перехо-
дила в Студень,который заканчивался Ситом,даже не удава-
лось.Тяжелее всего было проходить казармы.В них царил
145
вечный полумрак,шаг влево-вправо от основного коридора
означал неминуемое попадание в Паутину,густые сплетения
которой были повсюду,и «Филины» показывали бледно-синее
дрожание студневых языков едва ли не за каждым обломком
рухнувших перекрытий.На усыпанном жёлтой пылью полу от-
чётливо виднелись свежие отпечатки босых человеческих ног,
пальцы которых оканчивались сильно расплющенными,слов-
но от удара молотом,ногтевыми фалангами.Однако владелец
отпечатков,к счастью,навстречу не попался,и путь к складам
всё-таки был найден.Вскоре новая База получила всё необхо-
димое со складов старой.Чтобы не столкнуться с обитателем
казарм,было решено ходить в подвалы погибшей базы ОСОП
исключительно в такое же время,как шли в первый раз.Но,
как оказалось позже,время суток тут не играло никакой ро-
ли,и неизбежная рано или поздно встреча состоялась в самый
неподходящий момент.
С момента заселения лаборатории прошло два Выброса,и
за это время новую Базу полностью подготовили для обита-
ния,приспособив для жизни все уцелевшие помещения склада
помимо лаборатории.Ненужное барахло разломали,вынесли
наружу и свалили в бесформенные кучи в нескольких местах
возле стен Базы,имитируя разруху.Теперь при взгляде со
стороны склад уже не казался непострадавшим.Из подруч-
ных средств и всего,что удалось собрать в близлежащих руи-
нах,соорудили внутренние перегородки,разгородив обширные
складские помещения на более компактные комнаты.Основ-
ную лабораторию учёные потребовали вынести на крышу,там
же оборудовали наблюдательный пункт.В двух подвальных
этажах,являющихся местом безопасным,расположили лич-
ные комнаты,медотсек с экспериментальной площадкой,сто-
ловую и камбуз.На третьем этаже,что находится уже над
землёй и потому является опасным во время Выброса,реши-
ли устроить склады и ремонтные мастерские.К тому времени
Николаева оправилась от травм,рука Степанова зажила,и
Айболит позволил им умеренную активность.Учёные второй
146
день возились со своими генераторами,готовя их к запуску,и
тут же попросили о помощи.
— Николай Иванович,нам очень необходим ноутбук!—
сообщил за общим ужином Степанов.
— Зачем?— удивился Медведь.— Он всё равно здесь не
заработает.Собрались в гости в Ухту?Ликвидировать ком-
пьютерную неграмотность среди личного состава бандфоми-
рований?
— Виталий Семёнович считает,что через неделю мы будем
достаточно здоровы для возобновления научной работы в пол-
ном объёме,— вступила в разговор Николаева.— И сможем
продолжить полевые эксперименты с вакуумным генератором
в Зелёной Зоне.К этому моменту мы хотели бы заранее подго-
товиться,чтобы не терять времени даром.Перед нами колос-
сальный фронт работы!Но наш ноутбук пробило бандитской
пулей,а одного компьютера недостаточно.
— Вы не волнуйтесь,— успокоил майора Степанов,— до-
стать его будет наверняка несложно!Нам подойдёт любой
двухъядерный процессор с кэшем,оптимизированным под ма-
тематику,и минимум оперативной памяти — хотя бы четыре
гигабайта.К видеокартам,ёмкости жёстких дисков и прочим
девайсам система вообще не критична!
Рас поспешно скрыл улыбку и многозначительно посмот-
рел на Медведя,украдкой показывая ему кулак,сжатый так,
будто удерживает тяжёлую ношу,и три оттопыренных пальца
второй руки,мол,такой «скромный» ноутбук обойдётся нам в
три канистры «Икса» по нынешним ценам.
— Угу,сущий пустяк!— согласился здоровяк.— Пара
недель хождения по Зоне,и дело в шляпе.
— Так долго?— изумился учёный.— Но...неужели нель-
зя выменять его на что-нибудь у торговцев?
— Чтобы продать что-нибудь ненужное,надо для нача-
ла купить что-нибудь ненужное,— назидательно изрёк Мед-
ведь.— А у нас денег нет.Еду и продукты продавать глупо
— склад НЗ не бесконечен,самим бы хватило.Нам ведь тут
147
неизвестно сколько прожить предстоит,запасы так или иначе
закончатся,придётся добывать на стороне.Носить их на себе
через всю Зелёную Зону будет непросто.Оружие,снаряжение
и боеприпасы обменивать теоретически можно,но практиче-
ски это означает заниматься экипировкой противника.Если
уж продавать такое,то в единичных экземплярах,да и то
лишь проверенным людям.Ими ещё предстоит обрасти,это
дело небыстрое.Так что единственное,что можно организо-
вать оперативно,так это собрать нужное количество «Икса» и
обменять на ноутбук в магазине на нейтралке.Только мне туда
лучше не соваться...кстати,пустых канистр у нас тоже нет.
Впрочем,пару-другую всегда можно у кого-нибудь отобрать.
Не очень по-джентльменски,но жизнь сейчас у всех не сахар.
— Трех канистр не хватит,— заявил Айболит.— Нам по-
мимо ноутбука требуется масса всего,от иголок-ниток и тому
подобных мелочей до воды и продуктов.Глупо НЗ потрошить
без крайней необходимости!Запасы надо организовывать,а не
сводить на нет то,что можно использовать во время Выбро-
сов и в экстренных случаях.Вон,на Водяного,— он кивнул
в сторону Влада,— воды питьевой требуется десять литров
в сутки,мне меты медицинские нужны,Шорох достал уже
со своим шоколадом,приходится коробки с пайком от него
запирать!
— Там шоколад невкусный,кстати,— скромно уточнил
Шорох.— В магазинах есть получше,и не очень дорого.
— Рас,тебе мама в детстве «Киндер-сюрприз» дарила?—
поинтересовался Медведь.— Не завалялось,случаем,пары
штук?А то у меня тут дитё великовозрастное капризничает!
— Да я могу и обойтись,— обиделся Шорох.— Тоже мне,
проблема.Что,уже и сказать нельзя?
— И ещё,— вступил в разговор Кварц,— мы сидим тут в
полной изоляции и не имеем представления о том,что проис-
ходит в Ареале.Это небезопасно.Необходимо владеть инфор-
мацией,чтобы иметь возможность своевременно реагировать
на...скажем так,внезапные жизненные изменения.За нас
148
награда всё-таки назначена.И когда Рентген вернётся,как об
этом узнаем?
— Вы настолько уверены в его возвращении?— Николаева
слегка приподняла брови в знак удивления,— прошло почти
полгода с момента «Дезинфекции»...— она замолчала,уви-
дев скрытый знак Медведя.Тот незаметно покачал головой,
мол,не надо.Пусть.
— Уверен!— заявил контрразведчик.— Имеющиеся у ме-
ня для этого основания я считаю достаточными.В общем,
нам необходимо наладить сбор информации,в идеале заполу-
чить своих агентов в крупных группировках Ареала.Наиболее
эффективным на первых порах способом будет установление
доверительных отношений с торговцами,перекупщиками и,
если удастся,с продавцами магазинов.Для этого требуется
регулярная торговля и грим,чтобы изменять внешность.Мои
запасы невелики и заканчиваются.
— Понятно,— подытожил Медведь.— Нужны деньги.И
парой-другой канистр тут не обойдёшься.
— Можно к Яреге сходить,— предложил Рас.— Там рань-
ше нефть грузили в железнодорожные цистерны,говорят,всё,
что в танках на момент катастрофы было,стало «Иксом».Там
опасно,аномалий много,и Зомби часто видят,но от нас бли-
же всего.И оттуда недалеко до магазина на нейтралке,его из
Ропчи каждый день РАО привозит.
— В Яреге вроде банда уголовников пару месяцев назад
на сталкеров напала,— вспомнил Айболит.— Были жертвы.
Поговаривают,и десятка три-четыре там объявилось.
— Слышал про тот случай,— согласился Рас,— думаю,
бандюки из Нижнего Доманика пришли,там раньше колония
была,может,они в её развалинах и поселились.Но за это
время мало ли что могло произойти!Говорю же,Зомби там
часто появляются.Лично я бы сходил,можно же и осторожно
поглядеть!И в том районе есть пятна нефтяные,я знаю пару
мест.
— Тогда так,— Медведь задумчиво потёр подбородок.—
149
Для начала проведём разведку.Помнится,когда я ходил к
Яреге месяца три назад,в сам посёлок лучше было не захо-
дить,радиация кругом и аномалий много.Да и идти через
него трудно,ударная волна там всё превратила в одну боль-
шую свалку строительного мусора.Но нефть в танках была,
пару канистр я слил,и никого не видел,зато следов медве-
жьих было предостаточно.Опасное место.
— Давайте посмотрим хотя бы издалека!— не унимался
Рас.— Там на отвал можно влезть,даже в руны не заходя!
Оттуда в бинокль понаблюдаем,танки нефтяные как на ладо-
ни будут.
— Если бандиты в Яреге обосновались,на отвале наблю-
дательный пост наверняка будет,— Базальт опустошил банку
солдатской пайковой перловой каши и присоединился к разго-
вору.— Удобная высотка.А вообще я — «за».Давайте сходим,
мне там до «Дезинфекции» бывать доводилось,местность пом-
ню.Для начала можно вдвоем сходить,так незаметнее будет.
Я и Рас,например.
— Я с вами,— присоединился контрразведчик.— Оттуда
в любом случае в магазин надо идти.Лучше бы,конечно,к
стройке Сателлита,вот где все свежие новости скапливаются,
но туда без грима нельзя.
—Тогда уже впятером идите,—хмыкнул Медведь.—Пять
стволов — это уже немало.Капкан,Шорох,пойдёте с ними.А
мы с Байкалом к Ухте наведаемся,посмотрим,как наши доб-
рые соседи организовали оборону и наблюдение.Пригодится
на будущее.Айболит,вы с Владом остаётесь здесь,будете нас
всех встречать-провожать у границы с Жёлтой Зоной,место
обговорим.— Он обернулся к учёным:— Научное сообщество
пока с собой не берём.Вот добудем вам ноутбук,тогда и за-
планируем график работ.Пока составьте список всего,что вам
необходимо,будем думать,как и где это доставать.
Утром следующего дня Базальт увёл свою группу к Яре-
ге,и пока Влад с Айболитом провожали их до Зелёной Зо-
ны,Медведь с Байкалом готовились к разведвыходу в Ухту.
150
Планировалось полностью обойти город и составить по воз-
можности максимально подробную карту прилегающей к Базе
местности.Снайпер обосновался на крыше и зарисовывал план
окружающих руин,и Медведь в бинокль разглядывал разва-
лины здания Службы Собственной Безопасности.Там должны
быть схемы Городка и точные списки помещений:где и что
именно располагалось.Надо бы потом предпринять попытку
туда пробраться с лопатами,ломами и верёвками,вдруг чего
полезного и отыщется.Помнится,когда мы выбирались из ка-
мер в день «Дезинфекции»,завалы там были сплошные,про-
сто так шкафчик с картами не найдёшь...Он перевёл взгляд
дальше,скользя по многочисленным руинам.Ничего не уце-
лело и на двадцать процентов,но дальше на восток должны
быть ещё такие же,как наш,склады.Эти старые хранили-
ща строились давно,в самом начале функционирования РАО
«Ареал»,их конструкция намного прочнее других.«Однора-
зовые» блочно-панельные коробки Городка возникли здесь го-
раздо позже,когда Пояс подошёл вплотную к Ухте.Старые
прочные склады наверняка уцелели,в них может находить-
ся что-нибудь полезное.По идее,сталкеры,что отваживаются
ходить в Жёлтую Зону,должны были попытаться влезть туда
в первую очередь,но мало ли что...В подобных строениях
запросто можно натолкнуться на что-то очень недоброе,вроде
Профессора или Сторожа.Далеко не каждый рискнёт захо-
дить внутрь.
— Нужно поговорить с Водяным,— Байкал оторвал взгляд
от схемы,—пусть посмотрит вокруг Базы,что к чему,где есть
проходы,где нет.
— Думаешь,стоит?— усомнился Медведь.— Это же Жёл-
тая.Тут обстановка постоянно меняется.Вот найти ещё пару
маршрутов выхода в Зелёную надо обязательно.Иначе насле-
дим так,что со временем тропу сюда натопчем.
— Кстати,надо бы ложную тропу натоптать,— снайпер
указал карандашом в сторону дальних развалин.— Чтобы от
Зелёной туда шла.Пусть упирается в развалины или в ни-
151
куда.Это собьёт с толку любопытных.При необходимости
её можно будет заминировать.Отсюда те руины хорошо про-
стреливаются,и с такого расстояния меня с «Невидимкой» не
заметят никак.
— Отметь на схеме ложный маршрут,— согласился здо-
ровяк,— натопчем,когда соберемся все вместе.Насчёт схе-
мы,думаю,надо доску грифельную раздобыть.После Выброса
можно на неё наносить расположение тех аномалий,которые
гарантированно сидят всю неделю на одном месте.Всё же
лучше,чем ничего,тут ты прав.
— И ещё надо перископ раздобыть,— добавил Байкал.—
Здесь его установить,прямо за обломком стены.Тогда наблю-
дателя можно сажать на лавку,и его снаружи не будет видно.
— На складе РАВ есть пара штатных,— вспомнил Мед-
ведь.— И сеть там была маскировочная,синий с жёлтым,ещё
пять лет назад привезли,кто-то на заводе по ошибке выкрасил
её в цвета Жёлтой Зоны,решил,что если наши «Мембраны»
имеют такой камуфляж,то и сеть нам нужна аналогичная.Не
знали они,что в Жёлтой нам нечего накрывать,да ещё таких
размеров,завод её для маскировки вертушки изготовил.Ею
крышу можно завесить.Пойду,поищу.
— Один?На склад РАВ?— снайпер вновь оторвался от
схемы и посмотрел на него,словно врач на пациента.— Так
и вляпаться недолго,вокруг складов всё дрянью забито.До-
ждись Водяного хотя бы!
— Вон они,возвращаются,— здоровяк кивнул в сторону
Зелёной Зоны,на приближающиеся фигуры двух людей,муд-
рёными зигзагами бредущих след в след по чистому на вид
пространству между развалинами.— С Водяным и пойду,од-
ному всё не унести,рук не хватит.
К складу артвооружения шли долго,но без происшествий.
Влад топал небыстро,но уверенно,как обычно хлебая воду
из пластиковой бутылки,и идущий за ним Медведь в порядке
тренировки пытался определить,где и как сидят аномалии.
Время от времени он швырялся гильзами,чтобы убедиться в
152
своей правоте.
— Зачем вы это делаете?— поинтересовался Влад после
того,как очередное Сито с тихим скрежетом распустило на
иглы пистолетную гильзу в двух шагах от них.
— Чтобы не расслабляться,— улыбнулся майор.— Эдак
можно привыкнуть к тому,что ты нас через аномалии за руч-
ку водишь.А если самому придётся идти,то лучше быть на-
готове.
— Скажите,Медведь,а какие они,аномалии?— Водяной
с любопытством посмотрел на него.— Я ведь их совсем не
чувствую.Просто иду туда,где не страшно,и всё.
— Каждый их по-разному ощущает,— пожал могучими
плечами здоровяк.— Кто-то вообще никак,таких,кстати,
большинство.Этим в Жёлтую лучше не соваться.Кто-то слы-
шит визг,кому-то кажется,что он чувствует лёгкое дуновение
ветра...у меня всяко бывает...то запах странный чудится,
то тихое дыхание слышится.Иногда и вовсе,резко возникает
чувство,что там,перед тобой,что-то есть,очень злое и враж-
дебное.В одном все сталкеры сходятся — каким бы образом
ты ни ощущал аномалию,ощущение это очень призрачное,не
явное.Аномалия о себе громко не заявляет.И надо быть очень
осторожным и внимательным,чтобы не прошляпить собствен-
ный сигнал об опасности.Потому опытные сталкеры и ценят-
ся.Их даже законченные отморозки стараются не убивать —
гораздо выгоднее заставить его сводить тебя в Жёлтую,там
«Икс» без конкуренции добывается и его выход на поверх-
ность мощнее,если повезёт,можно и мет найти.Не говоря
уже о том,что в полевых лабораториях РАО осталось много
чего вкусного...если живым оттуда выйти сумеешь.Так что
тебе очень повезло,идёшь себе и ни о чём не тревожишься.
— Не так уж и приятно,— поморщился Влад.— Голову
печёт,просто кошмар.Если воду не пить,ощущение такое,
что мозги сейчас расплавятся и закипят так,что вся округа
будет бульканье слышать.Только водой и спасаюсь,пока пью
— не больно.А вода,сами знаете,двадцать долларов за литр
153
сейчас.Я с тех пор,как в Ареал вернулся,только и делал,что
с Расом за «Иксом» ходил на всякие развалины нефтепромыс-
лов.На нефтяных пятнах добывать бесполезно.Пока из ямки
в земле канистру нацедишь,сутки пройдут.С такими дохода-
ми мне только на воду и хватит,быстро умрёшь с голоду или
под Выброс попадёшь.
— У тебя свои трудности,— согласился Медведь и потянул
с плеча пулемётный ремень.— Пришли?
— Да,в двери можно заходить свободно,— Влад остано-
вился перед входом в склад.— Сам проход не опасен.Если
надо,я могу и дальше вести,только говорите,куда идти,я в
развалинах плохо ориентируюсь.
— Нет,— майор разглядывал босоногие следы,— держись
за мной.Тут полумрак,Паутину видно,«Филин» Студень вы-
свечивает,гильзы у меня с собой.Разберусь,в общем.Иди
позади и если почувствуешь,что я иду неправильно,подска-
жешь.
Взяв «Печенег» наизготовку для стрельбы от бедра,Мед-
ведь осторожно двинулся по разрушенному строению.Следов
прибавилось,это он заметил сразу,новая цепочка была совсем
свежая.И всё указывало на то,что оставивший их сейчас
где-то там,внутри.Майор остановился,раздумывая,не бла-
горазумнее ли повернуть назад и вернуться сюда позже,как
вдруг из глубины засыпанного обломками стен здания раз-
дался тихий звук.Кто-то негромко смеялся,подвывая,словно
дебиловатый пациент психиатрической лечебницы,невысоко
подпрыгивающий от радости.
— Что это?— насторожился Водяной.— Вроде смеётся
кто-то!— он крепче сжал автомат.
— Пошли-ка отсюда,— тихо ответил Медведь.— Потом
придём.Ничего хорошего там нет.
Стараясь ступать бесшумно,они принялись красться об-
ратно к выходу,но в следующую секунду восторженные завы-
вания стали громче,и позади раздался быстрый и беспорядоч-
ный топот.Медведь резко обернулся,вскидывая пулемёт.Из
154
недр разбитого склада в усыпанный жёлтой пылью коридор
выскочило уродливое существо в обрывках сине-жёлтого ка-
муфляжа.Узнать человека в серо-жёлтом,опухшем и покры-
том гнилыми струпьями монстре с гипертрофированным чере-
пом,усеянным глубокими кривыми вмятинами,было практи-
чески невозможно.Скрючившийся горбун пританцовывал от
радости на кривых трехсуставчатых ногах,не сводя глаз с
небольшого полупрозрачного минерала,лежащего на широкой
мясистой ладони.Маленькие,заплывшие кожными нароста-
ми,жёлтые глаза без зрачков дернулись в сторону людей,и
монстр замер,мгновенно умолкая.Рука с минералом сжалась
в кулак,горбун громко и визгливо взревел,словно циркуляр-
ная пила,и,не переставая орать,бросился в атаку на незва-
ных гостей.
Медведь нажал на спусковой крючок и всем телом нава-
лился на бьющийся в руках «Печенег»,изрыгающий поток
бронебойных пуль.Длинная очередь вспорола огромные урод-
ливые мышцы мутанта,прошивая насквозь несущуюся на-
встречу двухсоткилограммовую тушу,но остановить горбуна
не смогла.Монстр врезался в майора,сшибая его с ног,и
оба покатились по полу,сцепившись в клубок.Всё произошло
настолько быстро,что получившийся в результате таран сбил
Влада и впечатал его в обломок стены.Горбун вцепился пя-
тисантиметровыми коричневыми от гнилого налёта зубами в
шею майора,но прокусить шейную бронепластину «Эмки» не
смог и принялся колотить человека ручищами,пытаясь рас-
плющить шлем-сферу.При этом мутант не прекращал орать,
от близкого рёва в ушах звенело острой болью и взгляд подер-
нулся мутноватой пеленой.Медведь,до боли напрягая мыш-
цы,исхитрился освободить из-под туши горбуна руки,выхва-
тил боевой нож и с размаху вонзил клинок ему в шею.Монстр
взревел ещё сильнее,дёрнулся,подминая под себя человека,
и вновь попытался прокусить майору шею.Медведь выдрал
нож из шеи мутанта и повторил атаку,нанося удары один
за другим.Горбун ревел,молотя кулачищами по шлем-сфере,
155
и майор изворачивался изо всех сил,пытаясь убрать из-под
удара лицевую пластину.Боевой нож вспарывал брызжущую
кровью шею до тех пор,пока позвонки в основании черепа
не захрустели,и огромная уродливая голова отделилась от те-
ла.Вопль прекратился,но обезглавленный мутант продолжал
яростно наносить удары.Мощным рывком Медведю удалось
вывернуться из-под горбуна и взобраться ему на спину.Обез-
главленный монстр пытался бить и хватать оседлавшего его
человека,одновременно стремясь развернуться к нему грудью.
Вцепившись ногами в тушу мутанта,майор перехватил нож
двумя руками и принялся с широким замахом наносить ему
удары в область сердца.После четвёртого удара горбун су-
дорожно дёрнулся и затих,мелко подрагивая в конвульсиях.
Медведь отодвинулся назад и с силой вонзил клинок в по-
ясничный отдел позвоночника монстра.Навалившись на нож
всем телом,майор провернул клинок,раздался хруст позвон-
ков,и обезглавленный горбун замер.Несколько секунд Мед-
ведь сидел неподвижно,пытаясь восстановить дыхание,после
чего понял,что шлем-сфера всё ещё загерметизирована.Он
открыл заляпанное кровью забрало и глубоко вдохнул.
— Это был Сторож?— хрипло спросил Влад,пытаясь под-
няться на ноги.
— Угу,— тяжело дышащий майор оторвал от лохмотьев
горбуна кусок тряпки и принялся стирать кровь с забрала
шлем-сферы.— Хорошо,что ты не стал стрелять.Так бы точ-
но меня пристрелил.
— Я не мог,— Водяной,пошатываясь,всё-таки встал,опи-
раясь на битые кирпичи.—Ударило так,что вдохнуть не полу-
чалось.И автомат мой отлетел...туда,— он кивнул в пролом
во внутренней стене.В полумраке разрушенного помещения
можно было разглядеть среди бетонных обломков смятый в
рваный комок кусок оружейного железа.
— Повезло,что сам туда не отлетел,— успокоил его Мед-
ведь,выдёргивая из тела монстра нож.— Стало быть,повезло
дважды:не вляпался и стрелять не стал.Если бы ты ему сде-
156
лал слишком больно,он мог и на тебя переключиться.Говорят,
такое иногда бывает.Впрочем,может,и врут,слухов больше,
чем правды,очевидцы встречаются редко.От Сторожа мало
кто уходил.Живучий он,сильный и быстрый.Внутри здания
и десяток человек переломает запросто,а на улице они напа-
дать не любят.В зданиях живут,как правило,неразрушен-
ных.Там,где и...появляются,в общем.Наша база большая,
вот он и считал её всю своим домом.Только в сильно раз-
рушенную часть приходил редко,а может,в Красную Зону
путешествовал.По слухам,они туда подлечиться ходят...—
Могучий майор протер нож,вложил его в ножны и встал:—
Как самочувствие,гроза аномалий и водоснабжения?
— Лучше.Только дышать тяжело,— признался Влад.— И
пить хочется,— он в нерешительности посмотрел на торча-
щую из подсумка флягу.
— Потерпи,— посоветовал Медведь.— Сначала Айболи-
ту покажись,пусть посмотрит,не сломал ли чего.Жаль,нет
у нас «Эмки» твоего размера,обычная «Мембрана» от запре-
градного поражения защищает хуже.Надо в дальний склад
попасть,там все размеры есть,но туда без кирки не пробьёшь-
ся.И окон там нет,сейчас темнота полнейшая.Вот оклема-
ешься,сходим.Без тебя туда лучше не соваться вообще.По-
шли на улицу.
— Возвращаемся?— Водяной с тревогой посмотрел туда,
откуда появился Сторож.— Там могут быть ещё?
— Один он здесь жил,— хмуро покачал головой Мед-
ведь.— Его это следы,других не было.Назад не пойдём с
пустыми руками.Зря шли,что ли?На улице нужно отыскать
ближайшую Плешь.
— Зачем?— не понял,было,Влад,но тут же догадался:—
Вы хотите его похоронить?
— Он не всегда был Сторожем,— мрачно ответил майор.—
Когда-то его звали Константином.
— Скажите,Медведь,— Водяной пытался,не сходя с ме-
ста,разглядеть залитый кровью пол вокруг мёртвого тела,—
157
чему он так радовался перед тем,как нас заметил?У него в
руке было что-то...
— Мет какой-нибудь,наверное,— майор посмотрел на без-
вольно разжатые кулаки горбуна.— Быстро всё произошло,не
разглядеть было толком.Они любят меты,в их домах всегда
можно найти чего-нибудь интересное.Если тебя раньше не
сожрут.
— А для чего им метаморфиты?— Влад,пошатываясь,
отлепился от стены и шагнул в коридор,едва не поскольз-
нувшись на бурой кашице из крови и жёлтой пыли.— Тоже
аномалии обходить?
— Всё,что стало частью Ареала,в аномалии не вляпывает-
ся,—здоровяк осматривал труп и пол неподалёку.—Оно прям
как ты,всегда знает,куда идти.Только ещё Выброс чувствует
и прячется вовремя.Они тут вообще много чего чувствуют,
хрен их поймет,каким образом...— Майор перевернул труп
на спину.— А меты Сторожу вроде игрушек.Нравятся они
ему.Вот для Профессоров это другое.Те относятся к ним
очень серьёзно,прячут в коробочках всяких или,там,в кон-
тейнерах научных,экранированных.Любят под стеклянный
вакуумный купол положить,если таковой имеется,и внима-
тельно разглядывать,словно изучая.Наверное,это у них от
прежней жизни осталось.Этого и раньше-то особо никто по-
нять не мог,они ведь все в лабах Жёлтой Зоны жили.Зайти
внутрь и просто выйти оттуда живым — это уже редкая уда-
ча,Профессор с десяти шагов мозги кому угодно поджарит.
Очевидцев единицы было,опять же слухи в основном.А те-
перь и подавно,кто всё это будет изучать?Некому больше.—
Он коротко махнул рукой:— Нет здесь мета,наверное,от-
летел куда-нибудь в развалины,пока Костик меня колотил...
Пошли.
Медведь болезненно потянулся.Всё тело болело,словно
побывало в камнедробилке,шея отказывалась поворачивать
голову вправо,отзываясь острой болью на любую попытку
шевелить головой.Дышалось с трудом,хотелось снять душ-
158
ную «Эмку»,лечь на спину где-нибудь на свежем воздухе и
наслаждаться лёгким приятным ветерком,остужающим изби-
тое тело.Он наклонился к трупу и ухватил его за лодыжки.
Огромных кулаков могучего здоровяка едва хватало,чтобы
обхватывать гипертрофированные кости горбуна.
— Я буду тащить,ты дорогу показывай,— велел он Водя-
ному.— Как на улицу выйдем,пошвыряемся гильзами.Плешь
узнать сможешь?
— Угу,— кивнул тот.— Рас показывал.Она пробник в
мокрую труху стёсывает,словно гигантская тёрка,только с
одного раза целиком.Страшная штуковина.
— Здесь все штуковины страшные,— философски изрёк
Медведь,впрягаясь в труп,словно конь в телегу.— Идём!—
он поволок тело вслед за Владом.— Из безобидных на весь
Ареал один Лизун.Видел уже?
— Не довелось,— Водяной отрицательно кивнул,маши-
нально смещаясь левее,и майор повторил его движение.—
Вроде ещё были добрые,Рас говорил.Туча и Сияние,кажет-
ся.
— Свечение,— поправил его здоровяк.— Туча и Свече-
ние.Туча добрая только пока чёрная,как позеленеет,мол-
нией шибануть может почище Соленоида.Свечение — да,оно
всегда доброе.Серебристое такое пятно,размером с пляжный
мяч,может,чуть меньше.Время от времени по нему красные
сполохи бегают.Если на них ночью пристально посмотреть
секунд десять-пятнадцать,часа три будешь видеть в темноте,
как кошка.Но если его днём разглядывать,глаза болеть начи-
нают.Так что совсем уж безобидным Свечение не назовёшь...
Тихо!
Влад застыл в дверях и быстро опустился на колено —
рефлекс при малейшей опасности делать себя как можно менее
заметным уже въелся в кровь.Он с тревогой завертел головой
по сторонам и обернулся к майору.
— Что случилось?— прошептал Водяной.— Кто-то идёт?
С какой стороны?Мне отсюда не видно!
159
— Шипит что-то!— так же тихо ответил Медведь.— Га-
зовая аномалия идёт!Закрой забрало!
Оба почти одновременно опустили лицевые щитки шлем-
сфер до двойного щелчка,означающего режим герметичности.
Шипение прекратилось,и майор попытался определить,отку-
да ползёт газовая аномалия.Но газовые скопления не имеют
цвета,и сидеть на одном месте можно бесконечно.Странно,
что не слышно шипения,обычно оно усиливается при прибли-
жении...
— Влад,ты звук слышишь?— здоровяк повысил голос,
чтобы докричаться до спутника.— Как аномалия шипит?
— Нет,— ответил тот.— А где она?
— По идее,вокруг нас уже должна быть...— озадачился
майор.— Странно,почему не шипит больше.Газовые всегда
шипят,а токсичное облако изнутри видно...Мы так до вто-
рого пришествия тут просидим,без ориентира.Смотри,как
почувствуешь,что идти можно,веди.
— Так прямо сейчас можно,— пожал плечами Влад.—
Обратный путь свободен.
— Ты не чувствуешь опасности?— уточнил Медведь.—
Ты уверен?Подумай хорошенько!
— Я никогда её не чувствую,— вздохнул Водяной.— Знаю
только,куда можно идти,а куда нельзя.Сейчас,вот,можно
идти обратно.Это точно.А когда нас Токсик накрывает,идти
нельзя никуда и,честно говоря,очень страшное ощущение
наступает,хоть и в «Мембране».
—Странно...—повторил здоровяк.—Ладно,пошли даль-
ше так,рисковать что-то не хочется.
Они выбрались из казарм на открытую местность и некото-
рое время потратили на поиски Плеши.Забросить двухсотки-
лограммовый труп в неё и при этом не вляпаться было непро-
сто даже для Медведя.Пришлось брать тело за руки и за
ноги,раскачать и на счёт «Три!» отпустить.
— Тяжёлый!— пробубнил Влад.Изнутри загерметизиро-
ванной шлем-сферы голос доносился глухо,словно из заткну-
160
той подушкой бочки.— Думал,не удержу!
— Подожди здесь,— майор несколько секунд смотрел
на оставшуюся от Сторожа тонкую кроваво-тряпичную каши-
цу.— Схожу за головой.
— Давайте лучше я,— предложил Водяной.— Мне быст-
рее будет,идти недалеко.Тем более если где-то здесь газовая
аномалия.
Здоровяк кивнул,и Влад быстрым шагом направился к две-
рям казармы.Вернулся он через минуту с головой Сторожа в
руках.Стараясь не смотреть на обезображенную мутациями
и предсмертной агонией физиономию горбуна,Водяной дошёл
до Медведя и вопросительно посмотрел на него.
— Бросай,— коротко ответил тот.Плешь сожрала голову,
и майор с грустью закрыл глаза.Катастрофа убила и пре-
вратила в безмозглых чудовищ тысячи людей.Прямо скажем,
немаленькая часть из них ничего лучшего и не заслуживала.
Но среди павших были и те,за кого лично он очень хотел бы
рассчитаться.Погибли не только уголовные отбросы и тому
подобное ворьё.Сколько хороших людей сгинуло...учёные,
нефтяники,спасатели,врачи,рабочие оборонного предприя-
тия,боевые товарищи,просто жители окрестных населённых
пунктов.И ведь у этой трагедии наверняка есть вполне кон-
кретные виновники,иначе Кварц не ждал бы Рентгена с таким
фанатичным упрямством.Жаль,что из эпицентра ядерного
взрыва не возвращаются...Медведь обернулся в сторону но-
вой Базы и помахал рукой Айболиту с Байкалом,напряжённо
разглядывающим их с крыши.
— Наши волнуются,— он подал знак «Всё в норме».—
Слышали выстрелы.— Майор посмотрел на Водяного:— Пой-
дём за маскировочной сетью.
На Базу вернулись только через час,поиски сети и пери-
скопа заняли больше времени,чем предполагалось.На крыше
по-прежнему дежурил Байкал,мило разглядывая их прибли-
жение в оптический прицел «Винтореза»,Айболит с автома-
том в руках и учёными за спиной встречал небольшую экспе-
161
дицию в дверях.
—Ты,никак,пострелять собрался?—Медведь кивнул сан-
инструктору на автомат.— Расставить баночки?
— Постой-ка немного на месте,Коля,— Айболит с подо-
зрением вглядывался в заляпанные кровью лицевые пласти-
ны.— Что у вас произошло?Почему не возвращались так
долго?
— Сторожа встретили,— удивился здоровяк.— Извини,
заминка вышла в результате!
— Это мы видели,— санинструктор не отреагировал на
шутку.— Почему сразу не вернулись?
— Чего было возвращаться без толку?— нахмурился май-
ор.— Зря шли,что ли?Забрали сеть с перископом и пошли
назад.Искать пришлось долго,темно там и завалы кругом.В
чём дело-то?
— А почему сферы загерметизированы?— не унимался Ай-
болит.— У нас тут опасности нет!— он многозначительно
посмотрел на Медведя:— Или уже есть?
— Какой ты подозрительный,однако...— устало произнёс
здоровяк,поднимая забрало.— Тебе надо с Кварцем меньше
разговаривать,он на тебя дурно влияет.Чего ж ты тогда во-
рота распахнул?Допрашивал бы нас с крыши,так безопаснее.
Аномалия газовая приходила,вот и загерметизировались.
— А шипит у тебя что?— продолжал упираться санин-
структор.— Чего приволокли на Базу?Бомбу?
— Ага,— подтвердил Медведь,— ядерную!— Он мгно-
венно стал серьёзным:— Это аномалия шипит!— здоровяк
машинально захлопнул забрало.— Герметизируйтесь!Быстро
внутрь!
— Это от тебя шипит!— не шелохнулся Айболит.— Ты в
кровище вымазан с головы до ног,и при этом шипишь.Кровь
Сторожа,по некоторым гипотезам,может быть биологически
опасна.Ты уверен,Коля,что с тобой всё хорошо?
— Теперь уже нет,— Медведь вновь поднял лицевой щи-
ток и настороженно прислушался.— Не смог он «Эмку» про-
162
грызть,но пару рёбер мне,похоже,сломал.И дышать тяже-
ловато.Вы лучше отойдите от меня,на всякий случай.
Он сбросил наземь тяжёлую сумку с маскировочной сетью,
снял с шеи «Печенег»,аккуратно поставил его на землю и
принялся осматривать себя.
— Водяной,погляди со спины,— попросил он.— У меня,
часом,хвост не вырос?Хоть будет чем за ветки цепляться!
Опять же,если я стану синий и плоский,маскироваться на
местности станет проще.
— Заканчивай,Коля,не смешно!— нахмурился Айболит.
Он переложил автомат в одну руку и осторожно шагнул к
майору.— На руке посмотри,возле УИПа.Кажется,откуда-
то оттуда шипит!
Медведь поднял лицевой щиток шлем-сферы и поднёс руку
к лицу.Секунду он непонимающе всматривался в предплечье,
после чего второй рукой попытался стереть с УИПа густые
потеки запёкшейся крови.
— Ничего не понимаю!— заявил здоровяк и показал руку
Айболиту:— Это он шумит!В нём что-то заработало!
Шипение действительно доносилось из вымазанного в кро-
ви УИПа,и майор принялся соскребать с него застывшую кор-
ку из крови и пыли.Пара индикаторов,показавшихся из-под
неё,явно функционировали.Один из них оказался счётчиком
Гейгера,показывавшим пониженный радиационный фон.
— Он работает!— изумился Айболит,невольно бросая
взгляд на зелёное небо.—Мы же в Жёлтой!—Санинструктор
немедленно посмотрел на свой УИП.— А мой молчит!
— И мой тоже мёртвый,— подтвердил Влад,поднося к
глазам предплечье с встроенным в «Мембрану» УИПом.
— Чудеса!— хмуро подытожил Медведь.Его пальцы упёр-
лись в крупный кусок кровавой коросты,налипший прямо по-
середине,и майор ощупал препятствие:— Это не кровь!
Он попытался подхватить налипший предмет,но перчатки
«Эмки» соскальзывали с вымазанных в кровавой грязи глад-
ких краев.Тогда здоровяк перевернул руку УИПом вниз и
163
несколько раз с силой ударил ею о предплечье другой ру-
ки.Из УИПа вывалился какой-то предмет и упал на красную
резину земли.Шипение немедленно прекратилось.Медведь
подобрал выпавший объект.
— Вот почему мы его так и не нашли,— задумчиво про-
изнёс майор,переводя взгляд с небольшого обломка полупро-
зрачного минерала на глубокую дыру в УИПе.— Он вбил его
мне в УИП,пока пытался сделать из меня котлетку.
— Это метаморфит Сторожа?Которому он так радовал-
ся?— Влад мгновенно оказался рядом,разглядывая наход-
ку.— Ваш УИП больше не шипит.Он работал из-за мета?
— Это не мет,— Медведь потёр пальцами испачканный
в крови минерал.— Это осколок ухтинского метеорита.Того
самого,с чего начался весь этот бардак с Ареалом.— Майор
аккуратно вложил осколок обратно в пробитую в УИПе дыру,
и счётчик Гейгера снова ожил.— УИП штука надёжная,пол-
ностью сломать его не так-то легко.Дозиметр уцелел...— он
посмотрел на Айболита:— Теперь понятно,как Ферзь запус-
кал компьютеры в своей лаборатории.
— Этот феномен необходимо немедленно изучить!— вос-
кликнул Степанов,и оба учёных набросились на здоровяка,
словно коршуны на добычу.— Это позволит запустить элек-
трогенератор!
— Стоять!!!— Айболит взревел,как раненый буйвол.—
Куда?!— Он стегнул суровым взглядом Николаеву со Сте-
пановым,застывших на месте от неожиданности.— Великие
открытия будете совершать позже!Сначала я отмою ЭТО,—
он указующим движением руки обвёл широкий круг,в кото-
рый,помимо самого осколка,попали Медведь с Водяным,— в
спецрастворе!Не хватало ещё занести на Базу какую-нибудь
гадость!— Он задумчиво потёр подбородок и постановил:—
Надо будет выстроить внутри,сразу за воротами,тамбур и
поставить ёмкости с растворами для дегазации и обеззаражи-
вания.Специально для таких случаев.
Но в действительности запустить электрогенератор оказа-
164
лось непросто.Осколок метеорита действительно блокировал
ту составляющую Ареала,что не позволяла работать элек-
тронике и электричеству,но радиус его охвата был крайне
невелик.К тому же,как выяснилось позже,на силу этой
способности напрямую влияли размеры осколка и место его
приложения.После серии расчётов и тестов УИП удалось за-
пустить целиком,но для генератора возможностей небольшого
кусочка инопланетного минерала оказалось недостаточно.
— Он слишком невелик,мы пришли именно к такому вы-
воду!— заявил Степанов спустя неделю практически непре-
рывных экспериментов.— Вне всякого сомнения,осколок ме-
теорита излучает некое физическое поле,обнаружить которое
имеющиеся в распоряжении современной науки средства не
позволяют.И располагать осколок необходимо таким образом,
чтобы внутрь этого поля полностью попадали все элементы
запускаемого устройства,имеющие дело с электрическими по-
лями и сигналами.Тот же УИП заработал не сразу,пришлось
тщательно рассчитать наиболее оптимальную точку приложе-
ния,что потребовало обширной серии тестов!
— В смысле,если приложить осколок не к центру,а к
краю,электроприбор не заработает?— уточнил Капкан.—
Так,что ли?
— Не совсем,— учёный положил перед собой блокнот и
начал карандашом набрасывать простейшую схему:— Всё за-
висит от того,где расположены элементы питания,процессор
и датчики.Если поле осколка их покрывает,даже будучи при-
ложенным к краю,то прибор заработает.Если,скажем так,
«мощности» осколка не достаточно,устройство не заработа-
ет,куда бы вы его ни поместили.Причём именно поместили,
а не приложили,так как осколок обязательно должен нахо-
диться внутри устройства.Вне общего корпуса экранирующий
эффект отсутствует,даже если расстояние между «внутри» и
«снаружи» на деле не превышает саму толщину корпуса.Объ-
яснения этому феномену мы пока найти не смогли.Но,без
сомнения,именно вследствие этого никто не смог запустить
165
электронику внутри Жёлтой Зоны за столько лет существова-
ния Ареала.
— Ну,не так уж и «никто»,— покачал головой Медведь.—
В шпионской лаборатории компьютеры работали,так что кто-
то обнаружил этот ваш экранирующий эффект ещё раньше.
Просто противник держал открытие в тайне,что и неудиви-
тельно.
— Так всё же!— Айболит вернул разговор к сути.— У нас
электричество будет или нет?Или на УИП осколка хватает,
а генератор для него слишком велик в принципе?Плюс элек-
тропроводка и тому подобное...выходит,нам даже лампочку
не зажечь?
— И вновь не совсем верно,— покачал головой Степа-
нов.— Каковой бы ни была природа Ареала,одно можно
сказать точно:она не препятствует передаче электрического
тока,что подтверждают факты существования аномалий Со-
леноид,Туча и прочих,чей разрушительный эффект основан
на электроразрядах.Ареал препятствует возникновению элек-
тричества извне,но сам для себя он его активно использует.
С вероятностью в девяносто восемь процентов я уверен,что
лампочка,соединённая с простейшей батарейкой или акку-
мулятором проводом длиной хоть в десять метров,загорится
здесь,в Жёлтой Зоне,если и она сама,и источник тока будут
находиться внутри поля осколка.При этом длина провода не
играет никакой роли,не считая,разумеется,вполне обычных
законов физики,я имею в виду взаимосвязь напряжения,со-
противления и силы тока.Но для того,чтобы проверить эту
теорию,нам необходим ещё один осколок метеорита.
— Только где ж его взять!— вздохнул Медведь.— С ними
и до «Дезинфекции» всегда был дефицит,а теперь и подав-
но.Раньше их частные коллекционеры и иностранные шпионы
желали заполучить,а сейчас они и вовсе никому не нужны.
Не слышал,чтобы кто-то давал за них цену,в плане бытовых
нужд они всегда считались бесполезными.
—Ага,—хихикнул Рас,—после катастрофы парочка част-
166
ных коллекционеров сама принесла свои осколки в Эпицентр,
прямиком к Тёмному Властелину,вот никто и не хочет за них
платить!
— Что,серьёзно?— удивился майор.— Не слышал,что к
нам с Большой Земли люди добровольно бегут.Отстал я от
жизни за пять с лишним месяцев партизанской жизни.
— Во-первых,не пара,а более трёхсот частных коллек-
ционеров,в том числе зарубежных,в той или иной степени
пострадали от действия осколков ухтинского метеорита,на-
ходившихся в их коллекциях,— уточнил Кварц.— Эта про-
блема встала очень остро уже после третьего Выброса,если
отсчитывать от даты «Дезинфекции».Коллекционеры стали
обращаться за медицинской помощью,жалуясь на то,что они
ежедневно тратят от шести до двенадцати часов на созерцание
осколка.Он словно магнит притягивал их,но вскоре каждый
из коллекционеров почувствовал едва ли не маниакальное же-
лание отнести осколок назад,туда,где он был найден.Вла-
дельцы маленьких осколков успели сдать их в органы охраны
правопорядка,те передали властям,а те — научным заведе-
ниям,и везде наблюдалась одна и та же картина.Каждый,
кто сталкивался с осколком,быстро начинал желать отпра-
виться в Ареал возвращать его на родину.В конечном итоге
РАО скупило все осколки за бесценок.А вот владельцам круп-
ных осколков не повезло.Согласно официальной версии,сорок
три человека,из них двадцать восемь иностранцев,пропали
без вести вместе со своими экземплярами.Позже некоторых
из них видели в Ареале,кстати,все они официальным путём
попали в Россию.Расследование без труда выявило факты по-
лучения виз,приобретения авиабилетов,даты регистрации и
так далее.Но было уже поздно,спасти или хотя бы догнать
не удалось никого.
— Ого!— оценил здоровяк.— Вот это новость.А мы не
рванём все вместе в Эпицентр с утречка?
— Внутри границ Ареала никакого влияния осколков на
человека не имеется,— успокоил его контрразведчик.— Все
167
осколки,что есть у РАО,хранятся в бронированном грузовике
в непосредственной близости от границы со строящимся Са-
теллитом.Там мощная и многочисленная охрана,выкрасть,а
тем более отбить,не выйдет.К грузовику даже не подойдёшь
незамеченным,вокруг него нет никого,кроме охраны.Люди
предпочитают не приближаться,на всякий случай.И,кстати,
во-вторых:недавно появилась информация,что Общаковские
отыскали в Ареале какую-то наркоту.Вроде наркосодержащий
сорт конопли мутировал.Теперь это называют «златовлаской».
Говорят,на Большой Земле становится очень популярна.По
«кайфу» круче героина,ломка ласковая,и смертельного исхо-
да пока не обнаружено,и экспертиза пока не нашла способа
выявлять такого наркомана.То есть это ещё и безнаказанно.
— А в чём подвох?— прищурился Медведь.— Раз это
было «во-вторых»,то,как я понимаю,нарки эти тоже к нам
сюда бегут?
— В конечном итоге — да,— подтвердил Кварц.— Говорят,
что такое возникает не сразу и не у всех,но уже человек
двадцать приехало.Очухались только через сутки,а деваться-
то уже некуда.Теперь на стройке в Джъере работают.
— М-да...— протянул майор,— не оскудеет поток идио-
тов в Ареал,как я погляжу!— он махнул рукой:— Да и хвост
с ними.Что с осколками делать будем?Есть вообще смысл во-
зиться?Электрогенератор запустить возможно или нет?
— Мы считаем,что при наличии достаточного количества
осколков вполне реально создать экранирующее поле нужного
объёма!— ответила профессор Николаева.— В этом случае
генератор заработает,так заработал ваш УИП.
— И сколько нам требуется осколков?— поинтересовался
Медведь.— Если сравнить габариты УИПа с электрогенера-
тором,мне уже страшно становится.
— Осколки не надо прикреплять снаружи,— напомнил
Степанов.— Мы разместим их внутри,в наиболее оптималь-
ных точках.Согласно нашим расчётам,если все осколки будут
аналогичного размера с тем,что имеется у нас,то для запуска
168
электрогенератора понадобится девять осколков.Для уверен-
ной работы лучше одиннадцать.
— Плюс по одному осколку на каждую электролампу,ко-
торую планируется запитывать!— добавила Николаева.— Это
ещё от трёх до,в идеале,двадцати пяти.И на каждый УИП
по одному,а также на каждую рацию,если мы хотим иметь
радиосвязь между «Мембранами»,как это осуществлено в Зе-
лёной Зоне.
— Всё понятно:пара пустяков!— подытожил майор.—
Нужен железнодорожный вагой осколков,а ещё лучше весь
ухтинский метеорит целиком.Осталось лишь сообразить,где
всё это взять.
—В ГНИЦ всегда было много осколков,—сообщил Рас.—
Их же туда свозили.Они там до сих пор и лежат,в хранили-
щах.Говорили,что в них несколько тысяч разных осколков и
метов!
— Угу,— кивнул Медведь.— А ещё в ГНИЦ несколько
десятков Профессоров.Хочешь сходить?
— Нет,— признался молодой сталкер.— Что-то не очень.
И радиация там зашкаливает.Хотя...если надеть «Эмку»...
у неё противорадиационная защита получше...и Влад может
дорогу отыскать безопасную...
— Так,дыши-ка глубже,великий экспериментатор!— по-
советовал ему майор.— Собрался он уже!Ещё не хватало там
сложиться по глупости.В ГНИЦ пока ни ногой!Сперва надо
разведку провести,что там вокруг творится.Параллельно сто-
ит договориться с кем-нибудь из менял или Перекупов,чтобы
осколки выкупали при случае.А мы будем платить за них до-
роже,скажем,вдвое от цены РАО.Сталкеры в ГНИЦ ходят,
как я слышал?
— Сталкеры — нет,— фыркнул Рас.— Идиоты ходят.У
кого в голове пусто.Это в основном бандюки своих молодых
или должников туда засылают.Возвращаются редко.Но пого-
ворить с менялами можно,я пройдусь по торговым точкам,за
неделю должен управиться.Квадроцикл бы купить!На нем по
169
Зелёной гораздо быстрее.Только дорогой он уж очень,много
«Икса» потребуется.
— Купим,— решил Медведь.— Раз у нас появились долго-
срочные перспективы,пора приступать к серьёзным действи-
ям.Предлагаю устроить поиск полным составом отряда,за
исключением нашего научного отдела,у них и без того забот
хватает.Цель поиска:сбор «Икса»,осколков и всего интерес-
ного,что под руку попадётся.
— Куда пойдём?— поинтересовался Базальт.— В Ярегу
сейчас нельзя,я же говорил.Там свежие медвежьи следы,да-
же уголовники уползли подобру-поздорову.РПГ его не возь-
мёт,а вертолётов у нас теперь нет.Если нагрянет,пока будем
нефть сливать,тут-то нам пушной зверёк и придёт.
— Пойдём в Жёлтую Зону,— ошарашил всех могучий май-
ор.— На нефтенакопитель.Там десятки тонн «Икса»,и если
сталкеры туда и добираются,то всё они вытащить на себе не
могли,и не смогут ещё долго.А по пути заглянем в пару поле-
вых лабораторий.Все эксперименты с осколками и большин-
ством важных метов проводились именно в лабах,для того их
в Зелёной и строили.
— В лабу лезть опасно,— хмыкнул Шорох.— Там может
быть Сторож или,чего хуже,Профессор.
— Придётся рискнуть,— Медведь пожал плечами.— Надо
же как-то осколки добывать.Один Профессор — это всё же
проще,чем идти в ГНИЦ,где их десятки.Возьмем со скла-
да РАВ пару РПГ-7 с ТБГ,
3
там есть,я проверял.Если всё
сделать грамотно — справимся.
Оборудованный вмонтированным внутрь осколком метео-
рита УИП непривычно попискивал посреди Жёлтой Зоны.
3
ТБГ-7В — термобарическая граната,боеприпас т.н.«объёмного взры-
ва».Обладает высоким зажигательным и осколочно-фугасным действием.
Уверенно поражает живую силу противника в помещениях объёмом поряд-
ка 250–300 м
3
.
170
Медведь в который раз скосил глаза на индикаторы,сопостав-
ляя показания датчиков с собственными ощущениями.Радиус
их действия оказался гораздо ниже,чем в Зелёной.УИП за-
секал аномалию не дальше двух метров,и порой собственное
чувство опасности предупреждало о незримой угрозе раньше
электроники.Тем не менее приборы есть приборы,электрони-
ка видит всё,и ей не надо прислушиваться к «внутреннему
голосу» в страхе пропустить какое-нибудь мимолётное и едва
уловимое ощущение.Перемещаться по Жёлтой Зоне с УИ-
Пом,функционирующим пусть даже всего лишь в двухметро-
вом радиусе,было неизмеримо легче.
— Вижу Водяного,— доложил залёгший в двух шагах пра-
вее Байкал,отрываясь от оптического прицела своего «Винто-
реза».— Показывает,что всё в норме.
Майор поднёс к глазам бинокль и отыскал взглядом вто-
рую подгруппу.Бойцы успешно обошли полуразбитое здание
полевой лаборатории и заняли позиции напротив крупного
пролома в стене.Влад даже исхитрился найти чистый обло-
мок довольно толстого дерева,за которым Базальт устроил
пулемётное гнездо,наскоро обложившись ворохом срезанной
сине-жёлтой растительности.Если из лабы через дыру поле-
зет какая-нибудь нечисть,то попадёт под кинжальный огонь
уже в тот момент,когда их головы покажутся в проломе.На
случай перезарядки или ещё чего Айболит и Водяной прикро-
ют пулемётчика с флангов,а заодно последят за тылом.
— Байкал,остаёшься здесь,работай по всему,что вызовет
подозрения,— приказал здоровяк.— Шорох,Капкан,идём к
дверям!— здоровяк поднялся на ноги и подхватил «Печенег».
Пройти полсотни метров к штатному входу в лабу оказа-
лось делом не быстрым.До «Дезинфекции» вокруг каждой по-
левой лаборатории устраивалась полоса отчуждения шириной
пятьдесят метров.Деревья и кустарники срезались,а анома-
лии отмечались вешками,это делалось,во-первых,для облег-
чения сбора Синьки,во-вторых,для упрощения охраны объ-
екта от мутировавшего зверья,Бродяг и воинственных Зомби.
171
Впрочем,последние в то время выходили к полевым лабо-
раториям крайне редко.Но за пять месяцев,прошедших по-
сле катастрофы,ранее чистое пространство заросло синюшной
травой,среди которой редкими очагами распустились полу-
метровые кожисто-пупырчатые кусты.Их плоские,покрытые
жёлтыми потёками синие листья длинными лоскутами топор-
щились в разные стороны,напоминая щупальца морского ось-
минога,по которым прошёлся каток асфальтоукладчика.И ес-
ли на этом довольно открытом пространстве Паутины можно
было не бояться,то лужицы Студня «Филин» высвечивал в
неприятно большом количестве.Вдобавок наиболее короткий
путь к воротам лаборатории пролегал мимо крупного пня,тра-
ва вокруг которого так и кишела Синькой,и этот пень очень
не нравился Медведю.Майор подал жест «Стой!» и,присев
на колено,принялся осматриваться.
— Что там?— негромко спросил Шорох,осторожно при-
ближаясь к нему в полуприседе.— Наши засекли активность
в лабе?
— Нет,— здоровяк кивнул в сторону пня.— Обойти хочу.
Надо бы левее взять.
— Думаешь,там аномалия?— Шорох вгляделся в пень.—
Вряд ли...Синька вокруг снует бодро.Хотя...— он про-
должал разглядывать подозрительное место,— на самом пне
пусто...и какой-то он свеженький,что ли...будто вчера
спилили.
— Вот именно,— хмыкнул Медведь,— По идее,он тут
уже полгода стоит,не может срез быть таким чистеньким и
свежим.Но УИП только на два метра берёт,так что отсюда
не поймёшь.
— Если там Соленоид,то долбанёт так,что мало не пока-
жется,— с опаской произнёс Шорох.— На два метра подойти
не успеем.Попробуй бросить гильзу.
— Разряд может быть слишком громким,— покачал го-
ловой майор.— Не хотелось бы шуметь,ещё услышат нас в
лабе,кто его разберёт,пусто в ней или как...Обойдём пень
172
левее.
Пришлось сделать крюк,в процессе чего обогнули неболь-
шой Магнит и довольно крупное Сито.Но у самых ворот УИП
вновь подал тревожный сигнал,и майор запустил в дверные
створы гильзой.
— Плешь!— прокомментировал Капкан,глядя,как отско-
чившую от дверей гильзу у самой травы в одно мгновение
сточило до едва заметной стальной кашицы.— Вот почему
ворота закрыты.Если сюда кто и приходил,через них было
не пройти.
— Пойдём к пролому,— решил Медведь.— Посмотрим,
что там.Наши прикроют,в случае чего.
Вдоль приземистого здания лаборатории прошли спокой-
но,у краёв пролома тоже оказалось чисто,Майор некоторое
время напряжённо вглядывался в темноту внутри строения,
после чего осторожно,стараясь не задеть металлом о разби-
тую стену,перехватил пулемёт поудобнее и обернулся к своим
бойцам:
— «Филин» ничего не видит.Будем заходить.Я пойду пер-
вым,Шорох за мной со «Светлячком»,Капкан,пока останешь-
ся тут.Если через десять минут не выйдем,отступай к Ба-
зальту.Там решите,что делать дальше.Идём!
Коридоры и помещения лаборатории были сильно заму-
сорены обломками мебели и оборудования,но почти все
внутренние стены и потолочные перекрытия выдержали удар
взрывной волны.Видимых причин для этого не было,учи-
тывая степень разрушений в Городке и Ухте,отстоящих от
Эпицентра гораздо дальше.Это настораживало ещё больше,
и Медведь не стал герметизировать шлем-сферу,несмотря на
стоявший внутри терпкий затхлый запах.Терять слух сейчас
слишком опасно,а вонь можно и потерпеть.Бойцы медленно
пробирались по центральному коридору,но не прошли и деся-
ти метров,как Шорох касанием за плечо остановил Медведя.
— Смотри!— прошептал он,поднося «Светлячок» к по-
лу.— Уходят вперёд,к складским помещениям!Выйдем прямо
173
на него!
Здоровяк опустился на колено и посмотрел на припорошён-
ный жёлтой пылью пол.Чёткая вереница отпечатков босых
ног уходила вглубь коридора в том же направлении,куда дер-
жали путь Медведь с Шорохом.Так как проекты полевых ла-
бораторий являлись типовыми,было несложно предположить,
что тот,кто оставил эти следы,находится сейчас где-то в рай-
оне складов или сепараторов для переработки Синьки.
— Давай тогда вниз,— едва слышно ответил майор,—
в цокольный этаж!Там экспериментальные стенды и экрани-
рованные лаборатории.Может,лежит что-нибудь на видном
месте.
— А если он туда спустится по пожарной лестнице?—
предположил боец.— В такой тьме назад быстро не выберем-
ся!
— Надо хотя бы понять,кто это,— тихо возразил здоро-
вяк.— Иначе как мы его отсюда выковыривать будем?Нам
нужна эта лаба,здесь есть осколок,может,даже не один!
Просто так,что ли,сюда сутки шли?
Полевую лабораторию ЛП-18 действительно пришлось
разыскивать больше суток.Став Жёлтой Зоной,местность
сильно изменилась,привычные ориентиры пропали,и выйти
даже к ранее известному месту оказалось трудной задачей.
Но именно ЛП-18 была одной из лабораторий ГНИЦ,зани-
мавшейся изучением непосредственно ухтинского метеорита.
О ней вспомнил Айболит,которому довелось нести охрану
ЛП-18 в дни «трудового подвига».Он даже видел один такой
осколок,размещённый на экспериментальном стенде.Науч-
ный персонал в тот момент облучал загадочный минерал чем
ни попадя,что-то там выясняя для одной из многочисленных
теорий,как водится,ни грамма не проливавшей свет на при-
роду метеорита.К тому же от Базы до этой лабы было сравни-
тельно недалеко,километров пятьдесят на северо-восток.Го-
раздо ближе,чем,например,до лабораторий первого десятка,
изучавших совокупные физические поля Ареала и располо-
174
женных на противоположной дуге тогдашней Зелёной Зоны.
— Тогда я первым пойду,— заявил Шорох.— Если что,ты
меня вынесешь,я же твою тушу по лестнице далеко не утащу
— догонят быстро.
— Иди,— согласился Медведь.— «Светлячок» мне отдай,
чтобы тебя не было...
— Тсс!— оборвал его Шорох.— Слышишь?!
Впереди,в погружённой в кромешную темноту глубине ла-
боратории,что-то зашуршало,и раздалось тихое покашлива-
ние,словно некто,собираясь делать доклад или прочесть лек-
цию,прочищал горло.
— Профессор!— выдохнул здоровяк,делая недовольную
гримасу.—Вот же повезло,а...Бежим к выходу!Топай гром-
че,чтобы за нами увязался!Вперёд!
Оба бойца рванули обратно к пролому,громыхая тяжёлы-
ми коваными ботинками.Из здания лаборатории они выле-
тели,словно заправские спринтеры на олимпийской стомет-
ровке,и немедленно залегли,беря на прицел выход.Ожидав-
ший их возвращения Капкан понял всё без слов и торопливо
заозирался,пытаясь определить границы имеющегося позади
безопасного пространства.
— Ложись!— прошипел ему Медведь,ставя на сошки «Пе-
ченег»,— готовь граник!
4
Там Профессор!Как «Филин» даст
засветку цели — стреляй!
Капкан рухнул наземь,бросая автомат,и сорвал с себя
РПГ-7 с заранее заряженной термобарической гранатой.Он
быстро определил,что выстрелить в пролом лёжа не полу-
чится,дыра в стене находится слишком близко,и навести в
неё гранатомет,не вставая,нельзя — сопло для выброса по-
роховых газов окажется в опасной близости от земли.Не те-
ряя времени,Капкан поднялся на колено и уложил оружие на
плечо для производства выстрела.В этот момент Профессор и
нанёс удар.Что-то тихо зашуршало,Капкан вскрикнул,роняя
4
Ручной гранатомёт на военном сленге.
175
гранатомёт,и упал на красную резину земли,обеими рука-
ми хватаясь за голову.Разрывающая мозг боль была столь
сильной,что боец забился в конвульсиях.В следующий миг
Медведь почувствовал,как в голову словно вонзили раска-
лённый лом и тело свело жестокими судорогами,будто оно
попало под удар высокого напряжения.Падения на землю и
конвульсивных ударов о её поверхность он был уже не в со-
стоянии осмыслить.Жуткая боль почти разорвала мозг,как
вдруг что-то зазвенело в ушах,острой резью отдаваясь в ба-
рабанных перепонках,и всё стихло.Могучий майор открыл
глаза и понял,что терзающей мозг и тело боли больше нет,
лишь изо рта на жёлтую пыль лениво падают белые хлопья
пены.Он сплюнул и вытер рот рукавом,размазывая пену по
резинополимеру «Эмки».
— Коля!Медведь!— окликнули его сзади.— Посмотри,
что с Капканом!Шорох,ты меня слышишь?
— Слышу,— хрипло отозвался Шорох,отплёвываясь.Он
попытался приподняться:— Картинка перед глазами плы-
вёт...
—Не вставай,—посоветовали ему.Кажется,это был голос
Базальта.— Он может заметить!
Медведь осторожно подполз к неподвижно лежащему Кап-
кану и развернул его к себе лицом.Тот был жив,тяжёлое
дыхание с неровным присвистом тихо вырывалось через стис-
нутые зубы.Майор уложил его обратно на живот,чтобы не
задохнулся ненароком от запавшего в горло языка,но боец
дернулся и закашлялся,собираясь подняться.
— Тихо,Капкан,тихо!— здоровяк могучей ладонью при-
печатал его к земле.— Он где-то рядом!
Боец понял и затих,пытаясь сдерживать душащий кашель.
Медведь обернулся и посмотрел назад.Базальт и Водяной за-
легли позади,в десяти метрах от пролома,автомат Влада ви-
сел на шее,в руках он держал пулемёт Базальта.Сам Базальт
не сводил глаз с дыры в стене,сжимая в кулаке ручную гра-
нату.
176
— Это ты гранатой его?— тихо уточнил здоровяк,чув-
ствуя,как возвращается ясность мышления.
— Угу,— подтвердил Базальт.— Стрелять было без толку.
Он не реагировал на попадания.Водяному спасибо,быстро
довёл меня досюда.Две РГД-шки пришлось бросить,чтобы
заткнулся.
— Убил?— Шорох отплёвывался от набившейся в рот жёл-
той пыли.
— Куда там!— скривился Базальт.— Он как понял,что
до меня не достаёт,далековато ему,так перестал шуршать и
отпрыгнул подальше внутрь.Теперь сидит в глубине и тара-
щится на нас,«Филин» его видит.
— Давайте отступим на безопасное расстояние и подо-
ждём,когда он выйдет!— негромко предложил Водяной.—
Издали расстреляем!
— Это же Профессор,— Медведь покачал головой.— Он
за пределы своего дома не выйдет.Так и будет там сидеть и
кипятить мозги всем,до кого дотянется.
— Чем же он питается,— удивился Влад,— если никогда
оттуда не выходит?
— А кто его знает,— усмехнулся Базальт.— Сходи и спро-
си,вдруг поделится секретом.Сторожа и Профессора могут из
домов месяцами не выходить.Сталкеры говорят,что ждать,
пока он отлучится,бесполезно.Наверное,они зверьё жрут,
что к ним в дома залазит,от Выброса спрятаться или от хищ-
ника...
— Ничего,сейчас у него появится причина выйти!— зло
пообещал Медведь и потряс Капкана за плечо:— Ты как?
Оклемался?До Айболита доползёшь полста метров?
— В голове звенит,— сипло ответил тот,— а так вроде
ничего.Доползу.Только не тряси так,в мозги отдаёт.Тебе
только нянькой в детском саду работать!
— Угу,— присоединился к Капкану Шорох,— в детсаду
для детей-маньяков,приговорённых к мучительной смерти.
— Да идите вы!— возмутился здоровяк.— Водяной,заби-
177
рай этих придурков и уводи к Айболиту,скажи,им требуется
срочная психиатрическая помощь.Я до того места,где вы
сейчас лежите,отсюда спокойно дойду?
— Ну...— Влад секунду думал,— лучше доползите до
Шороха,а уже от него по прямой сюда!Так можно.Я нож
воткну в качестве ориентира!— он достал нож и вонзил его
на полклинка в землю прямо перед собой.
— Капкан,выстрел отдай!— Медведь аккуратно потянул
за ремень на плече бойца,на котором висела запасная тер-
мобарическая граната,забирая её себе.— И граник оставь.
Давай,двигай!
Майор подобрал лежащий рядом с Капканом гранатомёт,
подхватил запасной выстрел и быстро пополз вслед за осталь-
ными.Добравшись до бывшей позиции Водяного и Базаль-
та,он остановился,опустил забрало шлем-сферы до второго
щелчка и поднялся на ноги,укладывая на плечо РПГ-7.
— Посмотрим,какой ты живучий!— заявил здоровяк,на-
водя прицел на слабо виднеющуюся в темноте лаборатории
тепловую сигнатуру Профессора.— Эта игрушка тебе понра-
вится!
Гранатомёт выстрелил,гулким эхом отзываясь через стен-
ки загерметизированной шлем-сферы,и реактивная граната
стремительно рванулась внутрь здания.Оглушительно гро-
мыхнул взрыв,темнота лаборатории полыхнула пламенем,и
наружу рванулось целое облако обломков и дыма.Изнутри
лабы раздался истошный визг,но Медведь уже укладывал на
плечо заново заряженный гранатомёт.Вторая граната ушла
вслед за первой,и следующий взрыв сотряс здание,застав-
ляя подпрыгнуть потолочные плиты.Облака дыма и осколков
хлестнули из всех щелей,и истеричный визг усилился,вибри-
руя,и внезапно начал удаляться,быстро затихая вдали.
— Не понравилась,— определил Медведь,опуская грана-
томёт.— Странно.Извини,ошибка вышла.
— Коля!— окликнули его сзади,и здоровяк обернулся.
Айболит стоял с биноклем в руках:— Там Байкал руками
178
машет так,словно планирует взлететь!
— Водяной,Базальт,сходите за ним!— приказал майор.—
Только быстро и осторожно!Остальным держать пролом на
прицеле!Прикройте меня,я за пулемётом вернусь.
Но больше воевать не пришлось.Спустя десять минут
обычно немногословный Байкал эмоционально рассказывал о
произошедшем,покачивая головой от удивления.
— После второго выстрела штатные ворота вырвало взры-
вом,словно их бульдозером таранили!Створки рванулись пря-
мо по Плеши,их аж сточило наполовину!— снайпер сделал
большие глаза:— И вслед за ними из ворот Профессор вы-
летает!С визгом,как,блин,олимпийский прыгун в длину,
метров десять — одним прыжком!Пронёсся над Плешью на
двухметровой высоте,приземлился на ноги и рванулся,слов-
но скаковой жеребец,прямо на меня!Я думал — всё,конец
фильма...А он промчался мимо в своём белом халатике,так
и не переставая визжать,скорость километров шестьдесят в
час была,я клянусь!В полуметре от меня пронёсся,аж воз-
душным потоком ударило!Ну и рожа у него,никогда не забу-
ду!Такое не в каждом ужастике увидишь!
— В Эпицентр побежал,лечиться!— определил Айбо-
лит.— Видать,серьёзно его поцарапало.Думаю,у нас есть
не меньше четырех часов на осмотр лабы.Ночью он вернётся.
Привыкают они к своему дому.
— Тогда не будем терять времени,— Медведь встал с трух-
лявого обломка древесного ствола и поднял стоящий рядом
«Печенег».— Пошли внутрь.Там темно,провозимся долго.
Досматривали лабораторию до самого вечера,сильно за-
медляло дело отсутствие освещения,«Светлячков» было всего
два,и приходилось жечь лучины,нарезанные тут же,из об-
ломков лабораторной мебели.На всякий случай попробовали
изготовить факел,но чуда не произошло:едва вспыхнув,он
быстро потухал.Ареал по-прежнему не любил много огня.
Но к наступлению темноты поиски всё же удалось закончить.
Результаты превзошли все ожидания:на экспериментальном
179
столе обнаружились два осколка,ещё четыре хранились в
экранированном лабораторном шкафу в кабинете начальника
лаборатории.Один из них оказался втрое крупнее остальных,
размером почти с кулак,и постоянно гасил подносимые к нему
лучины.
— Сильный гадёныш!— заявил Айболит.— Это хорошо.
Посмотрим,что скажут наши Эйнштейны.Я думаю,надо за-
брать с собой жёсткие диски с местного центрального ком-
пьютера.Мало ли,вдруг там есть что-то,что им пригодится.
Пока ковыряли приборную стойку,взламывая экранирован-
ный корпус,куда-то делся Водяной,и хватились его,только
когда вышли на улицу.Уже темнело,и стоило оперативно ре-
шить,искать место для ночлега или возвращаться на базу.
Ждать возвращения Профессора никто желанием не горел.
— А где Водяной?— Медведь окинул взглядом своих бой-
цов.— Куда делся?Кто-нибудь видел,как он выходил?
— Я первым из лабы вышел,— наморщил лоб Байкал.—
На улице никого не было.Может,он всё ещё внутри?Заблу-
дился в потёмках?
Медведь в два шага оказался у здания,прыжком заскочил
в пролом и издал зычный клич:
— Водяной!!!Ты где?!— Он набрал воздуха в лёгкие и
заорал ещё громче:— Водяной!!!
— Я тут,— из глубины захламлённого коридора появился
Влад с зажигалкой в руке.— Извините,увлёкся.Никак не от-
крывается!Освещения не хватает,надо на улице попробовать.
— Чего открывать-то собрался?— посторонился здоровяк,
пропуская его к выходу наружу.
— Нашёл в лаборатории,— Водяной перелез через обло-
мок стены и убрал зажигалку в карман.Во второй руке у него
обнаружился небольшой кубический контейнер.— Случайно,
в общем-то.Споткнулся и уронил зажигалку.Начал искать,
а тут он.Только открыть не могу,замок какой-то мудрёный,
в темноте не получается.— Он приподнял контейнер на ла-
дони,подставляя его под слабые голубоватые лучи вечернего
180
солнца.
— Экранированный контейнер малого размера,— опре-
делил Айболит.— ГНИЦ изготавливал такие для хранения
и транспортировки объектов,требующих отдельного содер-
жания.Внутри может находиться осколок или срез какого-
нибудь образца,не нуждающегося в заморозке...Только за-
мок кодовый,наверное.
— А!Вот оно как работает!— довольно воскликнул Влад,
нажимая на выпуклую серьгу запирающего устройства и од-
новременно отводя его в сторону.— После нажатия ещё дода-
вить надо было!Он,видимо,герметичный!
Водяной довольно улыбнулся и открыл крышку контейнера.
Внутри,на мягкой противоударной подкладке,в вырезанном
точно по размерам гнезде лежал небольшой полупрозрачный
минерал округлой формы,напоминающий кусок янтаря мутно-
песчаного цвета.
— Ещё один осколок!— заявил Водяной,намереваясь вы-
тащить минерал из контейнера.
— Брось!!!— вопль нескольких голосов слился в один,но
Влад уже держал его в руке.
— Ой...— растерянно произнёс он,озираясь вокруг оша-
рашенным взглядом,— что это...
Медведь хлёстким ударом ладони выбил минерал у него из
руки,и бойцы,не сговариваясь,бросились на красную резину
земли,занимая круговую оборону.
— Ложись!— могучий здоровяк буквально вбил Влада в
землю.— Водяной,ты что,псих?!!Чего без перчаток хва-
таешься за всё подряд?!Это же «Шестое чувство»!!!Жить
надоело,что ли?!Рассказывай быстро,кого видел?Где?Ди-
станция?
— Я не понял ничего!— виновато поморщился Влад.— Всё
слишком быстро закончилось...ощущение такое странное...
будто вокруг тебя столько всего...какие-то звери испуган-
ные,люди злые,что-то непонятное,переживающее,что не
может попасть домой...бред какой-то,если честно.
181
— Люди?!— мгновенно насторожился Медведь,оглядывая
почву вокруг.— Куда мет упал?
— Здесь,— Базальт перевернулся на бок и указал на ле-
жащий неподалеку метаморфит.
— Посмотри,— велел Медведь,— и прячь сразу!Всем,
подствольники к бою!Заряжать прыгающими!
5
Байкал,в
центр обороны!
Базальт подобрал «Шестое чувство»,снял резиновую пер-
чатку и взял метаморфит в руку.Пару секунд он был неподви-
жен,после чего быстрым движением забросил мет в подсумок
и вскочил на ноги,надевая перчатку.
— Зомби!— выдохнул он.— Две роты на два часа,ди-
станция девятьсот метров,идут на нас!Зверьё быстро поки-
дает район,Профессор сидит в кустах на полпервого,триста
метров отсюда.
— Так,дострелялись!— Медведь мгновенно оказался на
ногах.— Уходим!Быстро!Водяной,веди!
— Куда?— Влад торопливо поднялся.— На Базу?
— Куда угодно,лишь бы быстро!— здоровяк подхватил
«Печенег».— От Зомби можно уйти только бегом!Как только
они доберутся до лабы,встанут на наши следы и,если не
успеем уйти далеко,не отвяжутся!Могут до самого Выброса
нас по Ареалу гонять!
— Туда!— Водяной ткнул рукой в сторону юго-востока и
сорвался с места.Отряд бросился следом,на ходу переводя
оружие в походное положение.
От Зомби уходили долго и гарантированно оторвались
только к полуночи.Вымотанные пятичасовым марш-броском
люди,услышав команду «Привал!»,попадали на землю,вос-
станавливая дыхание.
— Оторвались?— задыхаясь,спросил Водяной.Ему погоня
далась особенно тяжело.— У меня ноги больше не шевелят-
5
ВОГ-25П,граната для подствольного гранатомета,упав после выстрела
на землю,подпрыгивает и разрывается в воздухе.
182
ся...Никогда в жизни столько не бегал...Суставы словно
кислотой разъедает...
— Это пот,— повалившийся рядом Медведь хрустел ли-
пучками «Эмки»,снимая перчатки.— Ты кожу «Мембраной»
растёр,вот и жжётся.Сейчас Айболит отдышится и прилепит
к тебе что-нибудь полезное.Айболит,— негромко окликнул
он санинструктора,— займись Водяным,не то без проводни-
ка останемся.Нам ещё полночи топать!
— Что за люди...— философски вздохнул Айболит,— не
дадут спокойно умереть старому уставшему человеку!Водя-
ной,потерпишь пять минут?Подышу хоть!
— Потерплю,конечно,— Влад оторвался от фляги с во-
дой.— Я могу хоть до Базы дотерпеть,это не проблема,тем
более если надо ещё идти!Мы ещё не оторвались,получается?
— Болт рассказывал,что Зомби на ночь спать ложатся.—
Медведь снял шлем-сферу и потряс кистями рук,наслаждаясь
отсутствием изнуряющей духоты хотя бы в некоторых частях
тела.— Но встают рано и вновь на след становятся.Так что
если хотим заставить их бросить преследование,то надо за
ночь успеть уйти далеко,чтобы следы не выглядели свежими.
Тогда отстанут.Не понимаю,чего они за нами увязались так
упрямо!А насчёт подлечиться — это ты зря,Водяной!Пока
отдыхаешь,кажется что болит терпимо.Но если в кровь рас-
тёр,то как побежишь,так через десяток шагов и свалишься.
Тут без повязки не обойтись.Или без «Медсестры».
— Повязка — долго,— глубокомысленно изрёк Айболит,
подходя к лежащему на синюшной траве Водяному.— Постав-
лю «Медсестру» с «Пиявкой» на несколько минут.Крутовато,
конечно,но больше ничего нет.Так что следи за ощущениями,
как мурашки по телу забегают,сразу говори!Эх,сейчас бы
«Пластырь» или «Зелёнку»...— мечтательно протянул сан-
инструктор,возясь с бедренным карманом «Мембраны» Водя-
ного,— и «Банка» бы не помешала...«Энерджайзеров» бы
десяток,или хотя бы «Адреналин»...
— Это всё меты?— уточнил Влад,морщась от контакта с
183
«Пиявкой»:— Ай!Жалится!
— Угу,медицинские,— подтвердил Айболит.— Нужные
вещицы,и очень полезные,если правильно с ними обращать-
ся.Не то вреда будет больше,чем пользы.Та же «Банка»,
например,может и до остановки сердца довести,если забыть
снять.
— А для чего именно она нужна?— спросил Влад,чув-
ствуя,как утихает боль в невыносимо зудящих потёртостях.—
И почему именно «Банка»?
— Инфекции лечит тяжёлые,— ответил санинструктор,—
такое часто бывает,если токсин с когтей местного зверья или
шипов растений попал в кровь,а антидота или нет,или вве-
ли слишком поздно.Тут «Банка» бывает незаменима,почи-
ще антибиотиков срабатывает,правда,лечит довольно долго и
внимания требует,как я уже говорил.А назвали так,думаю,
потому,что сам мет внешне похож на банку,вроде тех,что
при простуде на спину ставят.Только внутри он конечно же не
полый.Ну,как чувствуешь себя,Водяной?Мурашки пошли?
— Есть немного,— поёжился Влад.— И «Пиявка» кусает-
ся.Хотя всё это вполне терпимо...
— Достаточно,— прервал проводника Айболит,извлекая
метаморфиты из его кармана обратно.— Тут главное не пе-
реусердствовать,болячка у тебя слишком мелкая для этих
метов.Доберёмся до Базы — придёшь на перевязку.
— К Нефтенакопителю уже не пойдём?— Влад перевёл
взгляд с Айболита на Медведя.
— Не будем рисковать,— здоровяк кивнул в сторону пре-
следователей.— Лучше отсидеться на Базе несколько дней,
пока эти товарищи уберутся восвояси.После Выброса сходим.
Как раз Кварц с Расом вернутся,будут свежие новости,так
даже...
—Газы!!!—рявкнул Байкал,находящийся в хвосте отряда,
одновременно защёлкивая на себе шлем-сферу.В ночной ти-
шине негромкое шипение приближающейся газовой аномалии
отчётливо слышалось на увеличенном расстоянии.Усталость
184
была мгновенно забыта,и бойцы стремительными движения-
ми надевали перчатки и сферы,стремясь загерметизироваться
в оставшиеся до прихода газового фронта секунды.
—Водяной!Успел?—голос Айболита,глухо пробивающий-
ся через шлем-сферу,почти тонул в шипении заполонившего
всё вокруг газа.
— Успел!— Влад показал ему большой палец.— Медведь,
вы про эту аномалию говорили тогда,ну,после Сторожа,когда
у вас УИП зашипел?
— Про неё,— кивнул здоровяк.— А ты разве не чувству-
ешь её,или что там у тебя в таких случаях?
— Убежать хотелось,— немного подумав,ответил Влад.—
Как только предупреждение прозвучало.Недалеко,я бы даже
сказал,не убежать,а отбежать.Шагов на десять,может быть.
В ту сторону,— он указал направление.
— Значит,нас самым краем зацепило,— определил май-
ор.— Скоро пройдёт.Это хорошо,в газовой аномалии мож-
но и час проваляться,если совсем не повезёт.Не страшно,
в общем-то:тут ведь раз успел противогаз надеть и живым
остаться,то бояться уже нечего.—Он иронично ухмыльнулся:
— Если противогаз исправный.Вот когда накрывает токсич-
ным облаком,то лучше вообще не шевелиться,герметичность
у правильно застёгнутой «Мембраны» полная,но лишний раз
рисковать,резвясь внутри кислотного потока,лично я бы не
советовал.
— Может,выйдем тогда из неё?— предположил Влад.—
Если внутри газового фронта ходить не запрещается?Зачем
тогда лежать?
— Давай выйдем,— согласился Медведь.— Если ты зна-
ешь,куда идти.Я,например,понятия не имею:УИП показы-
вает кругом опасность,он же внутри аномалии,как и мы!А
наугад идти,мягко говоря,неумно.Особенно в Жёлтой Зоне.
Всё вокруг шипит,никакого «внутреннего голоса» и тому по-
добных чудес не услышишь.Ты видишь дорогу?
— Уже нет,— признался Водяной.— Как накрыло,вез-
185
де страшно.Вот и предложил выбраться...не подумал,что
никто не знает безопасного пути.
— Потому под Лизуном,Жаровней,газовой аномалией и
токсичным облаком рекомендовано лежать до её полного про-
хода и окончания воздействия,— объяснил здоровяк.— Чтобы
не вляпаться случайно.В первые годы существования Ареала
много народу так полегло:видят,что накрыло Лизуном или
газом,противогазы вроде защищают,а Лизуна так и вовсе
нечего бояться,вот и идут себе напролом.Выходят за преде-
лы,делают пару шагов и вляпываются.Аномалии друг с дру-
гом не сталкиваются,но это ещё не значит,что они проходят
мимо на расстоянии в километр.Там дистанция непредска-
зуема,иногда и двух шагов может не быть.Так что лучший
вариант сейчас — это отдохнуть,раз уж выпала возможность.
Газовая аномалия прошла быстро,Медведь не ошибся,и
уже через двадцать минут Спецотряд продолжил движение.
За ночь прошли почти тридцать километров,оказалось,что
поскольку Водяной видит безопасную дорогу явно не глазами,
то идти днём или ночью — разницы для него никакой.Топал
бодро,глазея на светящийся в ночной тьме Студень скорее
из любопытства,чем по делу.Лишь однажды он остановился
и попросился поспать хотя бы полчаса,глаза слипались пря-
мо на ходу,и рисковать совсем не хотелось.Айболит вновь
посетовал на отсутствие «Энерджайзера»,и был объявлен со-
рокаминутный привал.Отряд вновь разбился на две группы,
первая спала двадцать минут,после чего сменила вторую на
часах,будить не стали лишь Водяного,давая проводнику воз-
можность лучше отдохнуть.
К Базе вышли к полудню,усталые и голодные.Есть ни-
кто не стал,люди сложили снаряжение прямо в тамбуре и
разошлись по своим комнатам.Через минуту База погрузи-
лась в сон.Дольше всех продержался Медведь.Выбравшись
из душной «Эмки»,он выложил из подсумка добытые осколки
метеорита и кивнул на них учёным,удивлённо косящимся на
неуклюже расползающихся по комнатам бойцов.
186
— Люди устали,почти семнадцать часов на марше при-
шлось провести,— он потёр глаза рукой,не позволяя им за-
крыться.— Так что раньше завтрашнего утра про нас луч-
ше не вспоминать.Вот,— он кивнул на шесть осколков,—
всё,что удалось достать из полевой лаборатории.Больше там
нет,мы её дважды перевернули.Остальные надо искать.Вот
тут,— он хлопнул ладонью по подсумку,— лежит метамор-
фит «Шестое чувство».Его ни в коем случае нельзя трогать
руками и вообще контактировать с ним кожей.Иначе можно
спровоцировать атаку всех,кому не лень.Так что если счи-
таете нужным — изучайте,только без тактильного контакта.
Не хочется проснуться на том свете...— он потряс головой,
отгоняя сон,понял,что результат отсутствует,и добавил:—
Всё.Я уже не с вами.До завтра...— и побрел мимо молча
переглядывающихся Степанова и Николаевой.
Добравшись до своей комнаты,майор рухнул на спальный
мешок и погрузился в сон.Проснулся он оттого,что кто-то за
тонкой стеной орал нечеловеческим голосом «Работает!» и «Не
работает!».Пришлось подниматься и идти смотреть.Выясни-
лось,что уже полдень следующих суток,все давно просну-
лись,привели себя в порядок,поели и даже успели сходить
на склад НЗ за новой партией воды,так как всё,что име-
лось в наличии на Базе,выпил Водяной.В данный же мо-
мент он с Базальтом и Шорохом ушёл в Зелёную,встречать в
условленном месте Раса и Кварца,остальные принимали непо-
средственное участие в научно-техническом прогрессе.Учёные
оборудовали осколками метеорита пару подрывных машинок и
несколько электрических лампочек,и испытания шли полным
ходом.Кто-то сидел на втором этаже и крутил рукоятки ма-
шинок,кто-то тянул сапёрные провода,а кто-то на первом
этаже наблюдал за тем,загораются ли лампы.И,собственно,
сообщал об этом наверх,применяя старый добрый принцип
военных связистов:«Громче крикнешь — дальше слышно!»
— Почему бы вам для начала пару раций не усовершен-
ствовать?— сонно осведомился здоровяк,протирая глаза.—
187
Чтобы не орать на всю Жёлтую...
Однако его сарказм воспринят не был.Увлечённые экспе-
риментальным процессом люди удостоили его недовольными
взглядами,после чего Медведю было предложено «сходить
на камбуз и молча поесть»,а также «не мешать воплощению
в жизнь достижений передовой научной мысли».Прислушав-
шись к голосу разума,доносящемуся из района желудка,май-
ор пришёл к выводу,что первое предложение всеобщего учё-
ного собрания содержит в себе глубокий смысл,и удалился
на камбуз,где его весьма кстати ожидала остывшая,но не
ставшая от этого менее вкусной двойная порция пищи.
К трём часам вернулся Водяной со спутниками.Кварц и
Рас принесли с собой немного воды и много новостей.Строи-
тельство Сателлита идёт полным ходом,причём строят толь-
ко Зависимые.Обычные люди наотрез отказываются прибли-
жаться к стройке,опасаясь несчастных случаев и прочих пол-
тергейстов.Поэтому работы идут в шесть смен круглосуточно:
каждый строитель трудится четыре часа,после чего убывает
в Зелёную Зону,в рабочий посёлок,отдыхать от Зуда,боль
от которого к тому моменту уже слишком сильна.РАО при-
гнало с Большой Земли двести автобусов,которые непрерыв-
но челночат туда-сюда,обеспечивая ротацию рабочей силы.
В новом городе каждому сотруднику РАО обещана типовая
двухкомнатная квартира под землёй,площадью целых пять-
десят квадратных метров,со всеми удобствами.Говорят,что
количество людей,поступивших на работу в РАО,превысило
одиннадцать тысяч.
Под Сосногорском произошли первые серьёзные столкно-
вения между Общаком и Городскими,делили один из районов
произрастания «златовласки».По слухам,стрельба велась ча-
са четыре,с обеих сторон имеются убитые и полно раненых.
Кто одержал верх — непонятно,торговцы больше склоняют-
ся к мысли,что Городские.Все ожидают в ближайшее время
повторных разборок,раз первые не выявили абсолютного по-
188
бедителя.
Экспедиция РАО в Нижний Одес,насчитывавшая почти
сотню человек,из которых половина — вооружённая охрана,
благополучно добралась на четырёх грузовиках к развалинам
нефтепромысла и два дня сливала «Икс» в привезённые с со-
бой бочки.Но вчера в полдень на них вышло две роты Зомби,
и началась такая резня,что экспедиция еле ноги унесла.По
дороге одна из машин вляпалась так,что кувыркнулась через
остатки кабины,наполненные бочки разлетелись по округе,и
теперь кому угодно понятно,в том районе стрельба будет гре-
меть ещё долго.Как только Зомби уйдут,за бочками бросятся
все,кому стрелять проще,чем цедить «Икс» по нефтяным пят-
нам.Говорят,что группировка Наёмников в последнее время
набирает силу,и они-то уж точно двинут туда первыми,к то-
му же им ближе всего.РАО и Общак тоже не бросят столь
лакомый кусок,это очевидно.Даже из Вольных кое-кто уже
кучкуется,собираясь попытать счастья.
— Мы по-прежнему в розыске,— добавил Кварц.— Те-
перь уже все,кроме Раса.Белов сотоварищи,похоже,его все-
рьёз не восприняли в силу возраста.Награда за поимку всех
остальных увеличена,но лидер у нас,как всегда,ты,Коля.
Шестьсот тысяч долларов.Впрочем,учитывая стремительный
рост цен на питьевую воду,продукты и патроны,думаю,это
не предел.
— С трудом удерживаюсь от соблазна заработать на са-
мом себе!— буркнул Медведь и погрозил хихикающему Расу
огромным кулаком:— А ты скользкий и противный тип,ока-
зывается!И здесь умудрился отвертеться!Тебя в детстве мама
мылом,часом,не натирала перед тем,как на улицу выпускать?
— Я считаю это большой удачей,— вступился за паренька
контрразведчик.— Этим необходимо воспользоваться в це-
лях сбора агентурной информации.Пока Рас вне подозрений,
он должен держать в тайне свою принадлежность к нашему
отряду.Будет помогать мне проводить агентурные и разведы-
вательные мероприятия.
189
— Я могу вернуться в РАО,если надо,— предложил мо-
лодой сталкер.— Обратно в поисковый отдел,им люди посто-
янно требуются,сейчас хороших сталкеров везде не хватает.
Только мне там не нравится.
— Слишком рискованно,— Кварц отрицательно покачал
головой.—Кто знает,как будут меняться со временем взгляды
у людей Белова.Логичнее и эффективнее будет работать по
легенде Неприсоединившегося.Их практически никак нельзя
контролировать и тем более пересчитывать.Так что мы раз-
работаем тебе простенькую легенду,согласно которой ты по-
дался на вольные хлеба,ходишь по Зонам в поисках любого
товара,ни в какой группировке не состоишь,словом,сам по
себе.При этом,разумеется,абсолютно безвреден и неопасен.
— Неприки так Неприки,— согласился Рас.— Как скаже-
те,я тут всех старожилов знаю много лет,никто перепрове-
рять не станет.
— Какие ещё «неприки»?— недовольно нахмурился Мед-
ведь.— Что за новая гадость?
— Ну,Неприки!Или Непры,так тоже говорят,— смутился
молодой сталкер.— Вы что,не в курсе?Так Неприсоединив-
шихся прозвали,чтобы покороче.Это уже давно!А то выго-
варивать устаешь,а «нейтралы» — это больше к нейтральным
территориям относится,что вокруг Зелёной Зоны,где магази-
ны стоят!Правда,некоторые говорят,что «непры» — это от
фени,от «непруха»,то есть невезение.Им и вправду не очень
везёт,они же сами по себе,живут маленькими группками,
вечно прячутся,чтоб под раздачу не попасть...
— Ликбез потом проведёшь,— оборвал его контрразвед-
чик.— Есть ещё одна новость.Осколки метеорита сейчас
РАО принимает по штуке баксов за каждый.Никто их не
сдаёт,похоже,их действительно ни у кого нет,потому как
не нужны ни для чего.Выкрасть что-либо у РАО невозмож-
но,я там тщательно всё обошёл.Охраны полно,к стоянке не
пускают уже с двухсот метров,но,самое главное,она посреди
рабочего посёлка расположена,если начнётся стрельба,жертв
190
будет огромное количество.Не говоря уже о том,что населе-
ние встанет на сторону РАО,они очень рассчитывают на эти
квартиры в Сателлите.Зато Рас отыскал того,кто,вероятно,
не откажется отдать нам несколько осколков.— Он кивнул
сталкеру:— Рассказывай!
— Мужик есть один,Кошель у него прозвище,— принял-
ся объяснять Рас.— Он барыжил метами на чёрном рынке
ещё чуть ли не до официального основания РАО.В момент
катастрофы был в отъезде,в Питере,что ли,как раз торговал
«Примус» какому-то богатому чудаку,что любит собирать вся-
кие диковины,желательно понепонятнее и подороже.Кошель
ещё рассказывал,как тот покупатель с гордостью показывал
ему картину «чёрный квадрат Малевича»,клялся,что один из
трёх подлинников!
— Дурак зажравшийся,— поставил диагноз Айболит.—
Таким вечно денег девать некуда.Только дебил может купить
кусок холста с квадратом чёрной краски и всерьёз считать
это шедевром.На таких идиотах хитропопые личности и зара-
батывают.Лучше б психиатру хорошему заплатил.Глядишь,
подлечили бы.А Кошель зачем сюда вернулся?Тоже жадность
сгубила?
— Это точно,— фыркнул Рас.— Семья его вместе с ним
уезжала,по культурной столице погулять.Так он за своим
тайником вернулся,посчитал,что после катастрофы цена на
меты взлетит!
— Вот она и взлетела,— невозмутимо изрёк Байкал.—
Входной билет в Зону — вечное рабство.
— И что,он и семью от жадности Зависимыми сделал?—
изумился Водяной.— Из-за денег?
— Нет,им повезло,— успокоил его Рас.— Дочка у него
как раз простудилась,купались где-то в Финском заливе,за
городом,там то ли продуло,то ли вода была холодная...В
общем,в больницу попала,и жена с ней осталась.Кошель
вернулся и заработал Зуд и Зависимость,всё как положено.
В общем,она с ним развелась,как только вся эта буча из-за
191
полтергейстов началась,теперь он здесь,с Вольными,торгов-
лей промышляет.Хотел Перекупом заделаться,но для этого
же надо всем группировкам бабла занести,так сказать,«за
лицензию»,и он решил схитрить.Собрал караван и повёл его
в Ярегу,«Икс» с нефтяных танков сливать.
— Не мы одни такие хитрые?— усмехнулся Медведь.— И
кто его там нахлобучил?Уголовники,Зомби или зверьё?
— Там всё сложно получилось,— фыркнул молодой стал-
кер.— Если верить рассказам тех,кто был в его караване,но
успел сбежать.Пришли они к Яреге,добрались до нефтяных
танков,начали их ковырять.А накануне,оказывается,тем же
самым занимались бандюки какие-то,вроде как ничьи.Там
рядом,в Нижнем Доманике,исправительная колония была,
в её развалинах они и поселились.Какие-то не очень умные
братки попались,— пожал плечами Рас,— я там был через
месяц после катастрофы.Радиация повсюду и одни руины.
Чего их там привлекло,понятия не имею!Короче,за день до
появления Кошеля на бандюков напал мутировавший медведь!
Сожрал и покалечил половину,другая бегала от него до ночи
по всей Зелёной!Утром они собрались вместе,злые и психо-
ванные,а тут какой-то караван на их месте нефть сливает!
— И несправедливо обделённые жертвы произвола Россий-
ской судебной системы восстановили статус-кво?— предполо-
жил майор.— Путём принуждения к миру подлых конкурен-
тов?
— Ага!— подтвердил Рас.— Именно так!В общем,кого-то
убили,кто-то сбежал,а Кошель попал в плен.Уголовники как
узнали,что он барыга,так не просто отобрали всё,что было
при караване,но ещё и посадили его в подвал.Остальных,
кого схватили,отпустили,чтоб они рассказали родственни-
кам Кошеля о том,что его в заложниках держат.И принесли
выкуп,иначе ему крышка.Срок — до второго Выброса.
— Забавно!— весело осклабился Медведь.— А родствен-
ников у этого Кошеля,как я понимаю,уже нет.И выкуп вно-
сить некому.Сам он,естественно,боится сказать,где зарыл
192
миллион золотых зимбабвийских тугриков,так как понимает,
что уголовнички его немедленно порешат,едва узнают.
— Что-то вроде того,— кивнул молодой сталкер.— Сам
Кошель клянётся,что денег у него нет,якобы всё в караван
вложил и семье на Большую Землю отослал.Это он,конечно,
врёт.Тут каждого второго семья бросила из-за Зависимости,
но что-то потока денег на Большую Землю никто не наблюда-
ет.Скорее,денег у него действительно нет.
— Врёт или не врёт — нам без разницы,— майор корот-
ко махнул рукой.— Чем конкретно он интересен?Вы ведь
не просто так про него рассказываете?— он с подозрением
посмотрел на Кварца.
— У него есть осколки!— заявил Рас.— У нас с Коше-
лем общий знакомый имеется.От него я всё это и узнал,он
с Кошелем в том караване был,и к бандюкам в плен попал.
Они его в числе других пленных отпустили за выкупом.Так
вот,мужик этот Кошеля похоронил уже,говорит,нет там ни-
каких денег.Кошель сам ему плакался,что всё потратил на
какую-то бабу,есть у него какая-то в борделе у Вольных.
Остальное вложил в караван.Говорит,нечем выкуп за себя
платить,в тайнике лишь осколки метеорита остались,да и то
лишь потому,что не нужны никому.А скидывать их за бесце-
нок Кошель не хотел,думал,вдруг когда-нибудь на них спрос
вернётся!
— И сколько у него осколков?— поинтересовался Мед-
ведь.— Ради чего хоть сыр-бор?
— Не знаю,— пожал плечами сталкер.— Это всё,что
удалось выяснить.
— Угу,обнадеживающие подробности,— хмыкнул здоро-
вяк.— А уголовников в Яреге сколько?
— Говорят,человек двадцать осталось,после медвежьего
кормления-то,— ответил Рас.— Раньше больше было раза
в два-три.Они даже называли себя какой-то там бригадой,
а теперь народ за глаза посмеивается над ними,мол,крутая
бригада «медвежий корм»,банда «Лакомка» и всё такое.
193
— Предлагаю предпринять попытку освободить этого Ко-
шеля,— снова вмешался в разговор Кварц.— И за это взять
с него плату осколками,а впоследствии использовать его как
источник агентурной информации.Думаю,он возражать не
станет.Только заняться этим стоит как можно скорее,слу-
хи про то,что эта самая «Лакомка» понесла серьёзные по-
тери,распространяются быстро.Всем известно,что в Яреге
ещё осталась нефть,наверняка кто-нибудь из серьёзных ОПГ
направит туда боевиков.
— Это точно,— согласился здоровяк.— После Выброса
там на какое-то время станет очень даже многолюдно.Рас,
сколько нам идти до Яреги?По прямой,насколько я помню,
отсюда километров пятнадцать будет.
— Напрямик не пройти,— покачал головой молодой стал-
кер.— Радиоактивных очагов много и три завала из бурелома,
всё в Паутине,лучше не соваться.Самым коротким обходным
путём километров двадцать пять,может,чуть меньше.За пять
часов дойдём,если торопиться.
— Косолапый-то оттуда ушёл?— поинтересовался май-
ор.—А то заявимся сейчас,как к козлу капуста...вот смеху-
то будет.
— Я думаю,завтра его точно не будет,— уверенно ответил
Рас.— Скоро Выброс,и ему надо место искать,где спрятать-
ся.Он же здоровый какой!Так просто в ямку не заляжешь.
Тут придётся или в прежнюю берлогу возвращаться,или но-
вую рыть.Медведи Выброс не любят и предпочитают впадать
в спячку за день-другой,чтобы проспать все неприятные ощу-
щения,да и просыпаются они не сразу.В общем,занят он
должен быть уже завтра,не до Яреги ему будет!
— Тогда надо прямо сейчас выходить!— неожиданно за-
явил Айболит.— И побыстрее!
— Почему сейчас?!— удивился Базальт,— чего так сразу,
без подготовки?Хотя бы вечером!
— Нельзя!— сурово нахмурился санинструктор.— Вдруг
Николай завтра тоже в спячку заляжет?Что делать будем
194
тогда?— Народ дружно заржал.
— Придушу,— ласково пообещал здоровяк,демонстрируя
Айболиту огромный кулак.— Изуродую,как бог черепаху!—
Впрочем,данное заявление эффекта не возымело,и гогот про-
должался ещё добрых секунд тридцать.
∗ ∗ ∗
Часовой бандитов опустил бинокль и отвернулся,возвращаясь
к партии в нарды.Его подельник швырнул игральные кости,
и оба заспорили,обсуждая бросок.
— Да ты,в натуре,подкручиваешь!— возмущался пер-
вый.— Третий раз подряд куши выпадают!
— Да ну на хрен,чё за базар?!— отбивался второй.— Мне
масть прёт!Я по жизни фартовый!— заявил он и ничком сва-
лился наземь.Снайперская пуля,выпущенная из ВСС,с ти-
хим глухим стуком пробила ему голову,забрызгивая кровью
игральную доску.Его соперник по игре подскочил с камня,
заменяющего стул,но закричать не успел.Вторая пуля уда-
рила бандиту в грудь,выбивая воздух из лёгких,и швырнула
его на землю.Уголовник захрипел,пытаясь подняться,и тут
же обмяк,получив в сердце шестнадцать грамм металла.
— Чисто!— доложил Байкал,переводя прицел с поста ча-
совых на вход в подъезд разрушенного здания.— Около подъ-
езда никого не вижу.
— Давай кумулятивным,— кивнул Медведь Капкану,сжи-
мающему в руках гранатомёт.— С ТБГ-шкой пока повреме-
ним,кто их поймёт,где они заложника держат.
Капкан зарядил кумулятивный выстрел в РПГ-7,аккурат-
но положил трубу гранатомёта на плечо и чуть отшагнул,
выходя из-за густого кустарника.Гранатомёт оглушительно
громыхнул,производя выстрел,и реактивная граната поплы-
ла точно в створ подъезда.Влетев в чёрный провал входа,она
исчезла внутри,тут же сменившись пыльным облаком взрыва.
Из развалин брызнули фонтаны каменного крошева,и спустя
195
полсекунды до залёгшего ОСОПа донёсся грохот.
— А я молодец!— похвалил себя Капкан.— Но оптику на
граник всё-таки надо поставить.—Он посмотрел на УИП,све-
ряясь с местностью,и быстро сменил позицию,сместившись
на несколько метров.Оказавшись за деревом,боец принялся
перезаряжать гранатомёт.
— Вижу движение!— зашипел в эфире голос Байкала.—
От подъезда влево тридцать!Трое с оружием,бегут на вас.
— Пропусти их,— приказал Медведь,переводя бинокль
влево от оседающего облака пыли.В тридцати метрах от вхо-
да три бандита с автоматами наперевес,выскочив из развалин
следующего строения,остановились,пытаясь понять,что про-
исходит.
— Шорох,Айболит,это ваши клиенты,— коротко бросил
в эфир здоровяк.— Работайте!
Две «Грозы-4»,снабжённые приборами бесшумной стрель-
бы,защёлкали подвижными частями автоматики,производя
неслышные выстрелы.Двое уголовников рухнули,так и не
успев сообразить,что их убило,третий судорожно завертел
головой,рассчитывая увидеть врага.
— Атас,братва!— заорал он,от бедра поливая свинцом
всё вокруг.— Шухер!!!
Сразу две бесшумные очереди пробили ему грудь,и бан-
дита отшвырнуло в траву.Из только что взорванного подъезда
начали выскакивать ошеломленные люди с оружием,озираясь
по сторонам и громко перекрикиваясь друг с другом.
— Капкан,ещё одну!— скомандовал майор.— И сразу
уходи оттуда в мою сторону.
Гранатомётчик высунулся из-за дерева и выпустил по раз-
валившемуся входу в руины вторую гранату.Взрыв разметал
по сторонам пару бандитов,оказавшихся у самого подъезда,
и засыпал осколками остальных,вновь поднимая в воздух об-
лако пыли и крошева.Капкан пригнулся и торопливым бегом
скрылся в кустах,стараясь побыстрее покинуть прежнюю ог-
невую позицию.
196
— Вижу падлу!— заорали из окружающих подъезд ру-
ин.— В кустах он,чёрт грёбаный,около ржавого фонарного
столба!
Развалины расцвели вспышками выстрелов,и пули приня-
лись рвать в клочья ветви и листья кустарника,из которого
пять секунд назад ушёл Капкан.Пока уголовники увлечённо
расстреливали покрытые жёлтой пылью деревья,«Винторез»
Байкала,расположившегося на замаскированной позиции на
фланге у бандитов,методично сокращал поголовье зэков.
— Минус один,— невозмутимый голос снайпера потрески-
вал эфирными помехами.— Минус два.— Последовала трёх-
секундная пауза.— Минус три.— И спустя ещё несколько
секунд:— Минус четыре.Медведь — Байкалу!
— На связи!— откликнулся майор,снимая с предохрани-
теля стоящий на сошках «Печенег».
— Остальных не видно или видно плохо,— доложил снай-
пер.— Дальше работать слишком долго.
— Принял тебя,— ответил здоровяк и тут же добавил:—
Базальт,цели видишь?
— Далековато,— откликнулся пулемётчик.— Прицельно
не поработаешь,но привлечь внимание дистанции хватит.На-
чинать?
— Начинай!— подтвердил Медведь.— Байкал,Капкан,на
вас подъезд!Рас — наблюдение!Смотри внимательно,чтоб мы
случайно этого Кошеля не вдолбили,мало ли,вдруг выползет
откуда-нибудь.Остальным — приготовиться!
Пулемёт Базальта дал длинную очередь,и пули зацокали
по развалинам,выбивая из искорёженных обломков фонтан-
чики кирпичного крошева.Бандиты залегли,опасаясь подста-
вить головы под пули,и некоторое время пулемёт беспорядоч-
но осыпал свинцом руины.
— Вон он!— заорали со стороны взорванного подъезда.—
Сзади!За ангаром,падла,зашкерился!Вали его!
Уголовники поспешно переползали между нагромождения-
ми разрушенных домов,пытаясь укрыться от обнаружившего-
197
ся в тылу пулемёта и занять удобные для стрельбы позиции.
— Куда прёшь,в натуре?!— кричал кто-то.— Ты чё,ба-
клан,попутал?!Там Грава!Справа давай!
— Тут Студень везде!— истерично отвечали ему.— Косой
вляпался!Братва,у кого «Филин»?
— Падай,мля,где стоишь!!!Какой «Филин»,маслины по-
всюду шерстят!Замочат нахрен!
Наконец пулемёт Базальта замолчал,и один из бандитов
высунулся из щели в куче изломанных перекрытий со снай-
перской винтовкой в руках.
— Базальт,у одного из наших друзей СВД,— вышел в
эфир Медведь,— пытается тебя снять.Не высовывайся,ты
свою задачу выполнил.
—Понял,—ответил пулемётчик,скрываясь за заранее уло-
женным мешком,туго набитым землёй.
— Вижу гниду!— визгливо заявил уголовник со снайпер-
ской винтовкой.— Волыну свою перезаряжает!Ща завалю
падлу!
Он выстрелил,затем ещё и ещё.Поняв,что не попадает,
бандит попытался прицелиться тщательнее и произвёл ещё
несколько выстрелов,после чего принялся суетливо менять
магазин,одновременно пытаясь следить за пулемётной пози-
цией.
— Базальт,ты как там?— поинтересовался Медведь,раз-
глядывая в бинокль азартно переводящего патроны уголовни-
ка.
— Нормально,— спокойно ответил пулемётчик.— Он даже
в мешок не попал.Свиста пуль тоже не слышу.Этот граждан-
ский дятел с СВД — он точно в меня стреляет?Может,тут
ещё кто-то есть?
— В тебя-в тебя,— заверил его Байкал.— Между вами
дистанция шестьсот пятьдесят метров.Что такое поправки на
дальность,влажность,скорость ветра,деривацию и так далее,
он даже во сне не видел.Не удивлюсь,если он вообще оптику
не пристреливал с тех пор,как винтовку эту подобрал неиз-
198
вестно где...Эх...— снайпер недовольно вздохнул,— пона-
хватают всякие колхозники грязными клешнями благородного
оружия и оскорбляют его своим смрадным дыханием...Руки
бы поотрывал!
— Кирпич,ну чё,завалил его?— раздалось из затихших
развалин.
— У него там мешок с песком!— оправдывался бандит
с СВД.— Шкерится за ним,сука!Братва!Давай к нему!
Я прикрою!Если башку высунет,завалю гада!— Он вновь
выстрелил.
Поначалу смелых не нашлось,но,начав совещаться,бан-
диты обнаружили,что понесли потери,приняв убитых Байка-
лом подельников за жертвы пулемётного огня.После этого они
быстро пришли к выводу,что если не замочить пулемётчика,
он может перестрелять их всех.Наказав Кирпичу «жёстко па-
сти гниду»,уголовники принялись выползать из развалин и
разбились на две группы.Одна,тщательно пригибаясь,побе-
жала в сторону бывшей позиции гранатомётчика,другая рва-
нула к оборудованному у разрушенных ангаров пулемётному
гнезду.
— Две компании по шесть штук.У лидеров табунов УИ-
Пы,— Медведь перевёл бинокль на первую группу.— Двига-
ются довольно быстро.Если Раздиратель между кустами заме-
тят,то начнут обходить и скроются из виду в зелёнке.Капкан,
займись проводником,пусть немного поплутают.Байкал,что
у вас?
— Всё тихо,— ответил снайпер.— Возле подъезда чисто,
в развалинах движения не наблюдаю.
«Гроза» Капкана тихо затрещала,выплёвывая короткую
очередь,и лидер первой группы с ходу вломился в кусты,
повисая на упругих ветвях.Его подельники засуетились,по-
падали в траву и открыли огонь во всё подряд.Вторая группа,
услышав стрельбу позади,в нерешительности остановилась,
но,повинуясь окрику своего лидера,продолжила бег.
— Шорох,Айболит!— майор быстро просчитал расстояние
199
до приближающихся к пулемётному гнезду уголовников.—
Как только закончим с этими,уходим на запасные позиции
и переключаемся на вторую группу!Остальным работать по
готовности!Капкан,осторожнее там,на УИП смотреть не за-
бывай!
В подтверждение его слов один из боевиков первой груп-
пы вскочил на корточки и,стремясь быстрее покинуть откры-
тое место,метнулся в обход куста,на котором повис убитый
подельник.На третьем шаге его словно всосало в пустоту,и
тело бандита лопнуло,мгновенно превращаясь в облако крова-
вой каши.Образовавшееся месиво быстро растаяло в воздухе,
словно мираж в пустыне,оставив от жертвы лишь неболь-
шую кучку окровавленных тряпичных лоскутков.Остальные
уголовники загалдели,кто-то схватил труп своего лидера за
ноги,выдернул из куста и принялся торопливо снимать с руки
убитого УИП.Тем временем вторая группа зэков поравнялась
с позицией Медведя,и майор отдал команду:
— Огонь!— Его «Печенег» дал длинную очередь,срезая
бегущих,и немедленно перешёл на стрельбу короткими очере-
дями.Прикрывающие его с флангов бойцы быстро завершили
уничтожение противника,и Медведь вновь поднял бинокль,
высматривая Капкана.В этот момент перед залёгшими воз-
ле трупа боевиками разорвалась граната,раздались крики,и
стрельба во всё подряд возобновилась.
— Капкан — Медведю!— вышел в эфир майор.— Я тебя
не вижу!Зачем демаскировал себя?
— На связи!— отозвался тот.— Лежали уж больно удоб-
но.Бегу по кустам,выхожу на вас!Байкал,ты сейчас должен
меня увидеть,смотри,не пристрели ненароком!
— Так это ты...— разочарованно протянул снайпер,— а
я уже обрадовался,думал,бежит какой-то паразит окаянный.
Капкан,а вдруг это не ты?!Надо проверить,а то живым уйдет!
— Спасибо,— вздохнул Капкан,— я знал,что на тебя
можно положиться.Мне сказать «Ай»,если будет больно?
— Отставить разговоры во время операции!— грозно обо-
200
рвал их Медведь.— Не рано веселитесь?Байкал,видишь их?
— Вижу хорошо,— ответил снайпер.— После гранаты
один двухсотый,двое трёхсотые точно.Крайний пытается ис-
пользовать их вместо бруствера,в данный момент перезаря-
жается.
— А где тот дебил с СВД?— уточнил майор.
— У него недосыл произошёл,
6
так он начал затвор камнем
добивать...— глубокомысленно изрёк Байкал.— Не выдер-
жал я,сердце кровью обливалось...
— Понятно,— хмыкнул Медведь.— Того,что ранеными
прикрывается,убирай.Остальных принимаем.— Залёгший за
истекающими кровью подельниками зэк дернулся и уткнул-
ся лицом в землю.Вторая пуля слегка шевельнула его тело,
исключая возможность выжить,и здоровяк продолжил:
— Рас,что у тебя с подъездом?— он посмотрел в сторону
входа в бандитское логово.
— Тишина,— откликнулся молодой сталкер.— Если кто
внутри и есть,то вылезать оттуда он не собирается.
— Базальт,пригляди за тылами,мы выходим,— приказал
майор,и его группа покинула устроенные в кустах огневые
позиции.
Бойцы рассыпались широким полукольцом и осторожно
приблизились к раненым уголовникам,держа слабо шевеля-
щихся врагов на прицеле.Подобравшись к зэкам на десяток
метров,Медведь громко заявил:
— Я — майор Медведь,Отряд Специальных Операций!Вы
задержаны по подозрению в грубом нарушении правил личной
гигиены!Отбросить оружие в сторону,перевернуться на спину
и поднять руки вверх!Даю десять секунд!— здоровяк наро-
чито громко лязгнул пулемётом о бронепластины «Эмки».—
6
Нарушение в работе автоматики:после выстрела и экстракции гильзы
следующий патрон не полностью входит в патронник,что не даёт возмож-
ности продолжать ведение огня;в случае СВД одна из причин подобного
— износ либо плохой уход за оружием.
201
Позже вы можете обжаловать наши действия в страсбургском
суде!
Бандиты неловко оттолкнули от себя автоматы,с трудом
перевернулись на спины и протянули вверх вымазанные в кро-
ви руки.Как вскоре выяснилось,их сильно посекло осколка-
ми от капкановской гранаты и идти пешком они не могли.
Увидев перед собой вооружённый до зубов спецназ во главе
со зловеще-огромным двухметровым гигантом,зэки,пытаясь
выторговать себе жизнь,сами предложили показать,где на-
ходится тайник их «бригады» и место содержания заложни-
ка.Полчаса Айболит,костеря уголовников на чём свет стоит,
оказывал им первую помощь,извлекая вошедшие под кожу
осколки и перевязывая раны,после чего разрешил одному из
них двигаться.
— Медведь,вот этого бери,— санинструктор кивнул на
бандита,которому завязывал четвёртую по счёту повязку.—
Ходить сможет.А второго шевелить нельзя,осколок глубоко
вошёл.Оперировать надо,иначе сепсис разовьётся через па-
ру часов.— Он обернулся к лежачему зэку:— К врачу тебе
надо,рожа уголовная!Осколок извлекать,да поскорее,иначе
помрёшь.
Уголовник полубезумно осклабился и издал хриплый сме-
шок:
— Где ж я лепилу посреди Зоны надыбаю?Я даже ползти
не могу,— он истерично хохотнул,— по ходу,отбегался я,в
натуре!
— А что приятель твой?— нахмурился санинструктор.—
Пусть за помощью сходит,я тебе пока антибиотики введу.
— Этот сходит,— зэк попытался издевательски хохотнуть,
но боль не позволила ему это сделать.— Свалит моментом,
если вы не шлёпнете,и оглянуться обломается.— Он снова
захрипел от боли:— Ты вот что,легавый,добей меня!От тебя
не убудет,а я тебе с того света,в натуре,спасибо скажу.
— Долго думал?— поинтересовался у бандита Айболит.—
Или в детстве,где в кино видел и запомнил?Хорошая память
202
у тебя,видать.
— Не ломайся,как красючка непаханая,— ощерился уго-
ловник.— Или тебе впадлу зэка завалить?Не понти,не хочу
местных тварей собой кормить!Добей!
Санинструктор устало вздохнул,болезненно потёр глаза и
вышел в эфир.
— Медведь — Айболиту!— он посмотрел на УИП,сверя-
ясь с хронометром.— Медведь — Айболиту!
— На связи!— ответил майор.— Мы возвращаемся,за-
ложника нашли,тайник взяли.
Через пять минут Медведь вылез из бандитского подъез-
да.За ним появился человек в изодранном и донельзя гряз-
ном охотничьем камуфляже,потом перебинтованный уголов-
ник,следом показались Шорох с Капканом.Базальта и Байка-
ла майор с позиций не снимал из соображений безопасности,
Кварца и Раса,как разведчиков,регулярно посещающих по-
селения в Зелёной Зоне,светить тем более не было смысла.
К тому же чем меньше людей догадывается об истинной чис-
ленности Спецотряда,тем лучше.У страха глаза велики,как
говорится.
— Больше тут делать нечего,— Медведь подошёл к Айбо-
литу.— Уходим,пока светло.К вечеру Паутина покажется,и
все,кому делать нечего,по Зонам забегают.Не хотелось бы
сталкиваться лишний раз.
— Надо остаться ещё на час,— ошарашил его санинструк-
тор,указывая на лежащего бандита.— Я прооперирую его
здесь.Иначе умрёт.Помощи ему ждать неоткуда.Подельник
его до врача не дотащит,и до Выброса сюда никто не при-
дёт.— Айболит твёрдо посмотрел в глаза майору.— За час
управлюсь,может,быстрее.Отнесите его внутрь,и пусть кто-
нибудь один мне ассистирует.А вы пока сходите,вон,немного
нефти слейте,что ли...У бандюков канистры наверняка есть.
— Лепила,ты,в натуре,расчувствовался,что ли?— за-
шёлся в нервном не то смехе,не то кашле зэк.— Легавый
собрался зэка зашивать!Добрейшей души фраерок!А-а-а!Су-
203
ка!Больно!
— Пасть заткни,— Медведь,наступив ногой зэку на про-
стреленное предплечье,флегматично изучал полученный эф-
фект,— а то воняет сильно.Команду «Голос!» я тебе не давал,
ещё раз заблеешь,я тебя сам вылечу.Пришью твой язык к
твоей же тупой башке,и в таком виде будешь шакалью стаю
дожидаться.Говорят,они первым делом язык выгрызают,ла-
комство это для них,вот и выяснишь,врут или правда!
Уголовник захрипел от ненависти сквозь стиснутые зубы,
но испытывать судьбу не стал.Майор убрал ногу и негромко
сказал Айболиту:
— Ты понимаешь,что,как только мы уйдём,его приятель
его же и прирежет?Просто ради глотка воды или единствен-
ного шприц-тюбика с лекарством.— Медведь посмотрел сани-
структору в глаза:— Стоит ли оно того?Сегодня пятый день,
Выброс может начаться послезавтра,а может,— он скосил
глаза на хронометр УИПа,— уже через семь-восемь часов.И
чем быстрее мы вернёмся на Базу,тем спокойнее.
— Я врач,Коля,— Айболит выдержал его взгляд.— Я не
могу бросить человека умирать,зная,что в силах его спасти.
Иначе грош мне цена.Бросил одного — бросишь и второ-
го.Лучше не начинать,иначе в зеркало потом смотреть будет
слишком стыдно.Я управлюсь за час,—повторил санинструк-
тор.— А вода ему не нужна,пить всё равно нельзя будет.
Флягу прямо под него положу,кто будет переворачивать по-
лумёртвого?Оклемается — напьётся.И шприцов оставлять не
буду,всё,что надо,уколю перед уходом.Мне лишь нужен
один ассистент.И всё.
Несколько секунд Медведь молча смотрел на него,после
чего коротко кивнул:
— Будь по-твоему.Капкан тебе поможет.— Он присел пе-
ред раненым зэком и снял с его пояса измятую солдатскую
флягу.— Пустая?— майор несильно встряхнул её,убеждаясь
в отсутствии воды,и негромко сказал уголовнику:— Подель-
ник твой переворачивать тебя,конечно же,не будет,— на
204
твои раны ему плевать.Поэтому флягу я наполню и зарою,
туда же положу нож.Тебя после операции положим задницей
прямо на это место,как полегчает,раскопаешь.Думаю,к тому
времени кореш твой будет уже далеко.Это всё,что я для тебя
сделаю,остальное — в руках Айболита.Когда-нибудь ты всё
равно попадёшь в ад,так вот,предупреди дьявола,чтоб даже
не думал о том,что есть на свете такой военный врач,ра-
диопозывной Айболит.Иначе я сам к нему спущусь,выпущу
кишки и на рога намотаю.Мучиться будет долго.
Медведь вернулся к ожидающим его бойцам,отправил
Капкана к Айболиту,поручил Шороху заставить легкоранено-
го зэка искать пустые канистры,после чего скрылся в разби-
том подъезде,помахивая пустой флягой.Вернувшись в логово
уголовников,он перелил воду из своей фляги в бандитскую
и отыскал в бетонном полу подходящий по размерам пролом.
Майор положил туда флягу и трофейный нож и нескольки-
ми шоркающими движениями обрезиненного ботинка засыпал
ямку строительным мусором.Швырнув поверх пола один из
прожжённых ободранных матрасов,он вышел на улицу и по-
искал взглядом Айболита.Тот вдвоем с Капканом готовил тя-
желораненого бандита к переноске.
— Место для операции я подготовил,— здоровяк подошёл
к санинструктору.— Как договаривались.Постарайся не за-
держиваться,скоро начнёт темнеть,а нам ещё за вознаграж-
дением топать!
Айболит уложился в пятьдесят минут.За это время уда-
лось отыскать и наполнить «Иксом» восемь канистр,и в дан-
ный момент Медведь с Шорохом заканчивали увязывать их
в коромысла попарно.На сидящего рядом Кошеля навесили
целый ворох трофейного оружия,второго бандита привязали
верёвкой к измятому уличному фонарю.Айболит и Капкан
вышли из разбитого подъезда,санинструктор кивнул Медве-
дю,окинул взглядом приготовленные к переноске коромысла
и молча полез впрягаться в одно из них.Уравновесив на пле-
чах поклажу,он выпрямился и посмотрел на привязанного к
205
столбу зэка.
— Подельника твоего я зашил,осколок извлёк,— тоном,
не содержащим эмоций,сообщил Айболит.— Пить ему нель-
зя сутки,если очнётся и будет просить — не давай.— С эти-
ми словами санинструктор зашагал вперёд,потеряв к бандиту
всякий интерес.
Капкан с Шорохом последовали его примеру,и Медведь
кивком головы велел Кошелю отправляться за ними.Окинув
напоследок окрестности взглядом,майор поправил висящий на
груди пулемёт и подхватил своё коромысло.
— Я — Медведь!Внимание засадам!— вышел в эфир здо-
ровяк.— Мы уходим.Оставить позиции,встречаемся в точке
сбора.
— Э!— окликнул их уголовник.— А я?!Вы,чё,в натуре!
Развяжите меня,чепушилы легавые!
—Заткнись!—вяло посоветовал майор.—Не зли.Сам раз-
вяжешься,узлы затянуты слабо.Справишься за час-другой.
А будешь орать — пристрелю.— Он прибавил шаг и обогнал
Айболита:— Держись ближе к левому краю дороги,тут без-
опасно.Не слишком грязно в подвале для операционной?
— Грязно,— не стал спорить санинструктор.— Я вколол
ему антибиотик,противостолбнячную сыворотку и так далее,
словом,сделал ВСЁ,что мог,— он выделил голосом слово
«ВСЁ».— Можно идти дальше с чистой совестью.
—Куда мы идём?—подал голос Кошель,кряхтя под грузом
трофейного оружия.— Чего вы от меня хотите?У меня нет
денег,я всё в караван вложил,но его бандиты...
— В гости к тебе идём,— оборвал торговца Медведь.—
За наградой за твоё чудесное спасение.Живее ногами шеве-
ли!Ночь скоро,всякие беспредельщики по Зоне разгуливать
начнут,а ты такая удобная мишень...грех не выстрелить!
— Но мне нечем платить!— вновь заныл Кошель.— Кля-
нусь!Нет у меня ни денег,ни метов...
— Прям-таки ничего и нет!— саркастически усмехнулся
здоровяк.— А как же тайник твой?Я о нём наслышан.Нет
206
желания его посетить?
— Да пустой он,— обречённо вздохнул торговец.— Там
только осколки от этого долбаного ухтинского метеорита и
больше ничего.
— А говоришь — пустой,— хмыкнул Медведь.— Один
осколок — одна тысяча зелёных.И сколько их там у тебя?
— Штук пять,кажется,— пожал плечами Кошель.— Уже
и не помню,давно лежат.РАО за них по косарю обещает,
только лажа всё это.Хотел я их как-то сдать в лабаз,да не
взяли.Сказали,до окончания строительства Сателлита этот
товар не берут.
— Ничего,мы возьмём,— успокоил его Медведь.— Мы не
жадные.Отдашь шесть осколков и считай,что в расчёте.—
Он сделал проникновенное лицо и,подражая голосу реклам-
ного диктора,произнёс:— Наша компания гарантирует:ещё
никогда ваша жизнь не обходилась вам так дёшево!
— Но у меня их всего пять!— незадачливый караванщик
закряхтел под тяжестью трофейного оружия,которым он был
увешан,словно Дикобраз колючками.
— Значит,один должен будешь,— сделал вывод здоро-
вяк.— Я позже за ним зайду,— он состроил маниакально-
злобное лицо и зловеще добавил:— Как-нибудь ночью!
— Я рассчитаюсь!— торопливо заверил его побледневший
Кошель.— Достану обязательно!Я знаю многих опытных
сталкеров,они время от времени ходят в Жёлтую,наверня-
ка рано или поздно им попадётся осколок!Или с Большой
Земли кто-нибудь его вернёт...я рассчитаюсь!
— Посмотрим,— многозначительно подытожил Медведь,
и некоторое время они шли молча,удаляясь от окраины мёрт-
вого посёлка вглубь леса.
Дойдя до условленной точки,майор осмотрелся вокруг и
остановил свою группу.В эфире зазвучал голос Байкала,со-
общающий о том,что засада уже здесь и хорошо его видит.
Медведь с Шорохом поставили коромысла на землю,Кошелю
позволили снять с себя поклажу,и майор обернулся к Айбо-
207
литу:
— Как скроемся из виду,соединяйтесь с остальными и
возвращайтесь на Базу.Водяному скажи,нас встречать не
надо.УИП работает,сами доберёмся.И не отпускай Кварца
никуда.Скоро Выброс.
Вернуться назад удалось лишь к вечеру следующего дня,
тайник у Кошеля оказался довольно далеко от Ухты.Путь
к нему пролегал по захламлённому буреломом лесу,обильно
сдобренному очагами заражённой радиацией местности.Пока
лавировали между аномалиями и радиацией,потеряли много
времени,но в конечном итоге цель была достигнута — ста-
рое покосившееся зимовье без дверей и оконных рам.Пять
осколков метеорита перекочевали из дрожащих от страха рук
торговца в широченную ладонь Медведя,после чего ещё пол-
дня делали крюк,чтобы завести Кошеля в ближайшее по-
селение Неприсоединившихся.Лишний раз показываться лю-
дям не стоило,и Медведь с Шорохом,убедившись,что горе-
караванщик успешно добрался до ближайшей к кромке ле-
са землянки,занялись поисками места для ночлега.Отыскав
подходящее чистое и одновременно глухое место,ещё три часа
рыли окоп и накрывали его валёжником,оказаться застигну-
тыми Выбросом во сне на ровном месте совсем не хотелось.
Всю обратную дорогу двигались молча и почти всегда бегом,
рыская по сторонам глазами.Если ударит прямо сейчас,на
спасение будет лишь двадцать шесть секунд,и кто не успел
за это время забиться в какую-нибудь нору,тот всё,прие-
хал.В итоге до Базы добрались психологически вымотанными
донельзя,и Медведь,наскоро умывшись и сжевав что-то из
состава сухого пайка,махнул рукой на ужин и ушёл спать.
Выброс начался ночью и длился тридцать два часа,в те-
чение которых делать было особо нечего.Подземные этажи
не испытывали вибраций,но в голове неприятно зудело,слов-
но ты вышел из Ареала два часа назад и всё ещё не вер-
нулся.Слабая,но противная боль убивала всякое настроение,
лишала аппетита и работоспособности.Пару часов выделили
208
на чистку оружия,но даже это несложное занятие утомля-
ло сильно,и,закончив,бойцы разбрелись по комнатам.Лишь
Степанов с Николаевой оставались сидеть в своей лаборато-
рии,склонившись над кипами бумаг с какими-то расчётами
и схемами.Не имея возможности воспользоваться калькуля-
торами,учёные рассчитывали формулы вручную,густо испи-
сывая страницы блокнотов длинными вереницами цифр.Мед-
ведь признал,что такой работоспособности можно только по-
завидовать,вернулся к себе и полез в спальный мешок.
Наутро его разбудил дружный крик «Ура!»,который майор
спросонья принял за нападение врагов на Базу.Пулей вылетев
из спального мешка,он торопливо влез в штаны,схватил пу-
лемёт и прямо босиком выскочил в коридор.Медведь ворвался
в лабораторию в готовности открыть огонь по добравшемуся
аж до первого этажа противнику и остановился под удивлен-
ными взглядами.Весь личный состав Базы собрался перед
тарахтящим генератором и с выражением безмерного счастья
на лицах разглядывал ярко светящуюся электрическую лам-
почку,вкрученную в патрон хитрой конструкции.
— Николай Иванович,— Степанов попытался спрятать
улыбку,— если вы принесли пулемёт для того,чтобы произ-
вести праздничный салют,то я позволю себе выразить несо-
гласие с вашей позицией!
— Чего так орать-то?— сконфузился полуголый здоровяк,
перехватывая пулемёт в одну руку.— Вот ведь,взяли мане-
ру...Ещё одно такое открытие,и вы меня точно до остановки
сердца доведёте!
—Ничего,—ехидно заявил Айболит,—я к тебе дефибрил-
лятор применю!Электричество теперь есть,не дадим умереть!
С того момента жить на Базе стало гораздо комфортнее.
Вечный дефицит с осколками метеорита накладывал ограни-
чение на использование электроприборов,и весь последующий
месяц прошёл в поисках загадочного минерала.Эта задача
оказалась сложней,чем ожидалось.Рас с Кварцем сбились
209
с ног,регулярно обходя торговцев,менял и перекупщиков,
но те не выказывали особого интереса к давно потерявшему
спрос товару.За четыре недели удалось достать лишь один
осколок,Рас выменял его на «Примус» в одном из поселе-
ний Вольных,и это было всё,что принесли попытки торгов-
ли.Поиски в погибших полевых лабораториях тоже ничего не
дали.Жёлтая Зона сильно изменилась из-за частых Выбро-
сов,рельеф сгладился,растительность мутировала местами до
неузнаваемости,и разница между действительностью и гео-
графическими картами порой была велика настолько,что вы-
держать правильное направление не представлялось возмож-
ным.С большим трудом,благодаря экранированному осколком
УИПу Медведя,удалось разыскать две лаборатории.Обе ока-
зались распахнутыми настежь и сильно разрушенными.Если
внутри что-то и было,то это стало добычей Зомби или стал-
керов,тщательные обыски ничего не дали.
— Все осколки остались в ГНИЦ,— сетовал молодой стал-
кер,— а если у кого-то что-то и завалялось,то люди не
спешат их продавать.Надеются,что этот товар вырастет в
цене после того,как РАО закончит строительство Сателлита.
Там планируется развернуть ЦИАП,это типа ГНИЦ,толь-
ко поскромнее.Там будут работать Зависимые учёные.И ещё
РАО открыло НИИ в Печоре и Сыктывкаре,но туда,конеч-
но,осколки не повезут,иначе оттуда все драпанут!Дураков
теперь нет!
— Может,имеет смысл предлагать осколки за большую
цену?— предложил Кварц.— Чтобы заинтересовать людей.
Сколько раньше он стоил?
— Ха!Раньше!— Рас многозначительно фыркнул.— Рань-
ше Зуда не было,и осколки не загоняли коллекционеров в
Ареал!Конечно,умопомрачительных денег они не стоили,но
на чёрном рынке от четырёх тысяч баксов их торговали.А
если крупный или форма красивая,то это считалось чем-то
вроде эксклюзива,на такое и за десятку покупатели находи-
лись.Я слышал,тот же Кошель так их и сбывал.Потому и не
210
понёс он их в РАО,как мне кажется.
— Хорошо,пусть так,— согласился контрразведчик.—
Для нас эти осколки имеют очень большое значение,так мо-
жет быть,предлагать за них прежнюю цену?Те же четыре
тысячи долларов?Это восемьдесят литров «Икса»,четыре ка-
нистры,для нас это не непосильная задача.
— «Икс» никто брать не станет,— уверенно заявил мо-
лодой сталкер.— Этим только Перекупы занимаются,но они
вполцены забирают.Нефть нацедить каждый может,сейчас
в Ареале нефтяных пятен на поверхности — миллион!Если
Зоны знаешь и попутчиков соберёшь,то можно и не сидеть
сутками над ямкой в ожидании,пока наберётся канистра.Со-
бирается караван и идёт в ту же Ярегу,или в Нижний Одес,
или в Жёлтую,если смелости и навыков хватит.Там мож-
но слить «Икс» с какого-нибудь разбитого нефтяного танка
или поставить бур и насос на пятне пожирнее.Вот тебе уже и
несколько бочек.Сложность-то не в этом,добыть «Икса» мож-
но.Трудно его до магазина довезти!Все группировки отлично
знают,куда сталкеры за нефтью ходят,там банды постоянно
снуют в поисках добычи!Если поймают,то вон,как с Кошелем
будет,а то и похуже!Это уже стало своеобразной рулеткой:
кому повезёт.Насобирают сталкеры нефти,смогут довезти её
до магазина,значит,сорвали куш.Попались бандюкам — луч-
ше сразу и быстро всё отдать,тогда живым отпустят.Те ведь
тоже понимают,что просто так убивать сталкеров невыгодно,
лучше в следующий раз снова подкараулить с товаром.Пото-
му в Зелёной Зоне Перекупы и появились!Они всем бандам
определённую сумму за «лицензию» отстегивают,а сами стоят
на грузовиках с охраной где-нибудь на самых вкусных и од-
новременно беспокойных маршрутах и предлагают сталкерам
свои услуги.Покупают твой «Икс» за полцены.До Перекупа
добраться значительно легче,чем до нейтралки,где магазины
стоят.Хочешь,забирай полцены,зато сразу и без проблем,
возле Перекупа по понятиям грабить западло.Не хочешь —
твоё дело,тащи нефть километров эдак пятьдесят,сдашь в ма-
211
газин по полной,если,конечно,сможешь дойти.А это не так
просто!Одно дело,когда у тебя в рюкзаке канистра,совсем
другое — четыре на коромысле,с ними особо не побегаешь и
не спрячешься.Я уже не говорю,если бочку на телеге тащишь
или в караване идёшь.С таким прицепом и на квадроцикле
от бандюков не убежишь,если выследили.Поэтому если мы
хотим за осколки как-то заманчиво платить,то уж точно не
«Иксом».Это надо деньги предлагать,но тогда нам самим на-
до сдавать нефть тоннами!
— Предположим,провести караван отсюда до нейтралки
мы сможем,— задумался Медведь.— Даже если нападут —
милости просим,подготовимся заранее.Но часто этого де-
лать нельзя,нас не так много,чтобы ввязываться в открытую
войну.Периодически нагнать жути,провести под это дело ка-
раван и затихнуть,чтобы дать возможность улечься страстям.
А страсти будут,кому понравится,что его боевиков вместо
добровольно-принудительных нефтяных пожертвований уго-
стили свинцом.
— Караван ещё приготовить надо!— заявил Рас.— У нас
же нет ничего!Канистры на себе таскаем,я скоро Гераклом
стану!Квадроциклы нужны,мы же не будем в телегу всем
отрядом впрягаться!А лучше грузовик!А на это деньги тре-
буются!
— Вот поэтому Гераклы на себе канистры и таскают,—
глубокомысленно изрек здоровяк.— Копят на квадроцикл.
Может,проще его в Городке поискать,вдруг уцелело что в
развалинах?
— Бесполезно!— махнул рукой Рас.— Я много раз про-
бовал.Аномалии технику любят,в Жёлтой Зоне сразу на неё
садятся.Есть тут в разных секторах Городка и квадроцик-
лы,и грузовики нетронутые.Знаю даже парочку БТР!Только
близко к ним лучше не подходить.Стоят,новенькие,словно
только что с завода,блестят и даже краской пахнут!И у каж-
дого свой сюрпризец для тебя припасён.Один прямо в центре
Плеши стоит,около другого в пяти шагах огромный Соле-
212
ноид притаился,злобный настолько,что брошенную гильзу
прямо в полёте разрядом в брызги жидкого металла превра-
щает!На БТРе вообще Зыбь живёт.Лишний шаг сделаешь —
уже в твою сторону тянется,словно принюхивается к добыче.
Нет,— он покачал головой,— уж лучше купить!Я согла-
сен ещё канистры на себе потаскать!Квадроцикл не грузовик,
накопим!
— Грузовик можно отбить у РАО,хотя там людей жал-
ко,— произнёс Медведь.— Или у бандитов,у них есть гру-
зовики.Но с ним другая проблема:где спрятать.В Жёлтую
его не завезёшь,не пролезет мимо аномалий,либо нацепляет
их на себя за ночь целый букет!В Зелёной такую махину без
присмотра тоже не оставишь...Можно всем миром капонир
отрыть,но всё равно по следам быстро вычислят.
— В этой ситуации мог бы помочь альтернативный спо-
соб оплаты,—контрразведчик задумчиво потёр подбородок.—
Что-то,что не придётся на себе таскать,по крайней мере в та-
ком количестве.В идеале вообще нечто такое,за чем бы жела-
ющие сами приходили.Организовать небольшой магазин,на-
пример,у самой границы с Жёлтой Зоной,продумать систему
безопасности и принимать осколки в качестве денег.Только
что мы можем предложить...тут необходимо тщательно по-
думать.
— Да говорили уже об этом,— отмахнулся майор.Сколько
ни думай,ничего нового не придумаешь!В Ареале в цене три
вещи:вода,еда и медикаменты.Ну,может,ещё патроны,но
не в такой степени.Если только «Дыроколы» всех видов,и
они у нас даже есть в большом количестве,но я уже на эту
тему своё мнение излагал:их продавать нельзя.Иначе они
потом в нас же и полетят,в один прекрасный момент.С водой
у нас не роскошно,вон,Водяного поить надо регулярно,сами
ради этого «Икс» продаём,а то на складе НЗ всего пятнадцать
коробок осталось!С едой полегче,но это концентраты,за той
же крупой и так далее — ты же сам в магазины и ходишь.
Остаются только медикаменты.Этого на складе навалом,но
213
если продавать в эквиваленте четырёх тысяч долларов за оско-
лок,закончатся они быстро.РАО торгует ими хоть и дорого,
но дешевле,чем той же водой,к примеру.С ними нам не тя-
гаться,там целая страна за спиной,а у нас один склад,да и
срок годности рано или поздно истечёт.Тогда вообще никто
не купит.
— Остаются только деньги,— невесело поморщился
Кварц.— Придётся всерьёз задуматься над созданием кара-
вана.А пока будем таскать на себе канистры через полторы
Зоны...
Никто не мог и предположить,что ситуация кардинально
изменится буквально за месяц.
Всё началось с того,что следующий Выброс ударил на
сутки позже всех ожидаемых сроков.Десять дней его напря-
жённо ждали,и не только новая База ОСОП,но и весь Аре-
ал всю вторую половину этого срока опасался удаляться от
убежищ на расстояние,превышающее то,что можно гаран-
тированно преодолеть за двадцать шесть секунд.Этот затя-
нувшийся домашний арест действовал на нервы своей неиз-
вестностью,и грянувший наконец Выброс был встречен чуть
ли не как праздник.Смертельные энергии буйствовали всего
двенадцать часов,после чего в Ареале вспыхнула небывалая
активность.
— Ты уж извини,Никита,но и сегодня мы никуда не пой-
дём!— стоящий на крыше Базы Медведь,уложив пулемёт
на обломок стены,дал длинную очередь,сшибая с ног сразу
нескольких Бродяг.— Они не просто не собираются уходить,
за ночь их стало вдвое больше!Прямо «Обитель Зла» какая-
то!— ухмыльнулся майор.— Не иначе при жизни они любили
эту киноленту...— он парой коротких очередей перебил руки
Бродяге,вцепившемуся в дугу дверной рукояти.— Попробуй-
те провести испытания на крыше.Большего предложить не
могу,сам видишь.
Повылазившие из могил трупы появились в секторе Базы
214
к исходу второго часа после окончания Выброса и за пол-
часа скопились возле дверей.Как оказалось,это было лишь
начало.Вслед за первой группой явилась целая толпа Бро-
дяг,окружившая здание плотным кольцом,и вот уже вторые
сутки количество бестолково толкающихся мертвецов увели-
чивалось с каждым часом.О том,чтобы выйти наружу,не
стоило даже думать,здание Базы в толпе Бродяг больше на-
поминало декоративный риф посреди небольшого пруда.Наи-
более толстым кольцо трупов было как раз напротив выхода,
где глубина толпы достигала не меньше двадцати метров.По-
среди толкающейся трупной массы то там то сям виднелись
чистые проплешины аномалий,мимо которых Бродяги умуд-
рялись проходить с необъяснимой точностью.Время от вре-
мени кто-то из мертвецов терял равновесие,подталкиваемый
напирающей сзади толпой,и попадал на чистое пространство.
Ходячий труп немедленно разрывало в лохмотья или разма-
лывало в мелкую гнойную кашу,после чего незанятые пятна
красной земли вновь очищались.
— Триста семьдесят с чем-то штук!— озадаченно пока-
чал головой Базальт,стоящий с пулемётом у другой стороны
крыши.— Откуда их столько вообще взялось?!После «Дез-
инфекции» незнамо сколько Выбросов прошло,я думал,все
кладбища давно пустые стоят!
— Угу,— майор отстрелил ещё одну руку,пытающуюся
просунуть обломанные костяшки пальцев в тонкую полоску
стыка дверных створов.— Я тоже так думал.И оба мы оши-
бались.
Крышка люка,ведущего на крышу,отворилась,и оттуда
выбралась профессор Николаева.
— Насколько я понимаю,положение дел не улучшилось?—
поинтересовалась она,подходя к краю крыши.— Ох,господи
боже мой...— она поспешно отвернулась,но,увидев ту же
картину с другой стороны,предпочла поглядеть в пол,— я
не могу на это смотреть!Никита Владимирович,— профессор
осторожно подняла глаза на своего коллегу,— быть может,
215
проведём тестовые пуски внизу,в лаборатории?
— Весьма здравое предложение!— оценил Медведь и дал
следующую очередь.— Не хочу никого расстраивать,но это
надолго.И если так дело пойдёт и дальше,то блокада может
продлиться вплоть до следующего Выброса.
Учёные что-то обсудили между собой,и профессор начала
спускаться.Прежде чем последовать за ней,Степанов подо-
шёл к Медведю:
— Николай Иванович,раз уж обстановка не позволяет нам
выйти за пределы здания,мы бы хотели предпринять попытку
когерентного биполярного пуска и попытаться добиться интер-
ференции...
— Никита,можно я не буду спрашивать,с кем это ты сей-
час разговаривал?— попросил майор,на секунду отвлекаясь
от пулемёта.— Просто скажи,чем необходимо помочь,сделаю
всё,что смогу.
— Дело в том,что мы хотим одновременно запустить оба
вакуумных генератора,этот,на крыше,и тот,что находится в
лаборатории на первом этаже,— объяснил учёный.— Правда,
нижний генератор придётся переместить так,чтобы он нахо-
дился точно на одной оси с верхним.Скорее всего,придётся
перетащить его в насосную.
— Я сейчас вызову кого-нибудь,чтобы помогли вам пере-
нести оборудование,— заверил его майор.
— Нет-нет!— испугался Степанов.— Ни в коем случае!
Там уже произведена тонкая настройка,подано питание,при-
бор нельзя шевелить!Осколки метеорита,выполняющие роль
экрана,закреплены по временной схеме,ведь нам приходится
постоянно переставлять их с одного прибора на другой!Так
что мы сами всё переместим,нижний генератор не настолько
тяжёл.Проблема в другом.Он сам по себе обладает меньшей
мощностью по сравнению с верхним,плюс находится на пер-
вом этаже,то есть над ними сразу несколько препятствий в
виде потолочных перекрытий!
— Я тешу себя надеждой,что ты не попросишь сейчас
216
пробить в них сквозную дыру,— Медведь посмотрел на него
с некоторой долей беспокойства.— Ты же знаешь,герметич-
ность — это наше всё.
— Разумеется нет!— ужаснулся учёный.— Не надо ни-
чего пробивать в буквальном смысле.Но мы бы хотели осу-
ществить несколько...эээ...рискованный эксперимент.Для
увеличения чувствительности нижнего генератора можно со-
прячь некоторые его элементы с тем метаморфитом,которые
вы нам отдали,«Шестое чувство».Согласно обширному масси-
ву информации,который содержался на жёстких дисках,что
вы очень предусмотрительно принесли с собой из погибшей
лаборатории,этот метаморфит один из наиболее чувствитель-
ных минералов,есть мнение,что он весьма сложно и тонко
сопряжён с основными составляющими сущности Ареала!Ес-
ли это так,то,поместив его в определённые условия,создан-
ные нашим вакуумным генератором,у нас есть шанс серьёзно
усилить выходную мощность,непосредственно влияющую на
изменения свойств самого физического вакуума!А,как мы с
вами уже говорили,от свойств физического вакуума,окру-
жающего вещество,зависят свойства самого вещества!Таким
образом...
— Я всё понял,Никита,— коротко улыбнулся Медведь.—
В чём риск эксперимента?Что-нибудь взорвётся?Или мы рис-
куем вскипятить себе мозги?
— Ничего подобного не прогнозируется даже близко!— за-
верил его Степанов.— Но мы опасаемся,что использование
«Шестого чувства» может вызвать,как вы тогда предостере-
гали,массированное нашествие агрессивно настроенных форм
жизни.
Медведь окинул взглядом плещущееся вокруг здания Базы
озеро из ходячих мертвецов и лишь устало махнул рукой:
— Используйте.Вряд ли может быть ещё хуже!— Его
«Печенег» снова дал короткую очередь.
На следующее утро число Бродяг,окруживших Базу,воз-
росло ещё на несколько десятков штук,и стало окончательно
217
ясно,что уходить отсюда мертвецы не собираются.Перебить
столь огромное количество восставших из могил трупов явля-
лось занятием не только опасным и трудноосуществимым,но
и очень и очень затратным.Чтобы обездвижить и обезвредить
даже одного Бродягу,требовалось сжечь порядка тридцати
патронов,и расход боеприпасов,обещающий иметь место в
случае отстрела почти полутысячной толпы мертвецов,цели-
ком и полностью доказывал всю бессмысленность подобной
затеи.К тому же многочасовая интенсивная стрельба могла
привлечь к Базе крупные отряды Зомби,вызвать острую нена-
висть у населяющего окрестности зверья или спровоцировать
оба варианта.В итоге Спецотряду пришлось смириться с вы-
нужденным домашним арестом и сидеть на Базе в ожидании
следующего Выброса.Проспать четверо суток подряд оказал-
ся не в силах никто,и народ откровенно маялся от безделья
и скуки.
Единственными занятыми делом людьми на Базе были
Степанов и Николаева,без устали копошившиеся возле сво-
их вакуумных генераторов,и бойцы то и дело пытались чем-
нибудь посодействовать учёным.В результате доцент и про-
фессор,недовольно бурча,регулярно гнали с крыши или из
помещения насосной станции добровольных помощников,ме-
шающихся под ногами.Насосная была невелика,и почти всё
её пространство было занято ныне бездействующим оборудо-
ванием подъёма воды из скважины и дальнейшей её разда-
чи по трубопроводам.На единственное более-менее свободное
место установили малый вакуумный генератор,перемещённый
из лаборатории на первом этаже,и,чтобы организовать рабо-
чий процесс,учёным приходилось пролезать между нагромож-
дением агрегатов,перешагивать,а порою даже и перелезать
через многочисленное оборудование.Но это было единствен-
ной возможностью отцентровать общую вертикальную ось,на
которой располагались оба генератора.Перетаскивать верхний
прибор оказалось занятием ещё более сложным.
— Крышу регулярно накрывает токсичным облаком,ко-
218
торое Влад назвал Токсиком,— вздохнул Степанов в ответ
на вопрос Медведя.— Это сильно затрудняет работу.Немно-
го сдвинули прибор — приходится заново устанавливать всю
центровку и раскреплять внутри осколки метеорита.Мы ведь
не можем вмонтировать их на постоянной основе — осколков
не хватает,приходится применять их поочередно то в вычис-
лениях,то в дополнительном освещении,то в холодильной
камере.К тому же сам верхний генератор массивнее и тяже-
лее нижнего.Фактически мы постоянно прокручиваем одну
и ту же схему:пододвинул прибор-вставил осколки-запустил-
получил телеметрию-извлёк осколки-переставил-рассчитал по-
правки смещения-вновь подвинул-вернул осколки-запустил
прибор-получил телеметрию и так далее,вплоть до получе-
ния точной центровки.Это само по себе уже очень рутинный
процесс,а тут ещё Токсик вносит свои коррективы.Проще
один раз установить верхний вакуумный генератор и подстра-
ивать под его местоположение нижний,он легче и не зависит
от появления токсичного облака.И с ним сопрягать «Шестое
чувство» в качестве узла,позволяющего получить увеличение
чувствительности всей системы.
— Если надо,мы можем двигать для вас верхний гене-
ратор хоть целый день и по всей крыше,— покачал головой
майор.— Людям заняться нечем четвёртые сутки.Мы уже
перечистили всё оружие,которое имеется на Базе,полностью
перебрали боеприпасы и содержимое медаптечек,вылизали
снаряжение до стерильного состояния и теперь решаем,сто-
ит ли натирать до зеркального блеска сапёрные лопатки!И
совершенно не ясно,сколько ещё ждать Выброса...
Ведущий на крышу люк отворился с таким грохотом,будто
его крышку отшвырнули изо всех сил,и лестница загремела
под тяжёлыми прорезиненными ботинками «Эмки».
— Выброс!!!— проорал Шорох,которому выпал график
нести дежурство на оборудованном на крыше наблюдательном
посту.— В укрытие!!!Все вниз!!!ВЫБРОС!!!
Крышка люка вновь загремела,закрываясь,и раздал-
219
ся скрип закручиваемой кремальеры гермозатвора.Медведь
сгрёб в охапку учёного и метнулся вниз по лестнице,торо-
пясь покинуть надземный этаж.
— Николай Иванович,— слабо запротестовал Степанов,—
я не обесточил верхний генератор!
— Поздно,Никита!Выброс за тебя обесточит!— Могу-
чий здоровяк одним прыжком преодолел лестничный пролёт,
прикидывая в уме,сколько осталось времени до удара и от-
пущенных на эвакуацию двадцати шести секунд.Никто не
ожидал Выброса так рано,люди слоняются по Базе,кто где!
Многие,как он сам,только что были на складах,от нечего
делать ковыряясь с мелкими делами.
Достигнув первого этажа,майор выпустил зажатого под
мышкой учёного и обернулся,глядя вверх по лестнице.От-
туда уже приближался топот множества ног.Четверо бойцов
опрометью промчались вниз и остановились возле Медведя
со Степановым.Со второго этажа донёсся звук запираемого
люка,и спустя секунду появился Шорох.
— Айболит?— Медведь вопросительно посмотрел на
него.— Рас,Водяной,Кварц?
— Айболит на камбузе,— ответил часовой,— сейчас по-
дойдёт.Рас с Водяным в кабинете у Кварца,второй час хитрят
над финансовыми схемами.— Он с тревогой оглядел присут-
ствующих:— Где Людмила Петровна?
— В насосной,— успокоил его учёный,— следит за за-
пуском вакуумных генераторов.Как досадно,что Выброс по-
следовал столь неожиданно!Оборудование находится под на-
пряжением!Теперь верхний генератор сгорит!Очень тяжёлая
потеря...
В следующую секунду освещающая коридор электрическая
лампочка негромко хлопнула,перегорая,и каменный мешок
Базы погрузился во мрак.Сразу несколько бойцов щёлкнули
колёсиками зажигалок,освещая крохотные участки темноты,
и в мозг лениво ввинтилась знакомая зудящая боль.Дальше
по коридору что-то загремело,и послышался звук падения.
220
— Людмила Петровна!— Медведь,приподняв зажатую в
руке зажигалку,бросился к дверям насосной.— Осторожно!
Оставайтесь там,где находитесь!Мы идём за вами!— Он
распахнул металлическую дверь и заглянул в помещение,пы-
таясь высветить Николаеву:— Людмила Петровна,вы где?
Отзовитесь!
— Тут!— раздался снизу голос профессора,и майор посве-
тил зажигалкой.—Со мной всё в порядке,просто споткнулась
о кабельную сборку.Освещение пропало неожиданно.Похо-
же,лампа перегорела...— она болезненно потерла виски,—
как не вовремя!
— Это Выброс,— объяснил Медведь.— Никто не ждал
его на сутки раньше срока.К счастью,люди не пострадали,
но вот обе лампочки теперь придётся менять.— Он протянул
ей руку:— Давайте,я помогу вам выйти.
— Выброс?— поморщилась Николаева.— Действительно,
голова болит...Но генератор всё ещё работает,я слышу его
жужжание!Необходимо обесточить его,иначе сожжём аппа-
ратуру!— Она обернулась,собираясь добраться до прибора,и
в нерешительности остановилась.— М-да!
— Думаю,лучше его не трогать!— Медведь поверх головы
профессора разглядывал вакуумный генератор,озаряющийся
в чернильной темноте целым созвездием крохотных искровых
разрядов,хаотично бегающих по поверхности его элементов.
— На нём образовалась аномалия?— в дверях насосной
появился Степанов,и кто-то из бойцов подсветил ему зажи-
галкой.— Область максимальной плотности искр приходится
как раз на место установки метаморфита «Шестое чувство»!
Как досадно,что нечем замерить плотность возмущённых фи-
зических полей!Людмила Петровна,а если использовать ме-
ханическую индикацию по принципу геркона?
— Так,все назад!— приказал Медведь,аккуратно под-
хватывая за локоть профессора.— После Выброса будем раз-
бираться,сейчас никто никуда не идёт,кроме как спать!И
без крайней необходимости никому мимо этой двери не хо-
221
дить!Это Выброс,он никогда не шутит и ошибок не прощает.
Выходим!
Майор убедился,что все любопытные покинули насосную,
и лично запер дверь в помещение.Пока он возился со ще-
колдой,из глубины коридора показался слабый огонёк,и по-
явился Кварц.В руке он держал переделанную в нефтяной
светильник пулемётную гильзу.Позади него в вибрирующей
слабой зудящей болью темноте можно было различить силу-
эты Раса и Водяного.
— Электрогенератор вышел из строя,— сообщил контр-
разведчик.— Похоже,обмотка сгорела,— он зажёг от своей
гильзы пару укреплённых на стене коридора таких же светиль-
ников,и по собранным вручную из старых сэндвич-панелей
стенам забегали дрожащие блики маленьких огоньков.— Я
не успел его выключить,не сразу понял,что Выброс.Придёт-
ся искать новый.
— Перемотаем обмотку,и заработает,— махнула рукой
профессор,— я проведу расчёты,мне уже доводилось устра-
нять подобную неисправность.Позвольте!— она удивленно
нахмурилась.— Как это он вышел из строя,если вакуумный
генератор работает!Слышно даже отсюда!Откуда же тогда в
системе берётся питание?
Ответ на этот вопрос так и остался загадкой.При по-
вторном осмотре электрогенератор действительно оказался по-
вреждённым,причём одна из обмоток сильно расплавилась в
результате короткого замыкания,в генераторном помещении
воняло горелым,и сомнений в неисправности не возникало.
Тем временем сила Выброса нарастала,болезненные ощуще-
ния усиливались,и люди разошлись по комнатам,чтобы вос-
пользоваться единственным способом,позволяющим безболез-
ненно перенести Выброс,— сном.Медведь,охваченный тре-
вожными мыслями,забрался в спальный мешок.Внутри Ба-
зы,похоже,появилась аномалия.Раньше подобного в Ареале
с герметичными помещениями не случалось.Если это резуль-
тат сопряжения «Шестого чувства» с вакуумным генератором,
222
то ещё куда ни шло.Но если теперь аномалии «научились»
появляться внутри запечатанных подземных строений,то всё
очень плохо.Выходит,что больше в Ареале не существует
безопасных мест.С этими размышлениями он и погрузился в
дрожащий вибрациями Выброса сон.
Снилась ему полная нелепость.Будто их отряд бегом ухо-
дил от до нереальности огромного количества Зомби,и Водя-
ной заявил,что есть только один способ выжить — необходи-
мо идти по мосту через озеро.Медведь возразил,что к воде
подходить нельзя,это мгновенное зомбирование,но провод-
ник ответил,что опасности нет,мост надёжен,и они свернули
к озеру.Мост оказался тонкой,насквозь прогнившей доской,
провешенной над водой на длину метров в пятьдесят без вся-
ких опор.Водяной бодро помчался по узкому мостку,зазывая
за собой остальных,и Медведь какого-то чёрта поперся за
ним.И трухлявая доска конечно же лопнула под его мощной
тушей.Он упал в воду и понял,что не может ни утонуть,ни
плыть,лишь беспомощным бревном лежать на поверхности,
чувствуя,как быстро промокает непромокаемый резинопла-
стик «Эмки».Водяной,оставшийся на том краю обломавшейся
доски,заявил,что это ерунда и что он прямо сейчас исправит
ситуацию.Проводник спрыгнул в воду вслед за Медведем и
начал пить,всем своим видом показывая,что собирается вы-
пить всё озеро.Поняв,что Водяному придётся пить слишком
долго,майор решил ещё раз попробовать выплыть и сделал
гребок рукой.Ладонь шлёпнула по поверхности воды,обдавая
лицо брызгами,и он проснулся.
В первую секунду Медведь не сразу понял,где находится и
что происходит.Вокруг по-прежнему стояла кромешная тьма,
незримо подрагивающая вибрациями бушующего на поверх-
ности Выброса,тело было словно связано толстыми тяжёлы-
ми канатами.Майор рванулся,пытаясь освободиться,и вновь
ударил рукой по воде,забрызгивая себе глаза.Он замер,ин-
стинктивно вытирая лицо,и понял,что лежит внутри насквозь
промокшего спального мешка,набухшего от впитанной воды,
223
мокрый до нитки.На ощупь выбравшись из спальника,Мед-
ведь обнаружил,что водой залит весь пол на глубину мил-
лиметров в пять,и нащупал оставленную на стуле неподалё-
ку зажигалку.Заменяющий кровать матрас,а также весь его
нехитрый скарб,сложенный в комнате на расстеленных на по-
лу плащ-палатках,уже промокли насквозь,и он машинально
переставил стоящий на сошках «Печенег» с залитого водой по-
ла на стол.Во всей комнате это был единственный цивильный
предмет обихода,являющийся одновременно и обеденным,и
письменным,и местом для чистки оружия.
— Будем надеяться,что это не вся выпитая Водяным за
полгода вода решила в одночасье выйти из него наружу!—
пробурчал здоровяк и зашлёпал по воде к двери.
Вскоре выяснилось,что весь первый этаж подвергся затоп-
лению,к моменту окончания Выброса уровень воды поднялся
до одного сантиметра,и люди сидели на столах.Самые стой-
кие ухитрялись спать прямо на них,остальные собрались в
медицинском отсеке,в который ещё в момент строительства
внутренних перегородок по требованию Айболита притащили
три операционных стола,с огромным трудом извлечённых из
развалин погибшей базы.На них и расселись.
— К воде близко подходить нельзя!— в который раз сооб-
щил сидящий с ногами на столе Рас.— Около неё Зов Ареала
непреодолим!Я знаю!— Молодой сталкер был явно напуган,
но держал себя в руках.— Никто не смог избежать зомбиро-
вания,если приближался к водоёмам!
— Эта вода неопасна,— как бы между прочим размышлял
Айболит.Трагедию,произошедшую с отцом Раса,знали все,и
санинструктор пытался успокоить парня,при этом не касаясь
болезненной темы.— Если б она была таковой,мы все уже
топали бы в Эпицентр.Но все,как видишь,в норме.
— Выброс ещё не закончился,— угрюмо заметил Рас.—
Ставшие рабами Тёмного Властелина идут в Эпицентр после
Выброса.И не всегда они уходят сразу...Иногда это случает-
ся под утро,— он хмуро посмотрел на механические наручные
224
часы,секундная стрелка которых лениво ползла против часо-
вой стрелки.
— Это хорошая вода,— вдруг подал голос Влад.— Ну,мне
так кажется.По крайней мере,по ней можно ходить!— Он
слез со стола и прошлёпал туда-сюда пару шагов,подсвечивая
себе светильником-гильзой.
— Тебе видней,— хмуро ответил молодой сталкер.— На-
верное.— Он машинально отодвинулся от края стола,на ко-
тором сидел,ближе к центру.
— Рас,зачем тебе часы?— поинтересовался Водяной,ме-
няя тему.— Они же все равно не работают.
— Они работают,— всё так же хмуро возразил Рас.—
Просто под Выбросом идут назад в два раза медленнее обыч-
ного.Удобно следить за временем.Если приноровиться,всегда
знаешь,сколько уже длится Выброс и который сейчас час.
— И сколько сейчас?— Влад с любопытством всмотрелся
в фосфоресцирующие стрелки.
— Три часа ночи,— буркнул молодой сталкер.— Выброс
идёт уже двенадцать часов.Через два часа будет самое жут-
кое время...говорят,что в Зомби превращаются именно в
пять утра...
— Брось,Рас!— недовольно поморщился Айболит.— Чего
ерунду-то городить?Ты же с малолетства по Зонам ходишь,
а туда же!Байки всё это!Если экспедиция сбивалась с пути
или случайно выходила к водоёму,зомбирование происходило
мгновенно.Спутники фиксировали сигналы ЛАРов зомбиро-
ванных,начавшие смещение в сторону Эпицентра,уже через
минуту после пересечения предполагаемой дистанции невоз-
врата — отметки в двадцать метров.Это означает,что Зов у
воды действует так же,как и в Красной Зоне,— забирает лю-
дей за считаные секунды.Если бы эта вода была «грязной»,
мы бы уже тут не сидели!
— В Зонах всякое бывает,— упрямо насупился Рас.— Это
же Ареал,его не знает никто!Кто-то изучает,кто-то просто
ходит,вон,даже УИП придумали...Штука полезная,конеч-
225
но,но Ареал всё равно побеждает.С каждым днём он всё
больше,и даже ядерный удар ему пофигу.Мы ему атомную
бомбу,а он нам — Зависимость!Это он так с нами воюет,за
то,что ракету пустили,сто процентов!
— Ну,войну эту не мы начали,— заявил Айболит.— Они
сами сюда прилетели на этом своём метеорите сраном.И пер-
вые начали всё поганить.Так что нашей вины тут нет.
— А им плевать,— Рас зло скривился.— Я по Зонам дав-
но хожу,многое видел.Деревья,кусты,трава,зверьё,птицы,
даже вода...Всё мутирует,это верно.Но при этом они все
остаются с душой и мозгами,и только Люди превращаются в
Зомби.Просто мы в их планы не вписываемся.
— Угу,и за это они решили залить нас водой!— дверь
в медицинский отсек отворилась,и внутрь,пригибаясь,что-
бы не задеть головой о проём,вошёл Медведь с керосиновой
лампой «летучая мышь» в руках.— Но они не учли,что у нас
имеется секретное оружие.Которое выпьет всю эту воду за
пару дней,а после потребует от врагов повторить атаку.
— А что,разве эту воду можно пить?— мгновенно насто-
рожился Влад.— Она не опасна?
— Это вопрос к Айболиту,— весело усмехнулся здоро-
вяк.— Он у нас врач.Но поступает вода из нашей скважины.
Я только что был в насосной.Вакуумный генератор всё жуж-
жит и пускает светлячков,само оборудование не работает,но
вода прибывает из скважины.Медленно вытекает,словно ма-
ленький родник,сразу и не заметишь.Так что ждём,когда
закончится Выброс,и идём разбираться,что к чему.До тех
нор,Водяной,водицу из-под ног не пей — козленочком ста-
нешь!
Но заняться выяснением причин необъяснимого появления
воды посреди Жёлтой Зоны удалось только через десять ча-
сов.Выброс закончился около полудня,и ещё час потратили
на ликвидацию потопа и его последствий.Ремонт сгоревшей
обмотки электрогенератора обещал быть делом небыстрым,и
потому для начала пришлось позаботиться об освещении,за-
226
действовав все светильники и керосиновые лампы,имеющие-
ся на Базе,и даже изготовить с десяток новых.Параллельно
с этим выяснилось,что вакуумный генератор в насосной от-
ключился вместе с окончанием Выброса и окружавшее его об-
лако искровых разрядов исчезло.Поступление воды из сква-
жины также прекратилось,и учёные немедленно взялись за
детальное изучение произошедшего.Пока Степанов с Нико-
лаевой возились в освещённой двумя десятками светильников
насосной,Медведь с Базальтом разгерметизировали лестнич-
ные люки и выбрались на крышу Базы.
— Да...— протянул пулемётчик,разглядывая прилегаю-
щее к зданию пространство.— Серьёзно...
Поверхность земли вокруг Базы была усыпана изодранным
обугленным тряпьём,в котором с трудом угадывались остат-
ки похоронных одежд и костюмов.Кое-где уцелели донельзя
обугленные кости,за которые уже дрались несколько покры-
тых язвами шакалов.Выброс уничтожил толпу Бродяг прямо
там,где она стояла на момент его начала,и лишённые об-
рывков тряпья чистые участки красной земли не хуже УИПа
обозначали невидимые аномалии.
— Всю эту выставку ритуальных одеяний необходимо
убрать!— вслед за майором на крышу поднялся Айболит.—
И побыстрее!Неизвестно,какая трупная зараза может содер-
жаться в тряпье!Нам тут только эпидемии не хватало!Пред-
лагаю начать немедленно,пока шакалья не набежало!
Спорить с санинструктором никто не стал,хоть ковырять-
ся в драных обрывках мертвецких нарядов и не хотелось,но
сомневающихся в словах Айболита не было.В итоге ещё па-
ру часов потратили на очистку местности.Обрывки похорон-
ных одежд собирали лопатами и забрасывали внутрь анома-
лий,словно в утилизатор,постепенно возвращая окружающе-
му пространству прежний вид.К моменту возвращения Спец-
отряда с вынужденного субботника их уже ждали учёные,
потирающие руки с лихорадочным блеском в глазах.
— Это невероятно,но факт!— заявил Степанов,едва пер-
227
вый из бойцов переступил порог Базы.— Когерентная работа
вакуумных генераторов в единой вертикали дала интерферен-
цию неизвестных нам физических полей!Ранее мы даже не
имели возможности зафиксировать сам факт их существова-
ния,так как в распоряжении науки не имеется подобных при-
боров!Обнаружить их удалось благодаря побочному эффекту,
а именно появлению воды из скважины!
— Вы хотите сказать,что полученное в результате вер-
тикальной когерентности воздействие вакуумных генераторов
позволило воде вернуться в Ареал?— уточнил Айболит.
—Нет!—профессор Николаева возбуждённо потрясла ука-
зательным пальцем.— Всё гораздо сложнее и оптимистичнее
одновременно!Это не вода вернулась в Ареал!Это Ареал по-
кинул локальный участок пространства!
— Не может быть!— глаза Айболита вспыхнули таким же
лихорадочным блеском.Похоже,научный энтузиазм оказал-
ся заразной болезнью.— Посреди Жёлтой Зоны?Да ещё во
время Выброса?
— Пока это лишь наши догадки,— сообщил Степанов,—
но мы считаем,что метаморфит «Шестое чувство» не просто
минерал неизвестного происхождения.Это многомерный объ-
ект!Да,да!Его мерность превышает три измерения!Именно
этим и обуславливаются демонстрируемые им удивительные
свойства!Вполне вероятно,что он четырёх-,пяти- или даже
шестимерен!Участие этого объекта в схеме вакуумной реак-
ции запустило её механизм,по нашей версии,уже не в трёх-
мерном,но в более сложном пространственном континууме!
И на какой-то стадии работы получившийся в результате ге-
нерационного комплекса физический вакуум обрабатываемого
пространства изменил свои свойства!Что,в свою очередь,вы-
звало изменение свойств зависимого от него вещества!И это
изменение оказалось для Ареала обратно направленным воз-
действием!Некоторая часть пространства,изменённая Ареа-
лом под себя,вернулась к своему первозданному состоянию!
— То есть у нас в насосной теперь кусок Большой Зем-
228
ли?— недоверчиво переспросил Шорох.— Вы нашли способ
обратить Ареал вспять?!
— Сказано слишком громко,— Степанов светился сча-
стьем,— скорее,я бы сказал,начало положено!Но уже са-
мо по себе это грандиозное открытие!Сотни экспериментов
наконец-то дали результат!Привели нас к началу,если хо-
тите,поставили на нужную тропу!Теперь мы знаем самое
главное — направление движения!Предстоит проделать ко-
лоссальную работу,нам ведь даже неизвестно,как именно
закрепить успех,ведь со следующим Выбросом Ареал вновь
отберёт у нас отвоёванное!Если генераторы не будут работать
так же,как в этот раз!Поэтому первое,что жизненно необ-
ходимо сделать сейчас,это вернуть в строй электрогенератор!
И добыть ещё осколков метеорита,чтобы мы имели возмож-
ность задействовать дополнительное вычислительное оборудо-
вание!Требуется собрать ещё один вакуумник!Нужно развет-
вить схему!
— Подожди,Никита,— прервал учёного Медведь.— Я
правильно понял,что,если не запускать вакуумные генера-
торы на время Выброса,мы потеряем очищенный кусок про-
странства,а если запускать — то каждый раз будет гореть
обмотка электрогенератора,но чистого пространства станет
больше?
— Эээ...— смутился Степанов,— насчёт увеличения чи-
стого пространства сказать сложно.Мы не знаем,что именно
и каким образом обращает Ареал,учитывайте,этот эффект
получен случайно!Требуется масса расчётов и эксперимен-
тов!Поэтому и нужны новые вакуумники и новые запуски!
Но рано или поздно мы поймём,какая именно конфигурация
системы требуется для стабильного обращения!Но что касает-
ся остального,то вы правы,Николай Иванович:если запуска
не будет,Выброс отвоюет очищенную территорию,ведь это
и есть процесс трансформации.И обмотка электрогенератора
будет сгорать постоянно.По крайней мере,пока мы не най-
дём способ этому противодействовать,так как стандартные
229
предохранительные элементы тут не срабатывают.Можно по-
пробовать применить бесщёточный альтернатор,там обмотки
сгорать не будут,так как их просто нет,но,подозреваю,вы-
лезут иные проблемы.В любом случае,надо что-то сделать.
В идеале,разыскать такие же трёхфазники и снимать с них
якоря с обмотками.
— Да где же мы возьмём столько электрогенераторов?!—
Медведь невесело покачал головой.— Или хотя бы обмоток к
ним?Что-то можно раскопать в развалинах Городка и полевых
лабораторий,если нас никто не сожрёт в процессе поисков.
Но это десяток,от силы два.Вряд ли больше,без экскаватора
удастся разрыть очень мало чего.Покупать же новые запчасти
— таких денег у нас нет.Я даже не представляю,сколько
нефти надо на себе вытащить,чтобы оплатить расходы!
— А возможно ли наладить продажу воды?— поинтересо-
валась профессор Николаева.— Ведь питьевая вода в Ареале
пользуется большим спросом.Если обменивать её на запасные
части?
— Как мы добудем её в таких количествах?— нахмурился
здоровяк.— На складе НЗ остался лишь небольшой запас на
действительно крайний случай.Его не хватит.Ночное поступ-
ление воды из скважины прекратилось,даже так не начерпа-
ешь.
— Ах,да!Забыл сказать!— спохватился Степанов.— Вода
поступала из скважины потому,что работа вакуумной двойки
имеет,судя по всему,некий приливной эффект.Мы пока ещё
не знаем,как система получала энергию для функционирова-
ния после выхода из строя электрогенератора,но подозрева-
ем,что это действие метаморфита.Он вытягивал требующееся
питание прямо из Выброса посредством верхнего вакуумного
генератора,установленного под открытым небом.Как только
Выброс закончился,питание пропало,с ним пропал прилив-
ной эффект,и поступление воды прекратилось.Но сама вода
никуда не делась,она так и находится внизу,в скважине.И
если запустить насосное оборудование,мы сможем её поднять.
230
Нужно только починить генератор!Или достать новый.
— Клондайк!— присвистнул Шорох.— Даже верится с
трудом.В ГНИЦ говорили,что вода полностью уходит из Аре-
ала на всю его глубину.А он по форме есть шар,наполовину
вкопанный в землю.Это что,ваша вакуумная двойка пробила
почву на сто тридцать с лишним километров?
— Не совсем так!— В руках профессора Николаевой по-
явился блокнот и карандаш.— Смотрите!— Она быстрыми
штрихами набросала схему:— Если наши предположения вер-
ны,то природа Ареала многомерна.Предположительно шести-
мерна,это то,в чём я уверена на текущий момент.Но требу-
ются расчёты,и их результаты могут ещё более повысить мер-
ность здешнего пространства.В таком случае вода не уходит
из Ареала вообще,но лишь переходит в измерение,недоступ-
ное нашему с вами восприятию.Причём вовсе необязательно,
что там она существует в форме воды,законы физики в ином
измерении вполне могут быть отличными от наших,что тео-
ретически допустимо.Но сейчас мы,образно говоря,пробили
дыру в ином измерении!— Карандаш профессора короткими
штрихами дополнил схему.— И вода вернулась через неё к
нам.Но уровень её залегания никогда не менялся,поэтому,
лишившись приливного воздействия,она остаётся на прежней
глубине.Если задействовать оборудование скважины в штат-
ном режиме,мы получим действующее водоснабжение и,соот-
ветственно,водопровод,душ,канализацию —всё,что имелось
в этом помещении до его поглощения Ареалом.
—Фантастика!—хмыкнул Медведь.—Может,тогда сразу
искать бензоэлектростанцию?В руинах вышки связи должна
быть,это метров восемьсот отсюда.
— На столь большой рабочий объём у нас не хватит оскол-
ков,— вздохнул Степанов.— В нашем положении оптимально
использовать именно электрогенератор.Только мощностью не
менее десяти киловатт,иначе нам не хватит для обеспече-
ния всех нужд вкупе с регулярными экспериментами.Ведь
мы планируем собрать третий вакуумник...кстати,для него
231
тоже требуются комплектующие.
— Понятно,— подытожил майор и жизнерадостно вопро-
сил:—Ну,кто жаловался на затянувшееся безделье?—Он на-
хмурился и добавил:— Кажется,это я и был.Ладно,Никита,
готовь подробный список всего необходимого.Будем искать.
Пару электрогенераторов удалось раздобыть уже к концу
следующего дня.Их выковыряли из развалин окрестных стро-
ений,в подвалы которых оказалось возможным проникнуть.
Но дальнейшие поиски шли медленно.Ударная волна,при-
шедшая из Эпицентра в день «Дезинфекции»,была настоль-
ко сильна,что многие здания не просто разбило вдребезги.
Их обломки разлетелись по ходу взрывной волны и упали
за областью фундамента,обнажая подвальные этажи.В этих
искусственных пещерах давно уже поселилось мутировавшее
зверьё,где-то обильно залегал Студень,с каждым Выбросом
сползающий с развалин надземных этажей,и потому поиско-
вые мероприятия носили крайне рискованный характер.Ава-
рийный бензиновый электрогенератор,работающий на нефти
«Тип X»,входил в состав обязательного комплекта оборудо-
вания любого строения,но разыскать его в полных опасности
руинах подчас было невыполнимой задачей.
Зачастую даже спуститься в подвал того или иного зда-
ния не удавалось.Паутина,перемежающаяся с крупными ано-
малиями,залегала сплошным непреодолимым препятствием.
Дважды вожделенные генераторы даже было видно,но по-
дойти к ним оказалось невозможно:натёкший в лишившийся
потолка подвал Студень образовывал на пути одно большое
озеро,и «Филин» давал многометровую засветку,словно заяв-
ляя о необходимости расстаться с иллюзиями.Несколько раз,
спустившись в подвал,бойцы наталкивались на логова мути-
ровавших животных,что неизбежно заканчивалось стрельбой.
Зверьё немедленно бросалось защищать свои жилища.Одна-
жды даже наткнулись на Осьминога,и эта схватка едва не
стоила Медведю ноги,если не жизни.
232
Подвал разрушенного до основания здания ремонтной
службы внешне выглядел относительно безопасным,и даже
Водяной сказал,что в него можно спуститься.Но едва майор
спрыгнул внутрь,«Филин» обнаружил цель,прячущуюся за
крупной осыпью камней.К тому времени здоровяк успел об-
завестись собственной «Невидимкой»,и только это и спасло
его от катастрофических последствий.Осьминог заметил че-
ловека не сразу,а когда всё-таки увидел и бросился,Медведь
уже вскидывал пулемёт.Очередь стегнула зверя в упор,отбра-
сывая на пару шагов,и атака Осьминога провалилась.Тварь
стремительно ударила майора щупальцем,и снабжённые ост-
рыми крючьями присоски впились в бедро.Осьминог дёрнулся
всем телом,пытаясь сбить человека с ног,но пули уже рва-
ли щупальце,отгрызая его от тела,а остальные бойцы вели
прицельный огонь.Медведь выдержал мощный рывок,устояв
на ногах,и почти перерубленное напополам щупальце порва-
лось надвое.Тварь пронзительно заверещала,выплёвывая в
человека струю дымящейся мутной жидкости,и молниеносно
скрылась в тёмном углу подвала.Обмотанная обрывком щу-
пальца нога испытывала жестокую боль,и майор,выхватив
нож,пытался срезать его с ноги.
— Поднимаем его наверх!Быстро!— крикнул Айболит,
копаясь в медицинской сумке.—Токсин попал в кровь!Нужно
спешить!
Медведю сбросили канат и вытащили из подвала.Ране-
ная нога стремительно опухала,одна из присосок Осьминога
попала между бронепластин «Эмки»,и её ядовитый крючок
проткнул толстый резинополимер,впиваясь под кожу.Санин-
структор один за другим ввёл майору три шприц-тюбика с
антидотами,и Медведя на руках потащили на Базу.Чтобы
покрыть расстояние бегом и не потерять драгоценное время,
могучего здоровяка пришлось нести вшестером.К счастью,
вовремя введённые антидоты позволили избежать фатальной
трагедии,замедлив распространение токсина,но ожидаемого
эффекта не произвели.Опухоль осталась прежней,Медведь
233
испытывал сильное головокружение,жар плюс ко всему,по-
теря координации движений.
— Этого не должно быть!— Айболит,удерживая на плече
автомат,служащий одним из опорных элементов наскоро со-
бранных носилок,с тревогой глядел на мокрого от лихорадки
Медведя.— Я вколол тройную дозу антидота.Учитывая твоё
здоровье,хватило бы с лихвой!Но препарат не дал полного
эффекта.Подозреваю,что Осьминоги мутировали после «Дез-
инфекции»,и их токсин изменился и усилил своё действие.
Скорее,скорее!— подгонял он остальных.— Несём его сразу
в медотсек!
Могучего здоровяка взгромоздили на операционный стол,
сняли снаряжение,«Эмку» и с трудом стянули камуфляж —
опухоль сделала ногу на треть толще обычного.Санинструк-
тор накрыл пациента чистой простынёй,велел всем убираться
вон и извлёк из стерилизатора контейнер с операционным ин-
струментом.
— Потерпи,Коля,сейчас всё починим!— Он быстрыми от-
точенными движениями ловко подготовил комплект для взя-
тия анализа крови.— Только возьму немного крови,стоит
разобраться,что это за новая дрянь тебе досталась!— Ай-
болит ввёл иглу в вену,наполняя пробирку.— И ещё одну
пробу!— он аккуратно произвёл надрез на распухшем бедре,
собрал выступившую кровь во вторую пробирку и подхватил
с пола свою медицинскую сумку.
Он извлёк несколько метаморфитов и принялся быстро
прибинтовывать их к здоровому бедру.Каждый мет укреплял-
ся отдельно,после чего санинструктор сверялся с хрономет-
ром и маркером наносил на бинт время постановки и символ
метаморфита.Закончив с третьей повязкой,он поставил Мед-
ведю градусник и занялся измерением пульса и давления.
— Как ощущения?— Айболит сверился с хронометром,от-
считывая пульс.— У нас тут не Бурденко,конечно,но хоть
кое-что из самого необходимого подкопили.Метами разжи-
лись,это радует,а то как без рук себя чувствовал...Пульс
234
слабоват,но стабильный.Чего молчишь?
— Пытаюсь понять,какие ощущения,— слабо усмехнулся
Медведь.— Соображается плохо.Я словно из ваты весь.Но
нога уже не болит,жжётся немного,как от «Пиявки»...
— Она,родимая!— подтвердил санинструктор.— Куда же
мы без неё!А вот настолько сильная слабость — это не ха-
рактерно.Ты и препараты получил,и меты...непорядок.По-
пробуй поспать,а я пока твоей кровью займусь.
—Много только не пей,—попросил Медведь.—Ещё увле-
чёшься.А мне ещё разбираться,как так вышло,что Осьминог
смог «Эмку» проколоть.Там же подкладка гигроскопичная,
плюс защита от запреградного поражения...почти пять сан-
тиметров толщины...это какие же у него крючья на присос-
ках теперь растут?!
— Согласен,странно это,— кивнул санинструктор,запи-
сывая показатели давления.— Надо тебе «Эмку» сменить.У
тебя модель самая первая,без доработок.Ферзь «Эмки» пер-
вой группы несколько раз на усовершенствование отправлял.
За пару дней до «Дезинфекции» из ГНИЦ прислали полтора
десятка полностью доработанных,при мне на склад посту-
пали.Там,насколько я помню,бронепластины уже внахлёст
уложены,с переменной толщиной кромки,чтобы исключить
потерю гибкости.Хорошая,должно быть,вещь.Так их никто
получить и не успел.Только они в складе «М-2»,а то крыло
засыпало сильно,без кирки не пробиться.
—Рук не хватает...—вяло пробормотал майор,—столько
всего надо достать,и везде не пробиться...то без кирки,то
без драки...Айболит,я,пожалуй,и вправду посплю...что-
то совсем себя не чувствую...— Он устало закрыл глаза и
почти сразу затих.
— Спи-спи,— согласился санинструктор.— В твоем поло-
жении это самое полезное занятие.
Подозрения Айболита подтвердились,токсин Осьминога
действительно мутировал и стандартные антидоты уже не
справлялись с ним должным образом.Их эффективность се-
235
рьёзно упала,но рассчитывать на помощь извне не приходи-
лось:РАО вряд ли займётся подобными проблемами вообще,
и уж точно не озаботится ими в ближайшее время.Большую
Землю сейчас интересует только одно — восстановление до-
бычи «Икса» в прежних объёмах.Все силы РАО брошены на
строительство Сателлита и нефтепромысла в Каджероме,а
всё возрастающая цена на продукты питания и питьевую воду
красноречиво свидетельствовала о том,что в Ареале прилага-
ются максимальные усилия для того,чтобы вынудить населе-
ние добывать нефть днями и ночами.По сведениям Кварца и
Раса ЦИАП,призванный заменить погибший ГНИЦ,факти-
чески не работает.Научного персонала не хватает,квалифи-
кация большинства сотрудников оставляет желать лучшего.
Высококлассные профессионалы,изучавшие Ареал в течение
многих лет,почти все либо погибли при «Дезинфекции»,либо
так и остались в ГНИЦ.Только теперь к ним за консультацией
лучше не обращаться...
Полностью нейтрализовать яд удалось лишь к исходу тре-
тьих суток практически непрерывных манипуляций с меди-
цинскими метаморфитами в совокупности с инъекциями ан-
тибиотиков.В силу столь длительного взаимодействия с мета-
ми Медведь сильно ослаб,и Айболит прописал ему постель-
ный режим и усиленное питание минимум до Выброса.За это
время учёные починили электрогенератор,и было решено от-
ложить сбор «Икса» до выздоровления майора.Вместо этого
личный состав принялся за наладку системы водоснабжения
и перепланировку первого этажа:надо было выделить место
под душевую.Первый пуск скважины состоялся за день до
Выброса и закончился ликвидацией потопа,после «Дезинфек-
ции» и полугода регулярных Выбросов герметичность труб и
соединений оказалась не на высоте.Устранять неисправности
пришлось почти сутки,после чего скважину запустили вновь
и на Базе был торжественно объявлен банный день,совсем
не торжественно закончившийся Выбросом.В этот момент и
было сделано второе эпохальное открытие.
236
Едва вечерний воздух на улице начал стремительно на-
ливаться серым,далёкие пронзительные крики мутировавше-
го зверья резко затихли и тусклое голубое пятно солнечного
диска померкло,стоящий на наблюдательном посту Байкал
рванулся к входному люку.
— Выброс!!!— проорал он,захлопывая за собой тяжёлую
крышку и выкручивая до упора кремальеру гермозатвора.—
Все вниз!!!Выброс!!!Двадцать секунд!!!
На надземном этаже никого не оказалось,и спустя десять
секунд Байкал уже заканчивал герметизацию второго люка,
отрезая подземные этажи здания от его верхней половины.За-
кончив,он спустился и на всякий случай пересчитал личный
состав.Народ,только что закончивший банные процедуры,
находился в столовой,где делился полученными впечатлени-
ями.Получить ни много ни мало самые настоящие душевые,
внутри Ареала,да ещё и в Жёлтой Зоне,было настолько фан-
тастическим событием,что по сравнению с ним какой-то там
Выброс померк,как спичка перед прожектором в тысячу све-
чей.В результате отсутствие учёных заметили не сразу.
— Где наше сокровище-то?— Байкал обвёл взглядом сто-
ловую.— Где интеллектуальный корпус?
— В насосной,— ответил Водяной,— они собирались го-
товить вакуумник к Выбросу...
Глухой хлопок перегорающей лампочки оборвал его слова,
возвещая о начале Выброса.Помещение погрузилось в тем-
ноту,и в голове знакомо завибрировала лёгкая боль.Кто-то
щёлкнул колесиком зажигалки и потянулся к висящему на
стене нефтяному светильнику.
— Чёрт!— коротко ругнулся Медведь.— Снова забыли
вырубить электрогенератор!Надо посмо...
Громкий треск,раздавшийся с первого этажа,сорвал всех
с мест,и люди торопливо защёлкали зажигалками,спеша к
выходу.
— Это в насосной!— определил Шорох,оказавшийся бли-
же всех к дверям,и выскочил в коридор.
237
Медведь был ещё слаб,опухоль с бедра сошла,но нога
болезненно ныла,отзываясь на каждый шаг,и в результате
он оказался на первом этаже позже всех.Люди столпились
у дверей в насосную,все настенные светильники уже были
зажжены,в воздухе пахло чем-то душно-маслянистым,и ско-
рее на ощупь угадывалось нечто вроде прозрачного дыма или
пара.Из насосной выскочил Айболит и пулей умчался в ме-
дотсек,следом за ним Шорох и Капкан под руки вывели из
помещения профессора Николаеву.После появился Степанов
в сопровождении Базальта.Учёный держался за кисть руки,
болезненно потирая её,словно получив сильный ушиб.
— Это моя вина!— сетовал он.— Я увлекся наполнением
экспериментальной ёмкости и совершенно не обратил внима-
ния на предупреждение о Выбросе!— Он вновь страдающе
скривился,баюкая повреждённую руку,и оглянулся назад:—
Ни в коем случае не трогайте присоединённую к вакуумнику
ёмкость!Это может быть опасно!И за этой реакцией необхо-
димо пронаблюдать!— учёный заторопился вслед за Айболи-
том.— Мне нужно как можно быстрее сюда вернуться!Надо
только принять обезболивающее,слишком сильно мутит...
— Признайся,Никита,у тебя ведь хобби калечить себе
одну и ту же руку?— произнёс Медведь,заглядывая в двери
насосной.— Ты,как профессиональный мазохист,устроил всё
это специально...а вообще впечатляет!
Помещение насосной станции,полностью заставленное
техническим оборудованием подачи воды,шлангами,электро-
генераторами и проводными сборками,было освещено мягким
бледно-синим светом,шедшим из небольшого короба,поблёс-
кивающего медицинской сталью.Эта вполне обычная боль-
ничная ёмкость была сопряжена с вакуумным генератором,
окружённым в настоящий момент снопом искровых разрядов,
и внутри неё слабо пульсировала в такт свечению светло-
янтарная жидкость.
—Это там не «Икс» ли залит?—насторожился здоровяк.—
Взрыва не намечается?Искры кругом!В Ареале-то большой
238
огонь не живёт,но вы говорили,что кусок пола возле вакуум-
ников чистый?
— Определённый риск,конечно,есть,но...— Степанов
остановился,не переставая растирать повреждённую руку.—
Я полагаю,что подобного не произойдёт.Иначе нефть взо-
рвалась бы ещё в момент начала Выброса.Я как раз заливал
её из канистры в медицинский контейнер,другой подходящей
по размерам и форме для эксперимента ёмкости у нас не на-
шлось.Людмила Петровна находилась ближе к вакуумнику
и попала в область искровых разрядов.Мне удалось быстро
выдернуть её оттуда...— он посмотрел на больную руку,—
судя по ощущениям,силы разрядов более чем достаточно для
воспламенения одного литра «Тип X».Но этого не произошло.
Полагаю,мы стали свидетелями некоей физико-химической
реакции совершенно нового,более чем трёхмерного,уровня.
Ранее ничего подобного не наблюдалось,хотя мы регулярно
проводим эксперименты с этой нефтью.Однозначно можно
сказать лишь то,что основную роль в этом играет метамор-
фит,на свойствах которого основана новая схема вакуумной
двойки.Но это и всё остальное требует наблюдений,тщатель-
ного протоколирования и анализа!Вот почему столь важно
сейчас ничего не менять в положении оборудования!
— Менять ничего не будем,— пообещал ему Медведь.—
Пошли к Айболиту,руку твою покажем.— Он посмотрел на
Базальта:—Надо дверь в насосную на всякий случай закрыть.
Так спокойнее.Мало ли чем всё это светопреставление закон-
чится.Сейчас оно пульсирует и не загорается,а через пару
часов бабахнет за милую душу!Выброс — штука долгая,вся-
кое может случиться.
В медотсеке санинструктор вовсю колдовал над Никола-
евой.Она находилась в сознании,но её состояние являлось
далеко не лучшим.Вся левая сторона лица профессора ока-
залась сильно повреждена снопом искровых разрядов и была
покрыта густой россыпью обугленных ожогов.Шок от уда-
ра прошёл,и женщина кривилась от боли каждый раз,когда
239
Айболит касался пинцетом её ран,удаляя превратившиеся в
угольки кусочки кожи.
— Потерпите ещё минуту,Людмила Петровна!— санин-
структор ловко отщипнул очередной уголёк.— Я вколол вам
обезболивающее и анестетик,скоро вам станет легче.
— Мне станет легче,если вы всё-таки дадите мне зер-
кало!— недовольно заявила она.— Мне не двадцать лет,и
нечего обращаться со мной,словно с малолетней дурочкой!
Я хочу видеть,что произошло с моим лицом,а не терзаться
догадками в неведении!
— Ну нет у меня зеркала,что теперь сделать?!— вдохно-
венно врал Айболит.— Надеюсь,вы не потребуете от меня,
чтоб я всё бросил и побежал впотьмах разыскивать его для
вас по всей Базе?Мне необходимо обработать вашу рану,это
сейчас имеет большее значение,как мне кажется!
— У меня в комнате целых три зеркала!— Профессор
вздрогнула,когда санинструктор прикоснулся к её обожжён-
ному лицу смоченным в антисептике тампоном.— Так что
долго искать не придётся!— Она скосила глаза на входящих
Медведя и Степанова:— Никита Владимирович,как вы?
—Ерунда!—бодро заулыбался учёный.—Слегка зацепило
руку,сущие пустяки!Думаю,достаточно обычного лейкопла-
стыря,и я смогу вернуться к работе,пока свечение не угасло!
— Садись туда,Никита,сейчас разберёмся!— Айболит
мельком посмотрел на руку Степанова с обугленной язвой на
тыльной стороне ладони и указал ему на самый дальний от
Николаевой стул.
Эта хитрость не укрылась от взгляда профессора,и жен-
щина требовательно обратилась к коллеге:
— Никита Владимирович!— она сурово посмотрела в гла-
за учёному.— Что у меня с лицом?То же самое,что с вашей
рукой?И будьте любезны без экивоков!А то уважаемый Вита-
лий Семёнович устроил мне игру в загадки,словно гламурной
студентке!
— Эмм...— Степанов неловко замялся,переводя взгляд
240
с Николаевой на рассерженно зыркающего на него Айболи-
та — Насколько я могу судить...я ведь не врач...ничего
похожего,небольшой ожог...
— При небольшом ожоге от лица не отдирают куски обуг-
ленной кожи!— сердито перебила его профессор.— И вы
туда же!Хорошо,я поступлю по-другому!— Она вонзила в
Медведя суровый взгляд:— Николай Иванович!Будьте так
любезны,принесите из моей комнаты любое из трёх зеркал!
Вы их найдёте без проблем,они находятся на самых видных
местах!
— Запросто,Людмила Петровна!— клятвенно пообещал
майор.— Уже иду за зеркалом!
Здоровяк,прихрамывая,покинул медотсек,затворил за со-
бой дверь и шёпотом сказал ожидавшим снаружи бойцам:
— Никаких зеркал!И никаких ожогов!— Он прислушался
к доносящимся из медотсека словам Айболита,убеждающего
пациентку,что всё в порядке:— Все зеркала спрятать!Если
что — все легли спать,никто ничего не знает!
Выброс закончился лишь спустя двое суток,всё это время
Айболит продержал Николаеву в медотсеке,не позволяя да-
же дотрагиваться до повязки.На третий день,пока на Базе
восстанавливали подачу электричества и меняли сожжённые
Выбросом лампочки,профессор воспользовалась удобным мо-
ментом и самостоятельно сняла повязку.
—М-да,звезда,ничего не скажешь...—она разглядывала
своё отражение,держа перед лицом лоток из медицинской
стали.В этом положении её и застал вернувшийся в медотсек
санинструктор в сопровождении Медведя.
— Коля,закатывай рукав,необходимо сделать контроль-
ный анализ крови...— начал было Айболит и тут же заме-
тил,чем занимается Николаева.— Людмила Петровна,кто
вам позволил снять бинты?!— Айболит отобрал у женщины
лоток.— Вы можете навредить процессу регенерации тканей!
Немедленно прекратите этот детский сад и садитесь в кресло!
Необходима перевязка!Сейчас рано делать какие-либо выво-
241
ды!
— Мне приятно,что все здесь столь искренне обо мне за-
ботятся,— вдохнула Николаева,— на всей Базе внезапно не
оказалось ни одного зеркала.— Она уселась в кресло и пе-
чально улыбнулась:— Таинственным образом зеркала исчезли
и из моей комнаты,включая пудреницу из косметички,о ко-
торой я даже не упоминала.— Профессор устало посмотрела
на санинструктора:— Виталий Степанович,я,разумеется,не
врач,но понимаю,что ожог останется навсегда.Мне только
хотелось бы понимать,насколько велика его площадь.Что-
бы в будущем не пугать собеседников и оборачиваться к ним
нужной стороной лица.
— Что вы такое говорите,Людмила Петровна!— возму-
тился Айболит.— Лечение ещё не закончено!— Он открыл
герметичный контейнер и принялся извлекать оттуда всевоз-
можные баночки и пробирки.— И вы недооцениваете возмож-
ности медицинских метаморфитов!
— Я позже зайду,— сообщил Медведь и торопливо поки-
нул медотсек.Врать в глаза не хотелось,говорить правду —
тем более,так что майор счёл лучшим выходом быстро уда-
литься.
Он направился обратно в насосную,где с момента оконча-
ния Выброса помогал Степанову заниматься с оборудованием.
Повреждённая разрядом рука учёного слушалась плохо,кисть
утратила способность сжиматься в кулак полностью,и зача-
стую Степанову приходилось действовать одной рукой.Под
действием медицинских метов ожог зарубцевался,но посреди
кисти остался уродливый паутиноподобный шрам толщиной в
палец.
— Вы уже вернулись?Так быстро?— учёный пытался здо-
ровой рукой вытащить из направляющих внутренней полости
вакуумного генератора ёмкость с «Иксом»,неуклюже придер-
живая её повреждённой рукой.
— Давай лучше я,— Медведь отстранил Степанова и вы-
двинул стерилизационную коробку.— Айболит занят,отчиты-
242
вает Людмилу.Она ухитрилась снять бинты из любопытства.
Куда поставить?
— Это нужно отнести в лабораторию,если можно,— про-
изнёс тот и добавил:— Очень печально!Людмила Петровна,
вне всякого сомнения,талантливый учёный и высококлассный
специалист,но ей,как любой женщине,совсем небезразлична
собственная внешность.А тут такое...Она очень сильный
человек и выдержит этот удар,но это ещё не значит,что ей
не будет больно...Я думаю,лучшее,что мы можем сделать
сейчас,это никоим образом не реагировать на...эээ...про-
изошедшие с её лицом изменения.Она очень не любит жа-
лость.
Учёный вышел из насосной,придерживая перед Медведем
железную дверь,и оба направились в лабораторию.
— Кажется,тут что-то плавает,на поверхности,— майор
разглядывал налитую в ёмкость нефть «Тип X»,лениво по-
драгивающую в такт его шагам.— Может,что-то с потолка
свалилось?Не нарушит тебе чистоту эксперимента,или что
там бывает в этих случаях?
— Где вы это видите?!— Степанов приподнялся на цыпоч-
ки,заглядывая в короб.— Действительно!Там что-то есть!
Необходимо срочно,немедленно провести анализ вещества!
Ничто сверху упасть не могло,это исключено,вакуумная
двойка имеет общее поле по вертикали,к тому же короб на-
ходился внутри самого генератора!Очень вероятно,что это
масляное пятно образовалось в результате вакуумной реак-
ции!То самое свечение,вы помните?!Я должен подготовить
аппаратуру!
Он умчался вперёд,и Медведь лишь покачал головой.
Нечасто встретишь людей,настолько фанатично преданных
своему делу.С другой стороны,настоящие гении должны быть
именно такими.Как ещё можно совершать открытия,доселе
казавшиеся всем современникам невозможными или даже про-
тиворечащими существующим научным законам?Такое под
силу только людям,безоговорочно верящим в собственный
243
путь,пролегающий в стороне от натоптанных дорог,ведущих
в тупики.Любая возможность продвинуться вперёд хотя бы
на шаг для них бесценна,и набившие оскомину стереотипы
чиновников и карьеристов от науки не более чем пустой звук,
досадная помеха на пути к познанию Истины.А ведь,как
известно,Истина — вечна!Кто это сказал,кстати?Медведь
напряг память,но так и не смог вспомнить.Он недовольно на-
хмурился и,пригнувшись,протиснулся в дверь лаборатории.
— Ставьте сюда,Николай Иванович,— Степанов указал на
лабораторный стол,— слева от микроскопа!Он,к сожалению,
любительский,но сам факт того,что нам удалось его найти,
уже большая удача!
Медведь взгромоздил ёмкость на указанное место и по-
смотрел на учёного,увлечённо вооружающегося пробирками,
пипетками и прочим научным инструментарием.
— Спасибо,дальше я справлюсь самостоятельно!— по-
благодарил его Степанов.— Предстоит масса однообразной
работы,самой тяжёлой физической нагрузкой среди которой
является поворот настроечного колеса микроскопа,— улыб-
нулся он.
Болтаться под ногами у специалиста,не смысля ни грамма
в сути предмета,было глупо,и майор покинул лабораторию.
Пожалуй,стоит взять на себя сегодняшнюю возню на камбу-
зе.Традиционно этим занимался Айболит,являвшийся боль-
шим любителем покулинарить,но сейчас у него хватает забот.
Медведь направился к лестнице на второй этаж,но не успел
дойти до окончания коридора,как из лаборатории донёсся звук
ударяющегося о пол металлического предмета,грохот падения
человеческого тела и звон бьющегося стекла.Он резко развер-
нулся и торопливо захромал обратно.В следующую секунду
из дверей лаборатории выскочил бледный от ужаса Степанов.
Одна сторона его халата была насквозь мокрой,словно он
свалился в лужу «Икса»,правой рукой он держал больную
руку так,словно это было величайшее сокровище вселенной.
С расширившимися от паники зрачками учёный метнулся к
244
медотсеку,и майор поспешил за ним.В результате в царство
Айболита они попали почти одновременно.
— Виталий Степанович!— с порога выпалил учёный сан-
инструктору,накладывающему какой-то лечебный состав на
повреждённую сторону лица Николаевой.— Катастрофа!Ско-
рее!Скальпель!Скребок!Чашку Петри!Хоть что-нибудь!
— Что случилось?!!— Айболит подскочил,словно ужален-
ный,и бросился к своим инструментам.
— Я случайно перевернул тестовую ёмкость!Не справился
одной рукой!— поведал убитый горем Степанов.— Всё раз-
лилось по полу!Результаты бесценного эксперимента гибнут!
Продукт реакции свечения размазался по руке и исчезает на
глазах!— Он сунул больную руку санинструктору.— Необхо-
димо срочно сделать соскоб!Спасти хоть каплю!Вдруг мы не
сможем повторить реакцию?!!
— Какой продукт?Какой соскоб?!— Айболит завис перед
учёным со скальпелем в руке.— Я ничего не понимаю,Ники-
та!Что надо спасать?!Тебя обожгло реактивом?— он бросил
взгляд на мокрую руку Степанова.— Надо промыть кожу!
— Нет!!!— пришел в ужас учёный.— Соскоб!Необходимо
добыть образец!Хотя бы приложить к коже стекло!У меня не
осталось стерильных препарационных стекол,я их разбил!
— Образец чего?— встрепенулась Николаева,пытаясь
слезть с медицинского стола.— Реакция дала результат?Ка-
кова его природа?!
—Так,спокойно,я всё понял!—громогласно объявил Мед-
ведь.— Сейчас всех спасём,сохраняйте спокойствие!— Он
взял Степанова за больную руку:— Эту маслянистую каплю,
что появилась на поверхности «Икса» после сияния,размазало
тебе по руке.Где именно?
— От шрама до середины предплечья!— учёный судорож-
ным движением ткнул пальцем в блестящую чем-то масля-
нистым руку.— Вещество быстро впитывается в кожу!Мы
потеряем образец!
— Айболит,сними отсюда и досюда всё,что можно,для
245
надёжности вместе с кожей!—велел майор.—Если впитается
полностью,обещаю выжать обратно!
— Я сейчас умру от смеха,— зло прошипел санинструктор
на Медведя,быстро делая соскобы по всей площади мокрой
поверхности кожи.Каждый соскоб он счищал на отдельное ла-
бораторное стекло.— Это вам не шуточки шутить!Абсолютно
все жидкости Ареала в той или иной степени биологически
активны!Образец он боится потерять!— это уже относилось
к Степанову.— Как бы руку не потерять сейчас,или что по-
хуже!
Он сделал десяток соскобов,после чего стремительными
движениями выхватил откуда-то бутылёк с обеззараживаю-
щим реагентом,смочил в нём тампон и тщательно протёр
учёному руку.Бросив тампон в одну из пробирок,он извлёк
из своего контейнера шприц-тюбик с антидотом,вколол его
Степанову и велел Медведю уложить учёного на стол и сле-
дить за его дыханием.Сам он схватил одно из лабораторных
стёкол с соскобом,достал целый набор жидких индикаторов
и принялся капать на образец из каждого пробника.Бесцвет-
ные капли при попадании на соскоб меняли цвет,но,судя по
выражению лица Айболита,ничего жуткого в этом не было.
— Никита!— санинструктор наконец оставил пробники
в покое и сделал глубокий выдох,— давай договоримся:ты
больше не будешь ТАК меня пугать,хорошо?— он сел пря-
мо на краешек стола.— На этот раз всё обошлось.Вещество
действительно очень активно,но не относится ни к одному
из известных опасных токсинов или ядов.Насколько я могу
судить по твоему состоянию,и к неизвестным тоже.Но всё
равно я оставляю тебя в стационаре на сутки!Для наблюде-
ния.
— Но это решительно невозможно!— воскликнул Сте-
панов.— Я должен провести анализ полученного вещества!
Помимо этого необходимо подготовить вакуумную сборку к
плановым тестам!После Выброса нужно сделать контрольные
замеры и откорректировать вертикальную синхронизацию ге-
246
нераторов,если потребуется!
—Возражения не принимаются!—отрезал Айболит.—Это
приказ военврача,и он не обсуждается!
— Вы не понимаете!— не сдавался учёный.— После каж-
дого Выброса метаморфит «Шестое чувство» уменьшается в
размерах!Он уже потерял треть объёма!Как это отразится
на мощности системы?Необходимо проделать массу расчётов!
Если система не заработает,мы потеряем способность про-
тивостоять Выбросу и,соответственно,потеряем чистое про-
странство водной скважины!
— Понятно,— хмыкнул Медведь.— Нам срочно нужно
искать новое «Шестое чувство».И,желательно,размером по-
больше.И много штук.
—Вообще нам потребуются все известные метаморфиты!—
заявила профессор Николаева.—И нужно собрать ещё два ва-
куумника!Один крупный,для проведения заранее рассчитан-
ных тестов,и один небольшой,для исследовательских пусков,
в результате которых мы будем выявлять механизмы поведе-
ния вакуумной системы при сопряжении её с тем или иным
метаморфитом!Так как уже имеющуюся вакуумную двойку
трогать не стоит,она обеспечивает нас водой,и разумнее оста-
вить её сугубо под эту цель.Соответственно,потребуются
осколки метеорита для запуска всего вышеназванного.
— Элементарная задача!— небрежно махнул рукой май-
ор.— Всего-то пять-шесть лет непрерывных поисков в Эпи-
центре!Справимся!— Он перевёл взгляд на Айболита:— Без
торговли нам этого не собрать,даже если мы будем по пять
суток между Выбросами копаться в Жёлтой.Можно,конечно,
сходить в ГНИЦ,но это крайний случай,ибо вернутся оттуда
не все.
— Только ГНИЦ мне ещё не хватало!— сокрушённо по-
качал головой санинструктор и посмотрел на Степанова:—
Ладно,Никита,считай,что на этот раз тебе повезло.Оста-
нешься в стационаре до утра.Утром,если всё будет в норме,
я тебя выпишу и приступим к добыче воды в промышленных
247
масштабах.Если поставить на неё цену вдвое ниже,чем у
РАО,найдётся много желающих нести меты и осколки нам,а
не им.
— Надо предпринять некоторые подготовительные дей-
ствия,— заявил Медведь.— Добыть бочки под воду,пустить
слух о предстоящей торговле,продумать механизм торговли и
безопасность магазина...— Он в задумчивости направился к
двери.
— А ты куда собрался?— ехидно поинтересовался Айбо-
лит.— Думаешь,я про тебя забыл?Пока не перестанешь ко-
вылять,никуда с Базы не выйдешь!Наши пока справятся и
без тебя.Так что иди,командуй,и не забудь,что тебе вечером
на осмотр,в эту самую комнату!
Могучий здоровяк обречённо вздохнул и покинул медотсек.
Сидеть без дела на Базе жутко надоело,но спорить с Айбо-
литом в таких случаях было бесполезно.Санинструктор умел
бывать упрямее ослика,если дело касалось его вотчины...
Весь день ушёл на планирование будущей торговли и от-
работку мелочей.После долгих размышлений над множеством
вариантов Кварц постановил,что оптимальным способом бу-
дет производить торговые операции в Жёлтой Зоне,у самой
её границы с Зелёной,метрах в двухстах для начала.После
можно уйти глубже,когда обрастём клиентурой.Вести торгов-
лю будет кто-то один,желательно не связанный с ОСОПом,
чтобы ещё больше запутать недоброжелателей.Пусть гадают,
сколько же у нас людей.Место сделки должно обеспечивать-
ся снайперско-пулемётным прикрытием,с продавца глаз не
спускать,огонь открывать при малейшем покушении на его
жизнь или здоровье.Для подачи тревожного сигнала приме-
нять систему жестов,например,сложенные на груди руки —
это знак «ситуация критическая»,и так далее.Обсуждение
закончилось за полночь самовыдвижением Водяного на долж-
ность торговца.Учитывая юридический опыт,его предложение
поддержали единогласно.Запутать Водяного в разговоре было
непросто,и это являлось ещё одним козырем.
248
С утра Спецотряд покинул Базу с задачей скрытно сопро-
вождать Кварца и Раса в обходе поселений и магазинов.Пла-
нировалось собрать информацию,заключить первые сделки и
приобрести бочки,пригодные для хранения питьевой воды.
Проводив людей,Медведь побрёл на крышу,нести дежурство
на наблюдательном посту.Кроме Айболита и находящихся в
медицинском отсеке учёных,на Базе никого не осталось,и
пренебрегать безопасностью в такой момент было в высшей
степени рискованно.Здоровяк занял позицию у перископа и
принялся наблюдать за местностью.За этим занятием его и
застал Степанов.
— Николай Иванович,вам стоит на это посмотреть!— за-
явил учёный,протягивая майору без усилий сжимающуюся в
кулак руку,пострадавшую от искрового разряда.Поверхность
кожи была бледно-розовой,словно только что затянувшаяся
ссадина,в остальном ничто не напоминало о существовании
на этом месте ещё вчера толстого кроваво-красного рубца.—
За ночь произошло почти полное восстановление кожи.Завтра
не останется и следа!
— Это как так?— удивился Медведь.— Ты хочешь ска-
зать,из-за той маслянистой капли,что ты случайно размазал
по руке,когда бил посуду в лаборатории?
— Именно!— подтвердил Степанов.— В смысле,из-за по-
лученной в результате реакции свечения субстанции.Посуда
разбилась случайно!Я не планировал ничего подобного!
— Угу,— хмыкнул здоровяк,делая понимающее лицо.—
Что говорит Айболит по этому поводу?
— Виталий Степанович пытается получить из соскобов об-
разец вещества,чтобы обработать ожог Людмиле Петровне,—
объяснил учёный.— Мы сейчас же приступаем к расчётам и
аналитике прошедшей реакции.Необходимо понять условия
её возникновения.Уже ясно,что субстанция — это результат
расслоения нефти «Тип X» под воздействием этой реакции.На
дне ёмкости я обнаружил твёрдый осадок,его тоже необходи-
мо исследовать.Собственно,я пришёл извлечь из вакуумника
249
осколок метеорита,на время.Нам не хватает вычислительных
мощностей.
За последующие двое суток учёные вместе с Айболитом
покидали лабораторию не более четырех-пяти раз,чтобы на-
скоро привести себя в порядок и перекусить чем-нибудь прямо
на ходу.Испытывая серьёзные подозрения,что никто из них
в течение всего этого времени так и не лёг спать,к обеду
третьих суток Медведь решился наступить на горло научному
прогрессу.Весь личный состав отряда заявился в лаборато-
рию,вызвав неодобрительные взгляды воспалённых от уста-
лости глаз её обитателей,и майор безапелляционно заявил:
— Уважаемые пациенты,ваша палата закрывается на сани-
тарный день.Санитары,собственно,уже прибыли.Всем боль-
ным будет обеспечена горячая пища,водные процедуры и здо-
ровый сон.Наша психиатрическая клиника заранее приносит
вам свои извинения за причинённый комфорт!
— Сейчас не самое удачное время для шуток,Николай
Иванович!— устало нахмурилась профессор Николаева.—
Мы обязаны к началу следующего Выброса полностью скон-
фигурировать систему!Для этого необходимо досконально
изучить...
— Людмила Петровна,я лично досконально выключу все
ваши научные штуковины через пять минут,— сурово пере-
бил её здоровяк.— Так что лучше сделайте это сами прямо
сейчас,чтобы избежать какой-нибудь потери данных и про-
чих казусов.Мне ещё не хватало найти вашу весёлую трои-
цу тут через пару-другую часов без сознания или чего поху-
же.Натворите спросонья дел,мало приключений в насосной?
Сворачивайтесь!Есть,в душ и спать!С утра продолжите,до
Выброса останется не меньше суток.Скорее всего,двое или
трое,два раза подряд Выбросы с минимальными интервалами
не проходят.
— Всякое может быть!— попытался возразить Степанов.—
Когда мы впервые попали в РАО...
— Осталось четыре минуты!— с энтузиазмом поддержал
250
его Медведь.— Я ведь действительно всё здесь поотключаю,
без зазрения совести!
— Отдохнуть нам не помешает,— первым пошёл на уступ-
ки Айболит.— Давно пора,иначе работоспособность упадёт
совсем.Я дважды путал реактивы для элементарной тестовой
реакции.Продолжить работу с утра будет более разумно.
Пока исследовательское сообщество,едва шевелясь от
усталости,сворачивало изыскания,майор с любопытством
оглядывал лабораторию.Возле трёх потрепанных микроско-
пов всё было заставлено пробирками,колбами,лабораторны-
ми стёклами с какими-то образцами и добрым десятком по-
луразобранных физических приборов,из которых единствен-
ным знакомым Медведю предметом был осциллограф.Столы
завалены листами бумаги,испещрёнными формулами,схема-
ми кристаллических решёток и физическими выкладками.Па-
ра ноутбуков,крайне нелепо выглядящих с вмонтированными
внутрь осколками метеорита,окружёнными кустарно собран-
ными внешними корпусами,светилась сложными расчётами и
абсолютно непонятными непосвящённому человеку данными.
Зато вполне понятно выглядела повреждённая рука Степанова
— абсолютно здоровой,без малейшего намёка на ожог,шрам
или келоидный рубец.Сплошное месиво из обожжённой ко-
жи на левой половине лица профессора Николаевой на первый
взгляд меньше не стало,но обугленных и омертвевших участ-
ков на ней уже не наблюдалось.
— Рука зажила полностью?— негромко спросил майор Ай-
болита,кивком указывая на Степанова.
— Менее чем за сорок часов!С идеальным восстановле-
нием подвижности пальцев!— подтвердил тот.— Совершенно
невозможная скорость.Даже меты не в состоянии справить-
ся с такими травмами.И,я уверен,это не предел.Эссенцию
необходимо выделить вновь и тщательно изучить,это первое
биологически активное вещество Ареала,не только не несу-
щее угрозы,но,наоборот,обладающее ярко выраженным по-
ложительным эффектом.Вот почему мы делаем всё,чтобы
251
повторить расслоение!
— Расслоение чего?— уточнил Медведь.— «Икса»,в
смысле?Нефть расслоилась в процессе реакции свечения...
или сияния...как там Никита её окрестил?
— Вообще,расслоение нефти в процессе перегонки — это
обычный процесс,как ты понимаешь,— принялся объяснять
санинструктор.— Только в случае «Тип X» всё иначе,так как
она сама по себе уже высокоэнергичное топливо и не даёт
тяжёлых осадков.Точнее,не давала до крайнего Выброса!В
результате взаимодействия с вакуумной двойкой и «Шестым
чувством» возникла реакция свечения,о возможности суще-
ствования которой никто,кроме нас,даже и не догадывает-
ся!Мы получили не только улучшенное даже по стандартам
«Икса» высокотехнологичное топливо,но ещё твёрдый осадок
и биологическую эссенцию.Твёрдый осадок остался на дне
опрокинутой Никитой ёмкости,он легко отфильтровывается,
и мы смогли поверхностно изучить его.Это углеродистый ма-
териал,возможности которого поражают,Коля!После неслож-
ной обработки из него можно получать уникальные материалы
с наноструктурой,толщина плёнки,по предварительным ана-
лизам,может быть доведена до одного-двух атомов!Это почти
графен,возможно,фуллерен,либо что-то подобное,но ещё
не известное науке!Из этого можно производить массу всего
для космоса,электроники,медицины!Вещество демонстриру-
ет удивительную лёгкость,прочность,жаростойкость,серьёз-
ные антифрикционные показатели и много чего ещё!Наших
куцых возможностей попросту не хватает для полноценных и
полномасштабных исследований!А эссенция!Ты видел руку
Никиты!Я готов чем угодно поклясться:если во время сле-
дующего Выброса мы сможем выделить из «Икса» хотя бы
один кубик этого биологического концентрата,тот же эффект
будет и с ожогами на лице Людмилы Петровны!Это вообще
удивительное вещество!Ведь в любой нефти содержатся ве-
щества,идентичные некоторым веществам,содержащимся в
крови теплокровных животных,например,железосодержащие
252
элементы,или в клетках растений — тот же хлорофилл.Так
вот,эта эссенция есть не что иное,как нефтяной слой «Ик-
са»,в котором концентрация этих,а также аналогичных им
веществ существенно,многократно увеличилась!Перспективы
для применения этой субстанции в медицине могут оказать-
ся поистине безграничными!Восстановление организма,реге-
нерация повреждённых тканей,подавление и сопротивление
болезням,омолаживание,быть может,даже увеличение про-
должительности жизни!При этом биологическая активность
вещества столь высока,что для инициации необходимого эф-
фекта достаточно нескольких грамм!
— Однако вы серьёзно замахнулись,— уважительно произ-
нёс майор.— Открытие мирового значения,ни много ни мало.
От Зависимости это может избавить?Может,попытаться всё-
таки связаться с государством?Не думаю,что они откажутся
от такого сокровища.Глядишь,хотя бы вас реабилитируют!
— Чтобы так рисковать,одних поверхностных выводов ма-
ло!— покачал головой Айболит.— Нужны точные и прове-
ренные данные.Ты наше замечательное государство не хуже
меня знаешь.Заберут разработки и отдадут своим.А мы ся-
дем по прежним обвинениям.Нет,тут требуется сразу и на
весь мир анонсировать конкретные достижения.Всё,что у
нас есть,это пара суток теории!Предстоит непочатый край
работы.Кстати,о работе!Так как ситуация более чем серьёз-
ная,мы нуждаемся в серьёзном оборудовании,этих игрушек
для юных химиков недостаточно.Мне требуется электронный
микроскоп,лабораторная центрифуга,кварцевый спектрограф
для Никиты...— Он полез в карман халата и достал сло-
женный вчетверо лист бумаги:— Я тут набросал список.За
обедом подумаем,где всё это искать!
С тех самых пор ОСОП и стал потрошить на предмет уце-
левшего научного оборудования все полевые лаборатории и
развалины строений Городка,до которых удавалось добраться.
Ещё через месяц по Ареалу поползли слухи о таинственном
253
Водяном,торгующем в Жёлтой Зоне.Загадочный продавец
ходил между смертельных аномалий,словно по проспекту,и
предлагал по очень выгодным ценам чистую питьевую воду
и медицинские препараты высокого качества.Ни стандарт-
ные медикаменты РАО,ни даже новые антидоты,понемногу
изготавливаемые в ЦИАП,не могли сравниться с препара-
тами Водяного по степени эффективности.Против токсинов,
ядов и болезней Ареала,сильно мутировавших после ката-
строфы и ощутимо повысивших силу своего разрушительно-
го воздействия,гарантированно помогали только загадочные
шприц-тюбики из Жёлтой Зоны.
Быстро нашлись и самые хитрые,посчитавшие,что старый
добрый грабёж всегда выгоднее нудной торговли.Несколько
вооружённых отрядов в разное время уходили к магазину Во-
дяного,собираясь поживиться редкой добычей,но лишь один
человек из их числа выполз обратно в Зелёную с перебиты-
ми пулями ногами.Он передал всем заинтересованным лицам,
что Отряд Специальных Операций официально предупрежда-
ет о намерении проводить карательные акции после каждой
попытки нападения на свой магазин.В качестве подтвержде-
ния своих слов ОСОП на следующий же день атаковал ла-
герь бандгруппы,к которой принадлежал выживший уголов-
ник.Из четырёх десятков боевиков уцелело меньше половины,
часть из которых оказалась настолько неразумна,что броси-
лась по следу уходящего Спецотряда,пылая желанием совер-
шить месть.Насколько удачной оказалась для них эта затея,
никто так и не узнал,ибо преследователи,войдя в Жёлтую
Зону,более оттуда так и не появились.После ближайшего
Выброса кто-то из Перекупов набрался храбрости и пришёл
с небольшим караваном к поляне Водяного в установленный
для сделок день.Торговец Спецотряда оказался на месте и,
как обычно,ожидал покупателей.Больше соваться на поляну
с намерениями,не относящимися к торговле,никто не желал.
Сам Водяной никогда не отвечал на вопросы и вёл разговоры
исключительно о торговле.Отсутствие какой-либо серьёзной
254
информации быстро сделало своё дело:кровожадный ОСОП и
его загадочный продавец обросли всевозможными слухами и
домыслами,и это лишь усилило завесу таинственности.
3
255
256
Москва,Краснопресненская набережная,Белый Дом,
кабинет вице-премьера Лозинского,31 октября 2011 года,
12 часов 40 минут.
— Не ожидал,что Кугельштайн столь быстро перейдёт от
слов к делу,—Лозинский откинулся на спинку высокого крес-
ла с выражением глубокого недоверия на лице.— И тем по-
дозрительнее выглядит его предложение.Он может сколько
угодно строить из себя непорочного гения,далёкого от мир-
ской суеты,но я вижу его насквозь.Немец пудрит нам мозги,
чтобы мы платили ему деньги.Иначе почему он не сказал мне
о новом препарате девять дней назад?
— Он утверждает,что в тот момент у него ещё не бы-
ло ясности,— поморщился Белов.— Препарат не сохранял
стабильности.Поэтому я и отказался проверять его на себе
и потребовал введения стандартного препарата.Кугельштайн
прямо заявил,что не проводил испытаний на добровольцах,
так как в настоящий момент не имеет ни финансовых,ни юри-
дических возможностей этого сделать.
— Бред!— вице-премьер криво усмехнулся.— У него до-
статочно денег!Он пичкает своим зельем двенадцать человек,
и каждый платит ему по три миллиона долларов!Даже если
Кугельштайн не врёт и половина этих денег составляет се-
бестоимость операции,оставшегося вполне достаточно,чтобы
оплатить бесплатный синтез для добровольца!Я уже не гово-
рю о средствах,что передают ему благотворительные фонды.
Или он хочет сказать,что во всём Ареале не найдётся ни
одного желающего уколоться бесплатно?
— Этот напыщенный индюк меня раздражает не меньше
твоего,Валентин,— генерал-лейтенант коротко качнул голо-
вой.— Но в сложившейся ситуации он прав.Более того,счи-
таю,что его позиция сейчас совпадает с нашей.Найти добро-
вольца из числа этого стада элементарно.Но после проведения
эксперимента данный субъект мгновенно станет ещё одним
знаменитым выскочкой.Его потащат на всевозможные ток-
257
шоу,конференции и собрания оппозиционных партий,чтобы
в тысячный раз показать,как страдают несчастные в Ареале.
Это популярная тематика.Если новая сыворотка Кугельштай-
на окажется удачной и её эффект продлится дольше обычного,
к этому персонажу жареных новостей и конференций успеют
привыкнуть.А что потом?Рано или поздно препарат утратит
силу,и доброволец вернётся в Ареал.И никто не будет пла-
тить за него второй раз!Пресса и наши противники мгновенно
сделают его мучеником,символом вероломства РАО и так да-
лее.Мол,мы покупаем себе избавление от Зависимости,но
что делать тем,у кого нет на это денег,и тому подобное.
И оплачивать его операции бессмысленно.Во-первых,неде-
шёвое удовольствие,во-вторых,всё равно ничего не изменит.
Заплати за одного — будут ныть:а как же остальные двадцать
тысяч?Я уже не говорю о том,если что-то у Кугельштайна
пройдёт не так и доброволец умрёт на операции.Представля-
ешь себе шумиху?!Совет Директоров РАО проводит опыты на
людях,либо что-то в этом духе.Нет,сохранять существую-
щее положение дел более разумно.Некоторые знают,многие
догадываются,большинству наплевать,и никто не заявляет
ни о чём конкретно.
— Не буду спорить,хотя и не со всем согласен,— нахму-
рился Лозинский.— Итак,ты предлагаешь оплатить Кугель-
штайну эксперимент?
— Иначе это сделает кто-то другой,— заявил Белов.—
Например,Бертран или Уиллер.Не думаю,что они захотят
рисковать лично,но,учитывая свои финансовые возможности,
им не составит труда найти добровольца.Возьмут они его,ра-
зумеется,из числа своих,в «Блюроуз» народу достаточно.И,
заметь,в случае успеха,у наших противников опять же появ-
ляется возможность швырять в нас камни.Подумать только,
иностранцы в Ареале заботятся о своих соотечественниках,а
руководство РАО,естественно,только о себе!
— Согласен,— вице-премьер задумался.Бертран и Уиллер
со своей «Блюроуз» до сих пор не были головной болью и охот-
258
но шли на сотрудничество.Что и понятно,не в их ситуации
отказываться от компромиссов:чужая страна,жуткая глушь,
Зависимость.Хотя поначалу с ними пришлось немного пово-
зиться.Француз и британец были эксцентричными коллекцио-
нерами и весьма состоятельными людьми,что в конечном ито-
ге и привело их в Ареал.Оба являлись владельцами довольно
крупных осколков ухтинского метеорита,приобретённых,ра-
зумеется,в обход законов России.После «Дезинфекции» эти
осколки заставили своих хозяев приехать в Ареал,дабы «вер-
нуть себя на родину».Во что выльется такое возвращение,
тогда ещё никто не знал.Теперь Бертран с Уиллером жи-
вут в Сателлите вместе с остальными горе-коллекционерами
и очень довольны тем,что вообще остались живы.После того
как Кугельштайн представил свою сыворотку,оба стали его
постоянными пациентами и несколько осмелели,но вряд ли с
ними вообще могут возникнуть проблемы.Потерявшим ощу-
щение того,кто в доме хозяин,иностранцам всегда можно
отказать в визе.А сколько проживёт Зависимый вне Ареала,
всем хорошо известно.Одно лишь опротестование подобно-
го отказа займёт вдвое больше времени.Так что пять или
шесть иностранцев,периодически возвращающихся в Ареал,
ничем не угрожали Совету Директоров РАО и были абсолют-
но управляемы.А созданный ими благотворительный фонд
«Блюроуз» даже играл на руку:они всегда правильно осве-
щали за рубежом состояние дел в Ареале,предусмотрительно
закрывая глаза на ненужные мировой общественности подроб-
ности.Не говоря уже о том,что фонд был платёжеспособен,
хоть звезд с небес и не хватал:Зависимость серьёзно подко-
сила бизнес его основателей.Но сейчас ситуация была иной.
Ради возможной перспективы излечения иностранцы на риск
пойдут.Отправят кого-нибудь из числа своих,в случае че-
го будут долго извиняться и даже компенсируют моральные
издержки,но этот заносчивый фашист Кугельштайн сделает
собственные выводы.Он всегда даёт приоритет тем,кто пла-
тит за его исследования без возражений и задержек.И до
259
сих пор пальма первенства принадлежала Лозинскому и Бело-
ву,только их самовлюбленный нобелевский лауреат встречал
день в день,остальные могли просидеть в Ареале лишнюю
неделю,а то и две,ожидая,пока клиника профессора будет
готова к синтезу...
— Кого отправим?— вице-премьер посмотрел на генерал-
лейтенанта.— По срокам подходят оба.
— Если у тебя нет планов на Прокопенко в Москве,могу
послать племянника,— поморщился Белов.— Толку от него,
сам понимаешь,немного.Он готов к операции вот уже как
десять недель,но держать его в Сателлите гораздо спокой-
нее,чем в Москве.С этим не спорит даже его мать.Иными
словами,для меня разницы нет,так что решай сам.
— В таком случае пусть едет Прокопенко,— Лозинский
посмотрел в окно и прищурился.— У него имеется фронт
работ,скоро новый бюджет,так что пусть заодно взбодрит
наших партнеров.Они испытывают страх,оказываясь в од-
ном кабинете с кем-либо из Зависимых,так что общение с
Прокопенко лишний раз укрепит их дисциплину...— Вице-
премьер перевёл взгляд на генерала:— Кроме того,у меня
есть для него особое поручение.Пусть проведёт встречу с оп-
позицией.Господин Абрамов,борец с несправедливостью и ве-
ликий разоблачитель,давно порывается вызвать на словесную
дуэль кого-либо из руководства РАО.Мы дадим ему такую
возможность.Пусть убедится лично,что такое Зависимость
и сопровождающие её трагические случаи.Как ты считаешь,
Эдуард,за время беседы Абрамова со страдающим Зависимо-
стью Прокопенко произойдёт что-то нехорошее и печальное?
— Уверен,что произойдёт!— понимающе кивнул Белов,
возвращая Лозинскому внимательный взгляд.— Зависимость,
конечно,непредсказуема,но полтергейсты случаются так ча-
сто,что Абрамов непременно окажется в центре событий.
260
∗ ∗ ∗
Рабочий телефон мелодично зазвенел,настойчиво требуя от-
ложить работу с корреспонденцией,и Татьяна сняла трубку,
отодвигаясь от компьютера.
— Негосударственный благотворительный фонд помощи
пострадавшим от Ареала «Неравнодушные»,заместитель ру-
ководителя пресс-службы Татьяна Володина.Слушаю вас!—
произнесла она.
— Вам звонят из ФСБ!— злобно зашептал знакомый жен-
ский голос.— Вы все допрыгались и за вами уже выехали!
Тюрьма по вам плачет!А вас,Володина,посадят в самую
страшную камеру к злобным лесбиянкам!Потому что вы ку-
пили сапоги,которые хотела купить я!
— Юлька!— Татьяна тихо прыснула,стараясь скрыть эмо-
ции от сидящих за соседними столами сослуживцев.— Пере-
стань смешить,окружающие меня не поймут,я,между про-
чим,на работе!
— Можно подумать,я на Мальдивах!— фыркнула подру-
га.— И звоню тебе с золотистого морского пляжа прямо из
горячих объятий жаркого мачо!
— Может,всё-таки наоборот?— Татьяна с трудом сохра-
няла серьёзное выражение лица.— Объятия жаркие,а мачо
горячий?
— Какая разница!— вздохнула Юлька.— Всё равно в
наличии не имеется ни того,ни другого.А вместо моря и
пляжа ноябрьская Москва со смогом и пробками.Сегодня в
моей маршрутке был просто настоящий Бэтмен,а не водитель!
Все пробки собрал,подлец,я на полчаса на работу опоздала!
Главред метал гром и молнии,я думала,что одной из них
меня точно убьёт!
— Тебя спасло чудо?— хихикнула Татьяна.С Юлькой они
познакомились два года назад на курсах вождения и с тех
пор общались почти ежедневно.Её отец был не самым бед-
ным человеком и устроил дочку в известный издательский
261
дом «Бизнесмен»,где она с тех пор и работала.Закончившую
с ужасным скрипом журфак МГУ девушку более интересовал
гламур и светское общество,нежели профессия журналиста,
но бэйджик с надписью «Пресса» зачастую помогал ей попа-
дать на мероприятия,в силу закрытости которых иного спо-
соба оказаться там могло и не представиться.Поэтому Юлька
не торопилась бросать навевающую на нее тоску работу,ибо
та давала ей возможность совмещать приятное с полезным,
причём совершенно бесплатно.
— Меня спасла ты!— заявила Юлька.— Точнее,ваш босс.
Час назад он написал в своем блоге,что,цитирую:«Завтра,
четвёртого ноября,все желающие смогут увидеть запись мо-
ей беседы с одним из членов Совета Директоров РАО «Аре-
ал» господином Прокопенко Максимом Анатольевичем.Встре-
ча будет проходить в офисе нашего фонда в режиме онлайн,
после чего я выложу видеоотчёт в Сеть.Считаю сам факт
проведения беседы с данным Членом»,— девушка хихикну-
ла,— написано с большой буквы,кстати!Так вот:«с данным
Членом руководства РАО небольшой победой всех неравно-
душных,так как до сего момента высшие руководители РАО
«Ареал» демонстративно нас игнорировали.И неудивительно!
Они боятся наших острых вопросов...»,ну,и так далее,он
у вас большой любитель написать много буковок!— Она сно-
ва хихикнула и нарочито серьёзным голосом продолжила:—
Госпожа Володина,как вы можете прокомментировать пост
господина Абрамова?Давай,Тань,спасай меня скорее,не то
шеф сожрёт прямо со шпильками!
— Действительно,завтра,в пятнадцать часов,наш офис
обещал посетить один из директоров РАО «Ареал» господин
Прокопенко,— подтвердила Татьяна.— Мы рассчитываем за-
дать ему ряд вопросов.
— Бе!— прервала её Юлька.— А если не так официально?
Расскажи мне что-нибудь такое,из-за чего шеф сменит гнев
на милость!Что-нибудь эдакое,желательно политическое,а
то они тут в преддверие выборов совсем с ума посходили!
262
Занудство сплошное!
— Что тебе сказать...— вздохнула Татьяна.— Абрамов
собрался разделать этого Прокопенко под орех.Уже подго-
товил миллион каверзных вопросов.Говорит,что Прокопенко
будет иметь крайне бледный вид и так далее.Особенно рас-
сказывать нечего,он держит вопросы в тайне,чтобы сохра-
нить интригу.Знаю только,что будет спрашивать про то,как
это Совету Директоров удалось уцелеть в момент катастро-
фы,про инопланетян и про награждение Прокопенко Орденом
Мужества.
— О!Это пойдёт!— обрадовалась Юлька.— Слушай,Тань,
а вы не боитесь устраивать встречу в своём офисе?Прокопен-
ко — он же тоже Зависимый!А у вас пятый этаж!Вдруг,не
дай бог,какой-нибудь трагический несчастный случай?!
— Ну...— Татьяна вспомнила,что говорил на эту тему
помощник Абрамова.— Мы договорились с МЧС,на время
встречи перед зданием будет дежурить машина «скорой помо-
щи» и пожарный экипаж.Количество охранников удвоят,ог-
нетушители и кислородные маски в коридорах разложат.В об-
щем,мы подготовились.Если честно,Абрамов даже пытался
договориться с ГИБДД,чтобы перекрыли улицу и запускали
транспортный поток по соседнему переулку,но ему не пошли
навстречу.Сказали,пробка возникнет просто фантастическая.
— Понятненько,— подруга торопливо записывала её сло-
ва,—«...фантастические пробки пугают ГИБДД больше,чем
прямая угроза жизни и здоровью граждан,проезжающих че-
рез область возможного полтергейста...».Круто!Танюха,ты
меня спасла!А что там ты говорила про инопланетян?Есть
новые факты?
— Нет,конечно,— хмыкнула Татьяна.— Всё те же байки,
что распространяют нанятые правительством провокаторы и
прочие тролли.Но Илья Михайлович намерен спросить и об
этом.
— Прикольно!— воскликнула подруга.— Я уже приду-
мала заголовок:«Прокопенко ответит Абрамову за бесчинства
263
инопланетян в Ареале»!Как тебе?
— Несколько желтовато,на мой взгляд,— оценила девуш-
ка.— А вообще смотри сама,тебе виднее,какую позицию
занимает ваше издание.
— Как это какую?— вновь засмеялась Юлька.— Такую
же,как и ваш шеф:мы против партии негодяев и коррупцио-
неров!В общем,мы с вами заодно.Ладно,Тань,побежала я,
а то новостной блок без меня сверстают.Вечером в восемь,не
забудь!Пока-пока!
Татьяна повесила трубку и поискала глазами недоделан-
ное письмо,сиротливо белеющее посреди монитора пустым
листом.Разговор с подругой вытеснил из головы тщательно
сформулированный ответ,и теперь придётся перечитывать за-
прос.Всё-таки настолько кабинетная работа не для неё.Два
с небольшим года назад врач однозначно заявил ей,мастеру
спорта международного класса,что о художественной гимна-
стике она может забыть.Иначе в девятнадцать лет узнает,
что такое инвалидная коляска.С проблемным позвоночником
шутки плохи.Свыкнуться с тем,что двери в спорт для неё
захлопнулись,удалось не сразу.Около года она тренировала
детей,постоянно поддаваясь соблазну задержаться после ра-
боты и потренироваться самой,в результате чего боли в спине
усилились.Пришлось уйти.Настроение было близко к абсо-
лютно депрессивному,и в тот момент Юлька очень помогла
ей,таская с собой по всем журналистским тусам,лишь бы не
позволить грустить в одиночестве в четырёх стенах.Однажды
они оказались на пресс-конференции известного правозащит-
ника и оппозиционного блогера Ильи Абрамова.В тот момент
в стране как раз был пик гонений на Зависимых,несчастных
людей выживали не то что из собственных квартир и домов,
но даже из городов,и пострадавшие от Ареала,терзаемые
жутким Зудом,вернулись к границам этой зловещей Зелёной
Зоны,где проживали в нечеловеческих условиях,подобно без-
домным.Вообще катастрофа в Ареале прошла для неё неза-
меченной,слишком сильны были собственные переживания по
264
поводу гибели спортивной карьеры,являвшейся смыслом всей
жизни,и возня с врачами и больным позвоночником отни-
мала много времени.Поэтому в ситуации с Зависимыми она
разбиралась слабо и затруднялась определить,чья трагедия
страшнее:Людей,безвинно попавших под проклятие Ареала,
или родных и близких детей,гибнущих в несчастных случаях,
десятками происходящих вокруг Зависимых.
На той пресс-конференции выяснилось,что правозащитник
Абрамов собрался организовывать негосударственный неком-
мерческий фонд,призванный помогать Зависимым,факти-
чески брошенным государством на произвол судьбы внут-
ри смертельно опасных территорий.Фонд получил название
«Неравнодушные» и должен был заниматься не только невнят-
ными и мало кому понятными судебными тяжбами отдельных
лиц с государством,и не только закупкой на собранные сред-
ства гуманитарной помощи,но и действительно искать спо-
собы реально помочь попавшим в эту жуткую беду людям.
Абрамов прямо заявил,что не собирается списывать миллио-
ны на раздачу одеял и сэндвичей.
— Благотворительная раздача может длиться вечно и ни
к чему не приведёт,кроме растраты собранных денег!— пря-
мо заявил известный блогер и правозащитник.— Мы будем
финансировать научные исследования,направленные на изле-
чение Зависимости.А для того,чтобы средства не уходили
на гранты нечистым на руку карьеристам и бизнесменам от
науки,мы организуем своё собственное научное учреждение!
Исследовательский институт по проблемам излечения Зависи-
мости при фонде «Неравнодушные»!В общем,работы пред-
стоит много,и потому я приглашаю всех,кто не на словах,а
на деле неравнодушен к людям,которых постигла эта ужасная
трагедия,присоединяться к нашему движению!
Сразу же по окончании пресс-конференции Юлька пота-
щила её к Абрамову и заявила,что её подруга,мастер спорта
международного класса,титулованная спортсменка,известная
личность и просто красивая девушка,желает принять уча-
265
стие в благородном почине «Неравнодушных».Татьяна даже
не успела воспротивиться,как ей было предложено место в
пресс-службе фонда,и человек десять во главе с Абрамовым
единодушно заявили,что именно такая выдающаяся персо-
на им и требуется на этом месте.С тех пор она работала в
«Неравнодушных» и узнала об Ареале довольно много всего,
но понять,где заканчивается правда и начинается вымысел,
так и не смогла.Слишком противоречива и подчас невероят-
на была поступающая оттуда информация.А самое главное,
что Абрамов действительно делал благое и,в какой-то мере,
даже великое дело,по всей стране собирая средства на фи-
нансирование научной программы.Ибо большинство страны
устраивало,что Ареал и его Зависимые,несущие вокруг себя
поток катастроф,гибели и увечий,находятся где-то там,да-
леко,и чем дальше от них,тем спокойнее.И правительству
было совершенно наплевать,что происходит внутри Ареала,
соблюдаются ли там законы,выдерживаются ли права чело-
века и общественный порядок...Главное,это бесперебойная
добыча нефти «Тип X» и,соответственно,темпы её роста.Всё
остальное чиновников заботило лишь на бумаге.Жаль только,
что остальных это заботило подчас ещё меньше.
Татьяна вздохнула,сосредотачиваясь на работе,и приня-
лась за составление ответа.Стоит поторопиться,вскоре звон-
ки,подобные Юлькиному,последуют один за другим.Пожа-
луй,через час надо выложить в Сеть официальный видеоком-
ментарий.
∗ ∗ ∗
— То есть,вы хотите сказать,что интернет-сообщество — это
не более чем сборище троллей и шарлатанов?— правозащит-
ник Абрамов иронично усмехнулся.— Они объединились от
безделья и по глупости своей постят про Ареал отсебятину
и прочую выдуманную чушь,а на самом деле внутри ано-
мальных территорий всё чинно и спокойно,никаких проблем,
266
и даже лучше,чем где-либо в мире?А несколько десятков
миллионов людей,неравнодушных к судьбам Зависимых,все-
го лишь скопище наивных дурачков,попавшихся на удочку
жёлтой прессы?
— Я этого не говорил,вы намеренно передёргиваете мои
слова,— Прокопенко продемонстрировал лёгкое раздражение,
соответствующее стилю беседы,но при этом всем своим ви-
дом излучал уверенность.— У нас достаточно трудностей,и
мы неустанно с ними боремся.Но дела обстоят далеко не так
трагично,как утверждают люди,стремящиеся сделать себе
политическое и общественное имя на нашей беде.Шумиха в
интернете и СМИ идёт постоянно,но главные так называемые
«сенсации» зачастую просто выдуманы провокаторами,нахо-
дящимися на зарплатах у врагов нашей страны.Разумеется,
никто из них никогда в этом не признаётся,все поднаторели
прикрывать свою подлую душонку благородными личинами!
— Мне расценивать ваши слова как прямой намёк в свой
адрес?— обрадовался оппозиционер.— Вы меня ничуть не
удивили!Сразу чувствуется любимая песня партии негодяев и
коррупционеров!Все,кто выступает против узурпировавших
власть и поправших демократические свободы чинуш,разу-
меется,все как один наймиты Запада и платные марионетки!
Ничего нового вы сейчас не сказали,господин Прокопенко!
А пора бы!Давно пора!Вот вы утверждаете,что всё делае-
те исключительно ради людей!И я не могу не согласиться с
вами!Тем более что все мы прекрасно знаем фамилии этих
людей!Зато судьба простых смертных правительство страны
в целом и руководство РАО «Ареал» в частности абсолютно
не интересует...
Что-то громко щёлкнуло,раздался короткий треск,и один
из операторов испуганно отпрыгнул от стоящей на штативе
камеры.Из-под её пластикового корпуса курился лёгкий ды-
мок.
— Прошу прощения,господа!— слегка побледневший ре-
жиссер прервал беседу.— Камера сломалась!Одну минуту,
267
мы переведём картинку на вторую...
— Я предупреждал,что возможны осложнения,— Про-
копенко с неприкрытой насмешкой разглядывал оператора,не
решающегося приблизиться к дымящейся камере.— Осторож-
нее с ней,это может быть опасно!
В студию торопливо вошёл кто-то из охранников и вынес
сгоревшее оборудование прямо вместе со штативом.Операто-
ры немедленно засуетились,одну из работающих с краю камер
переместили в центр,и режиссёр сообщил,что можно продол-
жать.
— Господин Прокопенко!Я вижу,вас прямо-таки порадо-
вало это неприятное происшествие!— язвительно заметил Аб-
рамов.— А как вы можете прокомментировать тот факт,что
государство всячески препятствует пострадавшим от Зависи-
мости людям взыскать через суд моральной и материальной
компенсации за сломанную жизнь?!
— Решительно не понимаю,о чём вы,господин Абрамов!—
заявил чиновник.— Государство выплатило компенсации се-
мьям всех погибших в катастрофе людей вне зависимости от
того,являлись они сотрудниками РАО или нет.Кроме того,
мы,руководство РАО «Ареал»,всячески содействуем постра-
давшим в судебных разбирательствах.Наши юристы представ-
ляют интересы Зависимых в суде и не проиграли ни одного
дела.Каждый пострадавший получил от государства компен-
сационные выплаты в размере двух миллионов рублей!
— Звучит благородно,не правда ли?— правозащитник
обернулся к камере и посмотрел в глаза аудитории.— Давайте
теперь разберёмся,чего на деле стоит это благородство!Да,
действительно,семьям погибших в Ареале людей были выпла-
чены компенсации.Но речь идёт о тех семьях,что проживают
вдали от аномальных территорий,подчас в других регионах
страны,и не попали под чудовищное воздействие катастрофы.
Таких семей довольно-таки немного,не более двухсот пяти-
десяти,по нашим данным.Для сравнения,в Ареале сейчас
вынуждено проживать более двадцати тысяч человек.И вот
268
они-то как раз и не могут похвастаться заботой собственного
государства!РАО «Ареал» отстаивает интересы только своих
сотрудников,да и тем рекомендуют удовольствоваться сум-
мой компенсации в полтора-два миллиона рублей и подписать
бумагу об отказе от претензий!Это всего лишь рычаг для
удержания кадров!Тем же,кто не желает работать в полуге-
стаповских рамках РАО,невозможно даже подать в суд!
— Ну-ну,сейчас вы наговорите!— презрительно усмехнул-
ся Прокопенко.— Полугестаповские рамки,рычаги удержа-
ния,невозможно в суд подать...Право,вы в своих домыслах
пересекаете все мыслимые и немыслимые границы разумного.
Во-первых,более десяти тысяч обитателей Ареала являются
сотрудниками РАО,это большая часть всего населения,так
что мы представляем интересы большинства.Во-вторых,на-
зывать компенсацию рычагом удержания кадров может только
несведущий бульварный журналист!Минимальный доход оби-
тателя Ареала,согласно статистике,четыреста пятьдесят ты-
сяч рублей в месяц.Минимальный,заметьте!Средний же за-
работок в полтора-два раза выше.Так что сумма в два миллио-
на рублей никак не будет рычагом удержания,самый ленивый
в Ареале может заработать её за четыре месяца.Вряд ли ра-
ди этого кто-то пойдёт работать в «полугестаповские рамки»!
Это не рычаг,это дань справедливости и закон в действии!
А вы сами себе противоречите,господин Абрамов!И люди,
не являющиеся сотрудниками РАО,легко могут инициировать
судебный процесс,просто они не хотят этим заниматься!
— Да неужели!— возмущённо перебил его оппозиционный
блогер.— Вот просто не хотят сами себе помочь,и всё!Навер-
ное,они считают сумму в размере четырёхмесячной зарплаты
не стоящей усилий?И я с ними соглашусь!Каким образом
терзаемый чудовищнейшей болью человек может приехать в
Москву,в суд по месту нахождения ответчика,на многоднев-
ные слушанья,дачу показаний и так далее,если Зуд Ареала
заставит его корчиться от боли уже через несколько часов,а к
исходу вторых суток и вовсе лишит жизни?!Разумеется,никто
269
из пострадавших не может попасть в Пресненский суд,рас-
сматривающий иски к Правительству Российской Федерации,
так как не в силах покинуть границы аномальных территорий!
Подать исковое заявление попросту невозможно!На нейтраль-
ной территории,окружающей Ареал,действует особый режим
ЧС,и без двойной аккредитации в ФСБ и вашем РАО попасть
туда невозможно,если не хочешь получить пулю!Даже если
кто-то из неравнодушных к человеческим бедам нотариусов и
пожелает самостоятельно приехать к границам Ареала и по-
мочь людям,он не сможет даже приблизиться к нейтральной
полосе,про Зелёную Зону я просто молчу!Хотите сказать,что
это не спланированная стратегия правительства,направленная
против граждан собственного государства?!
— Никаких заговоров не существует,как бы печально для
вас это ни звучало!— возразил чиновник,не забывая демон-
стрировать уверенность в контроле над ситуацией.—Вы вновь
перевернули всё с ног на голову,— он усмехнулся и бросил на
правозащитника ироничный взгляд:— Наверное,этого тре-
буют ваши заграничные работодатели?Да,юристы РАО не
занимаются не-сотрудниками нашей организации.Потому что
у нас всего шесть юристов на одиннадцать тысяч человек!Это
все,кому чудом удалось выжить в катастрофе!С Большой
Земли,как вы,я надеюсь,догадываетесь,никто не торопится
ехать к нам в Зелёную Зону на постоянное место работы,а
заодно и жительства.Поэтому мы работаем только со своими
сотрудниками,наши шестеро юристов самоотверженно тру-
дятся для них день и ночь!Документы готовятся и переда-
ются в Московский офис РАО,где уже достаточно обширный
юротдел ведёт их дальше.Но любой обитатель Ареала может
подать в суд,если пожелает.У нас есть интернет и мобиль-
ная связь,точно так же,как и в любом регионе страны.Да,
нейтральные территории закрыты для доступа,это делается в
целях защиты обычных людей от Ареала,равно как и защиты
Зависимых от линчевания и прочих проявлений дремучей дис-
криминации и вандализма толпы!Кроме того,наша Служба
270
Безопасности во взаимодействии с органами ФСБ и внутрен-
ними войсками МВД успешно пресекает проникновение на
территорию Ареала всевозможных криминальных элементов.
Но на нейтральных территориях существуют магазины и на-
учные пункты РАО и наших партнёров,в которых работают
вполне адекватные люди!Если кто-то не доверяет почте или
интернету,он мог бы договориться с любым из них,благо,
там все друг друга знают!Не думаю,что продавец магази-
на или приёмного пункта отказался бы довезти до почтового
отделения ближайшего населённого пункта почтовый конверт!
— Вас послушать,так руководство РАО сплошь состоит
из добрых самаритян!— отмахнулся правозащитник.— Но
мы располагаем информацией о действительном положении
дел!Мобильная связь в Ареале принадлежит ООО «Ареал-
Телеком»,это структура РАО!Зона покрытия совпадает с гео-
графией интересов РАО и не распространяется дальше,не го-
воря уже о том,что все разговоры прослушиваются и по одно-
му звонку руководства связь может быть отключена!Мобиль-
ного интернета в Ареале нет!Более того,доступ в интернет
есть только в одном месте — в Сателлите,точнее,в Адми-
нистративном районе Сателлита!Каждый желающий может
прийти туда,оплатить время в интернет-центре или занять
столик в интернет-кафе,но это ничего не меняет!Весь трафик
сначала попадает на сервера службы безопасности,где под-
вергается тщательной цензуре,и только потом уходит даль-
ше.Понятие «в реальном времени» для интернета Сателлита
весьма условно!И ни один продавец или сотрудник распо-
ложенных в нейтральных территориях объектов никогда не
возьмётся передавать не то что письмо,но даже записку на
обрывке этикетки от бутылки!Все они находятся под постоян-
ным видеонаблюдением,после сдачи смены проходят личный
досмотр,а самое главное,их запугивают!Они испытывают по-
стоянное давление со стороны РАО.Мы беседовали с очевид-
цами,они сообщают,что им угрожали расправой,цитирую:
«забросим тебя в Зелёную,и завтра сам будешь с конвертика-
271
ми бегать»!Так руководство страны и РАО представляет себе
демократию,права и свободы человека?
— Это уже просто смешно!— Прокопенко позволил се-
бе короткий смешок.— Что же вы не защитили права этого
несчастного,уважаемый правозащитник Абрамов?!Подали бы
в суд,устроили громкое разоблачение!На нейтральных терри-
ториях Зависимые не работают,уж он-то в состоянии приехать
куда угодно!
— И вы где угодно его найдёте!— подхватил оппозицио-
нер.—Люди запуганы настолько,что боятся не то что выступ-
ления в суде,но даже включённого диктофона!Ваше так назы-
ваемое «успешное пресечение» проникновения в Ареал крими-
нальных элементов всем прекрасно известно!Скрывающиеся
от правосудия преступники легко проникают через все кордо-
ны,в то время как честному журналисту или правозащитнику
сделать это невозможно!Внутри Ареала процветает торговля
людьми,особенно женщинами!Воровские авторитеты нала-
дили целую систему похищения людей по стране и тайной
доставке жертв в Ареал!Обратно курьеры идут с грузом пе-
чально известной «златовласки»,ужасного наркотика!И все
войска ФСБ,МВД или РАО вместе взятые с завидным посто-
янством оказываются бессильны это прекратить!Более того,
каждый работник нейтральных территорий знает,что власть
и влияние РАО в Зелёной Зоне ограничивается оборонитель-
ными сооружениями Сателлита!Далее процветает беззаконие
преступных группировок,в изобилии расплодившихся в Ареа-
ле!«Общак»,«Городские»,«Наёмники» и так далее — вам ни
о чём не говорят эти названия?!
— Достаточно,господин Абрамов!— чиновник,пылая пра-
ведным гневом,хлопнул рукой по столу и внутренне сжал-
ся:условный сигнал подан.— Вы перешли все мыслимые и
немыслимые границы!Будьте любезны предоставить хотя бы
одно доказательство сказанного,кроме вашего пустозвонства!
Это серьёзные обвинения,и я не позволю швыряться ими без
всякого основания!
272
— Это угроза?!— блогер аж подпрыгнул в кресле от радо-
сти.— Вы мне угрожаете,господин Прокопенко?!Это можно
считать официальной угрозой от имени руководства РАО или
сразу от имени правительства?!Вы мне рот не заткнёте!Наш
фонд известен по всему миру!Мы ищем способы излечения
рака,порока сердца,лейкемии и наркотической зависимости!
У нас миллионы сторонников,господин хороший!Я вам не
по зубам,и можете сколько угодно стучать по столу,он у
нас крепкий!Вы думаете,мы не трудимся в поте лица день и
ночь в поисках доказательств?Отнюдь,уважаемый!Да,люди
запуганы,да,правительство делает всё,чтобы избежать от-
ветственности,один только бред про инопланетное вторжение
чего стоит!Признайтесь,Максим Анатольевич,это была идея
ваших аналитиков или экспертов ФСБ распространять в ин-
тернете слухи о том,что Ареал создан злыми инопланетянами,
которые засели в Эпицентре и творят оттуда козни?И доблест-
ное Правительство России спасло нас,а заодно и весь мир,
нанеся по подлым зелёным человечкам ядерный удар!Долго
думали,а,господин Прокопенко?!Раскройте секрет,зачем бы-
ло нужно бросать в сеть настолько жареную утку?Если вы
хотели таким образом отвлечь внимание людей от истинных
проблем Ареала,то вам это не удалось!В столь откровенную
чушь поверило очень и очень небольшое количество людей!
Да и те,в основном,либо небольшого ума,либо помешанные
на всякого рода уфологии!
— Вы несёте чушь!— отмахнулся Прокопенко,прикиды-
вая,сколько ещё ждать запланированного события.— Вас
стоило бы привлечь к уголовной ответственности за клевету
и распространение лживых сведений,порочащих честь госу-
дарства,но я не буду это делать.Равно как не будет делать
никто.Вы просто параноик,господин Абрамов,вас не судить,
вас лечить надо!
— Что,не нравится?— победно воскликнул блогер.— Ра-
зумеется,меня надо срочно закрыть в психушку!И вместе со
мной весь фонд «Неравнодушных»!Что бы некому стало рот
273
открывать без разрешения!Кстати,все партнёры РАО «Аре-
ал»,абсолютно все,переводят в наш фонд крупные,а порой
и весьма крупные суммы денег,это общеизвестно!Почти со
всеми их руководителями я знаком лично!Не всех из них я
могу назвать глубоко порядочными людьми,кто-то считает,
что таким образом покупает себе индульгенцию,другие ис-
кренне верят в наше благое дело!Но и те,и другие признают,
что на них оказывается давление со стороны,так сказать,ад-
министративного ресурса третьих лиц!Это ведь ваших рук
дело,не так ли?Признайтесь,правительство таким образом
желает дискредитировать фонд «Неравнодушных»?Вы хоти-
те представить нас своими марионетками!Так вот,господин
член Совета Директоров,не выйдет,— он потряс рукой,обра-
щаясь к камерам,— ничего у вас не выйдет!И если в первый
раз,год назад,мы вернули партнёрам РАО все их пожертво-
вания,то с тех пор собираем всё до копейки!И направляем на
поиски способа излечения от Зависимости!У нас вся бухгал-
терия абсолютно прозрачна,каждый желающий может ознако-
миться,каждый!И мы регулярно,раз в квартал выкладываем
в открытый доступ отчёты!За это полугодие,например,на-
ми было направлено свыше ста тридцати миллионов долларов
собранных денег на производство уникального оборудования,
разработанного нобелевским лауреатом профессором Кугель-
штайном!По нашим заказам работают семь ведущих научных
центров в Великобритании,Израиле и Швейцарии!Исследо-
вательский институт при фонде «Неравнодушных» уже полу-
чил первую партию аппаратуры,в течение месяца мы ожи-
даем прибытия консультантов из клиники профессора Кугель-
штайна для проведения научных консультаций!В целом же
объём направленных на обеспечение исследований средств за
текущий год вчетверо ниже,чем средств,затребованных на
решение этой же проблемы государственными научными ин-
ститутами.Интересно,почему?Это вы тоже назовёте моей па-
ранойей?Или,быть может,нобелевский лауреат Кугельштайн
даёт нам неверные методики?Но,насколько я помню,вы сами
274
проходите лечение в его клинике!А ведь стоимость одной опе-
рации три миллиона долларов!За чей счёт вы у него лечитесь?
За чей счёт лечатся господа Белов и Лозинский?
— Генерал-лейтенант Белов и вице-премьер Лозинский яв-
ляются официальными государственными лицами,если вдруг
вы забыли,— чиновник вновь позволил себе насмешливую
ухмылку.— Они проходят лечение за счёт государства,как
и положено по закону.За меня платит РАО «Ареал»,но это
делается не оттого,что нам некуда деть деньги!Мы не можем
оплатить операцию каждому,но кто-то должен делать мас-
су дел,связанных с огромным количеством организационных
вопросов.Совет Директоров втроём работает за три десятка
человек!При этом я за всё время Зависимости прошёл че-
рез операцию профессора Кугельштайна всего второй раз,это
было тем более важно,что Кугельштайн подготовил новую
разработку,эта модификация сыворотки получена впервые и
на людях не испытывалась.Я согласился быть добровольцем,
несмотря на то что хорошо осведомлен об обстоятельствах
смерти академика Линдера,которая случилась в аналогичных
условиях,он тоже был первым пациентом,получившим но-
вый препарат!Но я был готов пойти на риск ради общего де-
ла!Эксперимент,к вашему сведению,прошёл неудачно!Вме-
сто того чтобы увеличить срок свободы от Зависимости,этот
вариант сыворотки уменьшил его вдвое!Профессор Кугель-
штайн вернётся к работе с прежним препаратом,а я вернусь
в Ареал менее чем через двадцать шесть суток!
— Да вы,оказывается,герой!— лицо блогера приняло
театрально-восхищённое выражение.—Рисковали жизнью ра-
ди всего Ареала!Это у вас в РАО явно недоработка!Разве
нельзя было послать вместо себя кого-то ещё?Или в Сателли-
те никто не захотел становиться подопытным кроликом?!Так
вы берите пример со своих старших товарищей!Наше пра-
вительство,собираясь рисковать жизнью людей,вообще не
утруждает себя такой мелочью,как поинтересоваться их мне-
нием или желаниями!Хотите горячий пример?Перед нашей
275
встречей я пытался добиться от ГИБДД перекрытия подъ-
ездных путей к этому зданию.Хотел,чтобы движение было
направлено в объезд,вы ведь носитель полтергейста,госпо-
дин Прокопенко,и я старался свести к минимуму хотя бы
поток автомобилей,что проезжают мимо!Мне,разумеется,
отказали!И что мы имеем в результате?— Абрамов посмот-
рел куда-то вглубь студии:— Госпожа Володина!Принесите
сводку на текущую минуту!
К креслу правозащитника подошла стройная привлекатель-
ная девушка с блокнотом в руках,и Прокопенко скосил гла-
за на изящные изгибы её тела,затянутые в строгий костюм.
Эту особу он помнил хорошо,бывшая гимнастка,какая-то там
чемпионка,работает у Абрамова в пресс-службе.Соблазни-
тельная штучка,пожалуй,на неё стоит обратить более при-
стальное внимание.
— Пожалуйста,господин Прокопенко!Ознакомьтесь!—
правозащитник забрал у девушки блокнот.— Со времени ва-
шего прибытия к нам в офис в непосредственной близости от
здания произошло уже четыре аварии!К счастью,обошлось
без жертв,два человека доставлены в больницу с переломами
руки и ноги соответственно,остальные отделались ушибами и
от госпитализации отказались!Уверен,аварий было бы боль-
ше,да только улицы вокруг здания закончились!Там сейчас
пробки до неб...
Пол под ногами подпрыгнул,освещение заморгало,и
откуда-то снизу пришёл глухой грохочущий звук.Из сосед-
него со студией кабинета отчётливо донёсся звон разбиваю-
щегося оконного стекла.С улицы раздались многочисленные
автомобильные гудки и невнятные крики испуганных людей.
Блогер велел своей помощнице выяснить,в чём дело,и она
заторопилась к выходу.Через несколько минут дверь в сту-
дию распахнулась,и внутрь вместе с ней вбежало несколько
охранников.Один из них решительно подошёл к Абрамову.
— На втором этаже,в лаборатории экспериментальных
препаратов,произошёл взрыв,— сообщил он,непроизвольно
276
косясь на Прокопенко.— Из-за чего — непонятно,там нико-
го не было,но огонь распространяется очень быстро,система
пожаротушения не включается,предположительно,управляю-
щая электроника вышла из строя.Правое крыло здания че-
рез пять минут будет отрезано от лестниц,лифты уже выру-
бились.Необходимо срочно покинуть здание,иначе рискуем
попасть в огненную западню.Пожарные пытаются локализо-
вать возгорание,дополнительные расчёты вызвали,но вокруг
здания большие пробки,сколько они будут добираться,неиз-
вестно.
— Мы же онлайн...— запоздало промямлил полуживой
от страха режиссер,— прерывать трансляцию,Илья Михай-
лович?
— Что,страшно?— Прокопенко,убедившись,что камеры
всё ещё направлены на него,посмотрел на перепуганного пра-
возащитника и презрительно скривился.— А я предупреждал!
Вот вы,господин Абрамов,оскорбили меня,обозвав героем.А
ведь я тоже Зависимый и останусь им на всю жизнь!Вы сей-
час дрожите от страха,а мы живём с этим каждую секунду!
Там,в Ареале,все герои.Родина наградила меня Орденом
Мужества не просто так!Я потерял семью в катастрофе,но
продолжаю самоотверженно делать своё дело.А вы только и
способны,что тявкать!— Он перевёл взгляд на режиссёра
и сурово добавил:— Выключайте камеры и электроприборы!
Проводка может замкнуть,будут жертвы!
Он откинулся на спинку кресла,всем своим видом демон-
стрируя полное самообладание и абсолютное спокойствие.Но
в действительности Прокопенко был от спокойствия весьма да-
лёк.Да где же охрана?!Панические мысли всё сильнее вспы-
хивали в его мозгу.А вдруг Белов решил не просто устроить
шоу,но принести его в жертву?!Чиновник торопливо отогнал
жуткие мысли.Не паниковать,главное,не паниковать,сей-
час его спасут,уже скоро...Прокопенко почувствовал,как
по спине потекли липкие капли холодного пота.Что же они
медлят?!Спустя минуту в охваченную суетой студию вошли
277
его охранники,и чиновник направился им навстречу,изо всех
сил стараясь не спешить.Их старший заверил его,что всё
под контролем,но легче чиновнику не стало.Из-за их опоз-
дания он не успел покинуть студию первым,и теперь прихо-
дилось ждать,когда её покинет персонал Абрамова.Впрочем,
долго дожидаться не пришлось,люди шарахались от Проко-
пенко,словно черти от ладана,и помещение опустело быст-
ро.Последней выходила та самая девица,Володина,из пресс-
службы «Неравнодушных».Прежде чем покинуть студию,она
обвела её пристальным взглядом,убеждаясь,что ничего важ-
ного не было забыто впопыхах.
— Вы никуда не торопитесь,Татьяна?— поинтересовался
Прокопенко,стараясь скрыть раздражение.
— Я никуда не опаздываю,— парировала она.— Я несу
ответственность за студию и должна убедиться,что всё в по-
рядке.Вы можете идти,я вас не задерживаю.
— Только после вас!— раздражённо усмехнулся чиновник.
Не хватало ещё,чтобы потом она же и заявляла в своих пресс-
конференциях,что он в страхе бежал,пока хрупкая девушка
боролась с бушующим пожаром.— Не прощу себе,если с
вами что-нибудь случится!
— Вы очень любезны,— сухо ответила Володина и вышла
из помещения.
Прокопенко в окружении охранников торопливо зашагал
следом.К его глубокому облегчению,покинуть здание удалось
без проблем.Правда,кто-то из идущих впереди него людей
споткнулся и скатился вниз по ступенькам,отчего потерял
сознание,и остальным пришлось нести его на руках,но это не
волновало чиновника.Пусть падают,сколько влезет,главное,
что он вышел из этого опасного шоу целым и невредимым.
4
278
279
Ареал,Жёлтая Зона,северные руины Ухты,мертвый
квартал РАО «Ареал»,200 м от здания ГНИЦ,25 ноября
2011 года,13 часов 10 минут,время московское.
Влад осторожно выполз из-за обломка стены и вновь под-
нёс к глазам бинокль.Через дорогу,в примыкающих к высот-
ке ГНИЦ развалинах,царила полнейшая безмятежность,но
кажущееся спокойствие было обманчиво.Отряд Зомби зашёл
туда двадцать минут назад и с тех пор не появлялся.
— Не вижу никого,— тихо прошептал он.— Может,они
затаились и нас караулят?
— Зомби не делают засад,— так же тихо ответил Рас,
напряжённо разглядывающий противоположную сторону ули-
цы.— Ищут они кого-то,сто процентов!Сталкеры там,в раз-
валинах,и наверняка нашли что-то интересное,раз зомбаки
их почувствовали!Надо ждать,сейчас идти в пожарку слиш-
ком рискованно!
— Может,просто обойдём?— предложил Влад.— Кому
нужны забитые аномалиями руины?Туда никто не полезет.
Сколько раз уже на той стороне улицы были,даже старых
следов не видели!
— Лучше подождать!— не согласился молодой сталкер.—
Вдруг кому-нибудь взбредёт в голову там от зомбаков спря-
таться?Нам сейчас только попутчиков не хватало!В Жёлтой
Зоне с людьми лучше не встречаться,никогда не знаешь,что
у человека на уме!
В этот момент в развалинах у высотки загремели автомат-
ные очереди,и Рас многозначительно поднял брови,мол,что
я говорил!Влад медленно заполз обратно за обломок стены,и
они продолжили наблюдение за местом событий.Спустя ми-
нуту из руин здания выскочили четыре человека с оружием
и бросились бегом вдоль обочины.Следом показалась пого-
ня,лихо скачущая по нагромождениям обломков.Сталкеров
преследовало не меньше пятнадцати затянутых в «Латники»
Зомби,расстояние между ними и беглецами быстро сокраща-
280
лось,и люди бежали изо всех сил,не думая об аномалиях.
— Бегут по тому пути,каким пришли сюда!— определил
Рас.— Надеются успеть добраться до Зелёной,там УИПы за-
работают,и наверняка кто-то ждёт для страховки!Быстрее,
быстрее!— подгонял он сталкеров тихим взволнованным ше-
потом.— Двести метров осталось!Да шевелите же ногами,
догонят ведь!
Внезапно преследователи,словно получив незримую ко-
манду,синхронно упали на колено и вскинули автоматы.Ра-
зом загрохотали очереди,и трое беглецов,споткнувшись на
ходу,кубарем покатились по покрытому жёлтой пылью по-
трескавшемуся асфальту улицы.Четвёртый сталкер рванулся
в сторону,ускользая от свинцового потока,и оказался на се-
редине дороги.Не снижая скорости,он выхватил из кармана
пригоршню гильз и швырнул её вперёд.Рассыпавшиеся вее-
ром пробники пролетели несколько метров,после чего пра-
вая часть «веера» с тихим чавканьем исчезла в невидимой
Мясорубке,и сталкер с ходу обогнул аномалию слева.Ему
вслед загремели выстрелы,но человек вновь повторил свой
манёвр,выскакивая на середину улицы.Он судорожным дви-
жением выхватил ещё одну горсть гильз,его рука уже за-
махнулась для броска,как вдруг тело человека неестественно
ускорилось,стремительно пролетая полуметровое расстояние,
и мгновенно превратилось в большую кровавую кляксу.Спу-
стя секунду от сталкера осталась лишь небольшая кучка окро-
вавленного тряпья,лежащая посреди чистого асфальта.
— Магнит!— упавшим голосом произнёс Рас.— Совсем
чуть-чуть не дошёл человек...
Тем временем Зомби прекратили стрельбу,поднялись на
ноги и неторопливо побрели к лежащим посреди улицы тру-
пам.Монотонно переставляя ноги в едином ритме,существа,
некогда бывшие людьми,обходили невидимые глазу аномалии
и вновь становились на прежнюю траекторию движения.При-
близившись к убитым,Зомби замерли,словно отключённые
от питания роботы,и один из них,видимо старший,отделил-
281
ся от отряда.Он приблизился к убитым сталкерам,несколько
секунд разглядывал их тела,словно принюхиваясь или при-
слушиваясь к ним,после чего подошёл к одному из трупов
и опустился перед ним на колени.Покопавшись по карманам
убитого,он нашёл какой-то небольшой предмет,положил его
к себе в подсумок и поднялся на ноги.Не говоря ни слова,
Зомби зашагал по улице вглубь Жёлтой Зоны,и отряд всё
так же молча последовал за ним.
— Что он сделал?— шепотом спросил у Раса Влад.— Я
думал,они трупы сожрать хотели,как в прошлый раз.
— Забрал что-то,— ответил молодой сталкер.— Мет,на-
верное,или осколок.Зомбаки его почуяли,видать...вот так
сталкеры и засветились,земля им пухом...А жрать не стали
потому,что сытые они просто,вот и всё.А так бы съели,им
это запросто!Теперь ждать надо,когда отойдут подальше.
Отряд Зомби уходил неторопливо,медленно шагая по по-
лузасыпанной обломками разрушенных домов улице,и Влад,
чтобы скоротать время,принялся разглядывать здание ГНИЦ.
Лишённая окон высотка словно светилась чистенькой бело-
снежной облицовкой и вблизи уже не выглядела так зловеще,
как издалека.Он прислушался к своим ощущениям и вдруг
понял,что не чувствует страха перед потенциально возмож-
ным передвижением в ту сторону.
— А туда ведь можно зайти!— удивлённо заметил он.—
В здание ГНИЦ,в смысле.Прямо через главный вход,без
проблем.
— Конечно можно!— весело хихикнул Рас.— Вот толь-
ко выйти нельзя.Точнее,мало кому это удавалось.Там ведь
Профессора и Сторожа на каждом этаже живут чуть ли не
толпами!К ГНИЦ даже просто приближаться опасно — там
радиация зашкаливает.Я вообще не понимаю,как они,— мо-
лодой сталкер кивнул в сторону трупов,— на это решились.
Вроде бы мет какой-то хитрый появился,что от облучения
защищает...Надо бы порасспросить кое-кого и уточнить...
— Радиация?— нахмурился Влад.— Почему же я не чув-
282
ствую,что туда идти нельзя?Где начинается радиоактивный
очаг?
— С разных сторон по-разному,— молодой сталкер намор-
щил лоб,вспоминая подробности.— С нашей вроде,метрах в
пятидесяти от высотки.
— Тогда понятно,— Влад вновь поднёс к глазам би-
нокль,— далеко для меня.Если поближе подойдём,почув-
ствую.Мы поэтому заходили с этой стороны,через Городок,
по такой длинной дуге?Чтобы под жёсткое излучение не по-
пасть?
— Ну,вообще нет,хотя тут действительно ближе всего
можно подобраться,— ответил Рас.— Если подходить со дво-
ра,то метров семьдесят,а со стороны Зелёной все сто пять-
десят будет...А вообще всё это приблизительно очень,тут
радиоактивный фон скачет,без «Дозиметра» сюда можно да-
же и не соваться,уже на Сенюкова,прожаришься так быстро,
что и понять не успеешь,как стал живым мертвецом.Обычно
в ГНИЦ ходят Общаковские молодые.Их у Рашпиля много,
особенно пришлых,вот он и посылает сюда время от време-
ни отморозков,которые слабо понимают,на что идут.Иногда
сталкеры приходят рискнуть...если знают секрет.
— Секрет — это тот подземный ход,о котором ты мне все
уши прожужжал?— улыбнулся Влад.— Который якобы ведёт
от подземных лабораторий ГНИЦ к бомбоубежищам?Ты же
сказал,что это байка и сказка для новичков!
— Я не так сказал!— насупился молодой сталкер.— Я
сказал,что все считают это байкой!Это не одно и то же!
—Понятно.Ты подземный ход байкой не считаешь,—Влад
сделал серьёзное лицо.— И почему же?
— Из соображений элементарного здравого смысла!— оби-
делся Рас.—Если в очаг сильнейшего радиоактивного излуче-
ния ходят всякие придурки лагерные,то это понятно почему.
Им вряд ли кто-то объясняет.Но вот почему сталкеры ходят,
если шансов нет?Тебе это не кажется странным?
— Кажется,— согласился Влад.— И что,каждый из них
283
свято хранит тайну подземного перехода?
—Ну,во-первых,почему бы не хранить?—возразил Рас.—
Это же бесконечный источник товара,если ты нашёл-таки
путь,зачем с кем-то делиться?А во-вторых,не забывай,там,
внутри,полно нечисти всякой.Попасть в ГНИЦ только пол-
дела.Надо ещё живым выбраться.А если сталкер или группа
сталкеров не вернулись,кто знает точно,где они сложились?
Может,вляпались по дороге,может,радиацией зажарило.А
может,Профессор им мозги вскипятил,когда уже внутри бы-
ли!Рассказать некому!А если кто и вернулся оттуда,так тем
более молчать будет.Тут только скажи,что в ГНИЦ доро-
гу нашёл,моментально таким популярным станешь...среди
всех банд сразу,включая РАО!
— Ладно,пусть так,— Влад перевёл бинокль вслед уда-
ляющемуся отряду Зомби.— Но ведь в день «Дезинфекции»
некоторые люди укрылись в бомбоубежище,тогда же в Ухте
то ли учебную тревогу объявляли по гражданской обороне,
то ли теракты какие-то предотвращали...И никто из этих
людей там,в бомбоубежище,никаких подземных ходов не на-
шёл.Ты же сам говорил,что наслушавшиеся сказок любопыт-
ные до сих пор пытаются влезть в ухтинское бомбоубежище в
поисках этого секретного хода.А вместо него попадаются Го-
родским в плен или под рэкет.Неужели Городские не полезли
бы в ГНИЦ,имея такую возможность в своем единоличном
распоряжении?
— Полезли бы,конечно,кто бы спорил!— фыркнул Рас.—
Да только нет никакого подземного хода из ГНИЦв бомбоубе-
жище.На самом деле,секретный ход ведёт куда-то в другое
место!В конце концов,потому он и секретный.Есть у меня
на примете пара сталкеров,давно за ними слежу.И сильные
подозрения испытываю на их счёт!
— Думаешь,они ходят в ГНИЦ?— усомнился Влад.— И
успешно это скрывают?
— Суди сам,— в его глазах вспыхнули маниакальные ис-
корки.— Оба делают вид,что поддерживают друг с другом
284
чисто поверхностные отношения,так как раньше были сослу-
живцами,но сейчас вместе не работают.Оба совершенно слу-
чайно ходили к ГНИЦ в один день,но — конечно же!— с
разных сторон и друг о друге не знали.Оба подготовились
по полной:«Дозиметры»,«Преграды»,«Дыроколы» для АК,
даже «Латники» армейские вымутили.И оба вернулись жут-
ко расстроенные и не солоно хлебавши.Мол,облом вышел,
слишком сильная радиация,а тут ещё зомбаки по улице За-
падной опять проходили...короче,пришлось ни с чем до-
мой топать.И по странному совпадению,оба через неделю,в
нелётную погоду после Выброса — как положено,ничего не
скажешь,— уходят в поиск в Жёлтую.По отдельности,ра-
зумеется.И возвращаются оттуда с метами,да ещё какими!
У одного два «Старателя» и «Отмычка»,у другого «Шестое
чувство» и «Адреналин»!Это тебе не какой-нибудь «Примус»!
Чтобы такое за раз отыскать,надо быть не просто везучим,а
супервезучим,и при этом ещё месяц по Зонам бродить!Что-
то мне слабо верится в такие совпадения!А самое интересное
в том,что оба они до «Дезинфекции» служили в пожарной
охране Отдела ЧС РАО «Ареал»!
— Так,— вздохнул Влад.— Кажется,я начинаю понимать,
зачем мы здесь.Это твоё «побродить вокруг ГНИЦ для раз-
ведки» на самом деле ведёт нас на станцию пожарной охраны?
Думаешь,подземный ход из высотки идёт туда?
— Вряд ли,— Рас отрицательно покачал головой.— По-
жарка — вон там!— Он указал на руины одного из зданий,
мимо которого недавно прошёл отряд Зомби.— От ГНИЦ по
прямой,вдоль улицы,метров двести пятьдесят.Не думаю,что
кто-то решил прорыть секретный подземный ход внутри райо-
на РАО.По уму,он должен выходить куда-то в другое место.
Но в местной пожарке,я думаю,про него знали.Они же по-
жарные,возможно,это для них и копали...может,и нет.
Надо найти пожарный план ГНИЦ!На нём должен быть на-
несён этот подземный ход и указано,куда он выходит!Иначе
почему о нём знают сразу два бывших пожарных?И они не
285
пошли работать в «Ареал-Сателлит»!Оба с Вольными тусят и
хорошо себя чувствуют.Потому что знают,что без денег не
останутся в случае чего,зато так отчитываться не перед кем!
— Может,ты и прав,— немного подумав,ответил Влад.—
Только тогда почему в ГНИЦ ходят только эти двое?А осталь-
ные пожарные чего?Боятся Профессоров?
— Я,кроме них двоих,больше никого из нашей бывшей
пожарки не знаю,кто бы в живых остался,— пожал плечами
молодой сталкер.— Может,кто и ходит,поди разберись...
Если мозги в голове есть,никто не признается.Ну что,пойдём
планы искать?
— Пойдём,раз уж мы здесь,— хмыкнул Влад,убирая
бинокль в подсумок.— Вовремя Зомби ушли.
Он осторожно поднялся на ноги и,пригибаясь,быстрым
шагом направился по краю развалин вдоль дороги.Рас с ав-
томатом наизготовку шёл следом,постоянно оглядываясь.До
руин станции пожарной охраны добрались быстро,направле-
ние движения меняли лишь трижды,и много петлять не при-
шлось.Рас сообщил,что сегодня и на Западной,и на Сенюко-
ва довольно чисто,и Влад лишь укоризненно покачал головой.
Похоже,парень ходит сюда гораздо чаще,чем рассказывает.
Сдался же ему этот ГНИЦ со всеми подвалами!Хотя,конеч-
но,ценного там должно быть предостаточно.
— Рас,а почему ты так рвёшься туда?— поинтересовал-
ся Влад,прикидывая,с какой стороны ему больше хочется
подойти к развалинам пожарной части.
— Ну...— молодой сталкер неожиданно замялся,— там
же меты!Осколков метеорита гора целая...И оборудование
научное!Обязательно надо туда залезть!
— Меня терзают смутные сомнения,— покосился на него
Влад,— как-то странно ты реагируешь...как говорит Кварц,
это подозрительно!
— Чего подозрительного-то?— недовольно скривился мо-
лодой сталкер.— Мания преследования,между прочим,это
только для Кварца хорошо,у него работа такая.А в твоём
286
случае это болезнь!
— Ладно,забыли,— Влад примирительно улыбнулся.—
Не хочешь — не говори.Сюда!— он указал рукой на пролом
в стене.— Тут можно пройти.А дальше что будем делать?
— Лазать везде,где можно пролезть,и искать всякие там
пожарные планы или схемы эвакуации при возгорании,— по-
жал плечами Рас.— Я не знаю,как это правильно называется,
но здесь оно должно быть по-любому!Это же пожарная часть
РАО,они отвечали за ГНИЦ и за весь наш район.
Бродить по разрушенному зданию пришлось долго.Пожар-
ная часть отличалась внушительными размерами и даже в
разрушенном состоянии имела приличную площадь.Из трёх
этажей полностью разметало до состояния остова лишь самый
верхний.Второй этаж пострадал сильно:почти везде рухну-
ли потолочные плиты,в некоторых местах обрушился пол,
частично разрушило лестничные пролёты.Но,тем не менее,
взобраться туда оказалось вполне возможно,если не боишься
вляпаться в вездесущий Студень и попадающуюся время от
времени Паутину.Но если Студень ещё можно было заметить
при помощи «Филина»,то Паутина попалась всего трижды,но
зато в таких местах,где не каждый опытный сталкер мог бы
ожидать её появления.
— Туда нельзя!— уверенно заявил Влад,останавливаясь
посреди широкого коридора,идущего через весь второй этаж
здания.— Надо поискать обход через кабинеты,или что там,
за дверьми,было раньше.Дальше по коридору не пойду!
— Вот это сюрпризец,— хмуро произнёс Рас,оглядывая
пустой и почти что чистый коридор.— Паутина!И,судя по
нему,— он постучал пальцем по УИПу,— очень густая,под
ней не проползти!
— Откуда она здесь взялась?— Влад нахмурил брови.—
Разве Паутина образовывается не под открытым небом?А над
нами кусок потолка уцелел!
— Странно,— согласился Рас,внимательно осматривая
ободранный потолок.— А!Понятно.Здесь стык потолочных
287
плит!Смотри,они немного разошлись,получился просвет сан-
тиметров в пять!Вот под ним она и завелась!Ничего себе,но-
мер...это редкость,Паутина под таким крошечным кусочком
открытого неба!
Они вернулись назад по коридору и вошли в помещение,
осмотр которого закончили две минуты назад.Стена в со-
седний кабинет была частично разрушена,потолочные плиты
рухнули вниз,и Влад с Расом перелезли по ним в следующую
комнату.Там тоже ничего полезного не нашлось,и монотон-
ный обход засыпанных битым кирпичом и обломками мебели
помещений пожарной станции продолжился.В последней ком-
нате,перед самым выходом на полуобвалившуюся лестницу,
они неожиданно натолкнулись на окоченевший труп человека.
— Здесь чисто,— произнёс Влад,опасливо озираясь по
сторонам.— Кто же это его?Может,зверьё?
— Нет,— Рас осторожно приблизился к мёртвому телу и
сверился с УИПом.— Звери бы обглодали,а он целый.— Мо-
лодой сталкер печально вздохнул:— По коридору он прошёл,
через Паутину.УИП у него обычный,в Жёлтой не работа-
ет.Видать,дошёл до лестницы,тут сердце и остановилось.
Несколько часов назад вляпался,труп ещё не разлагается,а
ведь вокруг двадцать шесть с половиной по Цельсию.Кто-то
его обыскал,значит,не один он был!
Дальше продвигались очень осторожно,опасаясь нарвать-
ся на засаду.По узкому обломку лестницы,оставшемуся от
некогда широкого пролёта,спускались по очереди,пока пер-
вый пробирался вниз,второй с оружием в руках прикрывал
его сверху,каждую секунду опасаясь нападения.Но как толь-
ко Влад оказался на первом этаже,стало ясно,что опасаться
нечего.
— Рас,давай сюда!— негромко позвал он молодого стал-
кера.— Нашёл я его спутников.
В пяти метрах от лестничной площадки,на удалении
нескольких шагов друг от друга,на захламлённом битым кир-
пичом полу,лежали два трупа в ОЗК без противогазов.Три
288
помповых дробовика валялись в жёлтой пыли неподалёку.Рас
ловко спрыгнул с лестничного обломка и аккуратно обошёл
мёртвые тела.
— «Бекас»,— он поднял один из помповиков,— новенький
совсем!— Молодой сталкер надел на шею ружейный ремень и
забросил трофейное оружие себе за спину.— Продадим,пуш-
ка сейчас популярная,хотя,если лично для меня,то ствол ко-
ротковат,дальность не ахти.— Он присел на корточки между
мёртвыми телами и быстро осмотрел их снаряжение:— ОЗК
потрепанные сильно...Противогазы — старьё!С окулярами!
«Филин» один на всех!Патроны...что-то маловато...еды
нет вообще,фляги пустые,УИПы — хлам полный,ещё са-
мой первой модели...— Он поднялся на ноги и недоуменно
нахмурился:— Что это за бомжи?Не понимаю.Как с такой
подготовкой можно в Жёлтую лезть?!Как они вообще досюда
дошли!
— Пойдём дальше,— поморщился Влад,— они скоро гнить
начнут,падальщиков понабежит отовсюду.Может,им ещё
кто-то помогал?В смысле,четверо их было?
— А чего тогда «Бекас» не забрал?— возразил Рас.— Он
денег стоит,не то что остальной металлолом.И следов я не
вижу вокруг,а тут пыль повсюду!Разве только их привели к
зданию,а внутрь они уже сами входили.
— Не ты один пожарными схемами интересуешься,— сде-
лал вывод Влад.— Пошли дальше,нам ещё половину первого
этажа осматривать.
Поиски продолжались в общей сложности четыре часа,но
найти планы ГНИЦ так и не удалось.Рас до последнего не
хотел смириться с неудачей,и даже несколько раз повторно
осматривал наиболее засыпанные обломками здания помеще-
ния,но это не помогло.
— Темнеет уже,— Влад бросил взгляд на виднеющееся
в потолочном проломе мутно-зелёное небо.— Возвращаться
пора.Ещё час,и вообще в этих руинах ничего не увидишь.
— Там шкафы железные,или сейфы,точно не опреде-
289
лить!— молодой сталкер ткнул рукой в потолок.— В по-
мещении над нами!Их засыпало полностью,но угол торчит,
я видел!В них наверняка документы!
— Не достанем,— покачал головой Влад,отвинчивая
крышку фляги с водой.— Кирку надо или лом.А то и но-
силки с лопатой!Сейчас мы ничего не сделаем.Надо наших
попросить,пускай в следующий раз с нами сходят.Что-то ме-
ня не радует перспектива вдвоём ломами греметь,когда по
улице Зомби толпами ходят!
— Я Медведю обещал,что не буду тайком к ГНИЦ хо-
дить,— вздохнул Рас.— Он сразу поймёт,что я слово не
сдержал.Так недолго и по ушам получить.Может,ещё раз
сюда придём?Я кирку возьму!Влад?Последний раз,хорошо?
— Если признаешься,чего тебе так неймётся,то придём,—
Влад с сожалением заглянул внутрь опустевшей фляги.—
Иначе не пойду.Так что давай,рассказывай!
— Вещица одна в подвалах ГНИЦ есть,— нехотя пробур-
чал Рас.— Когда-то её мне на день рождения подарили.Хочу
вернуть.Доволен?
— Что за вещь хоть?— он бросил на молодого сталкера
укоризненный взгляд.— Вечно из тебя всё приходится кле-
щами тянуть!Любишь же ты секреты делать...
— Тсс!!!— Рас вскинул руку в предостерегающем жесте,
прислушиваясь.— Идёт кто-то!
Со стороны ведущего на улицу пролома в стене послыша-
лась какая-то возня,словно кто-то пробирался через обломки
стен,окружавшие разрушенное здание.Вскоре послышались
приглушённые голоса,быстро приближающиеся к пролому.
— Черпак,ну и где твои молодые?— нервно прошипел кто-
то,находившийся сразу за стеной.— Ты сказал,они здесь
ждать будут,когда шмон закончат!Вляпались по-любому!По-
шли обратно!
— Хлеборезку свою завали!— с неприкрытой злобой про-
рычали ему в ответ.— Ты что,чертила,собрался братву бро-
сить?— снаружи раздался глухой звук,и кто-то тихо кряк-
290
нул,будто получив удар в грудь.— Ещё раз такое пискнешь,
падла,я тебя браслетами пристегну к тому бычью,что через
неделю в ГНИЦ пойдёт!Там на своей сучьей шкуре всё сразу
прочухаешь!
— Чего ждать просто так?— оправдывался нервный,—
тогда пошли внутрь,поищем их!Нельзя до ночи тут сидеть,
Паутина пропадёт!Сейчас возвращаться проще всего!
— Ну так ищи,ты же сталкер!— огрызнулся грубый.—
Вали давай!Мы здесь подождём.
—Один я полчаса там лазать буду!—нервный занервничал
ещё сильнее,— время-то идёт!Пусть кто-нибудь первый этаж
осмотрит,на нём Паутины нет!
— Длинный,Слива!Прошмонайте первый этаж!— распо-
рядился грубый.— А ты,Комар,шевелись!
Рас потянул Влада за рукав и,указывая на ведущую вниз
лестницу,почти беззвучно прошептал:
— В гараж!Быстро!— Он метнулся к разбитым ступеням,
увлекая за собой товарища.
— Оттуда не выйдем!— Влад в два прыжка влетел на
лестничную клетку,разминувшись с пролезающими в пролом
уголовниками на каких-то пару секунд.— Через автомобиль-
ные ворота идти нельзя!Там нигде не пройти!Я же говорил!
— Спрячемся и переждём,— Рас побежал к ближайше-
му нагромождению обломков.— Сейчас они найдут трупы и
уйдут!Я Комара знаю,это старый сталкер,по Жёлтой Зоне
давно ходит,у него на аномалии чутьё.Он тянуть не станет,
сейчас сумерки,Паутину видно,самое удобное время!
Они засели среди обрушившихся стеллажей с пожарными
приспособлениями,пытаясь в подвальном полумраке полно-
стью слиться с нагромождениями рваных шлангов и разбро-
санных автомобильных покрышек.Влад бросил взгляд вглубь
гаража и машинально придвинулся ближе к стене.Прогулять-
ся мимо двух десятков пожарных машин,блестящих новень-
кой краской даже в темноте,он бы не согласился ни за что.
От гаражного пространства веяло единственной мыслью:туда
291
нельзя.Ни при каких обстоятельствах.
— Рас,— он указал подбородком на пожарные автомоби-
ли,— ты знаешь,что там,среди машин?
— Нет,— прошептал молодой сталкер.— Но догадаться
нетрудно.Подвал не имеет проломов,значит,образоваться
тут аномалии не могли.Крупных щелей,видимо,тоже нет,
раз Студня не видно,а в полумраке его языки можно заме-
тить и за полсотни метров.Есть только одна аномалия,кото-
рая может проникнуть в закрытое помещение через мизерное
отверстие,вроде замочной скважины.Там,в темноте между
машинами,сидит Зыбь.
— Так её же можно заметить,— возразил Влад.— И она
должна заполнить собой всё помещение!
— Много ты разглядишь при таком освещении?— ответил
вопросом на вопрос Рас.— А заполняет она всё,когда атаку-
ет.Наверняка так и было,когда она сюда впервые заползла.
С тех пор собралась в кучу и живёт здесь.Но если прибли-
зиться — может не просто броситься,но сразу на весь подвал
разрастись!
Со стороны лестницы донеслись шаги,и в гараже пока-
зались сразу пятеро бандитов,ощетинившихся автоматными
стволами.Следом за ними боязливо двигался тощий человек
с длинным тонким носом.
Уголовники остановились и замерли,напряжённо вгляды-
ваясь в полутьму цокольного этажа.
— Здесь они,падлы,где-то!— негромко произнёс один
из них,судя по знакомым злобным интонациям,старший.—
Следы сюда ведут!Смотреть внимательно!По ходу,между
тачками пожарными зашкерились.Кто увидит — вали гадов
сразу же!
Влад и Рас,не сговариваясь,одновременно приготовили
к бою автоматы.Здесь,в гараже,жёлтой пыли не было,но
если бандиты начнут тщательно осматривать пол,то неиз-
бежно поймут,где находится их укрытие.Влад осторожно,
стараясь не издать даже малейшего звука,снял свой АК-74
292
с предохранителя,и в этот момент со стороны уголовников
что-то тихо хрустнуло.В руках у Комара кислотно-зелёным
светом вспыхнул химический фонарь,и он швырнул светящу-
юся трубку вглубь гаража.Фонарь пролетел с десяток метров
и упал неподалеку от ближайшей пожарной машины,освещая
пространство вокруг себя на несколько шагов.В глубине га-
ража подсвеченный зелёным воздух заколебался,словно это
была вертикальная стена из прозрачной воды,на которой иг-
рала легкая рябь от ветра,и неторопливо качнулся к фонарю.
— Зыбь!— нервно выдохнул Комар.— Валим отсюда,пока
не поздно!Можно уже никого не искать!
Он быстро развернулся и скрылся на лестнице.Бандиты
торопливо поспешили за ним,и через десять секунд их шаги
затихли где-то вдали.
— Повезло!— выдохнул Рас,отирая рукавом выступивший
на лбу холодный пот.— Я как увидел,что Зыбь к фонарю дви-
нулась,думал всё,конец!Комар тему сразу просёк,вон как
драпанул,не стал даже хозяев своих ждать!Теперь понятно,
чего Общаковские сегодня весь день вокруг ГНИЦ трутся.
Они готовят экспедицию внутрь!Не иначе как у Рашпиля в
бригаде «новые поступления» тупоголовых жлобов с Большой
Земли.Сейчас местные жульманы им на уши с три короба
навешают и отправят в ГНИЦ.
— Это же верная смерть,— поморщился Влад.— Даже
если кто-то оттуда живым выберется,доза облучения будет
такой,что долго эти люди не проживут!
— Думаешь,их об этом кто-нибудь собирается предупре-
ждать?— усмехнулся Рас.— Это же Общак,там жулики жи-
вут по лагерным понятиям,они на интригах собаку съели.
Любят использовать в качестве пушечного мяса новичков,осо-
бенно тех,кто не сидевший,но приходит с воли с ощущением
своей невероятной крутизны:бывших спортсменов,всяких от-
морозков и прочих беспредельщиков,наркоманов,да и просто
лохов,которые ничего в их понятиях не понимают.Расскажут
им сказку,что,мол,братан,только ты можешь это сделать,
293
остальным крутизны не хватает,помоги,всю жизнь в авто-
ритете будешь,ты же наш близкий,мы за тебя кого хочешь
порвём и так далее.Короче,Рашпиль в ГНИЦ раз в два ме-
сяца стабильно находит,кого послать.Главное,чтобы они с
товаром смогли из радиоактивного очага выйти,а остальное
никого не волнует.А Комар хитрый,тоже не верит в сов-
падения и пытается подземный ход найти,сто процентов!—
Молодой сталкер сокрушённо махнул рукой:— Ладно,пошли,
пора на Базу...жаль,что здесь ничего нет.Нужно сейфы
выкапывать,документация наверняка в них хранилась!
—Знаешь пословицу:«Чтобы надёжно спрятать вещь,надо
положить её на самое видное место»?— задумчиво произнёс
Влад,глядя на играющую зелёными бликами подрагивающую
рябь Зыби.— Я никогда не думал,что это утверждение на-
столько буквально.Смотри!— он протянул руку,указывая на
смертельно опасную аномалию.
— Ну...Зыбь...— непонимающе произнёс Рас,— раз-
глядывая лениво плещущуюся смерть.
— А ты ЗА неё посмотри внимательно,— посоветовал дру-
гу Влад.— За машинами,на стене.
— Вот блин...— выдохнул молодой сталкер.— Не может
быть...Это издевательство какое-то!
Позади аккуратно выстроенных в ряд пожарных ма-
шин во всю стену висел огромный плакат с теряющимся
в темноте заголовком:«Пожарный план Главного Научно-
Исследовательского Центра имени...» Ниже располагались
типовые схемы этажей,объединённые в группы по принципу
общей планировки.Отдельные помещения,как и полагается
режимному объекту,на схеме не обозначались,планы содер-
жали лишь пронумерованные литерами и цифрами секторам
указанием имеющихся там пожарных кранов,лифтовых ка-
мер,основных и аварийных лестниц.От одного из подвальных
этажей на плане совершенно чётко прослеживалось схематич-
ное изображение подземного хода,ведущего за пределы жило-
го района РАО.В том месте,где должно было быть указано,
294
куда или в каком направлении ведёт подземный ход,черне-
ло несколько крупных пятен с длинными брызгами.На полу
под плакатом обнаружилась целая лужа из засохшей краски,
посреди которой валялись осколки битых бутылок.
— Кто-то очень рисковал,пытаясь закрасить подземный
ход,— Влад потянулся за флягой,но убрал руку,вспомнив,
что вода уже закончилась.— И ему это удалось.Рас,есть
попить?Рас?!Рас!!!
— А?— молодой сталкер оторвал взгляд от клякс.— Че-
го?Влад,ты прикинь,кто-то специально закрасил схему!Не
страшно же было мимо Зыби бутылки метать,блин!
— Угу,— участливо закивал Влад,— у тебя воды не оста-
лось?Пару глотков всего?У меня фляга какая-то нестандарт-
ная,там воды меньше,чем в обычной!
— На,пей,акванавт!— Рас протянул ему свою флягу.—
Фляжка у тебя действительно нестандартная,у всех на во-
семьсот грамм,а твоя импортная какая-то,на литр.Я её в Ух-
те,в развалинах магазина «Товары для туристов» нашёл.—Он
приподнялся на цыпочки,вглядываясь в заляпанный краской
плакат.— Так...если вон там,в середине,главный выход,то
подземный ход,получается,идёт на восток!Теперь понятно,
почему его никто не мог найти!Там же лес!Подземный ход
выходит не в город,а за город!Искать нужно в лесу!
— И что,ты собираешься обойти десяток-другой гектар
леса в Жёлтой Зоне?— уточнил Влад.
— Эмм...— замялся молодой сталкер.— Вообще-то,я
думал,что ты мне поможешь,когда будет время.Одному мне
туда идти страшновато,где-то в тех местах медведь живёт,
я следы видел,когда район РАО обходил,они в ту сторону
вели.
— Наш Медведь?— предположил Влад.— Его сорок вось-
мой растоптанный ни с чем не спутаешь!
— Не совсем наш,— хихикнул Рас.— С нашим я бы риск-
нул договориться.Там настоящий,к сожалению,медведь.Но
тоже переговоры вести особо не любит.Все большие Медведи
295
одинаковы!
— Пора выбираться отсюда,— Влад вернул другу флягу.—
И так задержались сильно.Катя будет волноваться.Ей после-
завтра ночью в Сателлит возвращаться.
— Давай поговорим с Медведем,путь она ночует на Базе,
а я наутро её на квадрике отвезу?— предложил Рас.— Сейчас
обстановка спокойная,даже Кварц не предвещает конец света!
— С Кварца станется,— улыбнулся Влад.— За двое суток
всё может измениться пару раз.Мои завтрашние покупате-
ли ему не понравятся,как вариант!И уже к вечеру он будет
требовать объявления на Базе осадного положения.А возвра-
щаться ей всё-таки лучше ночью,иначе наступит шестой день
после Выброса,не хочу рисковать.
— Это правильно,— согласился молодой сталкер.— Такой
женщиной рисковать нельзя.Жена у тебя,конечно,редкий
эксклюзив.— Он потряс остатками воды во фляге и сунул её
Владу в руки:— Допивай уже,чего обратно нести.Пошли!
Домой ещё пару часов топать!
Добраться до Базы на этот раз удалось относительно спо-
койно.Чтобы избежать нападения стай мутировавших зверей,
Рас предложил срезать путь напрямик через Городок РАО.
Его руины отличались невысокой плотностью зверья в силу
присутствия очень большого количества аномалий и множе-
ства небольших очагов сильного радиоактивного заражения.
Из-за этого приходилось много петлять,обходя опасные ме-
ста,но зато риск столкнуться со сталкерами,для которых
часы утренних и вечерних сумерек были излюбленным време-
нем для походов в Жёлтую Зону,сводился к минимуму.Сам
процесс движения среди руин чем-то походил на поход через
аттракцион «Парк ужасов»,в котором решили отметить но-
вогодние праздники посреди лета.Пространство вокруг было
усеяно лужицами Студня,подрагивающими синими призрач-
ными языками,то тут,то там руины густо оплетали сереб-
ряные нити Паутины,поблёскивая смертельной энергией.За
296
всю дорогу пришлось затаиться всего лишь дважды:в первый
раз Рас заметил в близлежащих руинах Осьминога,имити-
рующего камень,неподалеку от которого щипали синюшную
траву несколько перепончатых зайцев,и пришлось ждать,по-
ка хищник схватит добычу.Второй раз вдали прошла семья
кабанов:самец с самкой и два усеянных клыками и бивнями
детёныша,назвать которых поросятами язык как-то не повора-
чивался.Судя по неторопливым движениям,кабаны голодны
не были,но на всякий случай Рас предложил подождать на
безопасном расстоянии,пока они удалятся.
К ужину вернуться не успели,и потому есть сели втроём:
Рас,Влад и Медведь,только что сменившийся с наблюдатель-
ного поста на крыше.На камбузе хозяйничала Катя,избавив
мужчин от возни с посудой и разогреванием холодной пищи,
и в ожидании дымящихся тарелок Медведя ознакомили с ре-
зультатами разведки.
— Угу,— майор сделал донельзя серьёзную физиономию,
разглядывая неловко косящегося в сторону Раса.— Стало
быть,никто без разрешения к ГНИЦ не ходит!Но ГНИЦ
— это настолько аномальная штука,что он сам так и норовит
к кому-нибудь подбежать!
— Я же для дела!— попытался оправдаться молодой стал-
кер.— Вот,важную информацию добыли!И потом,я же не в
одиночку туда пошёл!С Владом в том районе ходить безопас-
но.
— Конечно!— немедленно согласился Медведь.— Осо-
бенно если попадётесь бандюкам или Зомби.Он на них как
набросится,отберёт всю воду и выпьет на их глазах!Такого
зрелища,ясень день,они не переживут и тут же совершат
великое таинство группового суицида.
— Я понял,— обречённо вздохнул Рас.— Больше без со-
гласования не пойдём,честно.А что с Общаковскими делать?
Ну,то есть,они же через неделю в ГНИЦ собрались?Может,
проследить за ними?Ну,с безопасного расстояния,конечно!
— А безопасное расстояние — это из берлоги мутировав-
297
шего медведя?— вкрадчиво осведомился майор.— Если со-
всем невтерпёж поискать подземный ход в ГНИЦ,так поче-
му бы сразу не сказать?— Он бросил на молодого сталкера
ироничный взгляд,и Рас вновь виновато заёрзал.— Ладно,
можешь не истязать себя в поисках подходящего оправдания,
на этот раз твоё предложение принимается.Попасть в ГНИЦ
нам действительно нужно.Наш научный отдел требует ши-
рокомасштабных экспериментов,для которых нам необходима
всего-то половина всех ареаловских плюшек!— здоровяк уста-
ло вздохнул.— А иначе они отказываются спасать мир.Так
что составляй приблизительную карту района поисков и ука-
жи,где,откуда и в каком направлении планируешь искать.
Времени тебе на это двое суток,включая Выброс,а пока го-
товься к разведке — завтра пойдёте с Кварцем за покупками.
Пару дней походите по торговцам,заодно зайдёте в Сателлит,
послушаете,о чём там говорят.Особое внимание уделить слу-
хам на тему шпионажа!Кнопка в этот раз провела на Базе два
Выброса подряд,если вдруг её заподозрили те,кто заменяет
Черному Плащу мозги,то они наверняка пытались проверять
её легенду:задавали вопросы Вольным и Неприсоединившим-
ся,наводили справки.Не исключено,что кто-нибудь будет
спрашивать о ней и у вас.
— Кто это тут Кнопка?!— грозно поинтересовалась Ка-
тя,появляясь возле стола.В руках у неё был огромный под-
нос,уставленный тарелками с дымящейся едой,из-за которого
стройную миниатюрную девушку было видно лишь частич-
но.— И вообще,когда уже вы раздобудете настоящий раз-
нос для еды?Этот из чего сделали,из крышки для нефтяной
цистерны?!— Она взгромоздила поднос на стол и принялась
расставлять тарелки.
— Вообще из бочки,— уточнил Медведь,— молотком от-
стучали и всё.Быстро и практично.Извини,Кнопыч,в то
время у нас таких рослых жлобов,как ты,на Базе не было!
Сто пятьдесят сантиметров роста — это не шуточки!
— Сто пятьдесят два!— Катя бросила на здоровяка суро-
298
вый взгляд.— Попрошу не путать!Иначе я могу случайно
не доложить кому-то в тарелку еды!По одному половнику за
каждый дискриминированный сантиметр!
— Молчу!— немедленно капитулировал майор.— Превос-
ходный рост,очень удобно в различных жизненных обстоя-
тельствах!Вот мне на себя одежды не найти,например!Даже
камуфляж на заказ шить приходится!К тому же миниатюр-
ную женщину на руках носить легче,тем более что Водяной
тебя вообще на землю опускать не должен!
— Ешьте уже,философы!— махнула рукой Катя.— До-
ждёшься от вас — на руках носить!Скорее,наоборот будет!
Вы ж как дети,за вами глаз да глаз нужен!— Она подошла
к Владу,обняла его сзади за плечи и что-то негромко произ-
несла мужу на ухо.
— Я хотел походить в нём ещё неделю,— смутился тот.—
Он вроде ещё не сильно грязный...
— Абсолютно чистый!— согласилась Катя,отдирая ног-
тем от Владовского камуфляжа лепешку засохшей жёлтой гря-
зи.— В самый раз,чтобы за стол садиться!
Ужинающая троица,дабы не оконфузиться всем вместе,
сделала вид,что не в курсе,о чём идёт речь,и принялась
усиленно жевать.Спорить с Кнопкой на тему дел хозяйских
было бессмысленно,с таким же успехом можно требовать у
Айболита добровольно выбросить все медицинские метамор-
фиты.
Катя и Влад поженились восемь лет назад,через год ро-
дилась дочка,и их семья не без оснований считалась среди
друзей вполне благополучной.Оба юристы,университет за-
кончили с отличием,Катя отучилась в аспирантуре и уверен-
но защитила кандидатскую.Хорошая работа,неплохие зар-
платы,профессиональная востребованность и перспективы...
Когда после трагедии в Ареале у Влада определили Зависи-
мость,кое-кто из знакомых советовал Кате последовать приме-
ру большинства и в кратчайшие сроки оформить развод.Зачем
успешной женщине такая обуза?Но её решение повергло «доб-
299
рожелателей» в шок.Когда через полгода стало окончательно
ясно,что средства от Зависимости нет и не предвидится,Катя
оставила дочку с родителями и добровольно уехала в Ареал
разыскивать мужа.Как водится,кто-то восхитился,кто-то по-
крутил пальцем у виска,остальные сказали одно,подумав на
самом деле иное.Но всё это интересовало её меньше всего.
Родители поддержали безоговорочно,ребёнок остался в на-
дёжных руках заботливых бабушек и дедушек,и это главное.
С остальными проблемами они справятся вдвоём,как справ-
лялись на протяжении восьми лет.Спустя двое суток после
принятия решения Катя уже стояла в приёмной отдела кадров
РАО «Ареал» в Сателлите.
Сказать,что тамошние сотрудники были удивлены,было
бы явным преуменьшением.Работу и жильё ей предостави-
ли сразу,юристов в «Ареал-Сателлите» катастрофически не
хватало.Однако сразу разыскать Влада ей не удалось.Ока-
залось,что он вот уже несколько месяцев числится пропав-
шим без вести,вместе со Степановым и Николаевой.Пропали
все трое при совершенно стандартных для Ареала обстоятель-
ствах:однажды в очередной раз вышли за городские ворота
и не вернулись.Ей даже советовали не впадать в отчаяние
преждевременно:мол,у нас тут всякое случается,если про-
пал,то не обязательно погиб.Мог к бандитам в плен попасть,
тут группировок хватает,не говоря уже о мелких самосто-
ятельных бандах.Отпустят рано или поздно,когда кормить
надоест,или сбежит.В общем,вернётся ещё,только зачем?
Он ведь в розыске за связь с опасными преступниками!Для
неё же лучше,если всё останется,как есть,ведь женщин в
Ареале раз в десять меньше,чем мужчин.Любая может при-
строиться очень даже выгодно.Тем более,работая в юриди-
ческом отделе РАО!Можем даже посоветовать пару хороших
вариантов!
Подобные советы Катя выслушивала с неизменным вни-
манием,не считая нужным идти на конфликты с сослужив-
цами,сдержанно благодарила за информацию и продолжала
300
делать свою работу.Юротдел был завален делами с головой:
контракты с поставщиками,иски сотрудников РАО к государ-
ству,трудовые договоры с вновь нанимаемым персоналом —
при желании можно было работать по двадцать четыре часа в
сутки,и всё равно бесконечная кипа бумаг меньше не стано-
вилась.Слухи о новом юристе женского пола,не интересую-
щейся мужчинами,быстро расползлись по Сателлиту,и народ
не нашёл в этом ничего странного.Сразу ясно,что у барышни
не всё в порядке с головой,разве кто-нибудь,находящийся в
здравом уме и трезвом состоянии,мог бы добровольно явиться
в Ареал и собственноручно приговорить себя к Зависимости
на всю жизнь?Один из таких пересудов и услышал Кварц,
когда они с Расом пришли в Сателлит для плановой развед-
ки.Аккуратно наведя справки,они выяснили приблизительное
место жительства нового юриста и смогли сфотографировать
её по дороге на работу.Фото в тот же вечер было предъявлено
Водяному для опознания.
Чтобы не подставить Катю под удар людей Белова,бы-
ло решено связаться с ней после следующего Выброса с при-
менением максимальных мер предосторожности.Её доставку
на Базу организовали по всем правилам шпионской операции,
в результате чего женщине удалось покинуть Сателлит,не
привлекая к себе лишнего внимания.На Базе был устроен
праздник,за Водяного все были жутко рады и уже обсужда-
ли перепланировку двух соседних комнат в одну,когда Катя
предложила другое решение.Вникнув в положение дел,она
заявила,что гораздо разумнее ей было бы остаться на работе
в Сателлите,юристы там на привилегированном положении,
через них или около них проходит множество информации,и
такой канал разведданных терять не стоило.Тем более что
все обитатели Базы числятся в разыскиваемых особо опас-
ных преступниках.Исключение составляет разве что Рас,да
и тот для всех является сталкером-одиночкой,живущим где-
то в Зелёной среди Неприсоединившихся.Идею поддержали,
и Кварц разработал для Кати подробную легенду о завязав-
301
шихся отношениях с неким старателем из числа всё тех же
Неприсоединившихся.
С точки зрения конспирации это было наиболее удобным
вариантом,Неприсоединившиеся не принадлежали ни к каким
группировкам,жили разрозненно,часто по одному-двое,реже
семьями,рассыпавшись по всей Зелёной Зоне.Со своим «но-
вым ухажёром» Катя якобы познакомилась случайно во время
Выброса:в момент подачи сигнала тревоги она находилась на
улице возле своего дома,вместе с остальными прохожими.
Всё,как положено по инструкции,бросились к ближайшим
люкам,ведущим под землю,и Катя оказалась на одной лест-
ничной площадке с неизвестным ей молодым человеком.Они
разговорились,познакомились и начали общаться регулярно.
Неприсоединившийся оказался старателем,жил где-то в дикой
глуши в районе развалин посёлка Тиман,где промышлял поис-
ком алмазов и мытьём золотого песка.Добираться туда было
делом долгим и очень даже небезопасным,поэтому Катя часто
брала отгулы сразу после дней «нелётной погоды» и уходила
вместе с новым мужем в неизвестном направлении.Роль ново-
го мужа обычно играл тщательно загримированный Кварцем
Влад.Начальство Кати в РАО подобное положение дел особо
не радовало,но препятствовать ей никто не стал — потерять
юриста навсегда было проблемой гораздо большей,чем тер-
петь её периодическое отсутствие на работе.Схема работала
идеально вот уже более полугода,и только Кварц постоянно
подозревал слежку,вследствие чего изощрялся в проверках,
страховках,изменении маршрутов движения и прочих предо-
сторожностях,изрядно усложняя процесс путешествия Кати
на Базу и обратно.
Вот и сейчас он настоял на том,чтобы,прежде чем она
вернётся в Сателлит,туда выдвинулась разведка и уточнила
обстановку.Вдруг контора Белова что-то заподозрила и Ка-
тю объявили в розыск.Если разведчикам попадутся подобные
слухи или иная внушающая опасение информация,они долж-
ны перехватить женщину в условленном месте на подступах к
302
городу и вернуть на Базу.Требования Кварца зачастую стои-
ли людям массу хлопот,но спорить с контрразведчиком в этих
вопросах никто не хотел.В конце концов,профессионалу все-
гда виднее.
— Скажите,Медведь,— Рас всё-таки не утерпел и отвлёк-
ся от еды,нарушая тишину за столом.— А когда мы пойдём
искать подземный ход?Сразу после Выброса?
— Думаю,в первом поиске так рисковать не стоит,— май-
ор отодвинул от себя пустую тарелку и печальным взглядом
пошарил по столу в поисках чего-нибудь съестного.— Пойдём
в ближайшую «нелётную погоду»,пусть зверьё успокоится.Не
хватало ещё нарваться на разъярённого и голодного мутиро-
вавшего Медведя.Тут от него от доброго не отобьёшься...
Вертолётов у нас нет.Над этим ещё предстоит поломать голо-
ву.
— Все медведи очень прожорливые,что злые,что доб-
рые,— Катя бросила на майора мстительный взгляд и подо-
двинула к нему свою тарелку,к которой так и не притронулась
с начала ужина.— Это ваша добавка,Николай.— Она иро-
нично улыбнулась:— Кнопка поужинала уже.Согласно рас-
порядку дня,вместе со всеми нормальными людьми,которые
по ночам дома сидят,а не по аномалиям шастают.
— Кнопыч!Ты мой самый лучший друг!— пробасил здоро-
вяк.Его глаза вспыхнули неподдельным энтузиазмом,и боль-
ше похожая на лопату ладонь сгребла наполненную кашей
тарелку.
Где-то внизу раздался тихий цокот,словно кто-то нетороп-
ливо стучал по полу маленькими острыми коготками,и на
стол запрыгнула серая в жёлтых потёках тварь размером с
толстую кошку.Мутант уселся на трёхпалые узловатые лапы,
оканчивающиеся кривыми когтями,и растопырил покрываю-
щую тело хитиновую чешую,словно пытаясь распушиться.
Его лишённые зрачков жёлтые глаза уставились на майора,
словно водитель на светофор,и зверь бесшумно подполз бли-
же.Не отводя от человека взгляда,тварь открыла небольшую
303
пасть,усеянную острыми игловидными зубами в три ряда,вы-
сунула длинный фиолетовый язык и боязливо зацепила им
небольшой кусочек каши из тарелки Медведя.
— Да когда ж это закончится?— вздохнул здоровяк,пы-
таясь ложкой смахнуть кашу с языка,но тварь мгновенным
рывком втянула его в пасть вместе с пищей.— Этот монстр
снова здесь,и снова жрёт мою еду!И перестань на меня та-
ращиться!
Майор аккуратно счистил частички каши с ложки о
край тарелки и предпринял попытку стукнуть хитиново-
чешуйчатую тварь ложкой по лбу.Но мутант был настороже
и проворно запрыгнул на плечо Кате,уходя от атаки.
— Ладно вам,Николай!— протестующе заявила женщина,
беря в руки мутировавшую тварь.— Ну сколько каши может
съесть маленький кролик?!И вообще,он таким не питается,
это просто проявление уважения к вам,как к лидеру.Фантик
у нас очень вежливый!— она почесала зверю растопыренную
чешую.— Правда,Фантик?
Зубасто-когтистая тварь скрипуче заурчала от удоволь-
ствия,словно плохо смазанное колесо от телеги,и прикрыла
бесноватые глаза от счастья,вновь вывалив из пасти фиоле-
товый язык.
— Пусть проявляет уважение каким-нибудь другим спосо-
бом!— Медведь бросил на кролика недовольный взгляд.—
Обязательно каждый вечер залазить на стол и таращиться на
меня весь ужин?!
Полумёртвого зверя Катя притащила на Базу три месяца
назад.Они с Владом и Кварцем возвращались на Базу из
Сателлита на очередные выходные,когда наткнулись на из-
раненное существо,едва слышно жалобно скулящее в высо-
кой траве.Вероятнее всего,зверя подранили хищники,ему
удалось бежать,но раны оказались слишком тяжелы.Силы
покинули его,и теперь тварь умирала от потери крови и уста-
лости.Кварц хотел добить опасного мутанта,пока тот не имел
возможности напасть,но Катя решительно воспротивилась по-
304
добному решению.Её даже не успели схватить за руку,она
подобрала умирающего зверя и заявила,что не может бросить
«такое милое лопоухое существо».Тварь,почувствовав защи-
ту,разгладила шипы,усеивающие обвислые лохмотья ушей,и
прижалась к человеку.Пришлось взять мутанта с собой.Ай-
болит в первую секунду пришёл в ужас,заявив,что нельзя
вносить внутрь Базы этот «ходячий рассадник биологической
опасности»,но всё-таки поддался на уговоры Кати и согла-
сился его осмотреть.Зверю была оказана помощь с услови-
ем,что при первых же признаках агрессивности тварь будет
уничтожена.«Иксэссенция»,как учёные назвали биологиче-
ски активный продукт расслоения ареаловской нефти,верну-
ла к жизни мутанта за двое суток,но выпущенная на волю
тварь,оказавшаяся кроликом,уходить отказывалась,постоян-
но возвращаясь на Базу.Пришлось оставить её себе.Фантик
вёл себя спокойно и хлопот не доставлял.Он любил поспать
на подушке Кати,погонять мелких грызунов вокруг здания
Базы и чутко реагировал на приближающийся Выброс,начи-
ная беспокоиться за полчаса до его начала,что приносило
существенную пользу.Из всех обитателей Базы он вызывал
недовольство только у Медведя,ибо имел странную манеру во
время ужина влезть на стол и внимательно созерцать майора.
По состоянию на сегодняшний день рекорд Фантика состав-
лял двадцать три минуты непрерывного взгляда,и здоровяк
каждый раз обещал мутанту,что лично приготовит из него
что-нибудь ядовитое,если тот решится побить своё дости-
жение,с большим интересом зафиксированное всем личным
составом Спецотряда.
∗ ∗ ∗
— Ещё виски!— Прокопенко бросил полный ненависти взгляд
на официанта,изо всех сил старающегося казаться невозму-
тимым и при этом стоять от стола с рулеткой как можно даль-
ше.— И побыстрее,трусливое убожество!
305
Чиновник был уже изрядно пьян,и его язык слегка за-
плетался,что превращало сложные слова в не совсем разбор-
чивый лепет.Официант торопливо скрылся в соседнем поме-
щении,и Прокопенко швырнул несколько фишек на цифровое
поле,закрывая ими цифру «13» со всех сторон.
— Ставки сделаны!— объявил крупье,раскручивая рулет-
ку.Убедившись,что она набрала нужную скорость,он запу-
стил по ней шарик и подытожил:— Ставок больше нет!
— Ещё сильнее раскрутить не мог?— злобно прошипел на
него чиновник.— Чтобы я до утра тут сидел и ждал,когда он
остановится?А ты что так долго?!— тут же набросился он на
вернувшегося со стаканом виски официанта.— У вас у бара
аномалия возникла,и ты ползком её обходил?— Прокопенко
залпом осушил стакан и заявил:— Повторить!И поживее,по-
живее!Не знаете вы истинную цену времени,стадо непуганых
баранов!
Официант вновь умчался за заказом,и чиновник воззрил-
ся в окно,разглядывая стоящее напротив здание.Вон те окна,
ухмыльнулся он,можно даже помахать ручкой!Или не те...
вон они,рядом.Зима не торопилась приходить в дождливую
Москву,и стекающие по оконному стеклу капли мешали зату-
маненному алкоголем зрению как следует видеть картинку.Да
какая разница,какие именно?Главное,что какие-то из них.
Главное — это статус!Статус во всём!И если он,Прокопенко,
герой битвы с катастрофой Ареала,кавалер Ордена Мужества,
член Совета Директоров РАО,посещает нелегальное казино,
то это должно быть элитное нелегальное казино!На другое
он не согласен.Конкретно это заведение казалось ему недо-
статочно статусным,но возможность играть,разглядывая окна
Президентской квартиры,приятно ласкала самолюбие.
Нелегальное казино,работающее исключительно для
ВИП-гостей по рекомендации и предварительной записи,рас-
полагалось в жилом комплексе «Золотистые ключи».И его ок-
на выходили прямо на окна квартиры Президента Воробьёва.
Конечно,став Президентом,Воробьёв там уже не живёт,но
306
факт остаётся фактом.Этим тонким намёком владельцы ка-
зино давали дорогим гостям возможность почувствовать ста-
тус и элитарность места.Не каждый может похвастать,что
играл в подпольном казино окно в окно с квартирой Прези-
дента,который против этих самых казино.И не каждый вла-
делец сможет такое организовать,что уже включает в себя
скрытый намёк на уровень его связей.Сама деятельность за-
ведения была организована с соответствующей серьёзностью.
Чтобы попасть на нужный этаж,необходимо иметь не только
запись и рекомендацию,но и специальный ключ,без которо-
го лифт туда просто не идёт.Дверь открывают лишь после
того,как посредством видеонаблюдения убеждаются в соот-
ветствии личности гостя тому,что указано в рекомендациях.
Внутри всё оборудовано по последнему слову игорного бизне-
са,кроме,разумеется,денег.Их в казино нет,и формально
игра идёт исключительно на интерес,выигрыш привозят поз-
же и выдают в другом помещении,юридически отношения к
этому месту не имеющем.
Однако на этот раз Прокопенко уже ничто не радовало.Он
сидел в одиночестве за рулеточным столом и вот уже третий
час делал ставки по десять тысяч долларов каждая.В об-
щей сложности его проигрыш составлял уже четыреста тысяч
долларов,но не это вызывало у чиновника массу негативных
эмоций.Деньги у него ещё были,причём появились они почти
чудесным образом.После «Дезинфекции»,когда он,полумёрт-
вый от страха за свою жизнь,признался Совету Директоров
в работе на Меркулова,Белов по согласованию с Лозинским
отобрал у него все деньги.Прокопенко не осмелился даже
подумать о том,чтобы возроптать,— жизнь дороже любых
сбережений.А в возможностях Лозинского и Белова он не
сомневался ни мгновения.Они поистине безграничны,если
ради того,чтобы избежать краха,эти люди способны нанести
ядерный удар и не моргнув глазом принести в жертву свое-
му благополучию человеческое стадо численностью в двести
тысяч голов.И их цели оказались успешно достигнутыми!Ес-
307
ли бы не эта треклятая Зависимость,то положение тандема
Лозинский — Белов сейчас было бы даже прочнее,чем до
катастрофы!Нефть продолжает добываться,на смену схеме
агента Селезнёва пришло гораздо более успешное и эффек-
тивное решение,компания «Экстраойл» вновь на высоте!Но
Зуд поставил крест на попытке финального рывка вверх по
политической лестнице.Хотя лично для Прокопенко Зависи-
мость стала той самой соломинкой,что спасла утопающего.
То,что за связь с Меркуловым его ожидала расправа,он по-
нял в тот момент,когда уже ничего нельзя было изменить,и
даже успел попрощаться с жизнью,ожидая скорой казни.
Но ситуация неожиданно изменилась — мир узнал о том,
что такое Зависимость.Работать внутри Ареала резко стало
некому,и его,Прокопенко,ценность снова возросла.И пусть
Лозинский свалил на него почти всю работу и заставил жить
на одну зарплату,это всё равно было идеальным вариантом.
Так как у него не отняли самое драгоценное сокровище —
жизнь.А зарплата в миллион долларов в год,конечно,жал-
кие копейки,но для члена Совета Директоров,заправляющего
в «Ареал-Сателлите» всем,это не критично.Всё,что необхо-
димо для хорошей жизни внутри Зелёной Зоны,если,конечно,
это вообще можно было назвать жизнью,он брал сам.Стоило
лишь приложить минимальные усилия.Дорога на Большую
Землю для него была закрыта,но лучше с Зудом в Ареале,
чем в мраморной могиле на Ваганьковском.Хотя иногда уда-
валось сделать глоток прежней счастливой жизни.Правда,оба
раза его использовали в качестве подопытного кролика,про-
веряя безопасность и действие новой сыворотки Кугельштай-
на,но он не обижался.Пусть хотя бы так.Зато как приятно
смотреть,как вспыхивает страх в глазах людишек,когда они
узнают,что ты Зависимый,носитель жуткого полтергейста,
способного убить,или покалечить любого из них в любой мо-
мент.И при этом уважаемый человек,орденоносец,статусная
фигура,окружённая десятком вымуштрованных телохраните-
лей.Это вам не бомжей из Ухты по вокзалам и подворотням
308
толпою гонять!Придётся терпеть и дрожать от страха!Как
сейчас дрожит этот холуй,что таскает ему виски.
— Сектор двадцать семь!— крупье сопроводил объявлени-
ем щелчок шарика,остановившегося на рулеточном поле.
— Конечно,двадцать семь,— ухмыльнулся чиновник,за-
бирая стакан с выпивкой.— Три раза подряд выпадало три-
надцать,но стоило мне сделать ставку,то двадцать семь!Ви-
димо,это несчастный случай!— он презрительно ощерился,
глядя на мимолётную тень страха,мелькнувшую в глазах кру-
пье.— Как бы опять чего не вышло!
За три часа нахождения Прокопенко в казино два раза пе-
регорали лампы дневного света в зале,трижды взрывались
электролампы в плафонах подсобных помещений,и один из
игральных автоматов задымил,получив короткое замыкание.
Сыграть с чиновником в покер никто из посетителей не ре-
шился,трусливые шакалы торопливо покинули игровой зал,
как только он вошёл.Всех перепугала прошлая игра,когда
один из оппонентов Прокопенко попал в автомобильную ава-
рию прямо у выезда из подземного гаража казино.В только
что выехавший «майбах» на высокой скорости врезался по-
терявший управление грузовик.В результате один широко из-
вестный в узких кругах подпольный олигарх,в народе считаю-
щийся обычным чиновником средней руки,отправился прями-
ком в реанимацию с тяжёлой черепно-мозговой травмой,где и
пребывает вплоть до настоящего времени.
— Ещё виски!— потребовал Прокопенко.— Если сыграть
не с кем,так хоть напьюсь!— Он швырнул на цифровое поле
стопку фишек общей суммой в сто тысяч долларов.
Менеджмент казино не смог отказать ему в посещении за-
ведения.Рекомендация пришла с такого верха,что никто даже
не решился спорить.И сейчас все они дрожат от страха,счи-
тая свои лампочки!Ничего,он оставляет тут столько денег,
что хватит не только на завод по производству лампочек,но и
на завод по производству подгузников!Последние вам сейчас
нужнее!А ему всё равно некуда деть деньги,тем более что Ку-
309
гельштайн вернул ему один миллион долларов из трёх,когда
выяснилось,что новая сыворотка не увеличила,а сократила
время свободы от Зависимости.Старый дурак!Столько лет,а
жизни так и не научился,всё тот же идеалист.Вернуть мил-
лион,когда можно было ограничиться лишь извинениями!Всё
равно ты монополист,и все прибегут к тебе как миленькие!
Впрочем,Прокопенко только рад,так как благодаря наивно-
сти этого напыщенного немецкого индюка,его игровой фонд
вырос вдвое.В Ареале ему деньги всё равно не нужны.На
Большую Землю Лозинский отпустит его в следующий раз
ещё не скоро,и к тому времени он уже заработает себе на
мелкие расходы с помощью своего небольшого совместного
предприятия.
— Ставки сделаны,ставок больше нет!— выпалил крупье,
запустив шарик,и сделал шаг назад,сам не замечая этого.
—Страшно?—издевательски осклабился Прокопенко,пья-
но покачнувшись,и недовольно посмотрел на замерших у са-
мой дальней стены официантов.— А где мой заказ?!
Словно в ответ на его вопрос из помещения бара донёсся
громкий хлопок,крик боли и шум испуганных голосов,заглу-
шённый шипением воды в распылителях системы автомати-
ческого пожаротушения.Из-за угла потянуло едва заметным
синим дымком,и официанты заволновались,растерянно по-
глядывая на старшего менеджера.Тот решительно направился
в сторону бара и скрылся за углом.
— Пора уходить!— прыснул Прокопенко.— Пока вы все
тут не умерли от пожара или от страха!— Он пьяно засмеялся
и поднялся с кресла.— Или пока я сам не умер от скуки!—
он пошатнулся.— Упс...что-то у вас полы стали какие-то
неровные!Наверное,полтергейст!— чиновник вновь хохотнул
и повысил голос:— Охрана!Где моя охрана?!
— Сектор Зеро!— нетвёрдым голосом объявил крупье,ко-
сясь на дверной проём в соседнее помещение.— Выигрывает
казино!
— А,да ради бога!— отмахнулся чиновник,— это вам
310
на ремонт и подгузники!— Прокопенко нетвёрдой походкой
вышел из зала,пытаясь по пути заглянуть в глаза каждому
встречному.Люди поспешно прятали взгляд,что очень его
радовало.Он и до Зависимости знал,как это приятно,когда
тебя боятся,но даже не подозревал,насколько восхитительное
чувство возникает,когда тебя боятся абсолютно все,причём
очень сильно.
Пока охрана сопровождала его к машине и усаживала в
салон,кто-то из них умудрился упасть на ровном месте и рас-
квасить себе нос.Профессионалы!Прокопенко с трудом сдер-
жал смех,издеваться над охраной не стоило.Ему плевать на
их душевный комфорт,но всё-таки они есть его страховка от
разного рода отребья,желающего свести счёты с кем-нибудь
из Зависимых.Оказавшись в обшитом мягкими материалами
салоне,чиновник посмотрел на часы.Двадцать два тридцать.
Ну,и куда дальше?Самым желаемым вариантом сейчас бы-
ло бы женское общество.Его старые подруги теперь прячутся
от него,как черти от ладана,но парочку новых найти всегда
можно,если предложить хорошую цену.Например,пятикрат-
ную.Никакая любительница «гучей» и «дольчей» не устоит.
Но сначала надо предпринять ещё одну попытку сорвать плод,
столь неожиданно оказавшийся запретным.Он достал мобиль-
ный телефон и набрал номер:
— Алло!Танечка?— Прокопенко был само очарование.—
Безумно рад снова слышать ваш голос!
— Максим Анатольевич,— голос Володиной звучал сухо и
официально,— я же просила вас не беспокоить меня в нера-
бочее время.И воздерживаться от фамильярности.
— Ах,простите великодушно,Татьяна!— чиновник сменил
интонации на глубоко печальные.— Это от избытка чувств!
Ваш очаровательно прекрасный образ возникает у меня перед
глазами каждую минуту,ничего не могу с собой поделать!По-
корнейше прошу не отказывать мне в удовольствии общения
с вами!
— Максим Анатольевич,— у Володиной вырвался едва
311
слышный усталый вздох,— мы уже говорили на эту тему.
Вне плоскости профессиональных контактов вы меня не инте-
ресуете.Моя личная жизнь вас не касается,так же как ваша
личная жизнь не касается меня!
— Ну что вы,какая личная жизнь может быть у челове-
ка,все свои силы и время отдающего на борьбу с Ареалом?
Все мои мысли только о вас!Танечка,умоляю,сжальтесь над
страдающим от неразделённой любви сердцем!Одарите меня
счастьем провести с вами вечер!Через несколько дней я вер-
нусь в Сателлит,и может случиться,что никогда больше вас
не увижу!Но эта встреча навсегда останется в моей памяти!
— Сожалею,но сегодняшний вечер я уже обещала своей
подруге,— холодно ответила Володина.— Ничем не моху по-
мочь.Думаю,для нас обоих будет лучше,если вы прекратите
мне звонить!
— Если такова воля моей прекрасной королевы,то я её
исполню,как бы больно это для меня ни было!— с невы-
разимой тоской произнёс Прокопенко.— Мне остаётся лишь
тешить себя надеждой,что вы смените гнев на милость и пе-
редумаете!
— Всего вам доброго,Максим Анатольевич,— подчёркну-
то нейтральным тоном ответила девушка и повесила трубку.
Высокомерная стерва!Прокопенко раздосадованно скри-
вился.Выпендривается третью неделю,всё цену себе наби-
вает!Обычно эти гламурные дуры в восторге от неприкры-
той лести и подхалимства,облачённого в обёртку из витиева-
тых фраз и подкреплённого дорогими подарками.Стоит толь-
ко поманить перспективой приобретения какой-нибудь модной
брендовой тряпки стоимостью пару-другую тысяч долларов,
и их внимание тебе обеспечено.А уж ради пары крупных
брюликов в уши они готовы без колебаний ехать с тобой на
любые канары-мальдивы-сейшеллы со всеми вытекающими от-
сюда постельными сценами.Эта же корчит из себя ждущую
трамвая!Он привозил ей огромные букеты,пытался дарить
бирюльки от «Картье» и «Ван Клиф и Арпель»,и даже прямо
312
намекнул,что готов приобрести для неё авто,например,Икс
шестой,это для него плевое дело!Но она не приняла ни од-
ного подарка,даже цветы не взяла.Заявила,мол,он не в её
вкусе и её личные принципы не позволяют в таких случаях
принимать от мужчин подарки,типа,чтобы не обнадёживать
их безосновательно.Тоже мне,звезда!Зазналась там на своём
ринге,или помосте...или на чём там эти гимнастки копо-
шатся...думаешь,кому-то есть дело до твоих титулов?Это
жизнь,милочка,тут всё по-взрослому:у кого власть и день-
ги,тот и у руля!Статус решает всё,и,как сказал один очень
здравомыслящий человек искусства,любая тёлка лишь цена
вопроса!И твоя спортивная карьера ещё не повод так задирать
эту самую цену!Чиновник несколько секунд размышлял,не
позвонить ли более сговорчивым экземплярам,как вдруг по-
нял,что глубоко возмущён отказом капризной высокомерной
соплячки.Он вновь набрал номер телефона и почти минуту
ждал ответа.
— Юленька,— ласково произнёс Прокопенко,— можешь
сейчас говорить?
— Здравствуйте,Максим Анатольевич!— зашептала собе-
седница,— могу,только очень недолго!Мне пришлось выйти
в ванную,чтобы без подозрений!
— Как тебе колье?— в голосе чиновника сквозила почти
отцовская забота.— Я волновался,вдруг не понравится!Но
оно так подходит к твоей утончённой линии скул!Сразу чув-
ствуется голубая кровь!
— Что вы!Оно просто чудесно!— запротестовала девуш-
ка.— Ой!Танюха зовёт!Мне надо бежать!Вы уж меня про-
стите,но,кажется,вы действительно не в её вкусе.Я уже и
так,и эдак намекала,но она ни в какую.Даже не знаю,что
ещё сделать!
— О,ничего не надо,ты и так сделала для меня очень
много,— успокоил её Прокопенко.— Как говорится,на нет
и суда нет.Вы,кстати,куда сейчас?Какие планы на вечер,
клубиться пойдёте?
313
— В «Палаццо» сегодня классный диджейский сет от звез-
ды клубной культуры Ибицы!Они по этому поводу устраива-
ют «Показ новогодних купальников»,оригинальное решение
в канун Нового года,я,как журналист,не могу пропустить
такое событие!— захихикала собеседница.
— Что ж,не буду отвлекать,— весело заявил чиновник,—
не забудь потом поделиться впечатлениями!Желаю приятного
отдыха и моря позитива!Пока-пока,обнимаю!
Он нажал на клавишу отбоя и швырнул телефон на сиде-
нье.Многозначительно усмехнувшись,он извлёк из внутрен-
него кармана пиджака упаковку стодолларовых купюр и на-
жал на кнопку связи с водительским салоном.Обитая мягким
материалом перегородка опустилась,открывая лица сидящих
впереди людей.Прокопенко протянул деньги одному из тело-
хранителей:
—В час ночи мы должны быть в клубе «Палаццо».К этому
времени внутри меня должна ждать ВИП-ложа и незаметный
вход через пожарную дверь или что там у них есть для тех,
кто не желает входить в клуб на глазах у остального стада.
Тут десять тысяч долларов,если останутся лишние,возьмите
себе.— Он перевёл взгляд на водителя:— А сейчас в ресто-
ран,я голоден.
— Куда обычно,Максим Анатольевич?— уточнил тот.—
Сделать звонок,чтобы встречали?
— Позвоните,— разрешил чиновник.— И пусть обеспечат
мне приятную компанию без комплексов на пару часов.
В «Палаццо» Прокопенко оказался только к двум часам
ночи.По пути из ресторана у его машины прямо на ходу
неожиданно оторвалось колесо,авто занесло и развернуло
поперёк дороги.Садовое кольцо было практически пустым,
но единственный двигавшийся позади автомобиль умудрился-
таки врезаться в переднюю часть его машины.Один из охран-
ников набил себе шишку,водитель из столкнувшейся маши-
ны что-то там себе сломал вроде,и его увезла «скорая».Сам
Прокопенко не пострадал,пассажирский салон был специаль-
314
но предназначен для подобных происшествий,но пришлось
ждать,пока охрана пригонит автомобиль-дублёр.Продолжить
движение на джипе телохранителей чиновник не рискнул,со-
чтя более безопасным опоздать в клуб,нежели рисковать по-
пасть в аварию на не подготовленном для Зависимого автомо-
биле.
Путём материального стимулирования чиновник заручился
поддержкой одного из менеджеров клуба и спустя десять ми-
нут уже владел нужной информацией.Володина была здесь,
в обществе нескольких подруг,которые кучковались у барной
стойки,даже не имея средств на оплату столика.Это облег-
чало задачу.«Случайно» столкнувшись с ними,Прокопенко
галантно предложил всем составить ему компанию.Володи-
ной,естественно,ничего не оставалось,как последовать за ли-
дирующим большинством.В ожидании подходящего момента
некоторое время чиновник непринуждённо общался со всеми
девицами понемногу,ничем не проявляя свою заинтересован-
ность к кому-либо из них.Когда наконец-то дамочки изъяви-
ли желание посетить танцпол,Прокопенко негромко окликнул
Володину.
— Татьяна!Будьте добры,на два слова!— он кивнул ей на
место рядом с собой.— Я не задержу вас надолго,это сугубо
деловой вопрос.
Володина замялась,и в её глазах мелькнула плохо скры-
тая досада.Она посмотрела вслед удаляющимся подругам и с
недовольным вздохом села на диван.
— Я вас слушаю,— холодно произнесла она.— Хотя и не
понимаю,какие могут быть деловые вопросы посреди ночного
клуба в четыре часа утра!К тому же вы далеко не трезвы!
— Самые что ни на есть актуальные,— усмехнулся Проко-
пенко.— Если вас напрягает моё состояние,можете уравнять
шансы!— он потянулся за бутылкой и налил ей полстакана
виски.
— Спасибо,но я не пью,— поморщилась Володина.—
Спортивная привычка.Давайте к делу.Что вы хотите?
315
— Я хочу вас,Танюша,— пьяно улыбнулся чиновник,— и
это предельно понятно.Но вот чего хотите вы?Мои ухажи-
вания вы отвергаете,подарки возвращаете,а ведь я вложил
в них большие деньги,это была не какая-нибудь дешёвая би-
жутерия или позорный «Пежо-307» для лохушек!Я предлагал
вам статусные вещи,и полагал,что их уровень достаточно
понятно отражает всю серьёзность моих намерений!Так что,
зая,это ты скажи,чего же ты хочешь!Квартиру в Москве?
— Я вам не «зая»!— взвилась Володина.— И не надо «ты-
кать»!Не знаю,с кем вы привыкли общаться,но лично я не
меняю свои чувства на деньги!Вы не в моём вкусе,господин
Прокопенко,и всё,чего я хочу,так это чтобы вы оставили
меня в покое!Всё понятно?!— она возмущённо поднялась на
ноги.
— Сядь!— Прокопенко схватил девушку за руку и рыв-
ком посадил на диван.— Перестань ломаться,напыщенная
сучка!У меня не осталось времени ходить вокруг да около!
Через пять дней мне придётся вернуться в Аре